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Climatizacin pasiva: Alternativa eficaz de bajo costo?

Los materiales de cambio de fase insertados en las paredes de los edificios son capaces de absorber el calor durante el da para devolverlo al medio ambiente en la noche, cuando la temperatura ha disminuido y muchas construcciones se encuentran desocupadas. Por A. Gonzlez Arias y F.A. Horta Rangel 14 Septiembre, 2012 Durante el verano, las variaciones de temperatura del da a la noche en las islas tropicales rara vez sobrepasan los 10 15 grados centgrados; sin embargo, en territorios de clima continental esas variaciones alcanzan con facilidad 25 grados o ms. En Cuba la temperatura mxima en el verano no suele sobrepasar los 35 a la sombra, mientras que es poco frecuente que las mnimas desciendan ms all de los 20. No obstante, un termmetro colocado en una azotea o en una pared expuesta al sol en las horas de mayor insolacin puede alcanzar fcilmente ms de 50 grados. Cuando el techo de un inmueble es de baja altura, o su grosor o el de las paredes es pequeo, el calor y la alta temperatura se propagan con facilidad hacia el interior. Si adems la ventilacin es pobre y no hay climatizacin, la sensacin de calor puede llegar a ser mayor dentro del edificio que fuera de l. La construccin se convierte as en una especie de almacn trmico y en una tortura para quienes estn en su interior.

Es posible reducir el calor excesivo y hacer ms frescos los edificios, o contribuir a reducir en un por ciento significativo la energa gastada para climatizarlos, empleando cubiertas y paredes externas gruesas, construidas con materiales de baja conductividad trmica y que reflejen lo ms posible la radiacin solar. El inconveniente principal es que se requiere un gasto mayor de material, con el correspondiente incremento de los costos de fabricacin. Existe una posibilidad adicional para atenuar el calor, que a la larga pudiera resultar menos costosa y ms eficiente. Consiste en redistribuir el calor absorbido por las paredes insertando en ellas materiales de cambio de fase (Phase Change Materials, PCM). Estos materiales son capaces de absorber el calor durante el da para devolverlo al medio ambiente en la noche, cuando la temperatura ha disminuido y muchas construcciones como edificios pblicos o escuelas se encuentran desocupados. Un PCM puede absorber de 5 a 14 veces ms calor por unidad de volumen que el hormign u otro material similar, lo que permite reducir el grosor de las paredes y cubiertas sin afectar su comportamiento trmico. El PCM se puede seleccionar de acuerdo a las condiciones locales para que absorba el calor en el momento que ms se necesita. Por regla general, estos materiales son ms eficientes en aquellos lugares donde las diferencias de temperatura entre el da y la noche son de mayor amplitud. Cmo funciona un PCM? Cuando una sustancia capaz de existir en fase slida y lquida en condiciones normales se coloca en algn recipiente y se somete a la accin del calor, su temperatura aumenta

continuamente hasta alcanzar el punto de fusin-solidificacin. A esa temperatura el slido pasa a fase lquida, pero la temperatura de la mezcla slido-lquida no sigue aumentando; se mantiene constante en el punto de fusin hasta que el slido desaparece totalmente. Slo entonces la temperatura del lquido seguir creciendo (figura 2). En la prctica, lo usual es que la transformacin no ocurra exactamente a una temperatura dada, sino en un pequeo intervalo de 1 2 grados centgrados. Obviamente, la duracin del proceso depender de la cantidad de sustancia presente.

La causa de este comportamiento es que se necesita energa para romper los enlaces cristalinos del slido y aumentar la movilidad de las molculas al pasar a la fase lquida. Mientras quede slido en el sistema, el calor suministrado ser absorbido por esos enlaces. El proceso es reversible: si la temperatura del lquido disminuye, cuando se alcance el punto de fusin-solidificacin ocurrir el proceso inverso; los enlaces se vuelven a formar y el calor que se absorbi con anterioridad ahora ser expulsado al medio ambiente, a temperatura constante (calor de solidificacin). Los materiales habituales empleados como PCM son los hidratos salinos inorgnicos y las parafinas y cidos grasos orgnicos. Cada grupo posee sus ventajas y desventajas. Las sales hidratadas poseen altos valores del calor de fusin, no se inflaman y son de bajo costo. Sus desventajas consisten en que muchas de ellas son corrosivas, poco estables y suelen presentar problemas de subenfriamiento. Durante los ciclos de fusin-solidificacin tienden a recristalizar parcialmente formando hidratos con menor contenido de agua que modifican las propiedades fsico-qumicas del material como un todo; este ltimo proceso no es reversible y tiende a reducir la eficiencia trmica del PCM con el tiempo. Los materiales orgnicos son ms estables que los inorgnicos, no presentan problemas de subenfriamiento, no son corrosivos y no segregan otras fases durante las transformaciones. Son ms caros que los inorgnicos, aunque no excesivamente, pero tambin tienen otros inconvenientes: su calor de fusin-solidificacin es menor que el de los hidratos, son inflamables y pueden generar vapores dainos durante un incendio; unos pocos han mostrado la posibilidad de reaccionar con los productos que forman el hormign. Otros problemas que pueden presentar los PCM orgnicos son el envejecimiento trmico oxidativo, un cambio de volumen apreciable durante la transicin, o incluso la emanacin de olores indeseables. Una seleccin apropiada del material puede obviar muchas de estas caractersticas negativas. La tabla 1 muestra algunas sustancias usadas como PCM. Sus puntos de fusin varan entre 16 y 30C, alrededor del promedio de 22-23C, temperatura que resulta agradable para la mayora de las personas. Para que el proceso de absorcin-emisin de calor sea realmente eficaz tambin es necesario garantizar una buena conductividad trmica entre el PCM y sus alrededores. Los primeros intentos de emplear estos materiales para regular la temperatura se toparon con el siguiente problema. Para incluir al PCM en el material de construccin era necesario encapsularlo en una bolsa de material adecuado (impermeable, inerte, no degradable), pero al comenzar la recristalizacin el slido se depositaba en la superficie interna de la cpsula, apantallando su interior. La capa slida resultante dificultaba la transmisin del calor y, tras varios cientos de ciclos de fusin-cristalizacin, el PCM no lograba transformarse en su totalidad a la temperatura deseada. Se reduca as notablemente la eficiencia del proceso a causa de la pobre conductividad trmica y el insuficiente intercambio con el medio ambiente.

Se logr obviar este inconveniente al introducir la tcnica de micro-encapsulado, que proporciona una buena conductividad gracias al incremento de la superficie de contacto de la cpsula con el medio que lo rodea, pues cualquier material finamente dividido incrementa notablemente su cociente superficie/volumen. La tecnologa del microencapsulado permite incorporar el PCM con facilidad en diversos materiales de construccin, incluyendo el hormign.

Aunque posee menos conductividad trmica que cualquier sal inorgnica, la parafina ha sido un material muy estudiado para estos fines. Funde alrededor de los 22-24 grados Celsius, posee un calor de fusin-solidificacin aceptable, y se puede encapsular en acrlico a formar esferas de 5 a 10 micrmetros (1 m = 10-6 m) (figura 3). Los ensayos han mostrado que la parafina encapsulada no pierde sus propiedades tras realizar 10 000 ciclos de fusinsolidificacin, lo que equivale a unos 30 aos de uso continuo. Con estas microesferas se construyen materiales compuestos (compositos), formado por yeso y parafina con cubierta de fibra de vidrio, para ser usado como revestimiento en cualquier local. Otras aplicaciones Los PCM se aplican ya en procesos muy dismiles tales como la proteccin trmica de equipos electrnicos, para ayudar a proteger los alimentos en los frigorficos, o para atenuar los picos exotrmicos en reacciones qumicas industriales. Tambin se incorporan microcpsulas de PCM en la ropa y otros gneros con el fin de regular la temperatura corporal. Una persona en reposo genera un calor de unos 80 watt y esa cantidad aumenta cuando la persona se encuentra en movimiento; en los lugares fros los PCM microencapsulados permiten almacenar el calor generado por el cuerpo al hacer ejercicio y recuperarlo ms adelante si fuera necesario, cuando la persona se encuentra en reposo y genera menos calor. Promovida como una tecnologa desarrollada por la NASA para usar en los trajes espaciales, ya existen en el mercado edredones y almohadas que se publicitan como efectivos para atenuar los cambios de temperatura corporal durante el sueo. La madrugada es ms fra que la medianoche, y cada persona posee su propio ritmo natural de cambios de temperatura. La finalidad que se persigue es que el cobertor se adapte automticamente a los cambios, evitando calentamientos o enfriamientos excesivos y manteniendo en todo momento una temperatura agradable para quien duerme.