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Alrededor de 1860 el fsico dans Huygens propuso un mecanismo simple para trazar la propagacin de ondas.

Su construccin es aplicable a onda mecnicas en un medio material. Un frente de onda es una superficie que pasa por todos los puntos del medio alcanzados por el movimiento ondulatorio en el mismo instante. La perturbacin en todos esos puntos tiene la misma fase. Podemos trazar una serie de lneas perpendiculares a los sucesivos frentes de onda. Estas lneas se denominan rayos y corresponden a las lneas de propagacin de la onda. La relacin entre rayos y frente de ondas es similar a la de lneas de fuerza y superficies equipotenciales. El tiempo que separa puntos correspondientes de dos superficies de onda es el mismo para todos los pares de puntos correspondientes (teorema de Malus). Huygens visualiz un mtodo para pasar de un frente de onda a otro. Cuando el movimiento ondulatorio alcanza los puntos que componen un frente de onda, cada partcula del frente se convierte en una fuente secundaria de ondas, que emite ondas secundarias (indicadas por semicircunferencias) que alcanzan la prxima capa de partculas del medio. Entonces estas partculas se ponen en movimiento, formando el subsiguiente frente de onda con la envolvente de estas semicircunferencias. El proceso se repite, resultando la propagacin de la onda a travs del medio. Esta representacin de la propagacin es muy razonable cuando la onda resulta de las vibraciones mecnicas de las partculas del medio, es decir una onda elstica pero no tendra significado fsico en las ondas electromagnticas donde no hay partculas que vibren.

A partir del principio de Huygens puede demostrarse la ley de la refraccin. Supongamos que un frente de onda avanza hacia la

superficie refractante I1I2 que separa dos medios en los cuales las velocidades de la luz son v y v. Si consideramos I 1 como emisor, en el tiempo t en que la perturbacin llega de A a I2, la perturbacin originada en I1 habr alcanzado la esfera de radio r= vt. En el mismo tiempo la perturbacin correspondiente llega a todos los puntos de la envolvente BI2, y tomando los rayos normales a los frentes de onda, de la figura se deduce que: n1 sen i n2 sen r

Lo cual est de acuerdo no solo a la experiencia no slo en cuanto a direcciones de propagacin sino tambin en que en el medio de mayor ndice de refraccin la velocidad es menor contrariamente a lo que suponan Descartes y Newton. La teora ondulatoria no pudo progresar en aquella poca debido a la gran autoridad de Newton que la combata arguyendo que dicha teora no poda explicar la propagacin rectilnea.

Biografa
Huygens naci en el seno de una importante familia holandesa. Su padre, el diplomtico Constantijn Huygens, le proporcion una excelente educacin y lo introdujo en los crculos intelectuales de la poca. Estudi mecnica y geometra con preceptores privados hasta los 16 aos. Christiaan aprendi geometra, cmo hacer modelos mecnicos y habilidades sociales como tocar el lad. En esta primera etapa, Huygens estuvo muy influido por el matemtico francs Ren Descartes, visitante habitual de la casa de Constantijn durante su estancia en Holanda. Su formacin universitaria transcurri entre 1645 y 1647 en a Universidad de Leiden (donde Van Schooten le dio clases de matemticas), y entre 1647 y 1649 en el Colegio de Orange de Breda (donde tuvo la fortuna de tener otro experto profesor de matemticas, John Pell). En ambos centros estudi derecho y matemticas, destacndose en la segunda. A travs del contacto de su padre con Mersenne, comenz una correspondencia entre Huygens y Mersenne durante esta poca. Mersenne desafi a Huygens a resolver gran nmero de problemas, incluyendo la forma de la cuerda sujeta por sus puntas. Aunque fall en este problema resolvi el problema relacionado de cmo colgar pesos en la cuerda para que cuelgue en forma de parbola.

Huygens dedic sus siguientes aos a viajar como embajador de Holanda, visitando, entre otros lugares, Copenhague, Roma y Pars. En 1656 cre el primer reloj de pndulo. En 1660 volvi a Pars para instalarse definitivamente. All mantuvo frecuentes reuniones con importantes cientficos franceses, entre otros, Blaise Pascal. Sin embargo, pronto abandon la ciudad para marchar a Londres en 1661. Ingres en la recin formada Royal Society, donde pudo comprobar los asombrosos avances realizados por los cientficos ingleses. All pudo mostrar sus superiores telescopios y conoci a cientficos como Robert Hooke o Robert Boyle, entre otros. En 1666 acept la invitacin de Colbert, ministro de Luis XIV, para volver a Pars e incorporarse a la Academia de las Ciencias Francesa. Dada su experiencia en la Royal Society de Londres, Huygens pudo llegar a liderar esta nueva academia e influir notablemente en otros cientficos del momento, como su amigo y pupilo Leibniz. Fueron aos muy activos para Huygens, pero se enturbiaron por sus problemas de salud y las guerras del Rey Sol contra Holanda. Huygens abandon Francia en 1681. Tras una estancia en su Holanda natal, Huygens decidi volver a Inglaterra en 1689. All volvi a relacionarse con la Royal Society y conoci a Isaac Newton, con el que mantuvo frecuentes discusiones cientficas. Y es que Huygens siempre critic la teora corpuscular de la luz y la ley de la gravitacin universal de Newton. Volvi a Holanda poco antes de morir. Nunca se cas ni tuvo descendencia, al igual que Newton.