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Una bacteria diseada por la compaa japonesa Showa Denko mediante tcnicas de ingeniera gentica desarroll aspectos que

no haban sido previstos causando la muerte a 37 personas y daos permanentes a ms de 1500. A principios de los aos setenta se descubri una enzima capaz de cortar
segmentos especficos de las cadenas de cidos nucleicos (ADN). Estos cidos guardan el material gentico hereditario de los seres vivos. Posteriormente se desarrollaron tcnicas para aislar genes, reintroducirlos en clulas vivas y combinar los genes de diferentes organismos.

VENTAJAS El principal avance de la Ingeniera

Gentica consiste en la capacidad para crear especies nuevas a partir de la combinacin de genes de varias existentes, combinando tambin por lo tanto sus caractersticas. Cultivos con genes de insectos para que desarrollen toxinas insecticidas o tomates con genes de pez para retrasar la marchitacin han dejado hace tiempo de ser ciencia-ficcin para constituir una realidad en nuestros das. Permitir el cultivo de hortalizas en reas desrticas hasta ahora estriles o aumentar el tamao de los frutos

cultivados son algunos de los adelantos que la utilizacin de este tipo de tcnicas pueden aportar a la Humanidad, con los logros que supone hacia la erradicacin del hambre en el Mundo. Lo que no se ha definido todava es cmo compatibilizar estos objetivos con los intereses econmicos de las empresas de biotecnologa que los desarrollan.

Los expertos advierten que detrs de estas inconvenientes mejoras y nuevas aplicaciones se esconden tambin riesgos y peligros de notable importancia. La manipulacin gentica de animales para potenciar la produccin de sustancias aprovechables industrialmente, o para aumentar su efectividad depredadora contra insectos y plagas, son otras de las aplicaciones con las que se est trabajando, as como aumentar la resistencia de los peces al fro, hacerles crecer ms deprisa o ayudarles a resistir algunas enfermedades. El negocio de la ingeniera gentica est en manos de las grandes multinacionales agroqumicas y farmacuticas, como Monsanto, Enimont, Du Pont, Ciba-Geigy, ICI y Sandoz. Sus intereses comerciales estn haciendo a los investigadores intervenir directamente en procesos biolgicos que apenas hemos empezado a comprender, y mucho menos a controlar.

Se denomina transgnico al organismo portador de material gentico perteneciente


a especies no emparentadas transferido a l mediante ingeniera gentica. El mayor riesgo de la liberacin de este tipo de especies es su capacidad de extenderse y combinarse con especies silvestres e incluso transmitirse de forma imprevisible a otros organismos relacionados. Esta posibilidad se ha denominado contaminacin gentica.

Alterar significativamente la evolucin de las especies puede tener consecuencias imprevisibles en un equilibrio ecolgico por otra parte ya muy daado y de difcil solucin. Las tcnicas de ingeniera gentica alteran todas las limitaciones que la propia naturaleza pone para la relacin entre organismos de especies alejadas o no emparentadas. El desarrollo de estas ventajas
competitivas por parte de los organismos transgnicos, como mayor resistencia a la salinidad, a la sequa o a las bajas temperaturas, puede ocasionar la invasin por parte de estas especies de hbitats que no les son propios y cuyo equilibrio se vera entonces amenazado al desplazar a otras especies o favorecer su extincin. Existen ecosistemas especialmente frgiles y especies de las que depende la subsistencia de miles de personas, en ocasiones como alimento bsico especialmente en el Tercer Mundo, que podran verse desplazadas al reducirse la diversidad biolgica. La introduccin de la gripe tras el descubrimiento de Amrica diezm las poblaciones indgenas, la importacin del conejo en Australia ocasion un problema que an no ha sido del todo resuelto. Son slo algunos ejemplos de lo que las estadsticas definen con mayor precisin: se calcula que al menos el 10 % de este tipo de introducciones han tenido un efecto negativo sobre el ecosistema. Se han desarrollado plantas con capacidades insecticidas que pueden

Cmo se crea una planta

amenazar la existencia de especies de insectos y hongos beneficiosos e incluso imprescindibles para el desarrollo biolgico. Insectos diseados especficamente para controlar el desarrollo de otros insectos pueden mutar o combinarse con otras especies produciendo resultados imprevisibles. La modificacin gentica de virus, cuya capacidad de mutacin y combinacin los hace ya de por s peligrosamente imprevisibles, puede dar lugar a la aparicin de nuevas enfermedades o la transformacin de otras ya existentes modificando sus vas de contagio o las especies a las que pueden afectar. Las condiciones ambientales reales, fuera del laboratorio, han demostrado ser fundamentales en la evolucin de estas nuevas especies. Aspectos como la clase de suelo, las temperaturas o la humedad alteran significativamente y de forma imprevisible la funcin de un gen, anulando sus caractersticas o desarrollando otras nuevas.

transgnica?

Utilizando las enzimas de restriccin se asla el elemento responsable del efecto que desee lograrse, por ejemplo la superior resistencia a los herbicidas. El gen se inserta en un anillo de ADN autoreplicable junto con un gen de resistencia a antibiticos con el que posteriormente se seleccionarn las plantas donde la implantacin ha tenido xito. El anillo de ADN autoreplicable, o plsmido, se introduce en un husped en el que se replicar utilizando enzimas del propio husped, que puede ser un tipo de bacteria. Los plsmidos replicados se introducen en una bacteria adecuada para "contagiar" al tipo de planta que se desea modificar. Estas bacterias transmiten a clulas de la planta, criadas en el laboratorio, el plsmido modificado, alterando el genoma del original e incorporndole las nuevas caractersticas. Utilizando hormonas se regeneran plantas completas a partir de las clulas modificadas. El tratamiento con antibiticos selecciona las plantas en las que la modificacin ha tenido xito.

A la totalidad del material gentico de un individuo se le denomina genoma. Una parte de l est constituido por los genes, pero del resto se desconoce completamente su funcin. El llamado enfoque reduccionista de la ingeniera gentica consiste en elaborar
soluciones para remedar problemas causados por una mala utilizacin de los recursos naturales. As, elaborar plantas resistentes a la sequa supone vencer las dificultades del progresivo calentamiento del ecosistema sin contemplar la posibilidad de evitar ese calentamiento mediante el rediseo de sistemas de produccin. Del mismo modo, el desarrollo de nuevos medicamentos pretende hacernos resistentes a unas condiciones ambientales negativas, en lugar de intentar evitar esas condiciones.

El sistema econmico y las tecnologas


industriales han explotado los recursos naturales de forma depredatoria utilizndolos sencillamente como recursos para el desarrollo industrial. Ahora estamos viviendo el comienzo de una nueva era en la que, en palabras de AEDENAT: "Con la ingeniera gentica, la propia vida se incorpora a los procesos industriales". Hortalizas que genticamente se han saturado con pesticidas orgnicos se comercializan ya en nuestras tiendas. Parte de esos componentes txicos son ingeridos inevitablemente por el consumidor. El ao pasado se inici un debate en Espaa por el desembarco en Barcelona de un cargamento de soja rectificada que inclua en su carga gentica genes de petunia, un virus, una bacteria y residuos de glifosato para hacerla resistente a un herbicida

denominado Roundup. El gobierno de los Estados Unidos amenaz con una guerra agrcola si las autoridades europeas establecan restricciones a la importacin de productos tratados genticamente. En Inglaterra, un grupo de presin de agricultores ha recibido el apoyo expreso del prncipe Carlos en su cruzada contra los alimentos modificados genticamente: "pienso que esta tecnologa es tan nueva y poderosa, con tanto futuro por conocer, a tan largo plazo, que se debera plantear primero un debate tico". Existe en la actualidad un debate a nivel mundial en el que participan organismos oficiales, empresas de biotecnologa y organizaciones ecolgicas y de consumidores. En l intenta decidirse si los alimentos modificados genticamente deben ser etiquetados con mencin expresa a este hecho o si por el contrario no debe haber diferencia entre estos elementos y los de procedencia natural. Hasta el momento, la ventaja juega a favor de los fabricantes, quienes han conseguido presionar a las instituciones para obtener su apoyo, y que basan su actitud en el postulado de que no existe diferencia sustancial entre los alimentos transgnicos y los tradicionales. Todas las encuestas populares realizadas en torno a este tema han dejado claro el rechazo de los consumidores hacia este tipo de productos, que de todos modos son mezclados con productos naturales y comercializados indiscriminadamente sin dejar opcin a elegir.

As pues, y al menos por el momento, ese tomate de la ensalada puede tener algo de pez... y quin sabe de qu ms.

Alimentos transgnicos
Que son los alimentos transgenicos? Un alimento transgenico es el resultado de un proceso de ingenieria gentica en el cual un organismo es modificado a traves de la incorpracin de genes de distintas especies con el fin de engendrar y desarrollar nuevas caractersticas en el organismo para que este sea mas resistente a los herbicidas, a las plagas y a las adversidades del clima y del entorno. El avance cientfico que representa la transgenesis de algunos alimentos es muy grande ya que cambia por completo los procesos y hbitos agrcolas as como en otras especialidades como la medicina, obteniendo como resultado especies que contienen genes de otras especies distintas o incluso de otros animales y/o vegetales en una franja de tiempo mucha mas reducida que la que se necesita en un proceso natural. Esta mutacin gentica permite la produccin de plantas con la capacidad de contener nutrientes que normalmente no aportan, de la misma manera que les permite desarrollar a las nuevas especies, las capacidades necesarias para subsistir en entornos poco favorables. De la misma manera que los animales a los que se les suministra alimentos transgenicos tambin pueden desarrollar inmunidad hacia algunas enfermedades o aumentar su produccin. As pues, un alimento transgenico es un alimento que adquiere la facultad de desarrollarse en un clima distinto al habitual, un alimento que tarda mas tiempo en madurar, que necesita menos recursos y que aguanta las plagas i los herbicidas a los que habitualmente esta sometido, es por eso que en algunos crculos se llama frankenstains a los alimentos transgenicos. Este reciente proceso de la industria gentica implica la utilizacin de genes clnicamente manipulados para mutar los alimentos hiendo en contra de los procesos naturales. Los resultados de las pruebas llevadas a cavo y las hiptesis que plantea dicho experimento pone en duda la confianza de gran parte de la poblacin ya que se desconoce los efectos que pueden tener en la poblacin, el consumo de alimentos transgenicos a los cuales se les han manipulado los genes y alterado el organismo, de la misma forma que se desconoce hasta que punto un alimento transgnico puede afectar al medio ambiente. Esta polmica deriva tambin por el hecho que aun no existen leyes concretas en este mbito que obliguen a etiquetar o incluir (en el embasado del producto final) la informacin necesaria para que los consumidores conozcan el proceso de desarrollo por el que ha pasado el producto, y escoger de esta forma, si desean consumirlo o no. De esta manera, todos aquellos consumidores de productos transgenicos que desconozcan su procedencia, son privados de su derecho a elegir si desean correr el riesgo de contraer alergias o inmunidad frente a segn que antibiticos. Por otra parte la industria biotecnolgica esta presionando para poder difundir a gran escala las semillas de los vegetales transgenicos argumentando que esta ser la manera de acabar con el hambre en el mundo y el hecho de que se trata de un sistema de proteccin tecnolgico y controlar de esta manera la agricultura y el mercado de los alimentos habiendo que los agricultores dependan de ellas.