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REINOS OLVIDADOS

LA COLUMNA DEL MUNDO


R. A. Salvatore

TIMUN MAS

Diseo de cubierta: Valerio Viano Ilustracin de cubierta: Todd Lockwood Ttulo original: The Spine of the world Traduccin: Joana Claverol 2000, Wizards of the Coast Inc. Licensing by Hasbro Consumer Products Derechos exclusivos de la edicin en lengua castellana: Grupo Editorial Ceac, S.A., 2004 Diagonal, 662-664. 08034 Barcelona (Espaa) Timun Mas es marca registrada por Grupo Editorial Ceac, S.A. www.scyla.com ISBN: 84-480-3401-5 Depsito legal: B. 33.209-2004 Impreso en Espaa por Hurope, S.L.

Prlogo
El hombre ms pequeo conocido en Luskan por muchos alias, aunque el ms habitual era Morik el Rufin levant la botella en el aire y la agit, pues estaba sucia y quera ver hasta dnde llegaba la negra lnea del lquido a la anaranjada luz del atardecer. Abajo de un trago dijo, y con un movimiento del brazo se dispuso a apurar la botella. El hombretn sentado junto a Morik al final del muelle le arrebat la botella con una agilidad excepcional para un hombre de sus dimensiones. Instintivamente, Morik hizo el gesto de recuperar la botella, pero el hombretn mantena su musculoso brazo alzado, lejos de las vidas manos que trataban de alcanzarla, y apur la botella de un trago. Maldicin, Wulfgar, ltimamente siempre te acabas t las botellas se lament Morik, y dio al brbaro un leve manotazo en la espalda. Me lo he ganado repuso Wulfgar. Por un momento Morik lo mir con escepticismo, pero entonces record que en la ltima apuesta Wulfgar se haba ganado el derecho a beberse el ltimo trago de la siguiente botella. Bah, fue pura chiripa murmur Morik, aunque no lo pensaba. Ya haca mucho que las proezas de Wulfgar como guerrero haban dejado de sorprenderlo. Ah si? Pues vers cmo lo repito replic Wulfgar. Se puso de pie y levant a Aegis-fang, su magnfico martillo de guerra. Se tambale y se golpe la palma de la mano con l, mientras en el atezado rostro de Morik se dibujaba una amplia y astuta sonrisa. Tambin l se puso de pie sosteniendo la botella vaca por el cuello y la agit en el aire. Quieres hacerlo ahora? pregunt el rufin. Trala muy alto, o perders repuso el rubio brbaro, al tiempo que levantaba el brazo y apuntaba el martillo hacia el mar. Contar hasta cinco antes de que toque el agua. Morik lanz una glida mirada a su amigo brbaro mientras recitaba las reglas del jueguecito que se haban inventado muchos das antes. Las primeras veces gan Morik, pero al cuarto da Wulfgar ya haba aprendido a apuntar bien a la botella, de modo que su martillo siempre acababa dispersando por la baha diminutos fragmentos de cristal. ltimamente Morik slo tena posibilidades de ganar cuando Wulfgar haba bebido en exceso. As nunca le dar musit Wulfgar mientras Morik daba impulso a la botella. El hombrecillo se detuvo y volvi a mirar a su descomunal compaero con cierto desprecio. Balance el brazo adelante y atrs, y de pronto hizo amago de tirar. Qu? Wulfgar, sorprendido, se dio cuenta de que Morik no haba lanzado la botella, de que era una treta, pero antes de que pudiera mirarlo, el brazo del hombrecillo ya haba descrito un giro completo y arrojado la botella alto y lejos. Justo a la altura del sol poniente. Wulfgar no haba seguido la trayectoria de la botella desde el principio y la deslumbrante luz lo hizo entornar los ojos. Finalmente localiz el objeto. Con un rugido arroj su poderoso martillo, la magnfica arma mgica, que vol a baja altura sobre la baha girando sobre s.

Morik profiri unos chillidos de jbilo pensando que haba sido ms listo que el hombretn, ya que cuando Wulfgar lanz el martillo la botella estaba ya bastante baja y al menos a veinte pasos del muelle. Por muy lejos y rpido que lanzara el martillo, ni l ni nadie podra dar a la botella, pensaba Morik, especialmente si esa persona acababa de beberse ms de la mitad del contenido del blanco. La botella estuvo en un tris de cercenar la cresta de una ola cuando Aegis-fang la alcanz y la hizo estallar en un millar de diminutos pedazos. Ha tocado el agua! grit Morik. He ganado dijo Wulfgar en un tono que no admita discusin. Morik slo pudo gruir a modo de respuesta, pues saba que el hombretn tena razn: el martillo haba roto la botella a tiempo. Es una lstima desperdiciar un martillo tan bueno y potente slo por una botella dijo una voz a sus espaldas. Ambos se volvieron a una y vieron a dos hombres a pocos metros de distancia, con las espadas desenvainadas. Caramba, si es el seor Morik el Rufin dijo uno de ellos, un sujeto alto y flaco con un pauelo anudado alrededor de la cabeza, un parche en un ojo y una oxidada espada curva que blanda delante de l. S que la semana pasada sacaste una buena tajada de un comerciante de gemas y creo que haras bien en compartir parte de las ganancias conmigo y con mi amigo. Morik mir a Wulfgar. Su amplia sonrisa torcida y el destello en sus ojos negros decan claramente que lo nico que tena intencin de compartir era el filo de su punzante daga. Si todava tuvieras el martillo podras discutir con nosotros dijo entre risas el otro matn, que era tan alto como su amigo pero mucho ms gordo y sucio. Acerc la punta de su espada a Wulfgar. El brbaro retrocedi tambaleante y estuvo a punto de caerse del muelle, o al menos eso pareci. Creo que deberas haber encontrado al mercader de gemas antes que yo repuso Morik muy calmado. Eso suponiendo que ese mercader existiera, amigo mo, porque te aseguro que no tengo ni idea de qu ests hablando. El matn ms delgado profiri un gruido y embisti con la espada. Vamos, Morik! grit, pero antes de que las palabras salieran de su boca, Morik ya haba dado un salto hacia delante y esquivado el filo curvo de la espada. Luego, colocndose de espaldas al hombre, se agach ante el sorprendido matn y lo levant por el brazo con la mano derecha mientras la mano izquierda ejecutaba un movimiento fulminante que arranc un destello plateado a la daga que empuaba, que se clav en el sobaco del desconcertado camorrista. Mientras tanto, su compaero atac creyendo que tena delante un blanco fcil y desarmado. Sus ojos inyectados en sangre se dilataron cuando Wulfgar mostr la mano derecha, hasta entonces oculta tras la cadera, empuando el poderoso martillo, que haba vuelto a sus manos como por arte de magia. El hombre se par en seco y lanz una mirada de pnico a su compaero. Pero ste, despus de que Morik lo dejara desarmado, haba dado media vuelta y hua a toda prisa con Morik pisndole los talones, quien le lanzaba pullas y rea histricamente mientras lo segua pinchndole el trasero con la daga. Para! grit el matn que se haba enfrentado a Wulfgar, y que ahora trataba de zafarse de l. Puedo dar a una botella en movimiento le record Wulfgar. El hombre se detuvo bruscamente y se dio lentamente la vuelta para encararse al hercleo brbaro. No queremos los explic el matn y lentamente dej su espada sobre las tablas del muelle. No queremos ningn lo, buen hombre aadi, inclinando

repetidamente la cabeza. Wulfgar dej caer a Aegis-fang al suelo, el matn par de cabecear y mir fijamente el arma. Recoge la espada si quieres le propuso el brbaro. El matn levant una incrdula mirada hacia Wulfgar. Entonces, viendo que el brbaro estaba desarmado excepto, claro, por sus formidables puos recogi rpidamente la espada. Wulfgar lo domin antes de que el hombre pudiera blandir la espada. Con un veloz movimiento, el forzudo guerrero agarr la mueca de la mano derecha de su oponente y tir bruscamente del brazo hacia arriba, tras lo cual propin al hombre un potente derechazo que lo dej sin resuello y rendido. La espada cay al muelle. Wulfgar dio una nueva sacudida al brazo, con lo que alz al hombre del suelo y le disloc el hombro. Entonces lo solt y el hombre se derrumb ruidosamente sobre las tablas, tras lo cual el brbaro le atiz un saudo gancho de izquierda en la mandbula. Lo nico que impidi que el hombre cayera de cabeza al agua fue que Wulfgar lo agarr por la pechera. Con una fuerza aterradora, Wulfgar lo levant y lo mantuvo en vilo a casi medio metro del suelo. El hombre trataba de asir a Wulfgar y soltarse, pero el brbaro lo zarande con tal violencia que el matn se mordi la punta de la lengua, y todos sus miembros parecan de goma. La bolsa de ste no merece la pena le grit Morik. Wulfgar apart los ojos de su vctima y comprob que su compaero haba perseguido al matn que hua y lo conduca hacia el extremo del muelle. El matn cojeaba mucho y gema pidiendo clemencia, aunque con eso slo consegua que Morik le pinchara las nalgas con la daga, arrancndole ms gemidos. Por favor, amigo farfull el hombre que Wulfgar mantena en vilo. Cierra el pico! bram el brbaro. Wulfgar baj el brazo bruscamente, inclin la cabeza y puso en tensin los recios msculos del cuello y estrell su frente contra la cara del matn. Dentro del brbaro herva una furia telrica, una rabia que slo se deba a ese incidente, a ese intento de asalto. Ya no estaba en un muelle en Luskan; ahora estaba de nuevo en el Abismo, en el cubil de Errtu y era un prisionero al que el prfido demonio torturaba. El matn se haba convertido en uno de los secuaces del gran demonio, el glabrezu que en vez de brazos tena pinzas o peor an, en un tentador scubo. Wulfgar estaba otra vez all, poda ver el humo gris, oler el insoportable hedor, sentir los aguijones de los ltigos y las llamas, las pinzas alrededor de su garganta, el fro beso de la diablesa. Todo era tan vvido! Tan real! Ah estaba otra vez la pesadilla que lo acometa estando despierto, que provocaba en l un sentimiento de pura rabia, que ahogaba la clemencia o la compasin y lo arrojaba al pozo del tormento, de la tortura emocional y fsica. Sinti el picor y la quemazn que le producan los pequeos ciempis de Errtu, que horadaban su piel y se arrastraban dentro de su cuerpo atizando miles de fuegos en su interior con sus pinzas venenosas. Los tena por todo el cuerpo, incluso dentro de l, y con sus cosquilleantes patitas le excitaban los nervios para que sintiera la intensa agona de su ardiente veneno. Wulfgar sufra de nuevo esa tortura, pero sbita e inesperadamente ya no estaba indefenso. El brbaro levant al matn por encima de su cabeza sin esfuerzo aunque el hombre pesaba casi cien kilos y con un bramido atvico, un grito nacido de su clera visceral, el brbaro lo lanz al mar.

No s nadar! chill el hombre. Agitando los brazos y las piernas, se hundi en el agua a cinco metros del muelle, y empez a moverse y gritar pidiendo socorro. Wulfgar le dio la espalda. Si oa al hombre, no lo demostr. No sabe nadar dijo Morik mirando con cierta sorpresa a Wulfgar. Bueno, pues es el momento de aprender mascull el brbaro, impasible. An tena la mente en los humeantes pasadizos de las vastas mazmorras de Errtu. Mientras hablaba se restregaba sin parar brazos y piernas para quitarse de encima unos imaginarios centpedos. Morik se encogi de hombros y mir al hombre que se retorca y lloriqueaba sobre las tablas a sus pies. Sabes nadar? le pregunt. El matn alz tmidamente la mirada hacia el rufin y asinti leve y esperanzadamente con la cabeza. Entonces ve con tu amigo le orden Morik. El hombre empez a alejarse lentamente a rastras. Me temo que para cuando llegue a su lado su amigo ya estar muerto coment Morik a Wulfgar, pero el brbaro no pareci orlo. Vamos, ayuda a ese desgraciado dijo Morik con un suspiro, agarr a Wulfgar por el brazo y lo forz a fijar su abstrada mirada. Por m. No me gustara empezar la noche con un muerto. Wulfgar suspir a su vez y alarg sus fuertes manos. El matn, que estaba de rodillas, se encontr de pronto levantado en volandas, con una mano que lo sujetaba por la parte posterior de sus calzones y la otra que lo agarraba por el cuello. Wulfgar dio tres pasos hacia atrs para tomar carrerilla y lanz al hombre lejos y alto. El hombre pas por encima de su compaero que chapoteaba en el agua y aterriz al lado, pegndose una tremenda panzada. Wulfgar no lo vio aterrizar; haba perdido todo el inters en la escena. Se dio media vuelta y despus de llamar mentalmente a Aegis-fang pas como una exhalacin junto a Morik, que inclin la cabeza en muestra de respeto por su peligroso y poderoso amigo. Siguen debatindose en el agua observ Morik cuando alcanz al brbaro, que ya abandonaba el muelle. El gordo se aferra estpidamente a su amigo y ambos se hunden. Es posible que se ahoguen los dos. A Wulfgar no pareci importarle, y Morik saba que su indiferencia no era fingida. El rufin mir por ltima vez las aguas del puerto y entonces se encogi de hombros. Despus de todo, los dos matones se lo haban merecido. Wulfgar, hijo de Beornegar, no era una persona con la que se pudiera jugar. As pues, Morik tambin apart de su pensamiento a los hombres, que en realidad no lo preocupaban, y se concentr en su compaero, en su sorprendente compaero que haba tenido como instructor de lucha a un elfo oscuro, nada ms y nada menos. Morik se estremeci, aunque, naturalmente, Wulfgar estaba demasiado distrado para notarlo. El ladronzuelo pens en otro drow, uno que le haba visitado inopinadamente poco tiempo atrs y que le haba pedido que vigilara a Wulfgar. Le haba pagado por adelantado sus servicios, adems de prevenirle sin ninguna sutileza de que su amo no estara nada complacido si Morik no cumpla con la tarea que se le haba solicitado. Desde entonces, y para su alivio, Morik no haba vuelto a tener noticias de los elfos oscuros, pero segua manteniendo su parte del pacto, que implicaba velar por Wulfgar. Pero, para sus adentros, Morik admita que no se trataba slo de eso. Haba trabado amistad con Wulfgar pensando nicamente en su beneficio, en parte porque

tema al brbaro y tambin movido por el deseo de saber ms cosas de aquel hombre, que se haba convertido en su rival en las calles. Eso haba sido al principio. Ahora ya no tema a Wulfgar, aunque a veces tema por l, al verlo tan trastornado y atormentado. Morik ya no pensaba en los drows, a los que no haba vuelto a ver en muchas semanas. Sorprendentemente, a Morik ahora le caa bien Wulfgar y disfrutaba de su compaa, aunque en muchas ocasiones el brbaro se mostraba hosco. Estuvo a punto de contarle a Wulfgar la visita del drow por un deseo instintivo de avisar al hombre que se haba convertido en su amigo. Estuvo a punto... pero su sentido prctico, ese precavido pragmatismo que le haba permitido sobrevivir en un entorno tan hostil como las calles de Luskan, le record que no le reportara ningn beneficio. Si los elfos oscuros iban por Wulfgar, el brbaro caera, tanto si los esperaba como si no. Al fin y al cabo eran drows, poseedores de una magia poderosa y de las mejores armas blancas, elfos capaces de entrar en el dormitorio de Morik cuando ste dorma sin ser invitados y de despertarlo. Incluso Wulfgar necesitaba dormir. Si despus de acabar con el pobre Wulfgar los drows descubran que Morik los haba traicionado... Un escalofro le recorri el espinazo e hizo un esfuerzo por apartar esos inquietantes pensamientos de su mente y centrarse de nuevo en su formidable amigo. Por extrao que pudiera parecer, Morik perciba en l un espritu afn, un hombre que poda ser y que realmente haba sido un guerrero noble y poderoso, un lder entre los hombres, pero que, por una razn u otra, se haba descarriado. As vea Morik su propia situacin, aunque, en verdad, l haba iniciado el camino que lo haba llevado a su posicin actual cuando apenas era un nio. Si al menos su madre no hubiera muerto al dar a luz, si al menos su padre no lo hubiera abandonado... Mirando a Wulfgar, Morik no poda evitar pensar en el hombre que l mismo podra haber sido, el hombre que Wulfgar haba sido. En su opinin, las circunstancias los haban condenado a los dos, por lo que no se haca ilusiones sobre su relacin. Dejando de lado sus temores no haba que olvidar que el brbaro estaba en el punto de mira de los drows!, lo cierto era que se senta unido al brbaro porque lo consideraba como un hermano menor, sin olvidar que la amistad de Wulfgar haca que la chusma lo respetara ms. Morik necesitaba siempre una razn prctica. El da tocaba a su fin y llegaba la noche, que era la hora de Morik y Wulfgar, la hora de la vida callejera en Luskan.

Primera parte

El presente
En mi ciudad natal, Menzoberranzan, donde los demonios campan a sus anchas y los drows se complacen en dar muerte a sus rivales, es preciso mantenerse en estado de alerta y cautela. En Menzoberranzan, un drow con la guardia baja es un drow muerto, y por esa razn son pocas las ocasiones en las que los elfos oscuros se permiten tomar exticas semillas o bebidas que embotan los sentidos. Pero hay excepciones. En Melee-Magthere, la escuela de los guerreros en la que yo estudi, la ceremonia final consiste en una orga en la que los graduados inhalan hierbas alucingenas y gozan de las hembras de Arach-Tinilith. Es un momento de puro hedonismo, una fiesta en la que slo cuenta el placer, y nadie piensa en las implicaciones futuras. Yo me negu a participar en ella, aunque en ese momento no supe por qu. Crea y an lo creo que atentaba contra mis principios morales y degradaba muchas de las cosas que para m eran preciosas. Visto retrospectivamente, he llegado a entender otra verdad sobre m mismo que tambin me hizo rechazar participar en esa orga. Aparte de las implicaciones morales, que eran muchas, la simple idea de las hierbas alucingenas me atemorizaba y me asqueaba. Ni que decir tiene que lo supe desde el principio, tan pronto como sent sus efectos intoxicadores en esa ceremonia, e instintivamente me rebel; pero no entend la razn ltima de ese rechazo, los verdaderos motivos por los que ese tipo de influencias no tienen sitio en mi vida, hasta hace poco. Los efectos de tales hierbas en el cuerpo son muy diversos: los reflejos disminuyen y se pierde la coordinacin; pero lo ms importante es que afectan al espritu de dos maneras. Primero, desdibujan el pasado y borran tanto los recuerdos agradables como los desagradables y, en segundo lugar, anulan cualquier pensamiento sobre el futuro. Las sustancias intoxicantes confinan a la persona que las toma en el presente, en el aqu y ahora, sin tener en cuenta el futuro, sin ninguna consideracin por el pasado. Ah est la trampa, en esa creencia de que nada tiene valor, creencia que explica el ansia desenfrenada e insensata por saciarse de placeres fsicos. Cuando una persona est bajo el efecto de sustancias intoxicantes puede ocurrir que asuma retos temerarios, porque su gua interior, o incluso su instinto de supervivencia, estn mermados. Cuntos guerreros jvenes se lanzan a una muerte segura al enfrentarse a enemigos muy superiores? Cuntas mujeres jvenes se quedan encintas de hombres que nunca aceptaran como futuros esposos? Ah est la trampa, en esa creencia nihilista que yo me niego a aceptar. Yo vivo mi vida siempre con la esperanza de que el futuro ser mejor que el presente, aunque s que debo esforzarme para que sea as. Ese esfuerzo es el que proporciona una autntica satisfaccin en la vida, una sensacin de logro que, en el fondo, todos necesitamos para ser felices. Cmo podra seguir siendo fiel a esa esperanza si me permitiera un momento de debilidad que bien podra destruir todo lo que tanto me he esforzado en conseguir y todo lo que espero alcanzar? Cmo habra reaccionado ante tantos peligros imprevistos si, cuando surgieron, hubiera estado bajo la influencia de una sustancia que ofuscara la mente, una sustancia que mermara mi juicio o que alterara mi visin de las cosas? Tampoco hay que desdear los peligros a los que pueden conducir esas sustancias. Si me hubiera dejado llevar por la atmsfera de la ceremonia de graduacin de Melee-Magthere acaso no habra degradado cualquier relacin de verdadero amor? 9

En mi opinin, lo habra hecho y mucho. Los placeres sensuales son, o deberan ser, la culminacin del deseo fsico combinado con la decisin intelectual y emocional de entregarse en cuerpo y alma, cuando existe un vnculo de confianza y respeto. En la ceremonia de graduacin eso era imposible; me hubiera entregado slo fsicamente y, adems, habra utilizado a otra persona como si fuera un objeto. No habra existido una unin superior, no habra sido una experiencia espiritual y, por tanto, no habra habido un goce verdadero. Yo soy incapaz de vivir en una autocomplacencia sin esperanza, porque eso es lo que es, un revolcarse en los niveles ms bajos de la existencia, y todo ello debido, creo yo, a la falta de esperanza en un nivel superior de existencia. Por todo ello, slo acepto un uso muy moderado de las sustancias intoxicantes y aunque no critico abiertamente a aquellos que se abandonan a ellas, los compadezco porque tienen almas vacas. Qu es lo que empuja a una persona a ese pozo? Creo que el dolor, y los recuerdos demasiado horribles para enfrentarse a ellos cara a cara y aceptarlos. Ciertamente, las sustancias intoxicantes difuminan los padecimientos pasados, pero a costa del futuro, y eso no sale a cuenta. Con estos pensamientos en la mente, temo por Wulfgar, mi perdido amigo. Dnde podr escapar de los tormentos de su esclavitud? Drizzt Do'Urden

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1 En el puerto
Cmo odio este lugar! dijo Robillard, el hechicero, que se cubra con una tnica. Se diriga al capitn Deudermont del Duende del Mar, mientras la goleta de tres palos doblaba un malecn y se aproximaba al puerto de Luskan por el norte. Deudermont, un hombre alto y majestuoso, que haca gala de los modales de un lord y de un comportamiento calmado y reflexivo, asinti ante las palabras de su mago. Las haba odo antes muchas veces. Al contemplar el perfil de la ciudad repar en la caracterstica estructura de la Torre de Huspedes del Arcano, la famosa cofrada de magos de Luskan. Deudermont saba que sa era la causa de la actitud de desprecio de Robillard hacia el puerto, aunque el hechicero haba sido parco en explicaciones y se haba limitado a lanzar algunos comentarios sobre los idiotas que dirigan la Torre de Huspedes, incapaces de distinguir un autntico maestro de magia de un estafador. Deudermont sospechaba que a Robillard no lo haban aceptado como miembro de la cofrada. Por qu Luskan? se quej el mago del barco. No habra sido mejor dirigirnos a Aguas Profundas? En toda la Costa de la Espada no hay ningn puerto con unas instalaciones comparables al puerto de Aguas Profundas. Luskan estaba ms cerca le record Deudermont. Slo dos o tres das, no ms replic Robillard. Si en esos dos o tres das nos hubiramos encontrado con una tempestad, el casco habra acabado partindose y nuestros cuerpos habran servido de alimento a los cangrejos y los peces dijo el capitn. Nos hubiramos arriesgado tontamente por el orgullo de un solo hombre. Robillard abri la boca para responder, pero capt el sentido de la ltima frase del capitn antes de ponerse ms en evidencia. Su rostro se ensombreci con un profundo ceo. Los piratas nos hubieran apresado si yo no hubiera medido al segundo la explosin musit el mago despus de tomarse unos segundos para calmarse. Deudermont no se lo discuti. Ciertamente, la participacin de Robillard en la ltima operacin contra los piratas haba sido providencial. Algunos aos antes los Seores de Aguas Profundas haban encomendado al Duende del Mar un nuevo Duende del Mar ms grande, ms veloz y ms robusto la labor de perseguir piratas. Ninguna otra nave haba tenido tanto xito en ello, por lo que cuando el viga divis dos bajeles piratas surcando las aguas septentrionales de la Costa de la Espada, muy cerca de Luskan, donde el Duende del Mar sola patrullar, Deudermont apenas pudo creerlo. La mera reputacin de su goleta haba mantenido esas aguas libres de piratas durante meses. Pero los piratas buscaban venganza y no una fcil presa en forma de barco mercante, y estaban bien preparados para la lucha. Cada barco estaba armado con una pequea catapulta, un importante contingente de arqueros y un par de magos. Pero el hbil Deudermont y su experimentada tripulacin los superaron desde el punto de vista tctico, y, por su parte, el poderoso Robillard, que llevaba toda una dcada utilizando su poderosa magia en batallas navales, haba vencido a los hechiceros enemigos. Robillard

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haba creado la ilusin de que haban derrotado al Duende del Mar, con el mstil principal cado en cubierta y docenas de hombres muertos en la batayola. Los piratas navegaron en torno al barco como lobos hambrientos, dibujando crculos cada vez ms estrechos, hasta que lo abordaron, uno por babor y el otro por estribor para dar el golpe de gracia a la maltrecha goleta. Pero, en realidad, el Duende del Mar no haba sufrido daos importantes, y Robillard haba contrarrestado la ofensiva mgica de los hechiceros enemigos. Los proyectiles lanzados por las pequeas catapultas de los piratas apenas tenan efecto contra el orgulloso casco blindado de la goleta. Los arqueros de Deudermont, todos ellos muy diestros, lanzaron entonces su ataque contra los barcos piratas, y la goleta cambi con precisin y eficiencia el velamen de batalla por el de navegar a todo trapo, de modo que la proa brincaba en el agua mientras la goleta se escabulla entre los desconcertados piratas. Robillard sumi a los barcos piratas en un velo de silencio, para impedir que sus magos lanzaran hechizos defensivos, tras lo cual dispar tres bolas de fuego, una tras otra, en rpida sucesin; las dos primeras sobre los dos barcos y la tercera entre ellos. A esto le sigui la habitual cortina de fuego de balistas y catapultas. Los artilleros del Duende del Mar lanzaban fragmentos de cadenas para destrozar an ms las velas y las jarcias, as como bolas de brea para avivar las llamas. Desarbolados, envueltos en llamas y a la deriva, los dos bajeles piratas pronto se fueron a pique. El incendio fue tan grande que Deudermont y su tripulacin slo pudieron recoger a unos pocos supervivientes de las fras aguas del ocano. Pero el Duende del Mar no sali indemne. Haba perdido parte del velamen y, lo que an era ms peligroso, el casco presentaba una grieta considerable justo por encima del nivel del agua. Deudermont tuvo que destinar casi un tercio de su tripulacin a achicar agua. Por esta razn puso rumbo al puerto ms cercano, que result ser Luskan. Deudermont crea que haba sido una buena decisin, ya que prefera Luskan al puerto de Aguas Profundas. Ciertamente, el puerto de Aguas Profundas era mayor y su empresa la financiaban los seores de esa ciudad meridional, que estaran encantados de invitarlo a sus mesas, pero saba que Luskan sera ms hospitalaria para los miembros de su tripulacin, que eran hombres sin modales ni categora, que nunca podran entrar en los palacios de la nobleza. En Luskan, como en Aguas Profundas, tambin haba clases, pero los ltimos peldaos de la escalera social de Luskan estaban un poco por encima de los de Aguas Profundas. Al aproximarse a la ciudad, fueron recibidos con gritos de bienvenida desde todos los muelles, pues el Duende del Mar era muy conocido y respetado. De entre todos los puertos de la Costa de la Espada, los honrados pescadores y marinos mercantes de Luskan haban sido los primeros en apreciar la labor del capitn Deudermont y de su veloz goleta. Dira que ha sido una decisin acertada dijo el capitn. En Aguas Profundas hay mejor comida, mejores mujeres y mejor diversin replic Robillard. Pero no mejores hechiceros aadi Deudermont sin poder evitarlo. No hay duda de que la Torre de Huspedes es una de las cofradas de magos ms respetadas de todos los Reinos. Robillard gru y farfull unas cuantas maldiciones, tras lo cual se alej con aire ofendido. Deudermont no se volvi para ver cmo se alejaba, pero no pudo dejar de or el caracterstico repiqueteo de las botas de suela dura del mago.

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Vamos, slo uno rpido susurr la mujer en un tono que quera ser seductor, mientras con una mano jugueteaba con su sucio cabello rubio y haca pucheros. Slo para relajarme antes de otra noche sirviendo mesas. El gigantesco brbaro se humedeci los dientes con la lengua, ya que tena la sensacin de que tena la boca llena de tela, de una tela sucia. Despus de una noche de trabajo en la taberna Cutlass, haba regresado a los muelles junto con Morik para seguir bebiendo el resto de la noche. Como era habitual, haban estado en los muelles hasta el amanecer, cuando Wulfgar se haba arrastrado de vuelta al Cutlass, donde viva y trabajaba, para meterse directamente en la cama. Pero aquella mujer, Delly Curtie, una camarera de la taberna y la amante de Wulfgar en los ltimos meses, haba ido a buscarlo. En el pasado, el brbaro la haba considerado una distraccin agradable, la guinda que coronaba litros de alcohol, o incluso una amiga afectuosa. Delly haba cuidado de Wulfgar en sus primeros y difciles das en Luskan; haba satisfecho sus necesidades, emocionales y fsicas, sin hacer preguntas, sin emitir juicios y sin pedir nada a cambio. Pero ltimamente su relacin haba dado un giro; ahora que el brbaro se haba adaptado a su nueva vida, una vida consagrada casi por entero a defenderse de sus recuerdos de las torturas que Errtu le haba infligido durante aos, Wulfgar vea a Delly Curtie de otra forma. Emocionalmente Delly era una nia, una pobre nia. Wulfgar, de veintitantos aos, era algo mayor que ella. De pronto, se haba convertido en el adulto de la relacin, y las necesidades de Delly haban empezado a eclipsar las suyas. Venga, seguro que tienes diez minutos para m, Wulfgar le dijo la mujer, acercndose ms a l y acaricindole la mejilla. Wulfgar la cogi por la mueca y amablemente pero con firmeza apart su mano. Ha sido una noche muy larga replic el hombre, y quiero descansar un poco ms antes de empezar mi jornada de trabajo para Arumn. Pero es que siento un hormigueo... Quiero descansar repiti Wulfgar, recalcando cada palabra. Pues muy bien le espet Delly. Se apart del brbaro y sus seductores mohines se tornaron de pronto en una actitud fra e indiferente. Crees que eres el nico hombre dispuesto a compartir mi cama? Wulfgar no se dign responder. La nica respuesta que podra haberle dado es que no le importaba, que todo eso la bebida y las peleas era slo una manera de esconderse y nada ms. En el fondo, a Wulfgar le gustaba Delly y la respetaba. Para l era una amiga, o lo habra sido si en verdad creyera que l poda ser amigo de alguien, y no tena intencin de herirla. Delly segua de pie en el cuarto de Wulfgar, temblorosa e insegura. Sintindose de pronto muy desnuda con slo su ligera blusa, cruz los brazos sobre el pecho y sali corriendo hacia su alcoba. Wulfgar cerr los ojos, oy el portazo y sacudi la cabeza. Se ri entre dientes con impotencia y tristeza cuando oy que la puerta de Delly se abra y que unos apresurados pasos de mujer caminaban por el vestbulo. Reson otro portazo, y Wulfgar comprendi que Delly haba armado todo aquel alboroto slo para l: quera que oyera que se marchaba para buscar consuelo en los brazos de otro. El brbaro se dio cuenta de que era una mujer complicada y que sufra una confusin emocional mayor incluso que la suya, si cabe. Se pregunt cmo era posible que las cosas hubieran llegado tan lejos entre ellos. Al principio su relacin haba sido muy simple y sin malentendidos: dos personas que se necesitaban una a la otra. Pero desde haca un tiempo se haba vuelto ms compleja y la necesidad mutua se haba convertido en una suerte de muletas emocionales. Delly necesitaba a Wulfgar para que

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la cuidara, la protegiera y le dijera que era hermosa, pero Wulfgar saba que no era capaz de cuidar de l mismo y mucho menos de otra persona. Delly necesitaba el amor de Wulfgar, pero el brbaro era incapaz de dar amor. En su interior slo haba dolor y odio, los recuerdos del demonio Errtu y de la crcel del Abismo, donde haba sido torturado durante seis largos aos. Wulfgar suspir y se frot los ojos para despejarse. Luego, alarg el brazo hacia la botella, pero estaba vaca. Con un gruido de frustracin la arroj a la otra punta del cuarto, donde se hizo pedazos contra la pared. Por un instante se imagin que se haba estrellado contra la cara de Delly Curtie. La imagen lo inquiet pero no lo sorprendi. Se pregunt sin demasiado inters si Delly lo haba llevado hasta ese punto a propsito; quiz no era una inocente nia sino una hbil arpa que quera echarle el lazo. La primera vez que se le acerc ofrecindole consuelo pretenda aprovecharse de su debilidad para llevarlo a una trampa? Quiz para que se casara con ella? Para que se salvara a s mismo y as, un da, la salvara a ella de la miserable vida que llevaba como moza de taberna? Wulfgar se dio cuenta de que apretaba las manos con tanta fuerza que tena los nudillos blancos, por lo que lentamente las abri y respir hondo para calmarse. Suspir y despus de pasar de nuevo la lengua sobre sus sucios dientes, se levant y estir su corpachn de ms de dos metros. En un ritual que se repeta casi todas las tardes. Descubri que senta sus poderosos msculos y huesos doloridos. Wulfgar contempl sus brazos, que, aunque seguan siendo ms recios y musculosos que los de casi cualquier otro hombre vivo, empezaban ya a mostrar signos de laxitud, como si la piel que cubra su inmensa humanidad empezara a colgar un poco. Qu diferente era su actual vida de lo que haba sido en aquellas maanas de haca tanto tiempo, en el valle del Viento Helado, cuando trabajaba todo el da con Bruenor, el enano que era su padre adoptivo, martilleando y levantando enormes piedras, o cuando sala a cazar venados o gigantes con Drizzt, su amigo guerrero, y se pasaban el da corriendo y luchando. Las horas eran entonces an ms agotadoras, el esfuerzo fsico mayor, pero era una carga slo fsica y no emocional. En aquel tiempo y en aquel lugar no senta ningn dolor. Las tinieblas de su corazn el dolor ms agudo eran la fuente de todos sus males actuales. Trat de rememorar esos aos perdidos en los que trabajaba y luchaba al lado de Bruenor y Drizzt, o cuando pasaba el da corriendo por las laderas azotadas por el viento de la cumbre de Kelvin, la solitaria montaa que se alzaba en el valle del Viento Helado, corriendo y persiguiendo a Catti-brie... El mero recuerdo de la mujer lo dej helado y vaco, y en ese vaco penetraron inevitablemente las imgenes de Errtu y de sus secuaces. Un da, uno de sus esbirros, el horrible scubo, adopt la forma de Catti-brie, una imagen perfecta, y Errtu convenci a Wulfgar de que haba logrado apoderarse de la mujer y que ella sufrira el mismo tormento eterno que Wulfgar, por su culpa. Errtu agarr al scubo, Catti-brie, ante los ojos de un horrorizado Wulfgar, lo despedaz miembro a miembro, y luego lo devor en una orga de sangre. Jadeando, Wulfgar pugn por recuperar los recuerdos de Catti-brie, de la verdadera Catti-brie. La haba amado. Tal vez era la nica mujer a la que haba amado, pero crea haberla perdido. Aunque volviera a Diez Ciudades, en el valle del Viento Helado, y la encontrara, el vnculo que los una estaba roto, destruido por las profundas cicatrices de Errtu y por cmo se comport l tras su liberacin. Las largas sombras que se filtraban por la ventana le indicaron que el da feneca y que pronto debera ir a hacer de matn de Arumn Gardpeck. El brbaro no haba

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mentido a Delly al decirle que necesitaba descansar, por lo que se dej caer de nuevo en la cama y se sumi en un profundo sueo. Ya era negra noche en Luskan cuando Wulfgar entr tambalendose en el atestado saln principal del Cutlass. Otra vez tarde, para variar coment Josi Puddles a su buen amigo el tabernero, al reparar en la entrada del brbaro. Josi Puddles era un hombre delgado, con ojos pequeos y brillantes, que era un asiduo de la taberna. se cada da trabaja menos y bebe ms. Arumn Gardpeck, un hombre amable pero severo y siempre prctico, iba a darle a Josi la respuesta habitual, que cerrara la boca, pero se dio cuenta de que el otro tena razn. A Arumn le dola ver el declive de Wulfgar. Se haba hecho amigo del brbaro meses antes, cuando Wulfgar lleg a Luskan. En un principio slo le haba interesado por su portentoso fsico, un poderoso guerrero como Wulfgar poda ser una bendicin para una taberna situada en el corazn del barrio portuario de la animada ciudad. Pero despus de hablar con l por primera vez, Arumn se dio cuenta de que su inters por Wulfgar iba ms all de las razones comerciales. El brbaro le caa simptico. Josi siempre estaba all para recordar a Arumn los posibles peligros, para recordarle que, ms pronto o ms tarde, por muy fuertes que sean, todos los matones son pasto de las ratas en el arroyo. Te parece que el sol acaba de sumergirse en el agua? pregunt Josi a Wulfgar cuando el hombretn pas por su lado bostezando y arrastrando los pies. Wulfgar se detuvo y se volvi lenta y deliberadamente para clavar la mirada en el hombrecillo. Ya pasa de medianoche dijo Josi, pasando bruscamente de un tono de reproche a uno amistoso, pero yo me he encargado de vigilar por ti. Por un momento pens que tendra que poner fin a un par de peleas. Pero si ni siquiera seras capaz de romper un cristal con un garrote repuso Wulfgar, mirando al hombrecillo con escepticismo, y volvi a lanzar un largo bostezo. Josi, que era un cobardica, encaj el insulto asintiendo con la cabeza y esbozando una sonrisa de desaprobacin dirigida contra l mismo. Hicimos un trato sobre tu horario de trabajo dijo Arumn muy serio. Y tambin llegamos a un acuerdo sobre tus verdaderas necesidades le record Wulfgar. Segn tus propias palabras, mi autntica responsabilidad empieza ms tarde, porque a primera hora de la noche no suele haber bronca. Dijiste que deba empezar a trabajar al atardecer, pero me explicaste que realmente no me necesitabas hasta mucho ms tarde. Es justo replic Arumn moviendo la cabeza, lo que arranc un gruido de Josi. Estaba ansioso por ver cmo el hombretn (que en su opinin le haba robado a su mejor amigo) reciba un buen rapapolvo. La situacin ha cambiado prosigui Arumn. Te has creado una reputacin y muchos enemigos. Cada noche te presentas ms tarde y tus... nuestros enemigos toman nota de ello. Me temo que una noche, cuando entres tambalendote, a las tantas, nos encontrars a todos asesinados. Wulfgar puso cara de incredulidad y se volvi, desechando la idea con un movimiento de la mano. Wulfgar le llam Arumn con tono enrgico. El brbaro se volvi, ceudo. Ayer faltaron tres botellas dijo Arumn con calma, sin alzar la voz y dejando traslucir una evidente preocupacin. Me prometiste toda la bebida que quisiera respondi Wulfgar.

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Slo para ti insisti Arumn. No para tu escurridizo amigo. Todas las personas que estaban alrededor se asombraron ante el comentario, ya que no eran muchos los cantineros de Luskan que se atrevan a hablar con tal franqueza del peligroso Morik el Rufin. Wulfgar baj la mirada, ri entre dientes y sacudi la cabeza. Mi buen Arumn, quieres encargarte t de decirle a Morik que no puede beberse tu alcohol? Arumn entrecerr los ojos y Wulfgar le mantuvo la mirada durante un breve instante. Justo entonces Delly Curtie entr en la sala. Tena los ojos enrojecidos y an llorosos. Wulfgar la mir y sinti una punzada de remordimiento, pero nunca lo admitira pblicamente. Se dio la vuelta y fue a lo suyo, a amenazar a un borracho que empezaba a armar jaleo. La utiliza como si fuera una cosa dijo Josi Puddles a Arumn. Arumn solt un suspiro de frustracin. Se haba encariado con Wulfgar, pero a medida que el comportamiento del brbaro se haca ms ofensivo, ese cario menguaba. Delly era como una hija para Arumn y si Wulfgar jugaba con ella sin tener en cuenta los sentimientos de la muchacha, ellos dos tendran serios problemas. El tabernero desvi su atencin de Delly al brbaro justo a tiempo para ver cmo Wulfgar levantaba al bocazas cogindolo por el cuello, lo llevaba hacia la puerta y lo arrojaba bruscamente a la calle. Ese hombre no haba hecho nada se quej Josi Puddles. Si sigue as, te quedars sin clientes. Arumn se limit a suspirar. Tres hombres situados a la otra punta de la barra tambin estudiaban los movimientos del fornido brbaro con algo ms que simple curiosidad. No puede ser mascull uno de ellos, un tipo flaco con barba. El mundo no es tan pequeo. Te repito que es l replic el que estaba en el centro. T no estabas a bordo del Duende del Mar en esa poca. Nunca lo olvidara, a Wulfgar no se le puede olvidar. Hice con l toda la travesa de Aguas Profundas a Memnon, ida y vuelta, y tuvimos que enfrentarnos con muchos piratas. No me importara que luchara a mi lado contra los piratas coment Waillan Micanty, el tercero del grupo. Ya ves que es verdad! exclam el segundo. Lo cierto es que no era tan bueno como su compaero, ya lo conoces: un tipo con la piel oscura, pequeo y de aspecto delicado, pero ms fiero que un sahuagin herido, y ms veloz con una espada, o con dos, de lo que nadie ha visto. Drizzt Do'Urden? pregunt el tipo flaco. Ese hombretn viajaba junto al drow? S respondi el segundo, que ahora acaparaba toda su atencin. Sonrea de oreja a oreja, feliz de ser el centro de todo y rememorando la emocionante travesa que haba compartido con Wulfgar, Drizzt y la pantera del drow. Y qu me decs de Catti-brie? pregunt Waillan que, como todos los hombres de Deudermont, se qued prendado de la hermosa y hbil mujer al poco tiempo de que ella y Drizzt se unieran a la tripulacin unos aos antes. Drizzt, Catti-brie y Guenhwyvar haban navegado a bordo del Duende del Mar durante muchos meses y, gracias a ellos, la tarea de hundir barcos piratas haba sido mucho ms sencilla. Catti-brie se uni a nosotros al sur de Puerta de Baldur explic el que

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contaba la historia. Vino con un enano, el rey Bruenor de Mithril Hall, en un carro volador envuelto en llamas. Os aseguro que nunca haba visto nada igual, porque el enano lanz el vehculo contra las velas de uno de los barcos piratas que nos atacaban. Hundi el maldito barco y cuando sali del agua, an le quedaban ganas de pelear. Bah, ests mintiendo protest el marinero flacucho. No, yo tambin he odo esa historia intervino Waillan Micanty. Me la cont el mismo capitn, adems de Drizzt y Catti-brie. Aquello calm al hombrecillo. Los tres marineros se quedaron sentados un rato ms observando los movimientos de Wulfgar. Ests seguro de que es l? inquiri el primero. De que se trata de ese tal Wulfgar? Mientras formulaba la pregunta Wulfgar cogi a Aegis-fang, que llevaba a la espalda, y la apoy en la pared. Pondra la mano en el fuego respondi el segundo. No lo olvidara, ni a l ni a su martillo. Es capaz de quebrar un mstil con l, os lo aseguro, o de acertar en el ojo de un pirata, el derecho o el izquierdo, tanto da, desde treinta metros de distancia. En el otro lado de la sala Wulfgar mantena una discusin con un cliente. Con su poderosa mano el brbaro agarr al hombre por la garganta, lo levant con una facilidad increble de la silla y lo mantuvo en vilo. Wulfgar cruz tranquilamente la taberna hacia la puerta y arroj al borracho a la calle. Es el hombre ms fuerte que he visto coment el segundo marinero, y sus compaeros parecieron estar de acuerdo. Vaciaron sus jarras y miraron un rato ms antes de marcharse del Cutlass y correr a informar a su capitn de lo que haban visto. El capitn Deudermont se acarici pensativamente la barba, pulcramente recortada, tratando de asimilar lo que Waillan Micanty acababa de contarle. Le costaba mucho creerlo, porque no le cuadraba. Cuando Drizzt y Catti-brie navegaron con l en aquellos maravillosos primeros aos en que se dedic a perseguir piratas le haban contado la triste historia de la muerte de Wulfgar. La historia lo impresion, ya que haba trabado amistad con el hercleo brbaro en un viaje a Memnon unos aos antes. Drizzt y Catti-brie le haban contado que Wulfgar estaba muerto, y Deudermont lo haba credo. Pero, por otra parte, tambin crea a los miembros de su tripulacin que aseguraban que el brbaro estaba vivito y coleando y trabajaba en el Cutlass, una taberna que Deudermont haba frecuentado. Deudermont evoc su primer encuentro con Wulfgar y Drizzt en la taberna Los Brazos de la Sirena de Aguas Profundas. Wulfgar haba evitado una reyerta con un camorrista de psima reputacin llamado Bungo. Despus de eso, el brbaro y sus amigos haban realizado autnticas proezas, desde rescatar a su pequeo amigo halfling de las garras de un conocido pach de Calimport hasta reclamar Mithril Hall para el clan Battlehammer. La idea de que Wulfgar trabajara de matn en una srdida taberna de Luskan le pareca absurda. Sobre todo porque, segn Drizzt y Catti-brie, Wulfgar estaba muerto. Deudermont record su ltimo viaje con Drizzt y Catti-brie, cuando el Duende del Mar puso rumbo a una isla muy remota. Una vidente ciega propuso a Drizzt un enigma sobre alguien a quien crea haber perdido. La ltima vez que Deudermont vio a Drizzt y Catti-brie fue en un lago, nada menos, al que el Duende del Mar haba sido llevado por error. Era posible que Wulfgar estuviera vivo? El capitn Deudermont haba visto demasiadas cosas para descartar esa posibilidad. No obstante, le pareca ms probable que sus hombres se hubieran confundido; no

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tenan experiencia en el trato con los brbaros del norte y todos les parecan iguales: enormes, rubios y fuertes. El Cutlass haba contratado a un guerrero brbaro como matn, pero no poda ser Wulfgar. No pens ms en ello, pues deba atender muchos deberes y compromisos en las casas de ms alcurnia de la ciudad. Pero tres das despus, mientras cenaba a la mesa de una de las familias nobles de Luskan, la conversacin recay en la muerte de uno de los pendencieros ms famosos de la ciudad. Estaremos mucho mejor sin ese Quiebratrozas dijo uno de los invitados. No trajo ms que problemas desde que lleg a la ciudad. No era ms que un asesino aadi otro, y ni siquiera era tan duro como lo pintaban. Bah, era capaz de derribar un caballo al galope simplemente ponindose delante del animal insisti el primero. Lo vi hacerlo con mis propios ojos! Pero no pudo derribar al nuevo chico de Arumn Gardpeck terci otro. Cuando se enfrentaron, el nuevo arroj a Quiebratrozas fuera del Cutlass haciendo que se llevara por delante el marco de una puerta. Deudermont aguz las orejas. S, se es convino el primero. Por las historias que he odo, tiene una fuerza increble. Y qu martillo de guerra! Es el arma ms hermosa que he visto en mi vida. Ante la mencin del martillo Deudermont estuvo a punto de atragantarse, pues recordaba perfectamente el poder de Aegis-fang. Cmo se llama? pregunt el capitn. Cmo se llama quin? El nuevo chico de Arumn Gardpeck. Los dos hombres intercambiaron una mirada y se encogieron de hombros. Wolf no s qu, creo respondi el primero. Un par de horas ms tarde el capitn Deudermont sali del palacio y, en vez de regresar al Duende del Mar, las piernas lo condujeron al Cutlass, que estaba en los barrios bajos de la ciudad, concretamente en la infame calle de la Media Luna. Entr sin vacilar y acerc una silla a la primera mesa que vio libre. Deudermont descubri al hombre antes incluso de sentarse. No caba duda de que era Wulfgar, hijo de Beornegar. El capitn no lo conoca demasiado bien y adems no lo haba visto en aos, pero era inconfundible. Su tamao, el aura de fuerza que lo rodeaba y sus penetrantes ojos azules lo delataban. Se vea ojeroso, llevaba una barba descuidada y ropa sucia, pero era Wulfgar. Los ojos del hombretn se clavaron en los de Deudermont por un instante, pero el brbaro no pareci reconocerlo y volvi la cabeza. Deudermont estuvo todava ms seguro de que era l al ver el magnfico martillo de guerra, Aegis-fang, colgado a la ancha espalda del brbaro. Quiere beber o est buscando bronca? Deudermont se volvi y vio a una joven junto a su mesa, con una bandeja en la mano. Y bien? Buscando bronca? repiti el capitn con voz sorda, confuso. Lo digo por la manera en que lo mira le explic la joven sealando a Wulfgar. Muchos vienen aqu buscando pelea y muchos salen malparados. Pero, por m, puede pelear con l, y me alegrara si acabara muerto en la calle. No busco bronca le asegur Deudermont. Pero dgame, cmo se llama? La mujer solt un bufido y sacudi la cabeza, frustrada por alguna razn que

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Deudermont no comprenda. Wulfgar respondi finalmente. Ojal nunca hubiera venido. La mujer se march rpidamente sin volverle a preguntar qu quera beber. Deudermont no le prest ninguna atencin y fij otra vez la mirada en el fornido brbaro. Cmo haba acabado all? Por qu no estaba muerto? Y dnde estaban Drizzt y Catti-brie? El capitn permaneci all sentado durante horas, observando la disposicin de la taberna. Poco antes de que amaneciera todos los parroquianos se haban marchado, excepto l y un tipo flacucho que estaba en la barra. Es hora de cerrar le dijo el cantinero. En vista de que el capitn no responda ni haca ademn de moverse, el matn se acerc a su mesa. Deudermont sinti la amenazadora presencia del hercleo Wulfgar. Puedes salir andando o en volandas le espet el brbaro. T eliges. Has recorrido un largo camino desde que luchaste con los piratas al sur de Puerta de Baldur replic Deudermont. Aunque me temo que no has escogido un buen rumbo. Wulfgar lade la cabeza y observ al hombre ms atentamente. Por su cara barbuda pas un destello de reconocimiento, que desapareci al instante. Has olvidado nuestro viaje al sur? inquiri Deudermont. La lucha contra el pirata Pinochet y el carro en llamas? Wulfgar abri mucho los ojos. Quin te ha contado todas esas cosas? Contado? repiti Deudermont con incredulidad. Pero, Wulfgar, t navegaste en mi barco hasta Memnon, y luego de vuelta. Tus amigos, Drizzt y Cattibrie, navegaron conmigo hasta no hace mucho. Ellos crean que habas muerto! El hombretn recul, como si lo hubieran abofeteado. Sus claros ojos azules reflejaron una embarullada mezcla de emociones que iban de la nostalgia al odio. Le cost varios minutos recuperarse. Ests equivocado, buen hombre replic finalmente, para sorpresa de Deudermont. Te equivocas acerca de mi nombre y de mi pasado. Es hora de que te marches. Pero Wulfgar empez a protestar Deudermont. Se sobresalt al advertir la presencia de un hombre bajito, de piel atezada y aspecto siniestro, que sigilosamente se le haba acercado por la espalda. Wulfgar mir al hombrecillo y luego hizo un gesto a Arumn. Tras un momento de duda, el dueo de la taberna busc algo detrs de la barra y sac una botella, que lanz hacia Morik. ste la caz al vuelo. Andando o en volandas? volvi a preguntar Wulfgar a Deudermont. Al capitn le impresion el tono en el que el brbaro pronunci esas palabras, no framente sino con una total indiferencia. Deudermont estaba convencido de que Wulfgar no dudara ni un momento en cumplir su amenaza de arrojarlo fuera de la taberna si no se mova de inmediato. El Duende del Mar estar en el puerto una semana ms, como mnimo dijo Deudermont con firmeza, al tiempo que se levantaba y se diriga a la puerta. Sers bienvenido tanto como invitado o como miembro de la tripulacin, porque yo no olvido. El capitn se march dejando tras de s la estela de una promesa. Quin era ese tipo? pregunt Morik a Wulfgar una vez que Deudermont hubo desaparecido en la negra noche. Un loco fue todo lo que pudo responder el brbaro. Se dirigi a la barra y cogi tranquilamente otra botella de un estante. Ceudo, pos la mirada alternativamente en Arumn y Delly, y se march con Morik.

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El capitn Deudermont tena una buena caminata hasta el puerto. Las imgenes y los sonidos de la vida nocturna de Luskan le salan al paso voces indistintas que se colaban por las ventanas abiertas de las tabernas, perros que ladraban, susurros clandestinos en las oscuras esquinas, pero l apenas oa nada, ensimismado como estaba en sus pensamientos. Wulfgar estaba vivo, pero se encontraba en un estado en el que el capitn nunca hubiera imaginado ver al heroico guerrero. La oferta que le haba hecho para unirse a la tripulacin del Duende del Mar haba sido sincera pero, por su reaccin, Deudermont saba que Wulfgar nunca aceptara. Qu poda hacer? Quera ayudar a Wulfgar, pero tena la suficiente experiencia en casos difciles para saber que es imposible ayudar a alguien que no quiere que le ayuden. Si otra vez tiene intencin de marcharse de una cena de compromiso, le agradeceramos que nos informara de adnde piensa ir. Fue el reproche que oy el capitn al aproximarse a su barco. Mir hacia arriba y vio a Robillard y a Waillan Micanty que lo miraban desde la batayola. No debera salir solo le ri Waillan Micanty, pero Deudermont se limit a hacer un gesto negativo. Cuntos enemigos se ha creado en estos ltimos aos? le pregunt el irritado y preocupado mago. Cuntos pagaran montones de oro por una oportunidad para asesinarlo? Por eso tengo un mago a mi servicio, para que me proteja replic Deudermont con calma y empez a subir la plancha. Robillard lanz un bufido ante lo absurdo de sus palabras. Cmo pretende que lo proteja si ni siquiera s dnde est? Deudermont se qued quieto y una amplia sonrisa se dibuj en su cara mientras miraba al hechicero. Si no me puedes localizar con la magia, cmo voy a confiar en que encuentres a los que me quieren mal? pregunt. Robillard tiene razn, capitn intervino Waillan, mientras el rostro del mago se ensombreca. A muchos les encantara encontrarse con usted, solo, en esas calles. Estis sugiriendo que vaya a todas partes con la tripulacin en pleno? pregunt Deudermont. O que me marche por miedo a las represalias de los amigos de los piratas? Muy pocos abandonaran sin escolta el Duende del Mar arguy Waillan. Y a muchos menos los conocen los piratas lo suficiente para ser sus blancos! retruc Robillard. Nuestros enemigos no atacaran a un simple tripulante fcilmente reemplazable, ya que incurriran en la ira de Deudermont y de los seores de Aguas Profundas, pero s que valdra la pena eliminar al capitn del Duende del Mar. El hechicero exhal un hondo suspiro, mir fijamente al capitn y aadi con firmeza : No debera andar por ah solo. Tena que comprobar algo sobre un viejo amigo explic Deudermont. Se llama Wulfgar ese amigo? inquiri el sagaz mago. Eso cre replic el capitn en tono spero mientras suba por la plancha. Pas junto a los dos hombres y se dirigi a su camarote sin mediar ms palabra. Era un lugar tan diminuto y asqueroso que ni siquiera tena nombre, un antro en el que se reunan los rufianes de peor estofa de Luskan. En su mayor parte eran marineros que buscaban los seores de la ciudad o familias indignadas porque haban cometido crmenes atroces. No podan andar libremente por las calles de ninguna de las ciudades

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en las que sus barcos atracaban por temor a ser arrestados o asesinados. Por esa razn se reunan en agujeros como aqul, cuartos en chamizos convenientemente situados cerca de los muelles. Morik conoca muy bien aquel tipo de sitios, pues haba empezado su carrera trabajando como vigilante de uno de los establecimientos ms peligrosos, cuando era slo un chaval. Ahora ya no frecuentaba tales tugurios. Morik era muy respetado en establecimientos ms civilizados y, adems, temido, cosa que probablemente era la emocin que ms le gustaba. Pero all no pasaba de ser un rufin ms, un ratero de poca monta en una guarida de asesinos. Pero esa noche no haba podido resistirse a entrar en uno de aquellos antros, despus de que el reputado capitn del Duende del Mar apareciera en el Cutlass para hablar con su amigo Wulfgar. Cunto meda? pregunt el Tuerto, uno de los dos matones sentados a la mesa de Morik. El Tuerto era un viejo lobo de mar, canoso, con rubicundas mejillas cubiertas aqu y all por una sucia barba y con slo un ojo. Los dems clientes solan llamarlo Puo Cerrado, porque era muy rpido con su vieja daga oxidada pero muy lento a la hora de rascarse la bolsa. El Tuerto era tan tacao que ni siquiera era capaz de comprarse un parche para cubrirse el ojo que le faltaba. Debajo de los pliegues del pauelo que llevaba anudado a la cabeza, Morik vea el borde oscuro de su cuenca vaca. Una cabeza y media ms alto que yo respondi Morik. Quiz dos. El Tuerto lanz una mirada a su compaero pirata, que era un tipo realmente curioso. El hombre llevaba el pelo negro recogido en un moo y tena toda la cara y el cuello tatuados, al igual que cada centmetro de piel que enseaba que no era poca, porque todo lo que llevaba era una especie de faldilla de piel de tigre. Morik sigui la mirada del Tuerto y un escalofro le recorri el espinazo; aunque no saba nada de cierto de su compaero, haba odo rumores sobre aquel hombre, Tee-a-nicknick. El pirata era slo medio humano, y la otra mitad era qullan, una raza poco comn de feroces guerreros. El Duende del Mar est atracado en el puerto dijo el Tuerto a Morik. El rufin hizo un gesto de conformidad; haba visto la goleta de tres mstiles de camino a la srdida cantina. Llevaba una barba que le llegaba justo hasta la mandbula aadi Morik, tratando de dar una descripcin lo ms completa posible. Se sentaba muy derecho? pregunt el pirata tatuado. Morik mir a Tee-a-nicknick como si no lo entendiera. Se sentaba en la silla con la espalda muy erguida? aclar el Tuerto adoptando la pose. Como si se hubiera metido un palo de escoba por el culo que le llegara hasta la garganta? S y era alto respondi Morik, que sonri al tiempo que asenta. Los dos piratas intercambiaron otra mirada. Dira que era Deudermont dijo el Tuerto. Ese perro. Dara una bolsa de oro por tener la oportunidad de rebanarle el gaznate. Ha enviado a pique a un montn de amigos y nos ha hecho perder a todos una verdadera fortuna. El pirata tatuado demostr su aquiescencia colocando encima de la mesa una bolsa llena a rebosar de monedas. Entonces Morik se dio cuenta de que todo el mundo se haba callado de repente y que todos los ojos estaban posados en l y sus dos depravados compaeros. Vaya, Morik, ya veo que te gusta lo que ves coment el Tuerto sealando la bolsa. Bueno, la tendrs, y apuesto a que diez ms como sta. El pirata se levant

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de un brinco y la silla en la que estaba sentado cay hacia atrs. Qu me decs, compaeros? grit. Quin da una moneda de oro, o diez, por la cabeza de Deudermont del Duende del Mar? En el tugurio resonaron vtores y se oyeron muchas maldiciones contra Deudermont y su tripulacin de asesinos de piratas. Morik apenas las oy; estaba demasiado absorto en la bolsa de oro. Deudermont haba buscado a Wulfgar. Sin duda, todos los hombres que estaban all, y cientos ms de la misma ralea, daran ms monedas. Deudermont conoca bien a Wulfgar y confiaba en l. Mil piezas de oro? Diez mil? Morik y Wulfgar podan llegar hasta Deudermont fcilmente. Las posibilidades eran tan enormes que la codiciosa mente del ladrn le daba vueltas.

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2 El hechizo del amor


Bajaba por la senda dando brincos como si fuera una nia aunque, obviamente, era una mujer. Su brillante cabello negro ondeaba alrededor de sus hombros, sus ojos verdes chispeaban y una radiante sonrisa le iluminaba el rostro. Acababa de hablar con l, con Jaka Sculi, de melanclicos ojos azules, pelo castao ensortijado y un mechn que le caa sobre el puente de la nariz. Y tan slo por haber hablado con l brincaba en vez de andar, sin pensar en el barro que se le meta por los agujeros de sus viejos zapatos, o en la inspida cena que la aguardaba esa noche en casa. Nada de eso importaba; ni los bichos, ni el agua sucia, nada. Haba hablado con Jaka, y eso le produca una sensacin clida y hormigueante que la asustaba y al mismo tiempo la haca sentirse viva. Ironas de la vida, el estado de nimo que le haba inspirado su encuentro con el melanclico Jaka fue el que atrajo la atencin de otro hacia su alegre figura. A sus veinticuatro aos, el corazn de lord Feringal Auck haba palpitado con ms fuerza a la vista de muchas mujeres, en su mayora hijas de comerciantes cuyos padres buscaban otro puerto seguro al noroeste de Luskan. La aldea estaba situada cerca del desfiladero ms transitado para cruzar la Columna del Mundo, donde esos comerciantes podan reabastecerse y descansar en el peligroso viaje desde Diez Ciudades al valle del Viento Helado y viceversa. A Feringal Auck nunca le haba costado tanto recuperar el ritmo normal de respiracin. Casi jadeaba mientras se asomaba por la ventana de su lujoso carruaje. Feri, ya empieza a notarse en el aire el polvillo amarillo de los pinos dijo la voz de Priscilla, la hermana mayor de Feringal. Ella era la nica persona que lo llamaba Feri, cosa que a ste le fastidiaba sobremanera. Mtete dentro! El polvillo es muy denso y me hace estornudar. Ya sabes lo terrible que... La mujer call y observ a su hermano con detenimiento, y repar en que miraba algo con la boca abierta. Feri? pregunt. Se movi en el asiento para acercarse a l, lo agarr por el codo y lo sacudi. Feri? Quin es? pregunt el lord de Auckney, que no haba odo a su hermana. Quin es esa angelical criatura, el avatar de la diosa de la belleza, la imagen de los ms puros deseos del hombre, la encarnacin de la tentacin? Priscilla empuj a un lado a su hermano y sac la cabeza por la ventana del carruaje. Cmo? Esa campesina? pregunt incrdula con un tono de evidente desprecio. Tengo que saberlo dijo lord Feringal con voz melodiosa. Peg de nuevo la cara al borde de la ventanilla y fij su penetrante mirada en la joven que brincaba por la vereda. La perdi de vista cuando el carruaje dobl una curva del camino. Feri! le reprendi Priscilla. La mujer hizo ademn de abofetear a su hermano pequeo, pero en el ltimo instante se contuvo. El lord de Auckney se sacudi la ensoacin provocada por el amor el tiempo suficiente para clavar en su hermana una mirada directa e incluso amenazante. Averiguar quin es insisti.

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Priscilla Auck se recost en el asiento y no dijo nada ms, aunque estaba desconcertada por la atpica explosin emotiva de su hermano menor. Feringal haba sido siempre bonachn y tranquilo, y su regaona hermana que le llevaba quince aos lo haba manipulado fcilmente. Priscilla se acercaba a la cuarentena y nunca se haba casado. En realidad, su inters por un hombre nunca haba tenido otro objetivo que satisfacer sus necesidades fsicas. Su madre haba muerto al dar a luz a Feringal y su padre muri cinco aos despus, por lo que Priscilla tuvo que asumir la regencia del feudo, hasta que Feringal pudo hacerse cargo, junto con Temigast, el consejero de su padre y senescal del feudo. Para Priscilla haba sido un excelente arreglo, ya que incluso despus de que Feringal llegara a la mayora de edad, e incluso casi una dcada despus, su opinin haba sido determinante en el gobierno de Auckney. La mujer nunca haba deseado aadir un nuevo miembro a la familia, y haba supuesto lo mismo de Feri. La ceuda Priscilla ech una ltima mirada hacia donde se encontraba la muchacha, aunque ahora ya estaban demasiado lejos. El carruaje cruz a ritmo de paseo el pequeo puente de piedra que atravesaba una resguardada baha y conduca a la isla en la que se levantaba el castillo Auck. Al igual que Auckney, una aldea de doscientos habitantes que no sola figurar en ningn mapa, el castillo era bastante modesto. Contaba con una docena de habitaciones para la familia, y para Temigast por supuesto, y otras cinco para la media docena de sirvientes y los diez soldados que servan en el castillo. Dos torres bajas y achaparradas reforzaban el castillo, al que solamente sacaban cinco metros, ya que el viento siempre soplaba con fuerza en Auckney. Una broma muy repetida era que si algn da el viento cesaba, todos los aldeanos caeran de bruces, de tan acostumbrados como estaban a andar encorvados. Debera salir del castillo ms a menudo dijo lord Feringal, mientras l y su hermana cruzaban el vestbulo y entraban en una sala de estar, donde el viejo senescal Temigast pintaba otra de sus innumerables marinas. Ests pensando en la aldea? pregunt Priscilla con evidente sarcasmo. O en las remotas granjas de turba? Sea como sea, no hay ms que barro, piedras y suciedad. Precisamente es en el barro donde una joya brilla con ms intensidad insisti el enamorado lord y exhal un profundo suspiro. El administrador arque una ceja ante el inslito dilogo y levant la vista de su cuadro. Temigast haba pasado en Aguas Profundas la mayor parte de su juventud y cuando lleg a Auckney unos treinta aos antes ya era un hombre de mediana edad. Comparado con los aislados ciudadanos de Auckney (incluyendo a la familia gobernante), era un hombre de mundo y no le haba costado demasiado esfuerzo ganarse el aprecio del seor feudal, lord Tristan Auck, y ascender hasta el puesto de principal consejero y despus de administrador. Su cosmopolitismo le fue muy til en esa ocasin, pues se dio cuenta de qu haba motivado el suspiro de Feringal y comprendi sus implicaciones. No era ms que una moza protest Priscilla. Una nia, y adems sucia. Se dio cuenta de que Temigast segua su conversacin con gran inters y lo mir en busca de apoyo. Me temo que Feringal se ha prendado de una campesina, nada ms y nada menos explic. El lord de Auckney desea a una campesina sucia y que huele mal. Vaya, vaya respondi Temigast con fingido horror. En su opinin, y en la opinin de cualquier forastero, el lord de Auckney era tambin poco ms que un campesino. Se contaba una interesante historia al respecto: el castillo haba sido construido haca ms de seiscientos aos por la familia Dornegast, que gobern los dos

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primeros siglos. Despus, los Auck llegaron al poder mediante un matrimonio. Pero qu gobernaban realmente? Auckney estaba al margen de las rutas comerciales, al sur del espoln ms occidental de la Columna del Mundo. La mayora de las caravanas de comerciantes que viajaban entre Diez Ciudades y Luskan evitaba Auckney y cruzaba las montaas por un paso ms directo situado a muchos kilmetros al este. E incluso aquellos que no osaban enfrentarse a los peligros de ese paso desprotegido, preferan cruzar al este de Auckney, por otro paso en Hundelstone, una ciudad con una poblacin seis veces mayor que la de Auckney, y donde podan encontrarse ms y mejores suministros y artesanos. Pese a estar situada en la costa, Auckney estaba demasiado al norte de cualquier ruta comercial martima. Excepcionalmente una nave, por lo comn un barco de pesca de Fireshear situado ms al sur que haba sido sorprendido por una galera y sufrido daos, pona rumbo al pequeo puerto de Auckney. Algunos pescadores decidan quedarse en el feudo, pero la poblacin se haba mantenido ms o menos constante desde que fuera fundado por el pcaro lord Dornegast y sus seguidores. stos se vieron obligados a huir de Aguas Profundas debido a una lucha por el poder que se libr entre las familias gobernantes de menor importancia. Debido en gran parte a los gnomos llegados de Hundelstone, la poblacin actual era de casi doscientas almas, una cifra que nunca se haba rebasado, aunque en algunos momentos haba sido menos de la mitad. La mayor parte de los aldeanos estaban emparentados, y habitualmente por ms de un vnculo, salvo, por supuesto, los Auck, que solan contraer matrimonio con gente de fuera. Por qu no buscas una esposa adecuada entre las familias de ms linaje de Luskan? pregunt Priscilla. O podras cerrar un trato favorable con algn comerciante acaudalado. No nos vendra nada mal una buena dote. Esposa? inquiri Temigast con una risita. No nos estamos precipitando un poco? En absoluto respondi lord Feringal sin alterarse. La amo. S que la amo. Te has vuelto loco! se lament Priscilla, y Temigast le dio unas palmaditas en el hombro para tranquilizarla, sin dejar de rerse entre dientes. Por supuesto que la amis, milord dijo el senescal, pero me temo que un noble raramente se casa slo por amor. Es un asunto de posicin social, de establecer alianzas y de aumentar las riquezas explic suavemente. Pero yo la amo! insisti el sorprendido lord. Entonces, hacedla vuestra amante fue el razonable consejo de Temigast. Divertos con ella. No hay duda de que un hombre de vuestra posicin merece hacerlo alguna vez. Feringal notaba un nudo en la garganta que le impeda hablar, por lo que clav los tacones de sus botas en el suelo de piedra y sali de la sala hacia sus aposentos hecho una furia. Le diste un beso? pregunt Tori, la menor de las hermanas Ganderlay, con una risita tonta. Tori tena apenas once aos y justo empezaba a darse cuenta de las diferencias entre los chicos y las chicas. Su educacin al respecto se haba acelerado desde que su hermana Meralda, seis aos mayor que ella, se haba encaprichado de Jaka Sculi, un joven de delicadas facciones, largas pestaas y grandes y melanclicos ojos azules. Pues claro que no respondi Meralda, al tiempo que se apartaba el largo cabello negro de la cara, de aquella hermosa cara de tez olivcea que, involuntariamente, haba robado el corazn del lord de Auckney.

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Pero seguro que queras se burl Tori, y prorrumpi en carcajadas. Meralda la imit, lo que equivala a admitirlo. Claro que s dijo finalmente. Y queras tocarlo la sigui pinchando su hermana pequea. Queras abrazarlo y besarlo! Querido y dulce Jaka. Tori fingi dar ardientes besos, cruz los brazos sobre el pecho, coloc las manos sobre los hombros y se dio la vuelta, de modo que pareca que alguien la abrazaba. Para ya! dijo Meralda, que golpe en broma a su hermana en la espalda. Y t ni siquiera lo besaste protest Tori. Por qu no, si tenas ganas de hacerlo? Acaso l no quera lo mismo? Para que an lo quiera ms respondi la hermana mayor. Para que piense en m todo el tiempo. Para que suee conmigo. Pero si t lo queras... Quiero ms que eso explic Meralda, y si lo hago esperar, conseguir que me suplique. Y si me suplica, lograr que quiera ms. Qu ms? pregunt Tori, obviamente confundida. Que quiera que sea su mujer afirm Meralda sin tapujos. Tori estuvo a punto de desmayarse. Cogi su almohada rellena de paja y golpe con ella a su hermana en la cabeza. Oh! No lo hars! grit Tori en voz muy alta. Un hombre rubicundo, con msculos muy desarrollados de trabajar en los campos de turba y piel cobriza por el sol y la mugre, corri la cortina de la alcoba y asom la cabeza. Era Dohni Ganderlay, el padre de ambas. Hace rato que deberais estar durmiendo las reprendi. Las chicas se metieron en la cama al unsono, zambullndose bajo la colcha de spero cut forrada de paja y se cubrieron con ella hasta la barbilla, sin dejar de rerse ni un momento. Basta de tonteras! grit Dohni, que se abalanz sobre ellas como si fuera un animal depredador. La escaramuza acab en un gran abrazo que compartieron las dos chicas y su querido padre. Y ahora a dormir dijo sosegadamente Dohni. Vuestra madre se siente cansada y vuestras risas no la dejan dormir. Las bes a ambas y se march. Por respeto a su padre y consideracin a su madre, que ltimamente haba empeorado, las chicas se callaron y se sumieron en sus pensamientos. La confesin de Meralda extraaba y asustaba a Tori. Si bien no le haca ni pizca de gracia la idea de que su hermana se casara y se marchara de casa, se senta emocionada ante la perspectiva de que ella tambin se convertira en una mujer como su hermana. Tendida junto a su hermana, los pensamientos de Meralda se adelantaban a los acontecimientos. Ya haba besado antes a un chico, en realidad a varios, pero siempre haba sido por curiosidad o para aceptar el reto de sus amigas. Aqulla haba sido la primera vez que haba querido de verdad besar a alguien. Y con qu anhelo! Deseaba besar a Jaka Sculi, pasar los dedos entre sus bucles castaos y despus acariciarle sus suaves e imberbes mejillas, y que l le acariciara su espeso pelo, y la cara y... Meralda se qued dormida y tuvo ardientes sueos. No muy lejos de all, en un lecho mucho ms cmodo, en una habitacin con muchas menos corrientes de aire, lord Feringal se acurrucaba entre suaves almohadas de plumas. Anhelaba escapar, soaba con llevarse a la campesina a un lugar en el que

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pudiera olvidarse de su asfixiante posicin social, donde pudiera hacer lo que le apeteciera sin interferencias de su hermana ni del viejo Temigast. El ansia de escaparse era tan fuerte que Feringal no encontraba reposo en su enorme y blanda cama, y al poco tena la colcha retorcida y hecha un revoltijo en las piernas. Tuvo suerte de estar abrazando una de las almohadas, porque fue lo nico que amortigu la cada cuando rod fuera de la cama y dio con sus huesos contra el duro suelo. Cuando logr salir de la maraa de la ropa de cama, empez a dar vueltas por la habitacin, rascndose la cabeza y ms nervioso de lo que nunca haba estado. Qu haba hecho con l esa hechicera? Necesito un vaso de leche caliente de cabra musit, pensando que eso lo calmara y lo ayudara a conciliar el sueo. Feringal sali silenciosamente de su cuarto y empez a bajar las estrechas escaleras. A medio camino oy voces que venan de abajo. Se qued quieto al reconocer la voz nasal de Priscilla, despus la explosin de risa de su hermana y la voz ms sibilante del viejo Temigast. A Feringal le pareci que haba algo raro, un sexto sentido le dijo que l era la causa de la diversin. Baj sigilosamente hasta llegar por debajo del nivel del techo de la planta baja y se agach en las sombras contra la barandilla de madera. Vio a Priscilla sentada en el divn, tejiendo, y al viejo Temigast sentado enfrente de ella en una silla de respaldo duro con una botella de whisky en la mano. Oh, pero yo la amo gimi Priscilla, dejando de tejer para pasarse una mano por la frente en un gesto dramtico. No puedo vivir sin ella! Te las has arreglado muy bien hasta ahora replic Temigast siguindole la broma. Pero estoy cansado, mi buen Temigast protest Priscilla, evidentemente remedando a su hermano. No puedes imaginarte lo cansado que es hacer el amor! Temigast se atragant con la bebida y Priscilla prorrumpi en carcajadas. Feringal no pudo aguantar ms y bajo rpidamente las escaleras lleno de ira. Basta! Basta os digo! bram. Sobresaltados, los otros dos se volvieron hacia l y se mordieron los labios, aunque Priscilla no pudo contener una ltima risotada. Lord Feringal la mir con el ceo fruncido. Tena los puos apretados y estaba lo ms cerca de sufrir un ataque de rabia de lo que ninguno de ellos haba visto en un hombre tan apacible. Cmo os atrevis? exclam con los dientes apretados y los labios temblorosos. Cmo osis burlaros as de m! Slo era una broma, milord articul Temigast dbilmente para reducir la tensin, slo una broma. Qu sabes t del amor? grit Feringal a Priscilla, haciendo caso omiso de las palabras del senescal. T, que no has tenido un solo pensamiento lujurioso en toda tu miserable vida. Ni siquiera puedes imaginar qu se siente al yacer con un hombre, verdad, hermanita? No sabes de la misa la mitad le espet Priscilla, que apart bruscamente la labor e hizo ademn de levantarse. Pero Temigast se lo impidi agarrndole una rodilla con la mano. La mujer se calm considerablemente, y la expresin del hombre era un claro recordatorio de que deba medir sus palabras para no revelar el secreto que compartan. Mi estimado lord Feringal empez a decir Temigast en tono calmado, no hay nada malo en vuestros deseos. Muy al contrario: yo los considerara un signo de salud, aunque se hayan presentado un poco tarde. No dudo que vuestro corazn sufre

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por esa muchacha, pero os aseguro que no hay nada malo en hacerla vuestra querida. Desde luego, hay precedentes entre los anteriores lores de Auckney, y en la mayora de reinos, me atrevera a decir. Feringal solt un largo y profundo suspiro y mene la cabeza, mientras Temigast segua exponiendo su punto de vista. La amo insisti. Es que no podis entenderlo? Si ni siquiera la conoces os intervenir Priscilla. Seguro que recoge turba con sus sucios dedos. Feringal dio un amenazador paso hacia ella, pero Temigast, que segua gil y rpido para su edad, se interpuso entre los hermanos y empuj suavemente al joven hacia una silla. Yo os creo, Feringal. La amis y deseis rescatarla. Eso cogi a Feringal por sorpresa. Rescatarla? repiti sin comprender. Naturalmente explic Temigast. Vos sois el lord, el hombre ms importante de Auckney y slo vos tenis el poder de elevar a esa muchacha campesina de su msera posicin. Feringal mantuvo su actitud perpleja durante un momento, pero despus se mostr de acuerdo con Temigast y asinti con entusiasmo. He visto casos as antes dijo Temigast meneando la cabeza. Es un mal muy comn entre los jvenes lores: la necesidad de salvar a uno u otro campesino. Os pasar, milord, y estad tranquilo, porque disfrutaris tanto como queris de la compaa de esa joven. Envileces mis sentimientos lo acus Feringal. Me limito a decir la verdad replic al punto Temigast. No! insisti el joven lord. Qu sabe un carcamal como t de mis sentimientos? Si sugieres algo as es que nunca has amado a ninguna mujer. No puedes comprender el fuego que arde en mi interior. Aquellas palabras parecieron tocar un nervio sensible del viejo senescal pero, por alguna razn, se seren y apret los labios con fuerza. Regres a su silla, se sent incmodamente y clav en Feringal la mirada. El joven lord, que nunca se haba sentido tan rebosante de vida, no se dej amedrentar por aquella formidable mirada. No la har mi querida afirm con decisin. Eso nunca. Ella es la mujer que amar siempre, la mujer que ser mi esposa, la seora del castillo Auck. Feri! grit Priscilla. El joven lord, decidido esta vez a no doblegarse ante los deseos de su desptica hermana, dio media vuelta y se march para regresar al santuario de su alcoba. Procur no correr, como sola hacer cada vez que tena una pelea con su regaona hermana, sino que trat de adoptar un aire digno, una pose severa y regia. Se dio cuenta de que se haba convertido en un hombre. Se ha vuelto loco dijo Priscilla a Temigast cuando oyeron el ruido de la puerta de Feringal al cerrarse. Slo ha visto a esa moza una vez, y de lejos. Si Temigast la oy, no lo demostr. Tenaz, la mujer se desliz del divn en el que estaba sentada, se arrodill y se aproxim al hombre. Slo la ha visto una vez insisti, tratando de captar la atencin de Temigast. A veces basta con eso respondi l con tono melifluo. Priscilla se calm y dirigi una dura mirada al hombre que secretamente haba compartido su lecho desde que era una joven. Pero pese a su intimidad fsica, Temigast nunca haba compartido su yo interior con Priscilla, excepto en una ocasin, cuando se

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refiri brevemente a su vida en Aguas Profundas antes de partir a Auckney. El senescal haba cambiado de tema rpidamente, pero no sin antes mencionar un nombre de mujer. Priscilla siempre se haba preguntado si aquella mujer haba significado para Temigast ms de lo que dejaba entrever. Ahora se daba cuenta de que los juramentos de amor eterno de su hermano lo haban sumido en los recuerdos. La mujer se apart de l, celosa, hirviendo de rabia, pero pronto se le pas, como siempre, al recordar su buena estrella y los muchos placeres que tena en su vida. Era posible que el pasado de Temigast hubiera suavizado su oposicin a que Feringal cortejara a la campesina, pero ella no acatara tan sumisamente la impetuosa decisin de su hermano. Durante muchos aos, la vida en el castillo Auck haba sido del agrado de Priscilla y lo ltimo que quera era tener alrededor a una campesina, y quiz tambin a su maloliente familia campesina. Temigast se retir al poco rato, despus de rechazar la invitacin de Priscilla para compartir su lecho. Los pensamientos del viejo Temigast retrocedieron muchas dcadas para rememorar a una mujer que le rob el corazn, pero que muri muy joven y le dej un legado de amargura y cinismo que segua arrastrando. Temigast no haba captado la profundidad de aquellos sentimientos hasta que se dio cuenta de que dudaba de los evidentes sentimientos de lord Feringal. Qu viejo infeliz se crey en esos momentos. Tom asiento en una silla junto a la estrecha ventana desde la que se dominaba el puerto de Auckney. En el cielo estrellado la luna haba desaparecido ya, y la negrura de las fras aguas slo se vea interrumpida por las espumeantes crestas. Al igual que Priscilla, Temigast nunca haba visto a su joven seor tan animado y agitado, tan rebosante de ardor y de vida. Feringal siempre pareca envuelto en un humor sombro, en una letargia perpetua, pero el mpetu con el que haba bajado las escaleras para proclamar su amor por la campesina no tena nada de letrgico ni tampoco la manera en que se haba enfrentado a su hermana mayor. Aquella imagen le dibuj una sonrisa en el rostro. Quizs el castillo Auck necesitaba ese ardor, quizs haba llegado el momento de que hubiera un cambio importante en el castillo y en el feudo que lo rodeaba. Quin sabe si con un poco de mpetu del lord de Auckney, la aldea conseguira superar su ostracismo y alcanzar la misma posicin que sus vecinos ms notables. Hundelstone y Fireshear. El lord de Auckney nunca se haba casado con una de las lugareas porque eran demasiado escasas. La mayora de las familias viva all desde haca siglos, y la posibilidad de que tantos siervos pasaran a formar parte de la familia gobernante, aunque fueran parientes muy lejanos, era una razn de peso en contra de los deseos de Feringal. Pero la energa de la que haba hecho gala el joven lord le pareca un argumento a favor de la unin, por lo que decidi que considerara el asunto con extremo cuidado, averiguara quin era la muchacha y vera si se poda arreglar algo.

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3 La gota que colma el vaso


Te conoca os decir Morik a Wulfgar. Era ya muy tarde. Despus de su arriesgada visita al tugurio, Morik busc a su amigo y lo encontr en los muelles. El brbaro casi haba apurado la segunda botella. Y t lo conocas a l aadi. l crey que me conoca lo corrigi Wulfgar arrastrando las palabras. Estaba tan borracho que apenas poda mantenerse sentado sin tambalearse. l y Morik se haban separado a la salida del Cutlass y Wulfgar se haba llevado las dos botellas. En vez de ir directamente a los muelles, el brbaro haba empezado a vagar por las calles hasta que lleg al barrio ms exclusivo de Luskan, una zona de seores y comerciantes respetables. Ningn guardia de la ciudad lo haba obligado a marcharse, ya que en esa rea tambin se levantaba la Feria de los Reos, la plataforma en la que a los criminales se les castigaba pblicamente. Aquella noche haba un ladrn en el cadalso y su torturador le preguntaba repetidamente si confesaba su crimen. Al no hacerlo, el verdugo cogi unas cizallas grandes y le cort el dedo meique. La muchedumbre que contemplaba el espectculo diario lanz vtores al or, por fin, la confesin del prisionero. Claro que eso no le libr del tormento. El ladrn perdi toda la mano, dedo a dedo, mientras la muchedumbre gritaba y silbaba entusiasmada. Pero Wulfgar no. La imagen del hombre torturado fue demasiado para l, lo catapult al tiempo que pas en el Abismo de Errtu y a su desesperada agona. El brbaro haba padecido indecibles torturas a manos del demonio. Errtu haba desgarrado su cuerpo, lo haba azotado y golpeado hasta casi matarlo, y despus uno de sus repugnantes secuaces lo haba recompuesto con su magia. En una ocasin, le arrancaron todos los dedos a mordiscos y luego se los restituyeron. La imagen del infortunado ladrn se lo hizo revivir todo. El yunque. S, sa era la tortura fsica ms atroz que Errtu haba ideado para l. El enorme demonio la reservaba para cuando estaba tan furioso que no poda perder tiempo en planear una tortura mental ms sutil y devastadora. El yunque. Estaba fro como un bloque de hielo, tan fro que a Wulfgar le quemaban los muslos cuando los fuertes esbirros de Errtu lo obligaban a que se pusiera encima a horcajadas, desnudo y tendido sobre su espalda. Entonces Errtu se acercaba, lenta y amenazadoramente, se pona justo delante de l y en un sbito movimiento le clavaba en sus ojos abiertos un pequeo mazo provisto de diminutas agujas, que parecan explotar y que le provocaban oleadas de nuseas y agona en todo el cuerpo. Despus, los esbirros de Errtu lo curaban y lo recomponan para volver a empezar con la diversin. Aunque haca ya tiempo que haba escapado del Abismo de Errtu, muchos das Wulfgar se despertaba enroscado sobre s como un beb, con los ojos apretados y sintiendo la misma agona. El brbaro slo conoca una manera para escapar del dolor, y sa era la razn por la que haba cogido las botellas y haba huido. Slo el ardiente alcohol poda hacerle olvidar. Crey que te conoca? repiti Morik en tono escptico. Wulfgar lo mir inexpresivamente.

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Aquel hombre en el Cutlass explic el rufin. Se equivoc farfull Wulfgar. Morik le lanz otra mirada de escepticismo. Conoca al hombre que fui una vez admiti el brbaro, pero no al hombre que soy ahora. Era Deudermont dijo Morik. Ahora fue Wulfgar quien mostr sorpresa. Morik conoca a casi todo el mundo en Luskan, despus de todo sobreviva gracias a estar informado, pero le sorprendi que conociera a un simple marinero (al menos eso es lo que Wulfgar crea que era Deudermont), de paso por el puerto. El capitn Deudermont del Duende del Mar explic Morik. Todos los piratas de la Costa de la Espada lo temen. l te conoca y t lo conocas a l. Navegu con l... hace mucho tiempo admiti Wulfgar. Tengo muchos amigos, digamos comerciantes martimos, que pagaran una buena suma por verlo muerto coment Morik y se inclin sobre el brbaro, que permaneca sentado. Quiz podramos sacar provecho de tu amistad con l. Apenas haba acabado de pronunciar aquellas palabras cuando la mano de Wulfgar apret con fuerza su garganta. Aunque tambaleante, al brbaro an le quedaban fuerzas para levantar al rufin del suelo con un solo brazo. Wulfgar dio unos pasos rpidos, o mejor dicho, cay, y chocaron contra el muro de un almacn. Wulfgar apret contra la pared a Morik, sostenindolo en vilo. El rufin rebusc en un profundo bolsillo y su mano se cerr alrededor de un cuchillo de feo aspecto, que saba que poda clavar en el corazn del borracho Wulfgar en un instante. Pero no lleg a hacerlo, porque Wulfgar afloj la presin. Adems, no poda olvidar el inters que tenan los elfos oscuros en el brbaro. Cmo les explicara que lo haba matado? Qu le ocurrira si no lograba acabar el trabajo? Si vuelves a pedirme eso, te... Wulfgar no acab la amenaza y solt a Morik. Entonces volvi al malecn, pero estaba tan borracho que a punto estuvo de perder el equilibrio y caerse al agua. Morik se frot la dolorida garganta con una mano, atnito por la violenta reaccin de Wulfgar. Pero, al pensar en ello, lo comprendi; haba tocado una herida abierta por la inesperada aparicin de un viejo compaero de Wulfgar, Deudermont. Era la tpica lucha entre el pasado y el presente, y Morik la reconoca, porque haba visto a muchos hombres destrozados por eso en su descenso al fondo de una botella. Wulfgar no haba podido soportar los sentimientos que haba despertado su encuentro con el capitn, el hombre con el que naveg en otro tiempo. El brbaro era incapaz de conciliar lo que era ahora con lo que haba sido. Morik sonri y decidi dejarlo pasar, pues se daba cuenta de que la lucha entre el pasado y el presente an no haba acabado para su hercleo amigo, ni mucho menos. Tal vez el presente ganara la batalla y Wulfgar escuchara la propuesta de Morik respecto a Deudermont, que podra reportarles grandes beneficios. Y si no, Morik actuara por su cuenta, aprovechndose de que Wulfgar conoca al capitn, pero sin que el brbaro se enterara. Morik perdon a Wulfgar por haberle atacado, al menos por esa vez. Te gustara volver a navegar con l? le pregunt procurando que su voz pareciera animada. Wulfgar se sent de golpe y, escptico, mir fijamente al rufin con sus ojos turbios. Tenemos que buscar dinero donde sea le record Morik. Parece que empiezas a estar harto de Arumn y el Cutlass, y unos meses en el mar...

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Wulfgar le indic que se callara y despus se dio la vuelta y escupi al mar. Un momento despus, se inclin sobre el muelle y empez a vomitar. Morik lo mir desde su posicin erguida con una mezcla de compasin, asco e ira. En aquel mismo instante el rufin decidi que llegara hasta el capitn con o sin la ayuda de Wulfgar. Utilizara a su amigo para encontrar un punto dbil en el infame capitn del Duende del Mar. La culpa lo aguijone al recordar que, despus de todo, Wulfgar era su amigo, pero as eran las cosas en la calle y un hombre sabio no poda desaprovechar una oportunidad tan clara de ganar una bonita suma. Tiesas que Morik lo har? fue lo primero que pregunt el pirata cubierto de tatuajes, Tee-a-nicknick, cuando se despert en el callejn. El Tuerto, tendido junto a l en medio de los desperdicios, lo mir con curiosidad, pero despus descifr sus palabras. Piensas, amigo mo, se dice piensas lo corrigi. Tiesas que lo har? Apoyado sobre un codo, el Tuerto lanz un bufido y con su nico ojo recorri el hediondo callejn. Al ver que no reciba ninguna respuesta, Tee-a-nicknick propin al Tuerto un fuerte pescozn. Pero qu haces? protest el otro pirata. Entonces trat de volverse pero lo nico que consigui fue caerse al suelo de bruces, tras lo cual rod sobre su espalda para mirar a su curioso compaero semiqullan. Morik lo har? pregunt Tee-a-nicknick. Matar a Deudermont? El Tuerto gargaje y, con gran esfuerzo, volvi a sentarse. Bah resopl dubitativo, Morik es un tipo escurridizo, desde luego, pero nunca conseguir matar a Deudermont. Lo ms probable es que el capitn acabe con l. Diez mil dijo Tee-a-nicknick con un gran lamento, ya que l y el Tuerto haban prometido a Morik casi diez mil monedas de oro (que los piratas pagaran gustosamente para ver muerto a Deudermont), si el rufin acababa con el capitn antes de que el Duende del Mar zarpara de Luskan. Ambos piratas ya haban decidido que si Morik cumpla el encargo, le pagaran siete mil y se quedaran las otras tres mil. He estado pensando que quiz Morik podr llegar hasta Deudermont prosigui el Tuerto. Es posible que esa rata miserable acabe teniendo un papel en esta historia sin saberlo. Si a Deudermont le gusta el amigo de Morik, a lo mejor baja la guardia. Tiesas que lo hagamos nosotros? pregunt Tee-a-nicknick intrigado. El Tuerto mir a su amigo semiqullan y se ri entre dientes. Pese a que haba navegado con humanos casi toda su vida, desde que lo haban recogido de una isla siendo todava un muchacho, Tee-a-nicknick segua luchando a brazo partido con el idioma. Su propia gente, la salvaje raza de los qullans, que solan medir ms de dos metros, no toleraban las mezclas de sangre y lo haban abandonado por considerarlo inferior. Tee-a-nicknick sopl y sonri, y el Tuerto entendi el mensaje. Ningn pirata que surcara los mares poda manejar mejor que Tee-a-nicknick un arma que consista en un largo tubo hueco y que el semiqullan llamaba cerbatana. El Tuerto haba visto a su amigo dar a una mosca posada sobre la barandilla desde el otro lado de la cubierta de un ancho buque. Asimismo Tee-a-nicknick era un experto en venenos en opinin del Tuerto, un recuerdo de su vida junto a los curiosos qullans, con los que untaba las uas de gato que a veces utilizaba como proyectiles. Eran venenos que los clrigos humanos no conocan y para los que no tenan antdotos.

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Un disparo afortunado podra hacerlos muy ricos, quiz lo suficiente para comprarse un barco. Tienes un veneno especialmente maligno para nuestro querido capitn? pregunt el Tuerto. El pirata tatuado sonri. Tiesas que lo hagamos. Arumn suspir al comprobar el destrozo hecho en la puerta que conduca al ala de invitados del Cutlass. Los goznes estaban retorcidos, por lo que la puerta ya no se sostena recta en la jamba; ahora se ladeaba y ni siquiera cerraba del todo. Otro acceso de mal humor coment Josi Puddles detrs del tabernero. Mal humor hoy, mal humor maana. se siempre tiene malas pulgas. Arumn hizo caso omiso de Josi y avanz por el pasillo hasta la puerta de la alcoba de Delly Curtie. Peg la oreja a la madera y oy unos dbiles sollozos. Ya la ha vuelto a echar dijo Josi con rabia. Maldito perro brbaro. Arumn clav la mirada en el hombrecillo, aunque sus pensamientos no eran muy distintos. Las quejas de Josi no afectaron al tabernero en lo ms mnimo, porque se daba cuenta de que el hombre le tena ojeriza a Wulfgar, debido sobre todo a los celos, que era la emocin que pareca dominar siempre en las acciones de Josi. Los sollozos de Delly Curtie rompan el corazn de Arumn, que consideraba a la muchacha casi una hija. Al principio, se haba alegrado mucho de que Delly y Wulfgar iniciaran una relacin, pese a las protestas de Josi, que haba estado enamorado de la joven durante aos. Pero pareca que Josi llevaba parte de razn, porque ltimamente el comportamiento de Wulfgar con Delly dejaba un regusto amargo en la boca de Arumn. Te cuesta ms de lo que ganas con l prosigui Josi, que tena que dar brincos para mantenerse al lado de Arumn mientras ste avanzaba con decisin hacia el cuarto de Wulfgar, situado al final del pasillo. Lo destroza todo y, adems, muchos parroquianos honrados ya no vienen al Cutlass por miedo a que les rompa la cabeza. Arumn se detuvo frente a la puerta y mir a Josi con intencin. Cierra el pico le orden. Entonces se volvi y alz una mano para llamar a la puerta, pero cambi de opinin y entr directamente. Wulfgar estaba tendido en la cama, an vestido, y apestaba a alcohol. Siempre la bebida se lament Arumn. La tristeza de su voz era autntica, ya que pese a que estaba enfadado con Wulfgar, no poda olvidar que l tena parte de culpa. Haba sido l quien haba iniciado al brbaro en la bebida, aunque sin darse cuenta de hasta dnde llegaba su desesperacin. Ahora el tabernero comprenda que Wulfgar intentaba ahogar en alcohol sus atormentados recuerdos. Qu piensas hacer? pregunt Josi. Arumn no le hizo caso y, despus de aproximarse al lecho, zarande al brbaro sin ninguna consideracin. Despus de una segunda vez, y una tercera, Wulfgar alz la cabeza y la volvi para mirar a Arumn, aunque apenas poda abrir los ojos. Quiero que te vayas le dijo Arumn sin ambages y con calma, y lo zarande de nuevo. No puedo permitir que sigas destrozando mi local y maltratando a mis clientes. Quiero que recojas tus cosas esta noche y que te marches. Me da igual adnde, pero no quiero verte esta noche abajo. Te dar una bolsa de monedas para que puedas instalarte en otro lugar. Al menos, eso te lo debo. Wulfgar no respondi. Me ests oyendo? inquiri Arumn. Wulfgar asinti y le gru que se marchara. El brbaro reforz su peticin con un movimiento del brazo que, pese a su torpeza, apart fcilmente a Arumn de la cama.

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El tabernero volvi a suspirar, mene la cabeza y sali. Josi Puddles observ largamente al hombretn tendido en la cama as como el cuarto, en especial el magnfico martillo de guerra apoyado contra la pared en el rincn ms alejado. Se lo debo dijo el capitn Deudermont a Robillard, ambos de pie junto a la barandilla del Duende del Mar, que segua en dique seco pero estaba casi reparado. Porque una vez navegaron juntos? pregunt el hechicero con escepticismo. Fue ms que navegar. Prest un servicio al barco, eso es cierto admiti Robillard, pero acaso no fue recompensado? Usted los llev a l y a sus amigos a Memnon, y luego los trajo de vuelta. Deudermont asinti pensativamente, y despus levant la mirada hacia el mago. No se lo debo por ningn arreglo financiero ni de negocios le explic, sino porque nos hicimos amigos. Apenas lo conoca. Pero conozco a Drizzt Do'Urden y a Catti-brie arguy Deudermont. Cuntos aos navegaron conmigo? Niegas que somos amigos? Pero... Cmo puedes decir tan rpido que no es asunto mo? pregunt Deudermont. l no es ni Drizzt ni Catti-brie replic Robillard. No, pero es un amigo muy querido de ambos, y un hombre que est en un gran apuro. Pero no quiere su ayuda dijo el mago. Deudermont movi la cabeza y medit sobre las palabras del hechicero. Robillard deca la verdad: Wulfgar haba rechazado su oferta de ayuda. En su fuero interno, el capitn admita que, teniendo en cuenta el estado del brbaro, no era probable que pudiera decir o hacer algo que sacara a Wulfgar del pozo en el que estaba. Debo intentarlo dijo un instante despus, pero no mir al mago. Robillard no se molest en discutir, porque el tono del capitn le dijo que no era asunto suyo. l haba sido contratado para protegerlo y eso es lo que hara. Sin embargo, en su opinin, cuanto antes partiera el Duende del Mar de Luskan y se alejara de aquel Wulfgar, tanto mejor para todos. El hombre perciba el sonido de su propia respiracin, en realidad de sus jadeos, porque nunca haba estado tan asustado. Un solo ruido despertara al gigante, y el hombre dudaba que ninguna de las excusas que haba preparado pudieran salvarlo. Pero algo ms fuerte que el miedo impulsaba a Josi Puddles: odiaba a aquel hombre ms que a nada. Wulfgar le haba robado a Delly, al menos de sus fantasas, y su lugar al lado del tabernero. Wulfgar poda destrozar el Cutlass, el nico hogar que Josi haba conocido. Josi no crea que el enorme e iracundo brbaro se marchara sin pelear, tal como Arumn le haba ordenado, y haba visto lo suficiente del pendenciero Wulfgar para saber lo devastador que podra ser. Tambin saba que si haba bronca en el Cutlass, probablemente l sera uno de los blancos de la ira de Wulfgar. Abri la puerta, que cruji. El brbaro segua tendido en la cama casi en la misma posicin que estaba dos horas antes, cuando Arumn le dijo que se marchara. Vio a Aegis-fang apoyado contra la pared en el rincn ms alejado. Josi se estremeci al verlo y se imagin el poderoso martillo de guerra girando hacia l. El hombrecillo se introdujo sigilosamente en el cuarto y se detuvo un momento para contemplar la pequea bolsa llena de monedas que Arumn haba dejado al lado de

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la puerta, junto al lecho de Wulfgar. Entonces sac un cuchillo largo y pos la punta de un dedo sobre la espalda del brbaro, justo bajo el omoplato para sentir el latido del corazn, y acto seguido coloc all la punta del cuchillo. Todo lo que tena que hacer era empujar con fuerza, se dijo, hundir el cuchillo en el corazn de Wulfgar y todos sus problemas se acabaran. El Cutlass volvera a ser lo que era antes de que aquel demonio llegara a Luskan, y Delly Curtie sera suya. Se inclin sobre el cuchillo. Wulfgar apenas se movi, no haba peligro de que se despertara. Y si fallo? se pregunt Josi con sbito pnico. Y si slo lo hiero? Se imagin a un enfurecido Wulfgar saltando del lecho para acorralarlo y sinti que las fuerzas se le escapaban, hasta el punto de que estuvo en un tris de caer sobre el dormido brbaro. El hombrecillo se alej de la cama y se volvi hacia la puerta, tratando de no gritar de miedo. Entonces se seren y record lo que se tema que ocurrira cuando Wulfgar bajara aquella noche para enfrentarse a Arumn, empuando aquel terrible martillo de guerra con el que destrozara el Cutlass y a todos los que estuvieran en l. Sin pensarlo, Josi corri al otro extremo de la habitacin y con gran esfuerzo levant el pesado martillo y lo rode con sus brazos como si fuera un beb. Entonces sali precipitadamente del cuarto y abandon la taberna por la puerta trasera. No deberas haberlos trado dijo de nuevo Arumn a Josi en tono reprobador. An no haba acabado de hablar cuando se abri la puerta que separaba la sala comn de las habitaciones privadas y un ojeroso Wulfgar entr. Est de mala uva coment Josi, como si eso justificara lo que haba hecho. Josi haba invitado a algunos amigos al Cutlass aquella noche: a un corpulento matn llamado Escollo y a sus compinches, no menos duros, entre ellos a un hombre delgado de manos suaves (que, desde luego, no era un guerrero), al que Arumn crea haber visto antes, aunque ataviado con ropajes de amplio vuelo y no con calzones y una tnica. Escollo tena una cuenta pendiente con Wulfgar, pues cuando el brbaro apareci en el Cutlass, Escollo y un par de sus amigos trabajaban como matones de Arumn. Cuando trataron de echar a Wulfgar de la taberna, el brbaro derrib a Escollo de un sopapo. Arumn mir a Wulfgar de hito en hito. Le sorprenda ver al brbaro en la taberna, aunque todava quera solucionar el asunto con buenas palabras. Una lucha contra un ultrajado Wulfgar le podra salir muy cara. La nutrida clientela del Cutlass call mientras Wulfgar avanzaba. Con una mirada de recelo dirigida a Arumn, el brbaro arroj sobre la barra una bolsa con monedas. Es todo lo que puedo darte dijo Arumn, que se dio cuenta de que esa bolsa era la que l le haba dejado. Yo no he pedido nada replic Wulfgar, como si no entendiera lo que pasaba. Ya te lo dije empez a explicar Arumn, pero se interrumpi e hizo un gesto con la mano para calmar a Wulfgar, aunque ste pareca muy tranquilo. Tienes que marcharte le dijo Arumn. No puedo dejar que te quedes. La nica respuesta de Wulfgar fue mirar fijamente al tabernero. Oye, no quiero problemas dijo Arumn, e hizo otro gesto con la mano para calmarlo. Pese a su mal humor, Wulfgar no iba a buscar camorra. Pero entonces advirti que Josi Puddles haca una seal a media docena de robustos hombres, entre los que el brbaro reconoci a un par de antiguos empleados de Arumn, que formaron un semicrculo en torno a l. No quiero follones! repiti Arumn con mayor firmeza y esta vez diriga sus

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palabras a la jaura de Josi ms que a Wulfgar. Aegis-fang susurr Wulfgar. Muy cerca de l, junto a la barra, Josi se puso tenso y rez para que se hubiera llevado el martillo lejos, fuera del alcance de la llamada mgica del brbaro. Hubo un instante de silencio; Aegis-fang no se materializ en las manos de Wulfgar. Est en tu cuarto le dijo Arumn. Con un sbito movimiento de rabia, Wulfgar arroj la bolsa de monedas, que se desparramaron por el suelo. Crees que es suficiente pago? Es ms de lo que te debo os replicar Arumn. Unas miserables monedas por Aegis-fang? pregunt incrdulamente Wulfgar. No son por el martillo farfull Arumn, que notaba que la situacin empeoraba por momentos. El martillo est en tu cuarto. Si estuviera en mi cuarto lo hubiera visto replic Wulfgar y se inclin hacia delante en actitud amenazadora. Los matones de Josi estrecharon un poco ms el cerco, dos de ellos sacaron unas porras y otro se enroll una cadena alrededor del puo. Y aunque no lo hubiera visto, acudira a mi llamada razon Wulfgar, y grit con toda la fuerza de sus pulmones: Aegis-fang! Nada. Dnde est mi martillo? le pregunt a Arumn. Vete, Wulfgar, por favor suplic el tabernero. Vete. Si encontramos tu martillo te lo llevaremos, pero ahora vete. Wulfgar saba lo que iba a suceder, y lo provoc. Estir el brazo hacia Arumn, que estaba al otro lado de la barra, como si fuera a agarrarlo por el pescuezo, pero de pronto alz el brazo y lanz un formidable codazo hacia atrs, que fue a estrellarse en plena cara de Escollo, que le atacaba por su derecha. El matn retrocedi y se tambale hasta que Wulfgar levant de nuevo el brazo y le propin otro sopapo que lo lanz despedido. Por puro instinto, el brbaro se volvi y alz el brazo derecho en actitud defensiva, justo a tiempo, porque uno de los compinches de Escollo se precipitaba sobre l esgrimiendo una pesada porra que golpe con fuerza al brbaro en el antebrazo. En un abrir y cerrar de ojos desapareci cualquier rastro de estrategia y orden, y los cinco matones cargaron al unsono contra Wulfgar. El brbaro empez a propinar puntapis y puetazos, al tiempo que llamaba intilmente a voz en grito a Aegis-fang. Incluso atiz varios cabezazos, uno de los cuales dio a un atacante en plena nariz mientras que con otro golpe a un segundo matn en la cabeza y lo hizo trastabillar. Delly Curtie chillaba y Arumn no dejaba de gritar: No!. Pero Wulfgar no los oa, y aunque los hubiera odo, no podra haber hecho caso. Necesitaba tiempo y un poco ms de espacio, ya que por cada golpe que l propinaba en la lucha cuerpo a cuerpo, reciba tres de sus atacantes, y pese a que sus patadas y puetazos eran mucho ms contundentes que los que le propinaban los compinches de Escollo, stos tampoco eran delicadas doncellas. El resto de parroquianos del Cutlass contemplaban la pelea con una mezcla de diversin y desconcierto, pues saban que Wulfgar trabajaba para Arumn. Los nicos que se movan eran para alejarse rpidamente del torbellino de los camorristas. De pronto, un hombre sentado en un apartado rincn se puso de pie, empez a agitar los brazos frenticamente y a girar en crculos. Estn atacando a los empleados del Cutlass! grit. A las armas, amigos y

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clientes! Defendamos a Arumn y a Wulfgar! Estos matones van a destruir nuestra taberna! Por todos los dioses murmur Arumn Gardpeck, pues conoca al alborotador y se daba cuenta de que Morik el Rufin acababa de sellar la destruccin de su querido local. Desesperado, Arumn sacudi la cabeza, lanz un frustrado gruido y se agach tras la barra. Los gritos de Morik convirtieron el Cutlass en un campo de batalla. Hombres y mujeres bramaban y, sin detenerse a discernir amigos de enemigos, aporreaban a quien tenan ms cerca. En la barra, Wulfgar tuvo que dejar su flanco derecho expuesto, lo que le vali un brutal mamporro en la mandbula, porque deba concentrarse en el lado izquierdo, por donde le atacaba de nuevo el hombre que blanda la porra. El brbaro levant las manos para desviar el primer golpe y el segundo, y entonces se acerc al matn y lo aferr por el antebrazo no sin antes recibir un cachiporrazo en las costillas. Sujetndolo con fuerza, Wulfgar lo empuj hacia atrs y despus volvi a impulsarlo con fuerza hacia delante, luego se agach y con la mano libre estruj la entrepierna del tambaleante matn. A continuacin alz en vilo al matn hasta donde alcanzaba su brazo y despus gir rpidamente buscando un blanco. El hombre vol por los aires y se estrell contra otro; ambos cayeron sobre el pobre Escollo y volvieron a derribarlo. Pero otro atacante se abalanzaba ahora sobre Wulfgar con el puo preparado para golpear. El brbaro endureci su mirada y su mandbula, preparado para devolver golpe por golpe, pero aquel matn llevaba una cadena enrollada alrededor del puo. Wulfgar sinti que el rostro le explotaba de dolor y not el sabor de la sangre. Aturdido, lanz el brazo hacia delante y dio un puetazo al matn en el hombro. Otro hombre lo embisti por el costado con toda su fuerza, pero el brbaro lo esperaba y no cedi. El puo reforzado con cadenas volvi a golpearle en la cara, y Wulfgar vio los eslabones tintos en el rojo brillante de su sangre, pero esta vez logr frenarlo casi del todo, aunque le hizo un feo desgarrn en la mejilla. El hombre que lo haba embestido sin resultado, salt sobre Wulfgar para tratar de derribarlo, pero ste, con un rugido de desafo, se mantuvo firme. Entonces dobl el brazo izquierdo y logr deslizarlo bajo el hombro del hombre aferrado a l y lo agarr por el pelo de la nuca. El brbaro avanz, rugiendo, sin cesar de lanzar puetazos con la mano derecha, mientras con la izquierda tiraba del hombre para mantenerlo a raya. El matn armado con la cadena retrocedi para protegerse y desviaba los golpes con el brazo izquierdo. Entonces vio un hueco tentador y se lanz hacia delante para propinar a Wulfgar otro contundente puetazo en la clavcula. No obstante, hubiera hecho mejor en seguir retrocediendo, porque ahora Wulfgar haba recuperado la posicin y el equilibrio, y descarg todo su peso en un impresionante gancho de derecha. El matn de la cadena apenas pudo desviar el golpe con el brazo. El puo de Wulfgar se abri paso a travs de sus defensas, se estamp contra un lado del rostro del hombre y lo lanz al suelo, por donde rod. Sentado a su mesa del apartado rincn, de vez en cuando Morik esquivaba una botella o un cuerpo que volaba por los aires, y segua bebiendo sin inmutarse. Pero, pese a su fachada de calma, el rufin estaba preocupado por su amigo y por el Cutlass, porque no poda creer que la pelea fuese tan brutal. Pareca como si ningn matn de Luskan quisiera perderse la gran oportunidad de pelear en una taberna que, desde la llegada de Wulfgar, haba sido bastante tranquila, ya que el brbaro se haba encargado

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de ahuyentar o dar una paliza a los que buscaban camorra. Morik se estremeci cuando la cadena se estrell contra el rostro de Wulfgar y le salpic sangre. El rufin sopes la idea de ayudar a su amigo, pero rpidamente la descart. Morik saba conseguir informacin, era un ladrn que sobreviva gracias a sus tretas y sus armas, pero ni una cosa ni la otra le eran de utilidad en una vulgar ria de taberna. De modo que se qued sentado contemplando el tumulto. Ahora, casi todo el mundo participaba. Un hombre pas junto a l arrastrando hacia la puerta a una mujer por sus largos y oscuros cabellos. Pero apenas haba dejado atrs a Morik cuando otro hombre le rompi una silla en la cabeza y lo dej fuera de juego. Entonces, el rescatador se volvi hacia la mujer, pero sta borr su sonrisa rompindole en la cara una botella. Acto seguido, la mujer se volvi y corri hacia la refriega, salt sobre un hombre, lo derrib y le ara la cara con sus uas. Morik estudi a la mujer con ms atencin, fijndose en sus rasgos y pensando que su ardiente temperamento podra resultar muy placentero en un futuro encuentro privado. El rufin advirti que algo se mova a su derecha y apenas haba retirado la silla y levantado la jarra y la botella, cuando dos hombres aterrizaron sobre su mesa, la hicieron aicos y arrastraron pedazos de ella enzarzados an en la lucha. Morik se limit a encogerse de hombros, cruz las piernas, se recost contra la pared y tom otro trago. Despus de deshacerse del hombre de la cadena, Wulfgar disfrut de un pequeo respiro, pero pronto otro matn ocup su lugar, acosndolo y colgndose de su costado. Finalmente, comprendi que no podra con el poderoso brazo del brbaro, por lo que le clav las garras en el rostro, trat de tirar de la cabeza del brbaro hacia s y le mordi la oreja. Wulfgar lanz un alarido de dolor, rugi de rabia y tir con fuerza del pelo del hombre, que se le llev un cacho de oreja. Wulfgar llev su mano derecha bajo el brazo izquierdo de su atacante y le retorci el brazo hasta que logr que le soltara la camisa. Luego agarr con fuerza los bceps del hombre por su cara interna, se dio la vuelta y se qued en ngulo recto con la barra. En esa posicin descarg ambos brazos con fuerza sobre ella y golpe la cabeza del hombre contra la madera con tanto mpetu que la plancha cedi. Wulfgar tir del hombre otra vez hacia arriba y, pese a que ya haba dejado de debatirse, volvi a lanzarlo contra la madera, pero esta vez de cara. A continuacin se encogi de hombros, solt un rugido y lanz por los aires al hombre, que estaba inconsciente. Y se volvi sobre s, preparado para el prximo asalto. El brbaro apenas poda creer el tumulto que contemplaron sus ojos inyectados en sangre. Pareca como si todo el mundo se hubiera vuelto loco. Mesas y cuerpos volaban por el aire. Casi el centenar de clientes que aquella noche estaban en el Cutlass se haban enzarzado en una batalla campal. En un rincn de la sala Wulfgar divis a Morik, sentado tranquilamente con la espalda apoyada en la pared, que de vez en cuando deba alzar las piernas para evitar todo tipo de objetos. Morik se dio cuenta de que lo miraba y lo salud levantando el vaso. Wulfgar se agach y se prepar. Un hombre le estrell en la cabeza una pesada tabla y cay sobre la espalda del brbaro. En aquel momento Wulfgar vio a Delly, que corra por la sala, se agachaba para buscar proteccin donde poda y lo llamaba. Ya haba recorrido la mitad de la distancia que la separaba del brbaro cuando una silla lanzada por alguien le dio en la cabeza, y la muchacha se derrumb.

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Wulfgar quiso acercarse a ella pero, aprovechando su distraccin, un hombre le propin un potente golpe bajo que hizo que le crujieran las rodillas. El brbaro pugn por conservar el equilibrio, se tambale y entonces otro tipo le salt a la espalda. El hombre que tena debajo se aferr a su tobillo con ambos brazos, rod sobre s mismo y retorci la pierna de Wulfgar. Un tercer hombre carg contra l a toda velocidad y los dos cayeron al suelo en un revoltijo de brazos que se agitaban y piernas que daban patadas. Wulfgar se lanz contra su ltimo atacante, descarg el antebrazo en el rostro del hombre y, apoyndose en l, trat de ponerse en pie, pero una pesada bota le aplast la espalda. Wulfgar volvi a dar con sus huesos en el duro suelo y casi se qued sin aliento. El atacante que estaba encima de l trat de patearlo de nuevo, pero Wulfgar tuvo la presencia de nimo de echarse a un lado y el hombre estamp el pie en la barriga de su propio compaero. Entonces Wulfgar record que an tena a un hombre aferrado con todas sus fuerzas a su tobillo. El brbaro le propin una patada con la pierna que tena libre, pero tendido como estaba de espaldas, no poda golpear con fuerza, por lo que empez a agitarse y debatirse frenticamente. Pero el hombre segua tenazmente aferrado, sobre todo porque estaba demasiado asustado para soltarlo. Entonces Wulfgar cambi de tctica: primero encogi la pierna, arrastrando al mismo tiempo a su rival, y luego golpe de nuevo con ella, con lo que logr colocar su pie aprisionado bajo el hombre. Acto seguido, pas la otra pierna sobre la espalda del hombre y logr juntar sus dos tobillos. Un segundo matn se encaram sobre el brbaro, le cogi un brazo y descarg su peso encima, mientras que un tercero haca lo propio con el otro brazo. Wulfgar se debati salvajemente, retorciendo los brazos. Al ver que aquello no funcionaba, gru y empuj hacia arriba, dobl los brazos por el codo en ngulo recto y los alz sobre su impresionante pecho. Mientras tanto apretaba sus fuertes piernas. El hombre se debati desesperadamente contra aquella tenaza y trat de gritar, pero el nico sonido que se oy fue un sonoro chasquido cuando el hombro se le sali de la articulacin. Wulfgar not que el forcejeo en sus pies haba cesado, movi las piernas para liberarse y dio varios puntapis hasta que logr apartar al hombre, que grua de dolor. Entonces el brbaro volvi su atencin hacia la parte superior de su cuerpo, hacia los dos hombres que le daban puetazos y lo araaban. Con una fuerza que dejaba en ridculo a los dems mortales, Wulfgar extendi completamente los brazos y levant a los dos rufianes en el aire y entonces, con un movimiento brusco, los lanz por encima de la cabeza al tiempo que encoga las piernas. El impulso le hizo dar una voltereta hacia atrs, apoyarse sobre las manos y aterrizar sobre los pies, inseguro, mirando de cara a los dos hombres postrados que trataban de huir a rastras. Instintivamente, presintiendo otro ataque, Wulfgar se volvi y lanz un puo hacia delante para detener una ltima carga. Dio de lleno a su atacante, otra vez el hombre de la cadena, en el pecho. Fue un tremendo choque, pero Wulfgar no se haba dado la vuelta con la suficiente rapidez para protegerse del puo de su rival, que se estrell contra su cara. Los dos hombres se estremecieron y el bruto cay en brazos de Wulfgar. El brbaro lo empuj a un lado y el matn aterriz en el suelo boca abajo, ya inconsciente. Wulfgar saba que el golpe lo haba dejado tocado, porque vea borroso, todo daba vueltas a su alrededor y tena que recordarse dnde estaba. Sbitamente alz un brazo para protegerse de una silla que volaba hacia l, pero slo consigui detenerla en parte y una de las patas lo golpe en la frente, lo que le hizo sentir an ms mareado. Ahora la refriega era menos intensa, porque eran ms los hombres tendidos en el suelo que se

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lamentaban que los que seguan de pie propinando puetazos; pero Wulfgar necesitaba un respiro, al menos momentneo, y slo vea una manera de conseguirlo. Corri hacia la barra, rod sobre ella y aterriz sobre sus pies detrs de la barricada. Entonces se encontr cara a cara con Arumn Gardpeck. Estars orgulloso de lo que has hecho esta noche, no? le espet el tabernero. Para ti, una noche sin bronca no es divertida. Wulfgar agarr al hombre por la pechera de la tnica, lo oblig a que se pusiera en pie, lo alz en vilo y entonces lo estamp contra la pared por encima de un estante de botellas, rompiendo gran parte de las valiosas existencias. Algrate de que no te haya atizado en la cara gru el brbaro, sin mostrarse arrepentido. No, de lo que me alegro es de que no hayas jugado con mis sentimientos como has hecho con la pobre Delly le gru Arumn. Las palabras del tabernero le dolieron profundamente, porque no poda defenderse de las acusaciones de Arumn, no poda decir que se haba comportado honradamente con Delly Curtie. Wulfgar zarande a Arumn, despus lo solt y retrocedi un paso, sin dejar de mirarlo de hito en hito. Entonces not un movimiento a un lado, ech un vistazo y vio venir un enorme puo incorpreo que flotaba sobre la barra y que le propin en la cabeza el golpe ms contundente de su vida. El brbaro vacil, se agarr a otro estante lleno de botellas de fuerte whisky y lo tumb, tras lo cual se tambale, se dio la vuelta y se agarr a la barra para aguantarse. Josi Puddles le escupi desde el otro lado de la barra. Antes de que Wulfgar pudiera reaccionar, not que la mano mgica se le acercaba rpidamente por un lado. Recibi otro golpe y las piernas le fallaron. Recibi otro golpe, lo alzaron en el aire y fue impelido contra la pared. Todo daba vueltas a su alrededor y se senta como si se hundiera en el suelo. Medio de pie, medio a rastras, lo sacaron de detrs de la barra. La pelea ces de repente ante la visin del poderoso Wulfgar por fin derrotado. Acabemos con l fuera dijo Escollo, que abri la puerta de un puntapi. Justo cuando se volva para salir a la calle, el hombre not el filo de una daga en la garganta. Ya se ha acabado dijo en tono despreocupado Morik, aunque mostr su nerviosismo al echar una rpida mirada al interior de la taberna, donde el mago recoga sus cosas tranquilamente, como si nada de lo ocurrido fuera con l. Escollo lo haba contratado a modo de seguro. En vista de que el hechicero no pareca dispuesto a intervenir, el rufin se calm un poco y mascull: Odio a los magos. Entonces volvi su atencin a Escollo y apret un poco ms la daga. Escollo mir a su compaero, que sostena el otro brazo de Wulfgar, y juntos arrojaron al brbaro al lodo sin ms. Wulfgar se puso trabajosamente en pie; segua consciente slo por su fuerza de voluntad. Entonces dio media vuelta hacia la puerta cerrada, pero Morik lo agarr por el brazo. No le orden. Ah dentro no te quieren. Qu intentas demostrar? Wulfgar empez a protestar pero mir a Morik a los ojos y vio que era intil. Saba que su amigo tena razn, que no tena ningn hogar.

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4 La vida de una dama


Ganderlay anunci Temigast al entrar en la sala en la que se encontraban Priscilla y Feringal. Ambos miraron al senescal con curiosidad, sin comprender. La mujer que visteis, milord le inform Temigast. Se apellida Ganderlay. No conozco ningn Ganderlay en Auckney afirm Priscilla. Mi estimada seora, conocis a muy pocas familias de la aldea por su nombre replic Temigast con sequedad, pero os digo que esa mujer es una Ganderlay. Vive con su familia en la falda meridional de la montaa Maerlon dijo refirindose a una zona de Auckney bastante poblada situada a unos tres kilmetros del castillo, en una ladera escalonada de la montaa que miraba al puerto. Chica le corrigi Priscilla en tono condescendiente. Le falta mucho para ser una mujer. Feringal ni siquiera pareci or aquel comentario, porque estaba demasiado alterado por las noticias del senescal. Ests seguro? le pregunt, se levant de un brinco y se acerc con paso decidido al hombre hasta ponerse justo delante de l. Ser ella? La chica, la mujer, andaba por el camino cuando vuestro carruaje pasaba por all confirm el senescal. Coincide con la descripcin que han hecho varias personas que la conocen y que la vieron en el camino en ese momento. Todas mencionaron su cabello sorprendentemente largo y negro, que coincide con la descripcin que hicisteis de ella, milord. Estoy seguro. Es la primognita de un tal Dohni Ganderlay. Ir a buscarla anunci Feringal, que empez a pasearse de un lado a otro impaciente, dndose golpecitos en los dientes con un dedo. Se dio rpidamente la vuelta, como si no supiera adnde ir o qu hacer, y aadi: Llamar al carruaje. Milord dijo Temigast sin alzar la voz pero con un tono imperioso que pareci calmar al joven seor, eso sera inapropiado. Pero por qu? le pregunt Feringal muy sorprendido. Porque es una campesina y no es digna de... empez a decir Priscilla, pero enmudeci al darse cuenta de que nadie la escuchaba. Uno no va a visitar a una dama sin anunciarse antes explic Temigast. Es preciso que vuestro senescal y su padre preparen antes el terreno. Pero yo soy el lord de Auckney protest Feringal, y puedo... Podis hacer las cosas a vuestro capricho si slo la queris para divertiros con ella le interrumpi Temigast, irritando por igual a Feringal y a Priscilla, pero si la queris para que sea vuestra esposa, debis cortejarla como es debido. Milord, hay una manera de hacer las cosas, una etiqueta que todos debemos respetar, y en este asunto ir en contra sera desastroso. No lo comprendo. Ya lo supongo replic Temigast, pero, por suerte para todos, yo s. Ahora id a tomar un bao. Si la joven gacela Ganderlay os huele, me temo que la espantaris. Con estas palabras, encar a lord Feringal hacia la puerta y le dio un enrgico empujn.

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Me has traicionado! se lament Priscilla cuando su hermano se hubo ido. Temigast solt un bufido ante tan ridcula afirmacin. No permitir que ponga un pie en esta casa dijo la mujer con determinacin. No te das cuenta que slo lo impediras con una muerte? replic Temigast muy serio. Me refiero a tu hermano y no a la chica, porque si la matas toda la ira de Feringal caera sobre ti. Pero t le has ayudado en su descabellado plan. Me he limitado a darle una informacin que podra haber obtenido l mismo preguntando a cualquier aldeano, incluyendo a las tres mujeres que trabajan en el castillo, una de las cuales estaba ayer en el camino. Dudo que el loco de mi hermano se fijara en ella aleg Priscilla. Feringal hubiera descubierto el nombre de la chica insisti Temigast, y de un modo que nos hubiera comprometido a todos. El senescal se ri entre dientes, se arrim a Priscilla y le pas un brazo por encima de los hombros. Comprendo tu preocupacin, querida Priscilla, y hasta cierto punto la comparto. Yo tambin hubiera preferido que tu hermano se enamorara de la hija de un acaudalado comerciante de fuera y no de una campesina de Auckney, o que se olvidara del todo de la idea del amor y se dedicara a satisfacer su lujuria cundo y dnde le pluguiera, sin tomar esposa. Tal vez acabar pasando eso. Es menos probable ahora, gracias a tu ayuda le espet Priscilla. No creas explic Temigast con una amplia sonrisa que llam la atencin de Priscilla, que troc su expresin por una de intriga. Todo lo que he hecho es aumentar la confianza que tu hermano tiene en m y en mis consejos. Es posible que siga empeado en que ama a esa muchacha y que quiere casarse con ella, pero te prometo que yo vigilar cada uno de sus movimientos. No permitir que traiga la deshonra a la familia Auck, como tampoco permitir que esa chica y su familia obtengan de nosotros lo que no se merecen. No conseguiremos hacerle cambiar de opinin, creme, y con tu indignacin slo logrars que Feringal se reafirme en su decisin. Priscilla resopl, incrdula. No notaste cmo se enfad cuando lo censuraste? le pregunt Temigast, y la mujer se estremeci. Te aviso: si ahora nos distanciamos de tu hermano, esa chica tendr an ms influencia sobre l y sobre Auckney. Priscilla no resopl, no mene la cabeza, no mostr ninguna seal de desacuerdo. Se limit a clavar en Temigast una mirada larga y acerada. El hombre la bes en la mejilla y se march, para pedir de inmediato el carruaje del castillo y empezar a cumplir su obligacin en calidad de emisario de lord Feringal. Jaka Sculi levant la vista del campo de lodo al mismo tiempo que todos los dems trabajadores, humanos y gnomos, al ver avanzar el lujoso carruaje por el sucio camino. El vehculo se detuvo delante de la pequea casa de Dohni Ganderlay, un anciano se ape de l y anduvo plcidamente hacia la casa. Jaka entorn los ojos, pero de pronto record que los dems podran estar observndolo y adopt su habitual aire de indiferencia. Despus de todo, l era Jaka Sculi, el hombre con el que soaban todas las jovencitas de Auckney, sobre todo la que viva en la casa frente a la cual se haba detenido el carruaje. Le encantaba la idea de que la bella Meralda bebiera los vientos por l, aunque, naturalmente, no poda dejar que nadie creyera que le importara. Dohni! grit uno de los trabajadores, un pequeo gnomo encorvado con una nariz larga y puntiaguda. Dohni Ganderlay, tienes visita! Apuesto a que han descubierto lo canalla que eres! exclam otro gnomo, y todos se rieron. Menos Jaka, claro est. Jaka nunca hubiese permitido que lo vieran

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rerse. Dohni Ganderlay apareci tras la pequea loma que haba detrs del campo de turba y mir a los que haban gritado, pero se limitaron a cabecear en direccin a su casa. Dohni sigui su indicacin, advirti la presencia del carruaje y ech a correr. Jaka Sculi observ cmo corra hacia la casa. Piensas cavar algn da, chico? le pregunt una voz junto a l. Jaka se volvi y vio al viejo desdentado, que le pas una mano por los rizos castaos. El joven sacudi asqueado la cabeza y se fij en la negra turba que cubra los dedos del viejo cavador. Volvi a menear la cabeza y se revolvi vigorosamente el pelo, y cuando el hombre alarg de nuevo la mano hacia sus rizos, se la apart de un manotazo. Je, je, je se ri tontamente el viejo. Parece que a tu amiguita le ha salido un pretendiente se burl. Y no es ningn jovencito coment otro con ganas de divertirse a expensas de Jaka. Creo que yo tambin probar suerte con la moza dijo el sucio zoquete que estaba al lado de Jaka. El joven frunci el entrecejo, y el viejo ri an con ms ganas por haber conseguido provocar una respuesta en el joven. Jaka gir lentamente la cabeza e inspeccion a los obreros, las pocas casas dispersas en la ladera de la montaa, el castillo Auck, all, en la distancia y, ms all, las oscuras y fras aguas. Sobre esas aguas haban llegado l, su madre y su to a aquel remoto lugar cuatro aos antes. Jaka no saba qu les haba trado a Auckney; a l le gustaba su vida en Luskan, aunque intua que tena algo que ver con su padre, que sola dar palizas a su madre. Sospechaba que estaban huyendo de l o del verdugo. sa era la tctica habitual de la familia Sculi, ya que cuando Jaka era poco ms que un beb haban abandonado su hogar ancestral, en los Reinos de la Espada para instalarse en Luskan. Ciertamente su padre, un hombre cruel al que Jaka apenas conoca, los buscara y matara a su madre y a su hermano por escaparse. O quizs el padre de Jaka haba muerto a manos de alguien de su propia sangre: Rempini, el to de Jaka. Sea como fuere, a Jaka le traa sin cuidado. Todo lo que saba es que estaba en aquel lugar, un feudo horrendo, ventoso, fro y rido. Hasta haca poco, lo nico que le gustaba era que la perpetua melancola del lugar potenciaba su naturaleza potica. Pese a que se consideraba un hroe romntico, Jaka haba cumplido ya los diecisiete aos y muchas veces haba pensado en seguir a alguno de los pocos comerciantes que pasaban por Auckney y lanzarse a conocer mundo; regresar a Luskan o llegar incluso a Aguas Profundas. Sus planes eran que un da hara fortuna all, del modo que fuera, y tal vez regresara a los Reinos de la Espada. Pero esos planes haban quedado en suspenso cuando Auckney revel al joven otro aspecto positivo. Jaka no poda negar la atraccin que senta hacia una de las hermanas Ganderlay. Naturalmente, no quera que ni ella ni ninguna otra persona lo supiera, hasta estar del todo seguro de que la muchacha se entregara a l. Al pasar apresuradamente al lado del carruaje, Dohni Ganderlay reconoci al cochero, un gnomo de barba canosa llamado Liam Woodgate. Liam le sonri y lo salud con una inclinacin de cabeza, cosa que tranquiliz a Dohni considerablemente, aunque no por ello aminor el paso. El senescal del castillo Auck estaba sentado a la pequea mesa de la cocina, enfrente de la esposa de Dohni, Biaste, la cual mostraba una radiante expresin que el campesino no haba visto en mucho tiempo. Seor Ganderlay lo salud Temigast cortsmente. Mi nombre es Temigast

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y soy el senescal del castillo Auck. Soy el emisario de lord Feringal. S quin es respondi Dohni receloso. Sin apartar los ojos del anciano, Dohni Ganderlay dio la vuelta a la mesa, sorteando una de las dos sillas libres, y se qued de pie detrs de su mujer, sobre cuyos hombros pos las manos. Justamente estaba explicando a su esposa que mi seor, y el suyo, desea invitar a su hija mayor a cenar en el castillo esta noche dijo el senescal. Dohni Ganderlay reaccion como si hubiera recibido un mazazo, pero logr mantener el equilibrio y no cambiar de expresin mientras asimilaba la noticia. Escrut los ojos grises del viejo Temigast para descubrir qu escondan sus palabras. Por supuesto, tengo en el carruaje ropa apropiada para la seorita Meralda, en caso de que accedan. Temigast les dirigi una tranquilizadora sonrisa. Pero Dohni Ganderlay era orgulloso y vio lo que haba detrs de esa sonriente fachada, detrs de aquel tono corts y respetuoso. Vio en Temigast condescendencia y la seguridad de que ellos, unos pobres y sucios campesinos, no rechazaran la invitacin. El seor feudal de Auckney peda algo a los Ganderlay, y stos accederan de buena gana. Dnde est Meralda? pregunt Dohni a su mujer. Ella y Tori han ido a comprar explic la mujer. Dohni percibi claramente que la voz le temblaba un poco. Necesitamos huevos para la cena. Esta noche Meralda podr darse un banquete y quiz muchas noches ms coment Temigast. Dohni volvi a verla claramente, aquella odiosa condescendencia que le recordaba cul era su suerte en la vida, cul el destino de sus hijas, de todos sus amigos as como de los hijos de stos. As pues, vendr? inquiri Temigast despus de un largo e incmodo silencio. Eso tendr que decidirlo Meralda replic Dohni Ganderlay ms secamente de lo que haba sido su intencin. Ah dijo el senescal, que asinti y sonri, siempre con la sonrisa en los labios. Se levant de la silla e indic a Biaste con un gesto que no se levantara. Por supuesto, por supuesto, pero por qu no recoge el vestido, seor Ganderlay? Si finalmente deciden enviar a la seorita Meralda, ser mejor y ms fcil si tiene el vestido aqu. Y si no quiere ir? Temigast enarc una ceja, sugiriendo que esa posibilidad le pareca absurda. En ese caso, maana enviara al cochero para que recogiera el vestido, naturalmente. Dohni baj la mirada hacia su mujer y contempl la quejumbrosa expresin que se pintaba en sus rasgos excesivamente delicados. Seor Ganderlay? pregunt Temigast haciendo un gesto hacia la puerta. Dohni dio unas palmaditas a Biaste en el hombro y sali afuera junto al senescal. El cochero gnomo los estaba esperando sosteniendo el vestido con los brazos alzados para que el delicado tejido no se ensuciara con el polvo del camino. Yo que usted procurara que su hija asistiera a la cena le aconsej Temigast al tiempo que le tenda el vestido, lo que slo consigui que el campesino endureciera an ms su actitud. Su esposa est enferma dijo Temigast para convencerlo, y no hay duda que una vida de privaciones en una casa llena de corrientes de aire no le har ningn bien, sobre todo ahora que se acerca el invierno. Usted ha hablado como si pudiramos elegir replic Dohni. Lord Feringal es un hombre de posibles explic Temigast, y puede

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proporcionarles hierbas que son mano de santo, lechos calientes y clrigos sabios. Sera una pena que su esposa sufriera innecesariamente. El senescal roz la tela del vestido. Cenaremos justo despus de que el sol se ponga. Dispondr que el coche pase por su casa al atardecer. Dicho esto, Temigast subi al carruaje y cerr la puerta. Inmediatamente el cochero azuz a los caballos y el carruaje parti veloz. Dohni Ganderlay permaneci un buen rato respirando el polvo que haba levantado el carruaje, con el vestido en las manos, contemplando el aire vaco delante de l. Tena ganas de gritar que si lord Feringal era un seor tan influyente y rico, debera usar su poder para aumentar el bienestar de su gente. Personas como Biaste Ganderlay deberan recibir la ayuda que necesitaban sin tener que vender a sus hijas. Lo que Temigast acababa de proponerle era que vendiera a su hija por el bien de la familia. Que vendiera a su hija! Pero, pese a su orgullo, Dohni Ganderlay no poda desdear la oportunidad que se le ofreca. Era el carruaje del seor insisti Jaka Sculi a Meralda. El joven le haba salido al paso cuando la joven regresaba a casa. Parado a la puerta de tu casa aadi con su curioso acento, un dialecto rico en suspiros y dramticos resoplidos. A Tori Ganderlay se le escap la risita tonta. Meralda le dio un puetazo en la espalda para que los dejara solos. No quiero gimote la nia. Quieres tragar polvo? le amenaz Meralda. Dio un paso hacia su hermana, pero se detuvo y recobr la compostura al recordar quin la miraba. Meralda se volvi hacia Jaka con una dulce sonrisa en la cara, aunque sin perder de vista a Tori por el rabillo del ojo. Yo slo quera ver cmo lo besas grit Tori alegremente mientras empezaba a alejarse dando brincos. Ests seguro de lo del carruaje? pregunt Meralda a Jaka, tratando con todas sus fuerzas de olvidar los embarazosos comentarios de Tori. El joven simplemente suspir con enojo. Pero qu puede querer lord Feringal de mis padres? pregunt la muchacha. Jaka lade la cabeza con las manos en los bolsillos y se encogi de hombros. Bueno, en ese caso ser mejor que vaya enseguida dijo Meralda y dio un paso, pero Jaka le cort el paso. Pero qu pretendes? Jaka la mir con sus bonitos ojos azul plido, se pas una mano por su mata de rizos y alz el rostro hacia la mujer, que era un poco ms alta. A Meralda le pareci que el nudo que se le haba formado en la garganta la asfixiara, o que su corazn latira con tanta fuerza que se le saldra del pecho. Qu pretendes? pregunt de nuevo en tono mucho ms suave y sin conviccin. Jaka se acerc a ella. Meralda record que ella misma haba aconsejado a Tori cmo conseguir que un chico te suplique, se record que no deba estar haciendo esto, no todava. Lo saba, pero no retrocedi. Jaka se acerc un poco ms y cuando ella not el calor del aliento del joven, ella tambin lo busc. Los labios de Jaka rozaron levemente los suyos, pero de inmediato retrocedieron mostrando una repentina timidez. Qu pasa? pregunt Meralda con evidente impaciencia. Jaka suspir y la muchacha se acerc a l otra vez para besarlo, todo su cuerpo temblaba y le dijo, le suplic, que la besara. l lo hizo. Fue un beso largo y dulce, y despus se apart de ella. Te esperar despus de la cena le dijo Jaka, que se dio la vuelta, se encogi

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de hombros y se march sin ninguna prisa. Meralda se haba quedado sin respiracin, pues el beso haba sido como siempre haba soado que sera, y an ms. Senta un calorcillo en el abdomen y debilidad en las rodillas, adems de un hormigueo por todo el cuerpo. No importaba que Jaka hubiera usado con ella la misma tctica que, como le haba explicado a Tori, una mujer debe usar con un hombre. En aquellos momentos Meralda no poda pensar en ello, an estaba extasiada por lo que acababa de suceder y por la promesa de lo que haba de venir. La joven tom el mismo camino que Tori y sus brincos reflejaban la misma alegra infantil, como si el beso de Jaka la hubiera liberado de las obligaciones de decoro y dignidad que comportaba el hecho de ser una mujer. Meralda entr en su casa deshecha en sonrisas y se qued boquiabierta cuando vio a su madre sentada a la mesa, ms contenta de lo que haba estado en muchas semanas. Biaste sostena un hermoso vestido de brillante color verde esmeralda con refulgentes gemas cosidas. Oh, con este vestido sers la mujer ms bella que se ha visto nunca en Auckney dijo Biaste Ganderlay y Tori, que estaba a su lado, prorrumpi en risitas. Meralda fij su sorprendida mirada en el vestido y luego observ a su padre, que estaba de pie al otro lado de la habitacin tambin sonriendo. Pero Meralda se dio cuenta de que su expresin era algo tensa. Pero mam, no tenemos dinero para eso razon Meralda, aunque estaba realmente encantada con el vestido. Se acerc para acariciar la suave tela, pensando cmo le gustara a Jaka vrselo puesto. Es un regalo, no lo hemos comprado explic Biaste, y Tori se ri tontamente. La expresin de Meralda ahora delataba curiosidad y mir de nuevo a su padre en busca de una explicacin. Pero, sorprendentemente, su padre le dio la espalda. Qu es todo esto, mam? pregunt la joven. Te ha salido un pretendiente, hija ma le dijo Biaste alegremente y dej a un lado el vestido para abrazar a su hija. Oh, nada ms y nada menos que te quiere cortejar un lord! Meralda siempre se mostraba muy considerada con los sentimientos de su madre, sobre todo ahora que estaba enferma, por lo que se alegr de que Biaste tuviera la cabeza apoyada en su hombro y no pudiera ver la triste y atnita expresin que cruz su cara. Tori s que la vio, pero la nia se limit a fruncir repetidamente los labios en una parodia de beso. Meralda mir a su padre, que volva a darle la cara, pero ste se limit a asentir solemnemente. Oh, mi pequea exclam Biaste, apartando un poco a su hija. Cundo te has hecho as de bonita? Y pensar que has llegado al corazn de lord Feringal. Lord Feringal. Meralda se qued casi sin respiracin, pero esta vez no por alegra. Apenas conoca al seor del castillo, aunque lo haba visto de lejos en bastantes ocasiones, en las celebraciones que tenan lugar en la plaza de la aldea; normalmente l se limpiaba las uas y miraba aburrido. Por las palabras de su senescal, parece que se ha quedado prendado de ti, hija continu Biaste. Meralda logr esbozar una sonrisa en consideracin a su madre. Vendrn pronto a recogerte le explic Biaste. As que ve rpido a darte un bao. Despus aadi, haciendo una pausa para llevarse una mano a la boca, despus te pondrs este vestido y ya vers cmo todos los hombres que te vean caern rendidos a tus pies. Meralda se movi mecnicamente, cogi el vestido y se dirigi a su alcoba seguida por Tori. A la muchacha le pareca que todo era un sueo, y no precisamente

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agradable. Su padre pas a su lado para acercarse a su madre. Los oy iniciar una conversacin, aunque no pudo distinguir qu decan. Lo nico que oy fue una exclamacin de Biaste: Un lord para mi nia!. Auckney no era demasiado grande y aunque las casas no estaban amontonadas, sus habitantes vivan a poca distancia unos de otros. As pues, no tard en correrse la voz sobre lo de lord Feringal y Meralda Ganderlay. Jaka Sculi se enter del objeto de la visita del senescal de lord Feringal antes de acabar la cena, cuando el sol rayaba el horizonte por el oeste. Pensar que un hombre de su posicin se rebaja al nivel de unos simples labriegos coment la siempre pesimista madre de Jaka. La mujer todava conservaba el marcado acento campesino de la tierra que haban abandonado tanto tiempo atrs, los Reinos de la Espada. Ah, ser una desgracia para todos! Son malas noticias convino con ella el to de Jaka, un viejo canoso que pareca haber visto demasiado del mundo. Jaka tambin crea que las cosas haban tomado un mal cariz, aunque sus razones eran distintas. Pues crea que su rabia proceda de una fuente distinta, si bien no estaba seguro de por qu su madre y su to se mostraban tan molestos, y la expresin del muchacho reflejaba claramente esa confusin. Cada uno tiene una posicin en la sociedad le explic su to. Hay lneas claramente trazadas que no deben cruzarse. Lord Feringal deshonra a su familia dijo su madre. Meralda es una mujer maravillosa replic Jaka sin poder contenerse. Es una campesina, como todos nosotros le respondi rpidamente su madre. Nosotros tenemos nuestro lugar y lord Feringal el suyo. Oh, desde luego, sus padres se alegrarn, porque esperarn beneficiarse de la buena suerte de Meralda, pero en eso se equivocan. Por qu? l la utilizar a su capricho pronostic su madre. l se pondr en ridculo y har de ella una fulana. Y al final, la chica acabar muerta o destrozada, y lord Feringal habr perdido el favor de sus iguales aadi el to. Mal asunto. Qu os hace pensar que ella claudicar? pregunt el joven, tratando de que su voz no pareciera desesperada. Su madre y su to se rieron. Jaka comprendi sus risas. Feringal era el seor feudal de Auckney. Cmo podra Meralda rechazarlo? Era ms de lo que el pobre y sensible Jaka poda soportar. Descarg el puo encima de la mesa y arrastr la silla hacia atrs. Se levant rpidamente y devolvi las sorprendidas miradas de su madre y de su to con una rabia incontenible. Despus, gir sobre sus talones y sali precipitadamente dando un portazo. Inconscientemente ech a correr, los pensamientos bullan en su cabeza. Muy pronto lleg a un terreno elevado, un pequeo cmulo de rocas situado justo encima del campo de turba en el que haba estado trabajando aquel mismo da. Desde all gozaba de una vista esplndida del atardecer y de la casa de Meralda. Hacia el sudoeste podra vislumbrar el castillo y se imagin el magnfico carruaje que avanzaba inexorablemente hacia all llevando dentro a Meralda. Jaka sinti un enorme peso que le oprima el pecho, como si de pronto todas las limitaciones de su miserable existencia se hubieran convertido en muros tangibles que se cerraban sobre l. Durante aos, Jaka haba luchado para dar una determinada imagen de s mismo, para adquirir la pose y la actitud correctas, para llegar al corazn de

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cualquier mujer. Pero ahora llegaba aquel noble estpido, aquel petimetre pintarrajeado y perfumado cuya reputacin se basaba nicamente en la posicin social que le corresponda por nacimiento, para arrebatarle bajo sus narices todo aquello que Jaka haba cultivado. Ni que decir tiene que el joven no vea las cosas con tanta claridad meridiana. l slo vea una verdad que le pareca innegable: estaba sufriendo una grave injusticia debido a su posicin social o, mejor dicho, a la falta de ella. Y todo porque los miserables campesinos de Auckney no reconocan al verdadero Jaka, ni la grandeza de su interior oculta bajo el barro de los campos y la turba. El joven, muy angustiado, se mes sus rizos castaos y lanz un profundo suspiro. Ser mejor que te laves por todas partes, porque no sabes qu ver lord Feringal se burl Tori y frot a su hermana en la espalda con un spero pao. Meralda estaba sentada en el humeante bao como un gatito acurrucado. La joven reaccion al comentario de Tori salpicando la cara de su hermana. Las risitas de sta se cortaron en seco cuando not la ceuda expresin de Meralda. S perfectamente qu no ver lord Feringal le asegur a su hermana. Si quiere recuperar su vestido, tendr que venir aqu a recogerlo. Lo rechazars? Ni siquiera pienso besarlo insisti Meralda, levantando un puo que chorreaba agua. Si trata de besarme... Te comportars como una dama dijo la voz de su padre. Las dos hermanas miraron hacia la cortina y vieron al hombre entrar en la habitacin. Mrchate dijo a Tori. La nia conoca ese tono y saba que deba obedecer sin protestar. Dohni Ganderlay se qued un momento en la puerta para asegurarse de que la entremetida Tori se marchaba, y despus se acerc a la baera y tendi a Meralda un pao suave para que se secara. Vivan en una casa tan pequea que no haba lugar para el decoro, por lo que Meralda sali de la baera sin el menor atisbo de vergenza, aunque se envolvi con la tela antes de sentarse en una silla. Esta situacin no te hace feliz dijo Dohni. Meralda estrech los labios y se inclin hacia un lado para jugar nerviosamente con el agua fra. No te gusta lord Feringal? No lo conozco repuso la joven, y l no me conoce a m. No sabe nada de m! Pero quiere conocerte arguy Dohni. Deberas tomrtelo como un gran cumplido. Y aceptar un cumplido significa entregarse a la persona que lo hace? pregunt Meralda con mordaz sarcasmo. Mi voluntad no cuenta? Como lord Feringal me quiere, me enviis como un fardo? Su nervioso jugueteo con el agua se torn airado y, sin querer, salpic a Dohni Ganderlay. La joven se dio cuenta de que no haba sido el agua, sino la actitud, la que provoc la sbita reaccin violenta del hombre. Dohni le aferr la mueca con su fuerte mano y dio un tirn para obligar a Meralda a que lo mirara. No respondi con absoluta franqueza. No tienes eleccin. Feringal es el seor de Auckney, un hombre acaudalado, un hombre que puede ayudarnos a salir de la miseria. Quiz prefiero seguir en ella empez a decir Meralda, pero Dohni Ganderlay la interrumpi. Un hombre que puede curar a tu madre.

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Aquellas palabras dejaron a la muchacha ms aturdida que si le hubiera propinado un puetazo en la cara con toda su fuerza. Meralda mir a su padre incrdula, a la expresin desesperada, casi fiera, de un rostro que normalmente se mostraba estoico y sinti miedo, verdadero miedo. No tienes eleccin repiti Dohni con voz forzadamente montona. Tu madre est muy dbil y es muy posible que no llegue a la primavera. Cenars con lord Feringal y te comportars como una dama. Le reirs los chistes y alabars su grandeza. Lo hars por tu madre aadi simplemente la voz timbrada de desafo. Cuando se volvi y se puso en pie, Meralda se dio cuenta de que los ojos de su padre estaban hmedos, y comprendi. Saber lo horrible que era para su padre la ayud a prepararse para la noche y para aceptar el cruel giro del destino. El sol estaba muy bajo y el cielo adquira un oscuro color azul. El carruaje pas por debajo de l de camino a la pobre casa de Meralda. La joven franque la puerta e incluso desde la distancia Jaka vio lo hermosa que estaba, como una joya brillante que escarneca la media luz del crepsculo. Era su joya. La justa recompensa por la belleza que l saba que llevaba dentro y no un regalo comprado por el consentido seor de Auckney. Se imagin a lord Feringal tendiendo su mano fuera del carruaje, tocndola y acaricindola al tiempo que Meralda entraba en l. La imagen le daba ganas de gritar con todas sus fuerzas porque era una gran injusticia. El carruaje se alej en direccin al lejano castillo, con Meralda dentro, justo como l lo haba imaginado. Jaka no se habra sentido ms defraudado si lord Feringal hubiera metido las manos en sus bolsillos y le hubiera arrebatado su ltima moneda. Se revolc por la colina cubierta de turba durante mucho, mucho rato, mesndose los cabellos y maldiciendo contra las injusticias de su pobre vida. Estaba tan sumido en su propia desgracia que se sobresalt al or el sonido de una voz juvenil. Saba que andaras cerca. Jaka abri sus soadores ojos anegados en lgrimas y vio a Tori Ganderlay que lo miraba fijamente. Lo saba se burl la nia. Qu sabas? Te has enterado de lo de la cena de mi hermana y tenas que comprobarlo por ti mismo dijo Tori. Y sigues esperando y vigilando. Tu hermana? repiti Jaka hacindose el desentendido. Vengo aqu todas las noches. Tori apart la vista de l y baj la mirada hacia las casas, hacia su propia casa y a la ventana a travs de la cual se filtraba claramente la luz del fuego. Porque esperas ver a Meralda desnuda a travs de la ventana? pregunt con una risita tonta. Vengo aqu solo, en la oscuridad, para alejarme de los fuegos y de la luz replic Jaka con determinacin. Para alejarme de la gente fastidiosa que no es capaz de comprender. Comprender qu? La verdad respondi el joven misteriosamente, con la esperanza de que sus palabras parecieran profundas. La verdad de qu? La verdad de la vida contest Jaka. Tori clav en l una larga y dura mirada; su rostro se contrajo en muecas mientras

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trataba de descifrar las palabras del muchacho. Despus mir de nuevo su casa. Bah. Slo tratas de ver a Meralda desnuda dijo Tori y despus se alej brincando alegremente por la senda. Jaka pens que ella y Meralda pasaran un buen rato rindose de l. Solt otro de sus profundos suspiros y despus se dio la vuelta y ascendi la ladera hacia campos an ms oscuros. Qu asco de vida! grit, levantando los brazos hacia la luna llena. Maldita y mil veces maldita! Aljate de m con tus venenosos oropeles! Qu destino tan cruel vivir para ver cmo los indignos se llevan mi botn. Cuando la justicia yace empalada en un foso. Cuando la vala se mide por la herencia. Oh, lord Feringal besa el cuello de Meralda. Maldita seas, vida, aljate de m! Jaka acab su improvisado poema cayendo de hinojos y hundiendo entre las manos su rostro surcado por las lgrimas, y se qued all, revolcndose en su dolor, un largo rato. La rabia reemplaz a la autocompasin y a Jaka se le ocurri un nuevo verso para acabar el poema. Cuando la justicia yace empalada en un foso recit con voz temblorosa por la ira. Cuando la vala se mide por la herencia. Ahora una sonrisa apareci en sus rasgos, indudablemente hermosos. El condenado Feringal besa el cuello de Meralda, pero no tendr su virginidad. Jaka se puso de pie tambalendose y volvi a levantar la mirada hacia la luna llena. Lo juro dijo entre dientes, tras lo cual mascull sombramente por ltima vez: Qu asco de vida, y emprendi el camino de regreso. Meralda se tom la velada con filosofa; responda cortsmente las preguntas y procuraba evitar la mirada directa de una Priscilla que, era obvio, no se senta muy feliz. Meralda descubri que el viejo senescal le caa bien, sobre todo porque l se encargaba de que la conversacin no decayera contando entretenidas historias acerca del antiguo seor del castillo, el padre de Feringal. Temigast incluso haba acordado un sistema de seales con Meralda para indicarle qu pieza de la vajilla de plata tena que usar para las diferentes viandas. Pese a que el joven lord de Auckney, sentado justo enfrente y con la vista clavada en ella, no la impresionaba en lo ms mnimo, la joven no poda negar que estaba maravillada por el banquete que le estaban sirviendo. Coman as todos los das en el castillo Auck aquellas delicias pichn, pescado y patatas que Meralda nunca antes haba probado? Ante la insistencia de lord Feringal, despus de cenar el grupo se retir al saln, una confortable sala cuadrada y sin ventanas situada en el corazn de la planta baja del castillo. Los gruesos muros los protegan del fro viento del ocano, y una enorme chimenea, en la que arda un fuego tan grande como la fogata de una aldea, haca el lugar an ms agradable. Quiz deseas un poco ms de comida le ofreci Priscilla, aunque su tono de voz no tena nada de generoso. Si quieres, pedir a una sirvienta que la traiga. Oh no, milady respondi Meralda. Sera incapaz de comer ni un bocado ms. De veras? Pues en la cena no has sido tan frugal coment Priscilla con una sonrisa falsamente dulce en su fea cara. Meralda pens que, comparado con su hermana, lord Feringal era casi guapo, pero slo casi. Entonces entr una criada con una bandeja de copas llenas de un lquido de color

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tostado que Meralda no supo qu era. Como no se atreva a rechazarla, tom su copa y, unindose al brindis de Feringal, la alz y tom un buen sorbo. El lquido le produjo tal sensacin de calor en la garganta que la joven estuvo a punto de atragantarse. Nosotros no solemos tomar sorbos tan grandes de coac coment secamente Priscilla. Es un uso campesino. A Meralda le hubiera gustado esconderse debajo de la alfombra. Lord Feringal arrug la nariz, y eso no ayud mucho. Ms bien dira que es el uso de alguien que no conoce este licor intervino Temigast, acudiendo en ayuda de Meralda. Bebe a sorbitos, querida. Ya aprenders, aunque es posible que este licor nico nunca llegue a gustarte. Yo no me he aficionado. Meralda sonri y dio las gracias al senescal con una inclinacin de cabeza, lo que volvi a aliviar la tensin, y no sera la ltima vez. Meralda se senta ligeramente mareada y desconect de la conversacin, ajena a los comentarios de doble filo de Priscilla y a las miradas de lord Feringal. Su mente estaba muy lejos de all, concretamente junto a Jaka Sculi, tal vez en un campo iluminado por la luz de la luna, o en aquella misma habitacin. Qu hermoso sera aquel lugar, con sus gruesas alfombras, el enorme fuego y el fuerte licor, si disfrutara de la compaa de su querido Jaka en vez de los horribles hermanos Auck. La voz de Temigast penetr en la neblina de sus ensoaciones. El senescal recordaba a lord Feringal que la joven dama deba regresar a su casa a una hora determinada y que esa hora estaba muy prxima. Dejadnos unos momentos a solas dijo Feringal en tono imperioso. Meralda trat de conservar la calma. Una peticin inslita, dira yo intervino Priscilla. Mir a Meralda y se ri con disimulo. Claro que, en este caso, no puede haber ningn mal. La hermana de Feringal se march, al igual que Temigast, pero antes el viejo senescal le dio unas palmaditas a la espalda para tranquilizarla. Confo en que os comportaris como un caballero, milord le dijo a Feringal, tal como requiere vuestra posicin. Hay pocas mujeres en todo el vasto mundo ms bellas que lady Meralda. Dirigi una sonrisa a la joven y aadi: Me ocupar de que el carruaje os espere en la puerta principal. Meralda se dio cuenta de que el viejo senescal era su aliado, y lo agradeca. Ha sido una magnfica cena, verdad? le pregunt lord Feringal al tiempo que se mova rpidamente para tomar asiento en la silla contigua a la de Meralda. Oh, s, milord respondi la joven, bajando los ojos. No, no la ri Feringal. Llmame lord Feringal y no milord. S, mi..., lord Feringal. Meralda trat de no mirarlo, pero el hombre estaba demasiado cerca y resultaba demasiado imponente. Levant la mirada hacia l y, dicho sea en su honor, Feringal apart la mirada del escote de la mujer y la mir a los ojos. Te vi en el camino le explic. Tena que conocerte. Tena que verte de nuevo. Nunca he visto una mujer ms hermosa. Oh mi..., lord Feringal contest la joven y volvi a apartar la mirada, porque Feringal se acercaba ms todava, demasiado para su gusto. Tena que verte dijo l de nuevo. Su voz era apenas un susurro, pero estaba tan cerca de la mujer que sta la oy claramente y not su clido aliento en la oreja. Meralda trat de dominar el pnico cuando Feringal empez a acariciarle delicadamente la mejilla con el dorso de una mano. Acto seguido ahuec la mano para tomar la barbilla de la joven y la hizo volver la cabeza para que lo mirara. El hombre la bes, al principio suavemente pero despus, pese a que ella apenas reaccionaba, la bes con ms vehemencia, hasta llegar al extremo de levantarse de la silla para inclinarse

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hacia ella. Meralda lo toler, pensando en Jaka y en su madre enferma, incluso cuando la mano del hombre se pos sobre la suave tela que le cubra los pechos. Perdn, lord Feringal dijo la voz de Temigast desde la puerta. Un sonrojado Feringal se apart de la joven y se levant para atender al senescal. El carruaje est esperando inform Temigast. Es hora de que lady Meralda regrese a su casa. Meralda casi sali huyendo de la habitacin. Te mandar a buscar le dijo lord Feringal a su espalda. Y puedes estar segura de que ser pronto. Cuando el carruaje hubo cruzado el puente que separaba el castillo del continente, Meralda haba logrado calmar un poco el ritmo de su corazn. Saba cul era su obligacin para con su familia, para con su madre enferma, pero senta ganas de desmayarse o de devolver. Cmo se reira aquella horrible Priscilla si se enteraba de que la campesina haba vomitado en el dorado carruaje. Un kilmetro ms all, sintindose todava mareada y deseando desprenderse de tanto perifollo, Meralda se asom por la ventanilla del carruaje. Para, para por favor! le grit al cochero. El carruaje se detuvo con unas sacudidas, y antes de que se hubiera detenido por completo la joven abri la puerta y se ape con dificultad. Milady, me han ordenado que la lleve a su casa dijo Liam Woodgate, ponindose de un brinco al lado de Meralda. Y eso has hecho contest la joven. Estamos muy cerca. Pero tiene por delante una larga vereda oscura protest el gnomo. El senescal Temigast me arrancar el corazn si... Nunca lo sabr le prometi Meralda. No temas por m. Recorro esta vereda cada noche y conozco cada arbusto, cada roca y cada granja desde aqu hasta mi casa. Pero... protest el gnomo, pero Meralda pas por su lado dirigindole una sonrisa llena de confianza y desapareci en la oscuridad. El carruaje la sigui durante un corto trecho, hasta que Liam pareci convencerse de que la mujer realmente conoca el camino y no le pasara nada. Entonces dio media vuelta y parti a toda velocidad. La noche era fra, pero no helaba. Meralda se apart del camino y ascendi hacia los oscuros campos. Esperaba encontrar a Jaka aguardndola, tal como haban acordado, pero no haba nadie. Sola en medio de la oscuridad, Meralda se sinti como si fuera la nica persona en todo el mundo. Ansiosa por olvidar aquella noche, por olvidar a lord Feringal y a su horrible hermana, Meralda se despoj rpidamente del vestido, porque necesitaba desprenderse de aquella prenda tan elegante. Esa noche haba cenado con la nobleza y, aparte de la comida y quiz del licor, no estaba impresionada, en lo ms mnimo. La joven se movi por el campo iluminado por la luna vestida slo con ropa interior. Primero andaba, pero a medida que el recuerdo de Jaka Sculi borraba la imagen demasiado reciente de lord Feringal, los pasos se hicieron ms ligeros hasta convertirse en saltitos, y despus en una danza. Meralda alz las manos para atrapar una estrella fugaz, gir para seguir su estela y cay de nalgas en la suave hierba y el barro, sin dejar de rer y pensar en Jaka. No saba que estaba casi en el mismo lugar en el que Jaka haba estado esa misma noche. El lugar en el que Jaka haba dirigido airados reproches a un dios que haca odos sordos, donde haba deseado a gritos morir y donde haba jurado que robara la virginidad de Meralda simplemente para asegurarse de que lord Feringal no la tuviera.

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5 La trampa se cierra
Dnde has puesto el maldito martillo? pregunt un frustrado Arumn Gardpeck a Josi Puddles al da siguiente por la tarde. S que lo cogiste t, as que no me mientas. Deberas alegrarte de que lo hiciera replic Josi sin ningn arrepentimiento, y alz un dedo y lo agit ante la cara de Arumn. Con ese martillo de guerra en las manos, Wulfgar hubiera destrozado todo el local. Pero qu imbcil eres, Josi Puddles repuso Arumn. Se hubiera ido sin armar bronca. Eso crees t objet Josi. Siempre ests diciendo lo mismo, siempre te pones de su parte, aunque no te ha trado ms que problemas, a ti y a los que te son leales. Qu ha hecho Wulfgar por ti, Arumn Gardpeck? Qu bien te ha hecho? Arumn entrecerr los ojos y mir a Josi con severidad. Adems, todas las peleas que zanj las empez l aadi Josi. Bah, deja que se vaya, es lo mejor para l y para todos nosotros. Dnde has puesto el martillo de guerra? insisti Arumn. Josi levant las manos y se dio media vuelta para irse, pero Arumn no estaba dispuesto a permitirlo. Agarr al hombrecillo por los hombros y lo oblig a volverse bruscamente. Te lo he preguntado dos veces le dijo con expresin amenazadora. No quiero tener que preguntrtelo otra vez. Ya no est aqu respondi Josi. Est tan lejos que Wulfgar no podr llamarlo. Conque est lejos repiti Arumn. Entonces adopt una expresin taimada, porque conoca a Josi y saba que no habra lanzado un arma tan magnfica al mar. Cunto sacaste por l? Josi balbuci una protesta, hizo un movimiento negativo con la mano y volvi a balbucir, lo que confirm las sospechas de Arumn. Ahora mismo vas a recuperarlo, Josi Puddles le orden el tabernero, y Josi abri mucho los ojos. No puedo... empez a decir, pero Arumn lo agarr con una mano por el trasero y con la otra por el hombro, y lo llev en volandas hasta la puerta. Recupralo repiti Arumn en un tono que no admita rplica, y no vuelvas sin l. Pero es que no puedo protest Josi. Es imposible con esa gente. Entonces no vuelvas por aqu dijo Arumn, y dio un fuerte empujn a Josi que lo lanz a la calle. Lo digo en serio. Vuelve con el martillo o no vuelvas! El tabernero cerr la puerta de un portazo, dejando fuera, en la calle, a un estupefacto Josi. El hombrecillo mir nerviosamente en todas direcciones, como si esperase que se abalanzaran sobre l para robarle. Desde luego, tena motivos para preocuparse; el Cutlass era como su hogar y, en cierto modo, su proteccin en las calles. Pocos molestaban a Josi, sobre todo porque no vala la pena, pero tambin porque si lo hacan Arumn les impedira la entrada en el Cutlass, que era una taberna muy popular.

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Josi se haba ganado bastantes enemigos en las calles y cuando se corriera la noticia de que l y Arumn se haban peleado... Tena que recuperar el favor de Arumn, pero cuando pensaba en lo que deba hacer para conseguirlo, senta una gran debilidad en las rodillas. Haba vendido a Aegisfang por cuatro perras a una ruda pirata en un tugurio al que no tena ninguna gana de regresar. Josi continuaba escrutando la calle de la Media Luna y los callejones que conducan al antro secreto en el que los piratas se reunan para beber. Saba que Sheela Kree no estara all, sino en su barco, el Salto de Dama, que se llamaba as porque Sheela Kree sola saltar de su barco al de sus infortunadas vctimas, empuando un ensangrentado sable. Josi se estremeci ante la idea de verse con ella en la misma cubierta sobre la que haba torturado horriblemente a docenas de inocentes hasta matarlos. No, decidi, esperara hasta que la mujer se dejara caer por el tugurio, que era un lugar ms pblico. El hombrecillo rebusc en sus bolsillos. An tena las monedas que Sheela le haba dado a cambio de Aegis-fang, adems de un par de monedas suyas. Dudaba que fueran suficientes, pero si lo que estaba en juego era la amistad de Arumn, tena que intentarlo. Me encanta estar contigo dijo Delly Curtie acariciando uno de los enormes hombros desnudos de Wulfgar, lo que provoc en el brbaro una mueca de dolor. La reyerta en el Cutlass le haba dejado todo el cuerpo dolorido, y el hombro no era una excepcin. Wulfgar mascull algo ininteligible y se sent en la cama. Delly continuaba acaricindolo, pero l pareca no notarlo. Ests seguro de que ya quieres irte? le pregunt la mujer con voz seductora. Wulfgar se volvi para mirarla; estaba tendida lnguidamente en la cama deshecha. S, seguro gru, se visti deprisa y se dirigi a la puerta. Delly quiso suplicarle que se quedara, pero se mordi la lengua; quiso hacerle reproches, pero tambin se contuvo, porque se dio cuenta de que era intil y que sus recriminaciones no lograran ocultar que se senta herida. Esta vez no. La noche anterior haba corrido al lado de Wulfgar tan pronto como Arumn cerr las puertas, poco despus de la pelea que destroz el Cutlass. Delly saba dnde dar con l despus de que Arumn lo echara, ya que Morik tena un cuarto muy cerca. Qu emocionada se sinti cuando Wulfgar la dej pasar, pese a las protestas de Morik. La mujer haba vuelto a bajar la guardia, pues esa noche la haba pasado en los brazos de Wulfgar fantaseando con que escapara de su miserable vida junto al heroico brbaro. Podran marcharse de Luskan y regresar al agreste valle del Viento Helado, donde se casaran y tendran hijos. Pero la maana, o ms bien la tarde, un gruido de rechazo le haba revelado lo ilusorio de tales fantasas. Ahora estaba tendida en la cama y se senta vaca, sola, desamparada y sin esperanzas. Pese a que ltimamente su relacin con Wulfgar era muy dolorosa, el simple hecho de que el hombre continuara cerca la ayudaba a aferrarse a sus sueos. Pero si Wulfgar se iba, Delly perdera su oportunidad de escapar. No me digas que esperabas otra cosa le dijo Morik, como si le hubiera ledo la mente. Delly le dirigi una mirada triste y desabrida. Ya deberas saber qu puedes esperar de se prosigui Morik, que se acerc y se sent en la cama. Delly hizo el gesto de cubrirse con las sbanas, pero entonces

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record que se trataba slo de Morik y que no era la primera vez que la vea desnuda. l nunca te dar lo que quieres aadi Morik. Arrastra demasiadas cosas que le ofuscan la mente y est lleno de recuerdos que le atormentan. Si se relajara contigo, tal como deseas, es muy probable que te matara por accidente. Delly lo mir como si no lo comprendiera, lo que no sorprendi a Morik en lo ms mnimo. El rufin sonri y dijo de nuevo: l no te dar lo que quieres. Y t s? pregunt Delly con evidente sarcasmo. Morik se ech a rer slo de pensarlo. No creo admiti, pero al menos yo te lo digo a la cara. Salvo cuando doy mi palabra, no soy un hombre honrado y no busco una mujer honrada. Mi vida es ma y no quiero cargar con una esposa ni hijos. Parece una vida solitaria. No, una vida libre la corrigi Morik, y se ri. Ah, Delly aadi, acaricindole el pelo con una mano, tu vida sera mucho ms agradable si disfrutaras de los placeres de hoy en vez de pensar en los de maana. Delly Curtie se recost contra la cabecera de la cama, reflexionando sobre lo que Morik le haba dicho, pero sin encontrar una respuesta adecuada. Morik lo entendi como una invitacin y se meti en la cama, a su lado. Sabes qu parte te dar a cambio de esas monedas, mi pequeo amigo chilln? pregunt la belicosa Sheela Kree al tiempo que daba ligeros golpecitos con la parte plana de la cabeza de Aegis-fang. De pronto, dibuj un violento arco con el martillo de guerra sobre su cabeza y lo fue a estrellar en el centro de la mesa que la separaba de Josi Puddles. De pronto Josi se dio cuenta, con gran alarma por su parte, de que nada slido lo separaba de la cruel pirata, ya que la mesa haba quedado hecha aicos. Sheela Kree esboz una malvada sonrisa y alz de nuevo a Aegis-fang. Josi solt un chillido, corri hacia la puerta y sali por ella sin dejar de correr. Fuera, respir el aire hmedo y salobre. Entonces oy una explosin a sus espaldas, cuando el martillo que haba lanzado la mujer se estrell contra la jamba, seguido por las estentreas risas de los muchos asesinos que componan la parroquia del tugurio. Josi no mir atrs. En realidad, cuando dej de correr fue para apoyarse contra las paredes del Cutlass y se pregunt cmo diablos iba a explicarle la situacin a Arumn. An jadeaba intentando recuperar el aliento, cuando divis a Delly, bien envuelta en su chal, que se acercaba rpidamente por la calle. No era normal que regresara al Cutlass tan tarde, porque a esa hora la taberna ya estaba llena de clientes, a no ser que Arumn la hubiera enviado a hacer un recado. Pero la mujer tena las manos vacas, salvo por los pliegues del chal, por lo que Josi enseguida se imagin dnde haba estado, o al menos con quin. Cuando se acerc ms, Josi pudo or sus sollozos, lo que le confirm que Delly haba estado con Wulfgar y que el brbaro le haba roto un poco ms el corazn. Ests bien, Delly? le pregunt Josi al tiempo que le interceptaba el paso. Delly se sobresalt ante la sbita aparicin del hombre. Qu te ocurre? pregunt Josi con voz dulce. Se acerc ms a ella y le dio unas suaves palmaditas en la espalda, pensando que podra aprovechar que Delly sufra y estaba vulnerable para, por fin, llevrsela a la cama, que era algo con lo que vena soando desde haca aos. Pero, pese a sus sollozos y a su expresin decada, Delly lo apart bruscamente y la mirada que le dirigi no fue de lujuria, ni siquiera de amistad. Wulfgar te ha hecho dao, Delly coment Josi con serenidad, para tratar de

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consolarla. Te ha hecho dao y yo puedo ayudarte a que te sientas mejor. Pero Delly se burl. T eres el culpable de todo, borrachn lo acus. Supongo que estars muy satisfecho de ti mismo por haber conseguido que lo echaran. Antes de que Josi pudiera responder, Delly pas por su lado y desapareci en el Cutlass, adonde Josi no poda seguirla. El hombrecillo se qued all, en la calle vaca, en medio de la oscuridad, sin ningn lugar al que ir ni amigos a los que recurrir, y echndole la culpa de todo a Wulfgar. Esa noche la pas vagando por los callejones y entrando en los tugurios de peor fama de Luskan. Durante todas esas horas no habl con nadie sino que se limit a escuchar atentamente sin bajar la guardia ni un instante. Para su sorpresa, oy algo importante de lo que podra sacar provecho, era algo muy interesante sobre Morik el Rufin, su amigo brbaro y un contrato para eliminar al capitn de cierto barco.

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6 Altruismo
Mis respetos, lord Dohni, me inclino ante vos dijo un campesino vejancn a Dohni Ganderlay en el campo a la maana siguiente. Todos los hombres y los gnomos, que se haban agrupado alrededor de Dohni, prorrumpieron en risotadas. Debo empezar a pagaros el diezmo ahora mismo? le pregunt otro. Un poco de esto y de aquello, la comida para el cerdo y hasta el mismo cerdo? Slo la mitad de atrs del cerdo respondi el primero. Tienes que quedarte con la de delante. Te quedas con la parte que se come el grano, y no con la parte ms gorda, que lo almacena para que lo comamos nosotros dijo un gnomo que tena la nariz puntiaguda. No es la manera de pensar de un noble! De nuevo estallaron en carcajadas. Dohni Ganderlay trat de unirse al coro, pero no pudo. Desde luego, comprenda su regocijo. Aquellos campesinos tenan pocas oportunidades de elevarse por encima de la turba que recogan, pero ahora, repentina e inesperadamente, pareca que la rueda de la fortuna era favorable a la familia Ganderlay, ya que uno de los suyos podra ascender por esa impracticable escala. Dohni podra haber aceptado sus chanzas, podra haberse unido con entusiasmo a las risas, e incluso aadir chistes de su propia cosecha, pero se lo impeda un hecho incmodo, una verdad que no haba cesado de importunarlo durante la larga noche pasada en vela y toda aquella maana: Meralda haba ido obligada. Si su hija hubiera demostrado algn sentimiento, positivo se entiende, hacia lord Feringal, Dohni hubiera sido uno de los hombres ms felices del norte, pero el hombre saba la verdad, y no poda librarse del sentimiento de culpa. Por esa razn, las chanzas de sus compaeros en aquella maana lluviosa en el embarrado campo hurgaban en heridas que ellos no podan ni comprender. Y cundo pensis trasladaros al castillo vos y vuestra familia, lord Dohni? pregunt otro hombre, ponindose justo enfrente de Dohni y hacindole una cmica reverencia. Por puro instinto, antes de pararse a pensar qu haca, Dohni empuj al hombre y lo envi al suelo, donde cay despatarrado. El hombre se levant y se uni al coro de risas de los dems. Fijaos, ya empieza a comportarse como un noble! grit el vejancn que haba empezado con la broma. Al barro con todos nosotros o lord Dohni nos patear! Todos los campesinos se hincaron de rodillas en el lodo como un solo hombre, y empezaron a inclinarse ante Dohni. Dohni Ganderlay tuvo que tragarse la rabia, recordndose que aqullos eran sus amigos y que, simplemente, no lo comprendan. Dohni camin arrastrando los pies entre las filas de hombres y se alej, con los puos apretados tan fuertemente que los nudillos se le pusieron blancos, haciendo rechinar los dientes hasta que la mandbula empez a dolerle, y entonces mascull una retahla de maldiciones. Me senta ridcula confes Meralda a Tori. Las dos hermanas estaban en la alcoba que compartan en la casita de piedra. Su madre, que se mora de ganas por

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contar a las vecinas la velada de su hija con lord Feringal, haba salido por primera vez en ms de dos semanas. Pero estabas muy guapa con el vestido dijo Tori. Meralda logr esbozar una dbil sonrisa de gratitud para su hermana. Estoy segura de que no poda apartar los ojos de ti aadi Tori. A juzgar por su expresin, la nia pareca perdida en un mundo ilusorio de fantasas romnticas. Y su hermana, lady Priscilla, no par de echarme los perros replic Meralda, utilizando una expresin campesina para decir que no haba parado de fastidiarla. Bueno, no es ms que una vieja bruja repuso Tori, y tu belleza se lo recuerda an ms. Las dos hermanas rieron al unsono, pero Meralda enseguida volvi a fruncir el ceo. Cmo es posible que no ests feliz? le pregunt Tori. l es el lord de Auckney y puede drtelo todo. De veras? repuso Meralda con sarcasmo. Puede darme mi libertad? Puede darme a mi Jaka? Puede darte un beso? pregunt con malicia Tori. No pude evitar que me besara replic Meralda, pero puedes estar segura de que no tendr otra oportunidad. Mi corazn es de Jaka y no de un lord que huela a perfume. La declaracin de la muchacha perdi fuelle y su voz se convirti en un suspiro cuando una mano apart la cortina a un lado y un furioso Dohni Ganderlay irrumpi en el cuarto. Vete orden a Tori. La nia vacil, mirando preocupada a su hermana. Largo de aqu, mocosa! Tori sali a toda prisa de la habitacin y se volvi para mirar a su padre, pero lo que vio en los ojos del hombre la hizo abandonar incluso la casa. Dohni Ganderlay descarg una terrible mirada de furia sobre Meralda, y la joven no supo reaccionar, ya que no era una mirada que estuviera acostumbrada a ver en su padre. Pap... empez a decir, tanteando el terreno. Dejaste que te besara? inquiri Dohni Ganderlay con voz temblorosa. Y quera ms? No pude detenerlo insisti Meralda. Se me ech encima. Pero t queras detenerlo. Pues claro que quera! Apenas haba acabado de pronunciar aquellas palabras cuando Dohni le propin un tremendo bofetn con su mano callosa. Porque quieres entregar tu corazn y todos tus encantos a ese campesino no? bram el hombre. Pero, pap... Otro bofetn lanz a Meralda de la cama al suelo. Dohni Ganderlay se abalanz sobre ella y volc en la muchacha todas su frustraciones, dndole bofetones con sus grandes y fuertes manos, golpendola en la cabeza y los hombros, al tiempo que le gritaba que era una fulana y una perdida, sin ni un pensamiento para su madre ni consideracin por quienes la alimentaban y la vestan. Meralda trat de protestar, de explicar que amaba a Jaka y no a lord Feringal, que no haba hecho nada malo, pero su padre no oa nada. Continuaba descargando sobre ella golpes e insultos, sin parar, hasta que la joven, tendida en el suelo, cruz los brazos encima de la cabeza en un ftil intento de protegerse.

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La paliza ces tan sbitamente como haba empezado. Tras unos instantes, Meralda os levantar su magullado rostro del suelo y lentamente lo gir para mirar a su padre. Dohni Ganderlay estaba sentado en la cama y con la cara hundida en las manos lloraba a mares. Meralda nunca lo haba visto as. Se acerc a l lentamente, con calma, susurrndole que se calmara. Un sbito acceso de ira reemplaz las lgrimas y el hombre la agarr por el pelo y tir de ella hacia arriba. Ahora vas a escucharme sise Dohni, y vas a escucharme con atencin. No tienes eleccin. Ninguna. Dars a lord Feringal todo lo que quiera, y ms, y con una alegre sonrisa en la cara. Tu madre est a un paso de la muerte, nia estpida, y slo lord Feringal puede salvarla. No permitir que muera por culpa de tu egosmo. Y acto seguido la zarande con fuerza y finalmente la solt. Meralda lo mir de hito en hito como si fuera un extrao, y quizs eso fue lo ms doloroso para el frustrado Dohni Ganderlay. Si no, matar a Jaka Sculi dijo con calma. Y las golondrinas de mar se alimentarn de su cuerpo en las rocas. Pap... protest la joven, pero su voz no era ms que un susurro pronunciado con voz trmula. Aljate de l le orden Dohni Ganderlay. Irs con lord Feringal cuando l quiera, y no hay ms que decir. Meralda se qued inmvil, sin ni siquiera enjugarse las lgrimas que empezaban a fluir de sus hermosos ojos verdes. Ahora arrglate un poco le dijo Dohni. Tu madre volver pronto y no quiero que te vea as. sta es su nica esperanza y su sueo, hija, y si t se lo arrebatas, la matars. Dicho esto, Dohni se levant de la cama y fue hacia Meralda, como si quisiera abrazarla, pero la muchacha se puso tensa, algo que nunca antes haba ocurrido. El hombre pas por su lado con los hombros hundidos, totalmente derrotado. Dohni Ganderlay la dej sola en la casa y se dirigi lentamente a la ladera noroeste de la montaa, el lado rocoso que ningn campesino trabajaba y donde podra estar solo con sus pensamientos. Y sus pesadillas. Qu vas a hacer ahora? pregunt Tori a Meralda. La nia haba vuelto a la casa tan pronto como su padre se hubo perdido de vista. Meralda, ocupada en limpiarse los ltimos restos de sangre de la comisura de los labios, no respondi. Deberas escaparte con Jaka dijo Tori de improviso y su cara se ilumin, como si acabara de dar con la solucin a todos los problemas del mundo. Meralda la mir dubitativa. Oh, sera tan romntico fantase Tori. Estaras lejos del alcance de lord Feringal. No puedo creer que pap te pegara. Meralda contempl sus magulladuras en el espejo plateado, que eran un vivsimo recordatorio de la terrible explosin de clera de su padre. A diferencia de Tori, ella poda creerlo, con todos y cada uno de sus sentidos. Ya no era una nia e incluso mientras la estaba golpeando, haba reconocido la agona en la cara de su padre. El hombre tena miedo por ella, por su madre y por todos ellos. Meralda comprendi cul era su obligacin, se dio cuenta de que el deber para con su familia era lo ms importante, no por las amenazas sino por amor hacia su madre, su padre y su fastidiosa hermana pequea. Contemplando su golpeado rostro en el espejo, Meralda comprendi la responsabilidad que descansaba sobre sus frgiles hombros, la oportunidad que le haba sido concedida a su familia. No obstante, al pensar en los labios de lord Feringal contra los suyos y en la mano

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del hombre sobre sus pechos, la joven slo pudo estremecerse. Dohni Ganderlay, inmvil, apenas era consciente del sol, que se hunda en las lejanas aguas, ni de los mosquitos, que se cebaban en sus brazos y cuello. Poco importaba la incomodidad. Cmo haba sido capaz de pegar a su querida hijita? De dnde haba surgido aquella furia? Cmo haba podido enfadarse con ella, que no haba hecho nada malo, que no lo haba desobedecido? El hombre repas aquellos horribles momentos en su mente una y otra vez. Vio a Meralda, a su hermosa Meralda, que caa al suelo y trataba de protegerse de l, de sus crueles golpes. Dohni Ganderlay comprendi que no estaba enfadado con ella, sino que su frustracin y su rabia iban dirigidas contra lord Feringal. Su ira haba surgido por su miserable posicin en la vida, una posicin que haca de su familia una familia de campesinos, que haba permitido que su esposa enfermara y que permitira que muriera si lord Feringal no intervena. Dohni Ganderlay saba todo eso, pero en su corazn tambin saba que haba arrojado a su amada hija a los brazos y al lecho de un hombre que ella no amaba slo por razones egostas. En aquel momento supo que era un cobarde, porque le faltaba valor para lanzarse desde el espoln de la montaa y estrellarse contra las dentadas rocas de all abajo.

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Segunda parte

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El descenso al pozo
He vivido en muchos tipos de sociedades: con los drows de Menzoberranzan, los enanos de las profundidades de Blingdenstone, en Diez Ciudades gobernada por las leyes humanas, con las tribus brbaras que conservan curiosas costumbres y en Mithril Hall, con los enanos del clan Battlehammer. Tambin he vivido a bordo de un barco, un tipo de sociedad totalmente distinto. Todos esos lugares tienen sus propios usos y costumbres, todos tienen diferentes formas de gobierno, fuerzas sociales, iglesias y sociedades. Cul es el mejor sistema? Oiris muchos argumentos al respecto, la mayora basados en el grado de prosperidad, en el derecho otorgado por un dios o simplemente en el destino. Para los drows se trata de una cuestin religiosa; la sociedad drow est estructurada segn los deseos de la arbitraria reina araa y, pese a que se libran constantes batallas para modificar los flecos de dicha estructura, la estructura en s no cambia. Para los enanos de las profundidades lo principal es rendir homenaje y mostrar el respeto debido a los ancianos de su raza, as como aceptar la sabidura de los que han vivido durante tantos aos. En Diez Ciudades, habitada por humanos, la jefatura se consigue por la popularidad, mientras que los brbaros eligen a sus jefes basndose nicamente en la fuerza fsica. Para los enanos, la jefatura es algo hereditario. Bruenor se convirti en rey porque su padre fue rey, y antes que l el padre de su padre, y el padre del padre de su padre. Yo mido la excelencia de cualquier sociedad basndome nicamente en la libertad individual. De todos los lugares en los que he vivido, prefiero Mithril Hall, no porque la estructura poltica enana sea la mejor, sino porque Bruenor es sabio y da a su pueblo libertad. Bruenor no ejerce de rey; es ms bien el portavoz del clan en cuestiones polticas, el comandante en jefe en cuestiones militares y el mediador en las disputas que surgen entre sus sbditos, pero slo cuando se lo piden. Bruenor mantiene su independencia a capa y espada, y garantiza el mismo derecho a los miembros del clan Battlehammer. S de muchos reyes y reinas, madres matronas y clrigos que justifican el poder que ejercen y se absuelven a s mismos de cualquier injusticia cometida con el argumento de que los plebeyos de sus sbditos necesitan un gua. Es posible que esto sea cierto en sociedades de larga tradicin, pero slo porque despus de muchas generaciones sin libertad, el pueblo se ha perdido algo esencial de su corazn y su alma; despus de muchas generaciones de vivir dominados, el pueblo llano ha perdido la confianza en ser capaz de escoger su camino. Todos los sistemas de gobierno comparten una caracterstica: arrebatan la libertad a los individuos e imponen determinadas condiciones a las vidas de cada ciudadano en nombre de la comunidad. Yo doy gran importancia a este concepto: comunidad. Sin duda, los individuos que componen cualquier grupo deben sacrificarse y aceptar ciertos inconvenientes en nombre del bien comn, para que la comunidad prospere. Cunto ms fuertes seran las comunidades si los ciudadanos hicieran esos sacrificios de corazn, y no obligados por los edictos de los ancianos, de las madres matronas o de los reyes y reinas! La libertad es la clave. La libertad para quedarse o irse, para trabajar en armona con los dems o para escoger un rumbo ms individual. La libertad para ayudar en las grandes empresas o para abstenerse. La libertad para labrarse una buena vida o para vivir en la miseria. La libertad para intentar cualquier cosa o para no hacer nada. 62

Pocos negarn el deseo de libertad; todos a los que he conocido desean poder decidir libremente, o creen que ya lo hacen. Qu curioso entonces que rechacen lo que conlleva esa libertad: la responsabilidad. En una comunidad ideal cada uno de sus miembros acepta su responsabilidad en el bienestar de los dems y de la comunidad en su conjunto, no porque se le ordene, sino porque comprende y acepta los beneficios de tales elecciones. Ciertamente, cada decisin que tomamos y cada cosa que hacemos o que decidimos no hacer tiene consecuencias. Me temo que no son unas consecuencias obvias. Una persona egosta puede creer que sale ganando, pero cuando ms necesite a sus amigos, es muy probable que stos no estn all y, al final, el legado que deja tras de s la persona egosta es que no la recuerde nadie con cario. La avaricia de la persona egosta puede reportarle lujos materiales, pero no la verdadera dicha, los intangibles placeres del amor. Lo mismo ocurre con la persona odiosa, perezosa o envidiosa, el ladrn y el bruto, el borracho y el chismoso. La libertad permite a cada uno elegir un rumbo en la vida, pero la libertad tambin exige que aceptemos la responsabilidad de nuestras elecciones, buenas o malas. He odo muchas historias de personas que crean que iban a morir en breve y que rememoraban sus vidas, incluyendo sucesos de un lejano pasado que estaban profundamente enterrados en sus memorias. Creo que, al final, en los ltimos momentos de la existencia, ante los misterios de qu hay despus, se nos concede o se nos castiga con la posibilidad de repasar nuestras elecciones, de verlas expuestas ante nuestra conciencia sin la confusin de las apariencias de la vida cotidiana, sin torpes justificaciones ni la posibilidad de hacer vanas promesas y sin posibilidad de rectificacin. Me pregunto cuntos sacerdotes incluiran ese momento de mxima desnudez en sus descripciones del cielo y el infierno. Drizzt Do'Urden

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7 Adis a un viejo amigo


El brbaro estaba a un solo paso de distancia, pero Josi Puddles no lo vio venir hasta que fue demasiado tarde. El pusilnime Josi se acurruc contra el muro para tratar de protegerse, pero Wulfgar lo levant en el aire con una mano, mientras con la otra contena las dbiles manotadas del hombrecillo. Entonces, paf!, Josi fue contra el muro. Devulvemelo dijo el brbaro tranquilamente. Para el pobre Josi, tal vez lo ms aterrador era la serenidad que reflejaba la voz de Wulfgar y su expresin calmada. A qu-qu te refieres? tartamude el hombrecillo. Con un solo brazo, Wulfgar atrajo a Josi hacia s y volvi a estamparlo contra el muro. Ya sabes a qu me refiero replic el brbaro, y sabes que fuiste t quien te lo llevaste. Josi se encogi de hombros y sacudi la cabeza, lo que le vali que Wulfgar lo volviera a aplastar contra la pared. T cogiste a Aegis-fang le aclar Wulfgar y acerc su ceuda cara muy cerca de la de Josi. Y si no me lo devuelves, te har pedazos y con tus huesos me har una nueva arma. Yo... yo... lo cog prestado balbuci Josi pero, sin dejarlo acabar, Wulfgar lo estrell de nuevo contra el muro. Pens que mataras a Arumn! grit el hombrecillo. Que nos mataras a todos! Aquellas sorprendentes palabras tuvieron la virtud de calmar un poco al brbaro. Matar a Arumn? repiti incrdulo. Por echarte explic Josi. S que l te ech a patadas. l mismo me lo dijo mientras t dormas, y yo cre que t le mataras en un ataque de rabia. Y me quitaste el martillo? S admiti Josi, pero pensaba devolvrtelo. Trat de hacerlo. Dnde est? inquiri Wulfgar. Se lo di a un amigo respondi Josi, y l se lo dio a una marinera para que lo guardara lejos del alcance de tu llamada. Despus trat de recuperarlo, pero la mujer no quiere drmelo. Casi me aplasta la cabeza con l! Quin? pregunt Wulfgar. Sheela Kree del Salto de Dama se apresur a responder Josi. Lo tiene ella y no quiere devolverlo. Wulfgar hizo una larga pausa para asimilar la informacin y considerar qu haba de verdad en ella. Entonces, levant de nuevo hacia Josi un rostro mucho ms ceudo que antes. No me gustan los ladrones dijo. Zarande a Josi y cuando el hombrecillo trat de resistirse hasta el punto de golpearlo, el brbaro lo atrajo hacia s y volvi a estamparlo contra el muro una vez y despus otra. All de donde vengo lapidamos a los ladrones rezong Wulfgar al tiempo que golpeaba a Josi con tanta fuerza contra la pared que la construccin tembl. Y en Luskan encadenamos a los rufianes dijo una voz procedente de un lado.

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Wulfgar y Josi volvieron las cabezas y vieron a Arumn Gardpeck, que sala del establecimiento acompaado de varios hombres. stos se mantenan en un segundo plano y era obvio que no queran pelear con Wulfgar, pero Arumn, con un garrote en la mano, se acerc cautelosamente. Sultalo orden el tabernero. Wulfgar estamp a Josi una vez ms y despus lo dej en el suelo, aunque no lo solt, sino que le dio una buena sacudida. l me ha robado mi martillo y quiero recuperarlo dijo el brbaro con determinacin. Arumn mir a Josi de hito en hito. Lo intent gimi el hombrecillo, pero Sheela Kree lo tiene y no piensa devolverlo. Wulfgar lo zarande de nuevo haciendo que los dientes le castaetearan. Si lo tiene es porque t se lo diste le record. Pero trat de recuperarlo intervino Arumn. Ha hecho todo lo que ha podido. Piensas matarlo por eso? Te har sentir mejor, Wulfgar el Bruto? Es evidente que no te ayudar a recuperar tu martillo. Wulfgar clav la mirada en Arumn y despus la pos en el pobre Josi. S, matarlo me har sentir mucho mejor admiti y Josi, que temblaba visiblemente, pareci encogerse. Entonces, tambin me tendrs que matar a m dijo Arumn. Josi es amigo mo, como cre que t lo eras, y luchar por l. A Wulfgar le dio la risa. Con un rpido movimiento de su poderoso brazo lanz a Josi a los pies de Arumn. Ya sabes dnde puedes encontrar el martillo dijo el tabernero. Wulfgar entendi la indirecta y comenz a alejarse, pero entonces ech la vista atrs y vio que Arumn ayudaba a Josi a levantarse, que despus le pasaba un brazo alrededor de los temblorosos hombros y que lo conduca al Cutlass. Esa ltima imagen, una escena de amistad verdadera, se le clav en el corazn. l tambin haba conocido ese tipo de amistad, tambin l haba contado con amigos que acudan en su ayuda incluso cuando todo estaba en contra. Por la mente del brbaro pasaron en rpida sucesin imgenes de Drizzt, de Bruenor, de Regis, de Guenhwyvar y, sobre todo, de Catti-brie. Pero todo era mentira, le record la parte oscura de sus pensamientos ms recnditos. El brbaro cerr los ojos, se tambale y estuvo a punto de desplomarse. Haba lugares a los que los amigos no llegaban, horrores que ninguna amistad poda aliviar. La amistad era una mentira, una mera fachada levantada por la necesidad tan humana, y a la postre infantil, de seguridad, la necesidad de dejarse envolver por falsas seguridades. l lo saba porque haba visto la futilidad, haba visto la verdad, y ciertamente era una verdad muy sombra. Sin ser apenas consciente de sus actos, Wulfgar embisti la puerta del Cutlass y la abri con tanta fuerza que todos los que estaban dentro lo miraron. De una zancada lleg donde estaban Arumn y Josi y despus de apartar fcilmente el garrote de Arumn, propin a Josi un bofetn que lo lanz al suelo, desmadejado. Arumn reaccion al punto y blandi el garrote, pero Wulfgar lo cogi con una mano, lo arroj lejos del tabernero y le dio un fuerte empelln. Entonces cogi el garrote con una mano en cada extremo, puso en tensin los poderosos msculos de su cuello y hombros y lo parti en dos al tiempo que soltaba un gruido. Por qu haces esto? le pregunt Arumn. Pero Wulfgar no tena respuestas, y ni siquiera se molest en buscarlas. En su confusa mente crea que haba logrado una victoria menor sobre Errtu y sus demonios.

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Haba negado la mentira de la amistad y, al hacerlo, haba arrebatado a Errtu el arma ms poderosa que el demonio tena contra l. El brbaro arroj al suelo los trozos de garrote y sali con paso seguro del Cutlass, sabiendo que ninguno de sus enemigos osara seguirlo. Cuando lleg a los muelles segua gruendo y maldiciendo entre dientes a Errtu, a Arumn y a Josi Puddles. Sus pesadas botas resonaban contra la madera del embarcadero, que el brbaro recorra arriba y abajo. Eh, qu quieres? le pregunt una anciana. Busco el Salto de Dama respondi Wulfgar. Dnde est? El barco de la Kree? inquiri la mujer, que hablaba ms para ella misma que para Wulfgar. Oh, ha zarpado. Se ha marchado a todo trapo, sin duda por miedo a ese otro. La anciana seal a la oscura silueta de un barco de depuradas lneas amarrado al otro lado del largo muelle. Wulfgar se acerc un poco por curiosidad y repar en las tres velas, la ltima de ellas triangular, un diseo que nunca antes haba visto. Mientras cruzaba el entablado record las historias que Drizzt y Catti-brie le haban contado y supo que aqul era el Duende del Mar. El nombre seren la alborotada mente del brbaro. De pie, muy erguido, recorri con la vista el buque, desde el nombre hasta la batayola de cubierta, desde donde un marinero no le quitaba ojo de encima. Wulfgar grit Waillan Micanty. Dichosos los ojos! El brbaro dio media vuelta y ech a correr. Quiz nos estaba tendiendo una mano especul el capitn Deudermont. Es ms probable que simplemente estuviera perdido replic el siempre escptico Robillard. Por la descripcin de Micanty, la reaccin del brbaro al ver el Duende del Mar fue de sorpresa. No podemos estar seguros insisti el capitn, que hizo ademn de acercarse a la puerta de la cabina. No tenemos que estar seguros repuso Robillard y agarr al capitn por el brazo para detenerlo. Deudermont se detuvo con la mirada clavada en la mano del hechicero y despus pos la vista en los inflexibles ojos del hombre. No es hijo suyo le record el mago. No es ms que un conocido y usted no tiene ninguna responsabilidad. Drizzt y Catti-brie son amigos mos objet Deudermont. Ellos son nuestros amigos y Wulfgar es amigo de ellos. Sugieres que me desentienda slo por conveniencia? El frustrado mago solt el brazo de Deudermont. No, capitn, no por conveniencia sino por seguridad lo corrigi. Voy a buscarlo. Ya habl con l y el brbaro no quiso saber nada de usted le record el hechicero sin rodeos. Pero anoche vino a nosotros, quiz porque ha cambiado de idea. O porque se perdi en los muelles. Deudermont asinti, admitiendo esa posibilidad. Bueno, nunca lo sabremos si no busco a Wulfgar y se lo pregunto razon y se dirigi a la puerta. Enve a otro dijo de pronto Robillard, al que se le acababa de ocurrir la idea. Enve al seor Micanty o a m mismo. Wulfgar no os conoce ni a ti ni a Micanty.

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Seguro que hay hombres en la tripulacin que navegaron con l en aquel viaje insisti el tenaz mago. Hombres que lo conocen. Deudermont neg con la cabeza. Slo hay un hombre en el Duende del Mar al que Wulfgar escuchar dijo con firmeza. Hablar con l y, si es necesario, volver a hacerlo antes de hacernos a la mar. Robillard quiso replicar pero se dio cuenta de que era intil y levant las manos en gesto de derrota. Las calles cercanas al muelle estn llenas de enemigos, capitn le record el mago. No olvide que en cada sombra acecha el peligro. Siempre soy cauteloso y siempre lo he sido respondi Deudermont con una media sonrisa, que se hizo ms amplia cuando Robillard se acerc a l le ech algunos hechizos parar golpes o proyectiles, e incluso uno para desbaratar posibles ataques mgicos. Tenga en cuenta su duracin le advirti el mago. Deudermont hizo un gesto de asentimiento con la cabeza, agradecido a su amigo por las precauciones que tomaba, y se march. Tan pronto como el capitn hubo salido, Robillard se desplom sobre una silla. Entonces, pos la mirada en su bola de cristal y calcul la energa que debera emplear para utilizarla. No es necesario se dijo y solt un suspiro de exasperacin. Slo es para el capitn y para m, no para una miserable rata de alcantarilla. La noche iba a ser muy larga. No puedes pasar sin l? os preguntar Morik. Wulfgar estaba de tan mal humor que el rufin saba que se arriesgaba mucho al preguntarlo. El brbaro ni se molest en responder una pregunta tan absurda, pero la mirada que dirigi al ladronzuelo fue muy expresiva. Tiene que ser un arma fabulosa dijo Morik para cambiar rpidamente de tema y hacerse perdonar sus pensamientos, obviamente sacrlegos. Ni que decir tiene que Morik saba perfectamente que Aegis-fang era un arma fabulosa, forjada expresamente para las fuertes manos de Wulfgar. Pero Morik era un pragmtico y pensaba que ningn martillo mereca que se lanzara a mar abierto en persecucin de los piratas que capitaneaba Sheela Kree. El rufin sospechaba que haba un sentimiento ms profundo, que quiz Wulfgar tena cario al martillo. Despus de todo, haba sido forjado por su padre adoptivo. Quizs Aegis-fang era lo nico que le quedaba de su anterior vida, lo nico que le recordaba el hombre que haba sido. Pero eso era algo que Morik no osaba preguntarle, ya que aunque estuviera en lo cierto, el orgulloso brbaro nunca lo admitira. Pero, eso s, lanzara a Morik por los aires por atreverse a preguntarlo. Te ocupars de todo? pregunt de nuevo el impaciente Wulfgar. Quera que Morik fletara un barco lo suficientemente rpido, con un capitn capaz de atrapar a Sheela Kree, tal vez seguirla hasta otro puerto o simplemente acercarse lo suficiente para que Wulfgar se subiera a un bote y abordara el barco pirata en plena noche. No esperaba ayuda de nadie para recuperar el martillo de manos de la Kree y no pensaba que la necesitase. Y qu hay del capitn amigo tuyo? inquiri Morik. Wulfgar lo mir con incredulidad. Deudermont, el capitn del Duende del Mar, es el azote de los piratas en la Costa de la Espada y, por cmo te salud, apuesto a que le encantara ayudarte.

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Lo nico que se le ocurri responder a Wulfgar fue: Busca otro barco. Morik se lo qued mirando sin pestaear y despus inclin la cabeza. Lo intentar prometi. Hazlo ahora, antes de que el Salto de Dama se aleje demasiado. Tenemos trabajo le record Morik. Como andaban escasos de fondos, los dos amigos haban acordado con un tabernero que esa noche descargaran un cargamento de carne de un buque. Yo lo har se ofreci Wulfgar y sus palabras sonaron como msica celestial en los odos de Morik, al que nunca le haba gustado el trabajo honrado. El ratero no tena ni idea de por dnde empezar para fletar un barco que pudiera atrapar a Sheela Kree, pero prefera buscar la respuesta, y de paso vaciar algunos bolsillos, que sudar y heder bajo toneladas de carne seca. Robillard contempl en la bola de cristal cmo el capitn Deudermont avanzaba por un bulevar ancho y bien iluminado, por el que patrullaban guardias de la ciudad. La mayora de ellos se detena para saludar al capitn y felicitarlo. Robillard los vea pero no poda orlos, ya que la bola de cristal transmita imgenes pero no sonidos. Un golpe en la puerta rompi la concentracin del hechicero y la imagen en la bola de cristal se convirti en neblina gris. Robillard podra haber recuperado la imagen al instante, pero supuso que el capitn no se encontraba en peligro inmediato, especialmente gracias a los muchos encantamientos de proteccin que le haba echado. No obstante, no le gustaba que nadie invadiera su intimidad por lo que gru: Mrchate!, y se sirvi una bebida fuerte. Son otro golpe, ms insistente que el primero. Debis ver esto, maese Robillard dijo una voz que el mago reconoci. Con un gruido de protesta y la copa en la mano, Robillard abri la puerta y se encontr con un marinero que miraba por encima del hombro hacia la batayola junto a la pasarela de embarque. Waillan Micanty y otro hombre estaban all, mirando hacia abajo, al muelle, y hablando con alguien. Tenemos un invitado! dijo el tripulante al mago y ste pens inmediatamente que deba de tratarse de Wulfgar. Sin saber si era una buena o una mala noticia, Robillard cerr la puerta en las narices del marinero fisgn y cruz la cubierta. No puedes subir hasta que maese Robillard lo ordene grit Micanty y, en respuesta, la voz suplic que no gritara tanto. El hechicero se puso al lado de Micanty, baj la mirada y vio a una lastimosa figura envuelta en una manta, lo que resultaba muy revelador, ya que la noche no era fra. Quiere hablar con el capitn Deudermont explic Waillan Micanty. Vaya, vaya replic Robillard y espet al hombre que aguardaba en el muelle: Crees que dejaremos subir a bordo a cualquier vagabundo que quiera hablar con el capitn? Usted no lo entiende dijo el hombre del muelle, bajando la voz y lanzando nerviosas miradas a su alrededor, como si esperara que un asesino lo atacara en cualquier momento. Tengo una informacin que le interesar, pero no se la puedo decir desde aqu. El hombrecillo escrut los muelles de nuevo y aadi: Se lo dir donde nadie pueda orme. Dejadlo subir orden Robillard a Micanty. El marinero le dirigi una mirada interrogadora, pero el hechicero le devolvi la mirada con una expresin que record a

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Micanty con quin estaba tratando. Asimismo demostraba que Robillard crea que era imposible que aquel miserable hombrecillo le hiciera dao a l, a un poderoso mago. Llevadlo a mi camarote orden el mago, y se retir. Momentos despus Waillan Micanty franque la entrada al tembloroso hombrecillo al camarote del hechicero. Varios marineros curiosos asomaron la cabeza, pero Micanty, sin esperar permiso de Robillard, cerr la puerta y los dej fuera. Usted es Deudermont? pregunt el hombrecillo. No admiti el mago, pero puedes estar seguro de que yo soy lo ms cerca que llegars de l. Tengo que ver a Deudermont explic el hombre. Cmo te llamas? pregunt el mago, pero el visitante neg con la cabeza. Tengo que decirle algo a Deudermont dijo, pero no quiero que se sepa que he sido yo quien ha hablado. Robillard, que no era precisamente un dechado de paciencia, no comprendi. Movi un dedo y una descarga de energa lanz al hombrecillo de espaldas. Cmo te llamas? repiti, y cuando el hombre vacil, le lanz otro rayo de energa. Te aseguro que puedo repetirlo tantas veces como quiera. El hombrecillo se volvi hacia la puerta, pero una tremenda rfaga de viento, que estuvo a punto de derribarlo, lo golpe en la cara y lo oblig a mirar de nuevo al mago. Tu nombre? pregunt Robillard con calma. Josi Puddles respondi ste, antes de poderse inventar uno falso. Robillard se llev un dedo al mentn y consider durante un instante el nombre. Entonces se recost en la silla y adopt una pose reflexiva. Qu tenis que decirme, seor Puddles? Es sobre el capitn respondi Josi, que obviamente se senta abrumado. Lo buscan para matarlo. Ofrecen un montn de dinero por su cabeza. Quin? Un brbaro respondi Josi. Un brbaro llamado Wulfgar y su amigo Morik el Rufin. Robillard disimul su sorpresa. Y usted cmo lo sabe? pregunt. Todos en la calle lo saben respondi Josi. Buscan a Deudermont para matarlo por diez mil monedas de oro. Qu ms? inquiri Robillard en tono amenazador. Josi se encogi de hombros y sus ojillos lanzaron nerviosas miradas alrededor. Por qu ha venido? insisti Robillard. Pens que tena que saberlo contest. A m me gustara saberlo, si tipos de la reputacin de Wulfgar y Morik me estuvieran buscando. Robillard asinti y ri entre dientes. De modo que ha venido hasta aqu para advertir a un hombre a quien ni siquiera conoce, y que resulta que es un cazador de piratas al que los hombres ms peligrosos de los muelles odian, arriesgando su propia vida. Disculpe, seor Puddles, pero no me lo trago. Pens que tena que saberlo repiti Josi con los ojos clavados en el suelo. Eso es todo. Yo creo que no replic Robillard tranquilamente. Josi lo mir con expresin asustada. Cunto quiere? Ahora el rostro de Josi reflej curiosidad. Un hombre prudente hubiera regateado antes de ofrecer la informacin explic Robillard, pero no somos unos desagradecidos. Sern suficientes cincuenta

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piezas de oro? S-s, claro que s balbuci Josi, pero se apresur a aadir: Quiero decir, no. Yo pensaba en cien. Regatea usted muy bien, seor Puddles dijo Robillard, que dirigi una inclinacin de cabeza a Micanty, porque el marinero estaba cada vez ms agitado. Su informacin nos ser muy valiosa, a no ser que est mintiendo, claro est. No, seor, eso nunca! Entonces lo dejaremos en cien monedas de oro dijo Robillard. Vuelva maana para hablar con el capitn Deudermont y recibir su recompensa. Prefiero no volver, maese Robillard dijo Josi despus de mirar a su alrededor. Robillard solt otra risita. Naturalmente replic, meti la mano en una bolsa que llevaba al cuello, sac una llave y se la tir a Waillan Micanty. Pgale orden. Encontrars el dinero en el cajn de la izquierda, abajo. Pgale en monedas de diez. Despus, acompaa al seor Puddles fuera de nuestro querido barco y enva con l a dos marineros para que lo escolten fuera de los muelles. Micanty no daba crdito a lo que oa, pero no tena ninguna intencin de discutir con el poderoso hechicero. Cogi a Josi Puddles por un brazo y los dos salieron. Cuando regres, poco despus, encontr a Robillard inclinado sobre su bola de cristal escudriando una imagen. Crey lo que deca dijo Micanty. Y le pag, aunque no tena pruebas. Cien monedas de cobre no son ninguna fortuna replic Robillard. Cobre? inquiri Micanty. A m me parecieron de oro. Pareca oro explic el mago, pero era cobre, te lo aseguro. Y, adems, puedo seguir su rastro fcilmente para dar con el seor Puddles y castigarlo si es necesario, o recompensarlo como es debido si su informacin resulta correcta. No ha venido buscando una recompensa afirm el observador Micanty, y tampoco siente simpata por el capitn, de eso estoy seguro. No, a m me parece que a nuestro amigo Puddles no le caen muy bien ni Wulfgar ni ese otro tipo, Morik. Robillard ech otro vistazo a la bola de cristal y despus se recost en el respaldo de su silla en actitud reflexiva. Ha encontrado al capitn? os preguntar Micanty. S respondi el hechicero. Ven a ver esto. Al acercarse a la bola Micanty vio que la imagen de las calles de Luskan se desvaneca y apareca la de un barco que navegaba por el ocano. El capitn? pregunt inquieto. No, no respondi Robillard. Quiz Wulfgar o al menos su martillo mgico. Conozco ese martillo, porque me lo describieron con todo detalle. He pensado que me conducira hasta Wulfgar pero me ha llevado a un barco llamado Salto de Dama. Un barco pirata? Seguramente repuso el mago. Si Wulfgar est en l, es muy probable que volvamos a verlo. Aunque, si est all, la historia de nuestro amigo Puddles no se sostiene por ninguna parte. Puede avisar al capitn? pregunt el preocupado Micanty. No hara ningn caso respondi Robillard y sonri afectadamente. Hay cosas que nuestro obstinado capitn Deudermont tiene que aprender solo. Yo lo vigilar de cerca. T ve y asegura el barco, dobla la guardia, triplcala si es necesario, y avisa a todos los hombres que estn con los ojos bien abiertos. Si realmente hay alguien decidido a asesinar al capitn, es posible que crea que est a bordo. Cuando se qued solo Robillard volvi a conjurar la imagen del capitn

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Deudermont en la bola de cristal. El mago solt un suspiro de decepcin; como ya se haba imaginado, el capitn caminaba por las calles ms srdidas de Luskan. Justo cuando Robillard lo enfoc de nuevo, Deudermont pasaba bajo el cartel de la calle de la Media Luna. Si Robillard hubiera podido explorar toda la zona, seguramente habra advertido las dos figuras que se deslizaban en un callejn que corra paralelo a la calle en la que Deudermont acababa de internarse. El Tuerto y Tee-a-nicknick echaron a correr y cortaron por un callejn que daba a la calle de la Media Luna, justo al lado del Cutlass. Ambos entraron precipitadamente pues estaban convencidos de que era all adonde Deudermont se diriga. Los dos amigos se sentaron a una mesa situada en un rincn al lado de la puerta, despus de echar con gruidos a los dos parroquianos que la ocupaban. Entonces se recostaron en las sillas y encargaron bebidas a Delly Curtie. Sus sonrisas de suficiencia se hicieron ms amplias cuando el capitn Deudermont entr por la puerta y se dirigi a la barra. No quedar mucho si Wulfgar no estar coment Tee-a-nicknick. El Tuerto descifr el mensaje, pens un instante y despus movi la cabeza afirmativamente. Tena una ligera idea de dnde podran estar Wulfgar y Morik. Un colega suyo los haba visto aquella misma noche por la zona de los muelles. Viglalo orden el Tuerto, sopes una bolsa que ya tena preparada y se dispuso a marcharse. Demasiado fcil dijo Tee-a-nicknick, reiterando sus protestas por el plan que su compaero haba ideado. S, y eso es lo ms bonito, amigo mo replic el Tuerto. Morik es tan engredo y curioso que no podr resistirse. Se la quedar y vendr a nosotros corriendo. El Tuerto sali afuera y recorri la calle con la mirada. No tuvo mucha dificultad en dar con uno de los muchos nios que vagabundeaban por las calles y hacan las veces de vigas o correos. Eh, chico llam a uno. El zagal, que no tendra ms de diez aos, lo mir con suspicacia y no se acerc. Tengo un trabajito para ti explic el Tuerto mostrndole la bolsa. El nio se aproxim cautelosamente al pirata de feroz aspecto. Toma esto le dijo al tiempo que le tenda la bolsa. Y no mires dentro! orden al ver que el nio empezaba a deshacer el lazo para echar un vistazo. Inmediatamente el pirata cambi de idea, porque se dio cuenta de que el nio podra pensar que la bolsa contena algo especial, oro o un objeto mgico, y quedarse con ella. El Tuerto recuper su bolsa y la abri para mostrarle qu contena: unas pocas zarpas pequeas, como de gato, un frasquito lleno de un lquido transparente y una piedra de aspecto vulgar. Mira, ya ves que no hay nada que valga la pena robar dijo. Yo no robo protest el nio. Pues claro que no le tranquiliz el Tuerto, y solt una risita. T eres un buen chico, verdad? Atiende. Conoces a un tal Wulfgar? Un tipo grandote, rubio, que trabajaba para Arumn en el Cutlass. El zagal asinti. Y conoces a su amigo? Morik el Rufin contest el nio. Todo el mundo conoce a Morik. As me gusta, chico dijo el Tuerto. Ahora andan por los muelles, o ms bien, a medio camino entre aqu y los muelles. Quiero que los busques y que des esto a Morik. Dile a l y a Wulfgar que un tal capitn Deudermont les est esperando ante la

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puerta del Cutlass para algo relacionado con un martillo. Podrs hacerlo? El nio forz una sonrisa, como si la pregunta fuera ridcula. Y lo hars? pregunt el Tuerto. El pirata se meti una mano en el bolsillo y sac una moneda de plata y fue a entregrsela al pequeo. Pero entonces cambi de idea, se volvi a meter la mano en el bolsillo y sac ms monedas de plata relucientes . Quiero que t y tus amigos busquis por todo Luskan le orden, y entreg las monedas al nio, que lo miraba con los ojos muy abiertos. Si traes a Wulfgar y a Morik al Cutlass, habr ms para ti. No lo dudes. Antes de que el Tuerto pudiera aadir nada ms, el nio le arrebat las monedas, se dio media vuelta y desapareci en el callejn. Cuando, momentos despus, el pirata se reuni con Tee-a-nicknick sonrea, seguro de que la banda de pilluelos que vagaban por las calles cumpliran rpidamente la misin. l espera explic Tee-a-nicknick sealando hacia Deudermont que, de pie y apoyado en la barra, beba a sorbitos un vaso de vino. Es un hombre paciente coment el Tuerto con aquella sonrisa que dejaba al descubierto sus dientes verdosos y amarillentos. Si supiera cunto tiempo le queda de vida, no se lo tomara con tanta calma. El pirata hizo una sea a Tee-a-nicknick para que salieran del Cutlass. Fuera encontraron una azotea baja desde la que podan ver perfectamente la puerta de entrada a la taberna. Tee-a-nicknick se sac de la parte de atrs de la camisa un tubo hueco y largo, y seguidamente extrajo del bolsillo una zarpa de gato envuelta en plumas. El semiqullan se arrodill y, con mucho cuidado, gir la mano derecha con la palma hacia arriba y, sosteniendo la zarpa con la mano izquierda, apret un paquetito oculto en el brazalete que le rodeaba la mueca derecha. Lenta, muy lentamente, el tatuado pirata fue aumentando la presin hasta que el paquetito se abri con un pop y rezum una gota de sustancia parecida a melaza. El salvaje recogi la mayora en la punta de la zarpa de gato, y despus la introdujo en un extremo de la cerbatana. Tee-a-nicknick tambin paciente dijo con una malvada sonrisa.

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8 Clidos sentimientos
Oh, pero mrate! exclam Biaste Ganderlay mientras ayudaba a Meralda a ponerse el nuevo vestido que haba enviado lord Feringal para la cena de esa noche. Slo entonces, slo cuando Meralda se quit la camisa de cuello abultado que haba llevado todo el da, se dio cuenta su madre de la extensin de los verdugones prpura, claramente visibles, por todo el cuello y los hombros, y que eran mayores que las dos marcas que presentaba en la cara. No puedes ir a ver a lord Feringal con ese aspecto se lament Biaste. Qu crees que pensar de ti? Entonces no ir respondi Meralda apticamente, pero aquellas palabras slo sirvieron para que Biaste se afanara an ms. En su rostro gris y consumido se pint una expresin de preocupacin, que record dolorosamente a Meralda que su madre estaba enferma y que slo haba una manera de curarla. La joven baj los ojos mientras su madre iba hacia los estantes y empezaba a revolver cajas y tarros. Finalmente encontr cera de abejas y lavanda, raz de consuelda y aceite, y se fue corriendo afuera para recoger un poco de arcilla para aadir a la mezcla. Poco despus picaba en un mortero las hierbas y las mezcl vigorosamente con el aceite y la arcilla. Le dir que fue un accidente sugiri Meralda al tiempo que Biaste empezaba a aplicar el ungento calmante y cosmtico. Si l se hubiera cado por las escaleras de piedra del castillo, estoy segura de que tendra tantos moretones que los mos ni se veran. Es as como te los hiciste? le pregunt la madre, aunque Meralda ya le haba contado varias veces que se haba hecho dao al chocar inadvertidamente contra un rbol. La joven sinti una punzada de pnico, ya que no quera revelarle la verdad; no quera confesar a su madre que su querido y adorado padre la haba pegado. Pero qu dices? pregunt a la defensiva. Crees que soy tan tonta como para chocar contra un rbol adrede, mam? No, claro que no dijo Biaste con una sonrisa forzada. Meralda tambin sonri, contenta de que su excusa hubiera funcionado. Biaste dio un carioso golpe a Meralda en la cabeza con el pedazo de franela con el que le estaba curando los moretones. Tampoco tiene tan mal aspecto, lord Feringal ni siquiera los ver. Lord Feringal me observa con ms atencin de la que crees replic Meralda, lo que provoc las risas de su madre y que le diera un abrazo. A Meralda le pareca que ese da Biaste haba cobrado fuerzas. Steward Temigast ha dicho que esta noche pasearais por los jardines dijo Biaste. Oh, y hoy habr luna llena. Nunca so algo tan maravilloso para ti, hija ma. Meralda respondi con otra sonrisa, temerosa de que si abra la boca soltara toda la ira que senta ante aquella injusticia, y su madre se lo tomara tan mal que debera volver a guardar cama. Biaste cogi la mano de Meralda y la condujo a la sala principal de la casita donde la mesa ya estaba puesta para la cena. Tori estaba sentada y se revolva impaciente. En ese momento Dohni Ganderlay entr por la puerta delantera y mir directamente a las

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dos mujeres. Choc contra un rbol cuando corra coment Biaste. Puedes creerte que fuera tan tonta? Chocar contra un rbol justo cuando lord Feringal quiere verla! Biaste ri y Meralda la imit, aunque segua mirando a su padre sin parpadear. Dohni y Tori intercambiaron una mirada incmoda, y el momento pas. La familia Ganderlay se sent en torno a la mesa para compartir una tranquila cena. Al menos lo habra sido de no ser por el exaltado entusiasmo de una Biaste Ganderlay muy emocionada. Poco despus, mucho antes de que el sol llegara a tocar el borde del horizonte por el oeste, los Ganderlay miraban cmo Meralda suba al carruaje dorado. Biaste estaba tan emocionada que corri hasta el centro del sucio sendero para decir adis con la mano. El esfuerzo fue demasiado para ella, que casi se desmay, y se hubiera cado si Dohni Ganderlay no la hubiera sostenido. Ahora mtete en la cama le orden el hombre. Con mucha ternura Dohni encomend su esposa a Tori, quien la ayud a entrar en la casa. Dohni se qued fuera, mirando el carruaje que se alejaba por el polvoriento camino. El hombre senta el corazn y el alma desgarrados. No lamentaba la leccin que le haba dado a Meralda la muchacha tena que saber qu era lo prioritario pero pegarla le haba dolido tanto a l como a ella. Por qu mam ha estado a punto de caerse, pap? le pregunt Tori un momento despus. La voz de su hija cogi a Dohni por sorpresa. Se senta tan fuerte... e incluso sonrea. Se ha esforzado demasiado respondi Dohni, sin parecer excesivamente preocupado. El hombre saba la verdad sobre el estado de su esposa, y saba que no se curara slo animndola. Si estaba animada se sentira mejor durante un tiempo, pero al final la enfermedad acabara con ella. Para curarla de verdad se necesitaran todas las influencias de lord Feringal. Mir a su hija y vio que estaba asustada. Slo necesita descanso le explic pasndole un brazo por encima de sus infantiles hombros. Meralda cont a mam que choc contra un rbol se atrevi a decir Tori. Dohni frunci el entrecejo. Lo s repuso Dohni en tono suave y triste. Por qu se resiste? le pregunt impulsivamente a su hija menor. El lord en persona bebe los vientos por ella. Tiene a su alcance un mundo ms brillante del que nunca hubiera soado con alcanzar. Tori desvi la mirada, y Dohni supo que la nia saba ms de lo que deca. Se puso frente a ella y cuando Tori trat de seguir eludiendo su mirada, la cogi por la barbilla y la oblig a mirarlo a los ojos. Qu es lo que sabes? Tori no contest. Vamos, dmelo urgi Dohni zarandendola. Qu pasa por la cabeza de tu hermana? Quiere a otro respondi finalmente Tori de mala gana. A Jaka Sculi pens su padre en voz alta. Dohni Ganderlay relaj las manos, pero sus ojos se estrecharon. Lo sospechaba, ya se haba imaginado que los sentimientos de Meralda por Jaka Sculi podan ser ms profundos, o al menos que Meralda crea que eran ms profundos. Dohni conoca lo suficiente a Jaka para saber que el joven era sobre todo fachada. No obstante, Dohni tambin se daba cuenta de que el melanclico joven haca tiln a casi todas las chicas de la aldea.

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No le digas que te lo he dicho le rog Tori, me matara. Su padre la interrumpi zarandendola de nuevo. Su padre tena una expresin que la nia nunca haba visto antes, aunque estaba segura de que era la misma que Meralda haba visto ese mismo da. Crees que todo esto es slo un juego? la ri Dohni. Tori rompi a llorar y Dohni la solt. No digas nada ni a tu madre ni a tu hermana le orden su padre. Qu vas a hacer? Har lo que sea necesario y sin dar explicaciones a mis hijas! le espet su padre. Hizo dar la vuelta a Tori y la empuj hacia la casa. La nia, con muchas ganas de marcharse, corri hacia la puerta sin mirar atrs. Dohni contempl el camino ahora vaco que conduca al castillo donde su hija mayor, su hermosa Meralda, iba a entregar su corazn y su cuerpo por el bien de su familia. Dohni sinti deseos de correr al castillo y estrangular a lord Feringal, pero desech tal idea y se record que tena que ocuparse de otro ansioso joven. Desde la rocosa playa, ms abajo del castillo, Jaka Sculi observ el rico carruaje que cruzaba lentamente el puente y penetraba en el castillo de lord Feringal. Supo quin viajaba en l antes incluso de ver a Meralda desaparecer en la heredad del joven seor. Al verla le hirvi la sangre y sinti una intensa sensacin de nusea en el estmago. Maldito seas! gru y alz amenazadoramente el puo contra el castillo. Maldito, maldito, maldito! Debera... s, coger una espada y te arrancar el corazn, del mismo modo que t me has arrancado el mo, malvado lord Feringal. Qu placer me producir comprobar cmo tu noble sangre ensucia el suelo sobre el que yaces y susurrarte a tu odo moribundo que, al final, he sido yo quien ha ganado y no t. Maldita sea! No puedo! se lament el joven, que se dej caer sobre la hmeda roca y se cubri la frente con el antebrazo. Un momento exclam, se sent erguido y a continuacin gir el brazo para palparse la frente con los dedos. Tengo fiebre. Una fiebre provocada por Meralda. Vil encantadora! Una fiebre provocada por Meralda y tambin por Feringal, que osa tomar aquello que por derecho me pertenece. No se lo des, Meralda! grit y se derrumb, entonces golpe la roca con los pies e hizo rechinar los dientes. Rpidamente recuper el control, recordando que nicamente podra vencer a lord Feringal con la astucia, que slo su inteligencia le permitira superar la injusta ventaja que posea su enemigo por razn de nacimiento y no por su carcter. Y as Jaka empez a urdir un plan para que el insoportable dolor que se haba enseoreado de su corazn se convirtiera en algo que lo ayudara a imponerse a la voluntad de la porfiada muchacha. Meralda no poda negar los agradables efluvios de las flores y las vistas del pequeo jardn situado en la cara meridional del castillo. Rosas de tallo alto, de color rosa y blanco, mezcladas con lavanda ocupaban el centro, creando una mirada de formas y colores que hacan que Meralda levantara la mirada y volviera a bajarla de inmediato. En el nivel inferior se haban plantado pensamientos y al observador atento no se le escapaban los acianos, que asomaban por detrs de las plantas ms altas. Pese a la triste niebla perpetuamente posada sobre Auckney, o quiz en gran parte debido a ella, el jardn brillaba con fuerza, transmitiendo un mensaje de fecundacin y renovacin, de primavera y de vida. Pese a estar embelesada, Meralda no poda evitar desear que su escolta en aquel maravilloso atardecer no fuera lord Feringal sino su adorado Jaka. Cmo le gustara que estuviera all y poder besarlo en medio de las fragancias y el espectculo de las

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flores, en medio del suave zumbido de las alegres abejas! Priscilla es quien se encarga del jardn coment lord Feringal, que se mantena a un corts paso por detrs de Meralda mientras sta paseaba a lo largo del muro del jardn. La noticia cogi a Meralda por sorpresa y le hizo replantearse su primera impresin de lady Priscilla. Alguien capaz de cuidar de un jardn con tanto cuidado y amor como para alcanzar tales cotas de belleza, deba de poseer alguna cualidad buena. Y vos no vens nunca aqu? pregunt Meralda, volvindose para mirar al joven lord. Feringal se encogi de hombros y sonri tmidamente, como si le avergonzara admitir que raramente se aventuraba por all. Es que no os parece hermoso? pregunt la muchacha. No tan hermoso como t respondi apasionadamente lord Feringal, que se haba acercado a Meralda y le haba cogido la mano. El jardn insisti Meralda, y retir su mano, ya no se senta tan amedrentada como en su primer encuentro. Las flores, todas estas formas y perfumes. No os parece hermoso? Desde luego respondi lord Feringal sin vacilar, obedeciendo a Meralda. Pero miradlo! le grit Meralda. No me miris a m. Contemplad las flores, el fruto de la magnfica labor de vuestra hermana. Veis cmo armonizan? Veis cmo una flor deja espacio a otra, todas ellas agrupadas pero sin tapar el sol? Entonces lord Feringal desvi su mirada de la joven a la mirada de flores y una curiosa expresin como de descubrimiento se dibuj en su rostro. Ahora lo veis dijo Meralda despus de un largo silencio. Lord Feringal continuaba estudiando el color que los rodeaba. Se volvi hacia Meralda con el asombro reflejado en los ojos. He vivido aqu toda mi vida, y este jardn ha estado aqu todos estos aos, no, dcadas, pero yo nunca lo haba visto. Has tenido que ser t quien me mostrara su belleza. El hombre se acerc a la joven, le cogi una mano entre las suyas, se inclin hacia ella lentamente y la bes. No fue un beso vehemente como la vez anterior, fue suave y atento. Gracias le dijo, al tiempo que se apartaba de ella. En realidad deberais dar las gracias a vuestra hermana dijo Meralda, que logr esbozar una dbil sonrisa. Le habr costado mucho trabajo darle esta forma. As lo har dijo lord Feringal sin conviccin. Meralda esboz una perspicaz sonrisa y fij de nuevo su atencin en el jardn, pensando en lo maravilloso que sera pasear por l con Jaka a su lado. La fantasa se rompi cuando el enamorado lord Feringal se volvi a arrimar a la joven y le puso las manos encima. Meralda se concentr en las flores, pensando que si lograra perderse en su belleza y contemplarlas hasta que el sol se pusiera, e incluso despus, a la suave luz de la luna, podra sobrevivir a aquella noche. Hay que decir a favor de lord Feringal que permiti que la joven se quedara quieta contemplando las flores mucho, mucho rato. El sol desapareci y la luna sali, y pese a que era luna llena, el jardn perdi parte de su brillo y encanto, aunque el dulce aroma de las flores continuaba mezclndose con el aire salobre. No vas a mirarme ni una sola vez en toda la noche? pregunt Feringal suavemente, volviendo a Meralda hacia l. Slo estaba pensando respondi ella. Cuntame tus pensamientos le urgi l. Son tonteras respondi Meralda y se encogi de hombros. El semblante de lord Feringal se ilumin con una amplia sonrisa.

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Apuesto a que pensabas en lo maravilloso que sera pasear entre estas flores todos los das aventur. Venir aqu siempre que lo desearas, durante el da o la noche, o incluso en invierno, para contemplar las fras aguas y los icebergs que se forman hacia el norte. Meralda no era tan tonta como para negar abiertamente la conjetura del lord ni para aadir que slo pensara tal cosa si tuviera a su lado a otro hombre, a Jaka. Pues puedes tener todo eso dijo Feringal presa de pasin. Puedes, lo sabes. Todo eso y ms. Apenas me conocis exclam la joven, asustada y sin poder creer lo que oa. Pues claro que te conozco, querida Meralda respondi Feringal, e hinc una rodilla en el suelo. Le cogi una mano y se la acarici gentilmente con la otra. Te conozco, porque te he buscado toda mi vida. Decs necedades murmur Meralda, pero Feringal la sigui presionando. Me preguntaba si algn da encontrara a la mujer que me robara el corazn dijo lord Feringal, y a Meralda le pareci que hablaba tanto para s mismo como para ella. Muchas jvenes han desfilado ante mis ojos, desde luego. Numerosos comerciantes me hubieran concedido con gusto la mano de sus hijas para establecer un puerto seguro en Auckney, pero todas ellas me eran indiferentes. El hombre se puso teatralmente de pie para acercarse al malecn. Ninguna repiti. Entonces se volvi y clav sus ojos en los de Meralda. Hasta que apareciste t como una visin. Mi corazn me dice que t eres la nica mujer en el mundo con la que puedo casarme. Meralda balbuci algo, perpleja ante el ardor del hombre y la velocidad a la que le haca la corte. Mientras pensaba en algo que contestar, Feringal la abraz y la bes una y otra vez, con pasin, presionando con fuerza sus labios sobre los de ella y recorriendo con sus manos la espalda de la joven. Tienes que ser ma dijo Feringal y estuvo a punto de hacerla caer. Meralda levant un brazo entre ellos dos y estamp un sonoro bofetn en la cara de lord Feringal, que retrocedi un paso. La mujer se apart, pero l trat de acercarse de nuevo. Por favor, Meralda! grit. La sangre me hierve! Decs que me queris como esposa, pero me tratis como a una ramera! grit ella. Ningn hombre se casa con una mujer con la que ya se ha acostado. Lord Feringal se par en seco. Por qu te niegas? pregunt ingenuamente. Despus de todo, es amor, y por tanto est bien, creo yo. Te deseo tanto que la sangre me hierve y el corazn me late desbocado en el pecho. Meralda mir a su alrededor, buscando desesperadamente una salida, y encontr una que no esperaba. Perdonad, milord dijo una voz desde la puerta, y ambos se volvieron y vieron a Steward Temigast, que sala del castillo. O un grito y tem que uno de ustedes hubiera resbalado por encima de la baranda. Bueno, ya ves que no es el caso, as que vete replic un exasperado Feringal, que despidi al senescal con un ademn y se volvi de nuevo hacia Meralda. Temigast se qued mirando el rostro plido y asustado de la joven un buen rato con expresin de simpata. Milord dijo por fin con tono calmado, si realmente tenis intenciones serias de casaros con esa mujer, entonces debis tratarla como una dama. Ya es tarde anunci. La familia Ganderlay estar esperando el regreso de su hija. Llamar al carruaje.

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Todava no replic Feringal inmediatamente, antes de que Temigast tuviera tiempo de dar media vuelta. Por favor dijo en voz ms baja y serena al senescal, aunque sus palabras iban dirigidas sobre todo a Meralda. Un poquito ms. Temigast mir a Meralda, la cual asinti de mala gana. Regresar pronto a buscaros le dijo, y se volvi al castillo. No quiero ms tonteras advirti Meralda a su apasionado pretendiente con la confianza que le haba dado la humilde splica del hombre. Me resulta muy difcil, Meralda trat de explicarle sinceramente Feringal. Ms de lo que puedes comprender. Pienso en ti da y noche. Espero con impaciencia el da de nuestra boda, el da en el que te entregues a m por completo. Meralda no supo qu responder, pero le cost evitar que su rostro no dejara traslucir su enfado. Entonces pens en su madre y record la conversacin que haba odo por casualidad entre su padre y una amiga de la familia; esa amiga se lamentaba de que era muy probable que Biaste no llegara a la primavera si la familia no encontraba una casa mejor o si ningn clrigo o hbil sanador se haca cargo de ella. No esperar mucho, te lo aseguro continu diciendo lord Feringal. Esta misma noche le dir a Priscilla que lo prepare todo. Si ni siquiera he dicho que vaya a casarme con vos protest dbilmente Meralda. Pues claro que te casars conmigo dijo Feringal irradiando confianza. Asistir toda la aldea, ser una fiesta que perdurar en el corazn y la memoria de todas las personas que la presencien. Ese da, Meralda, t sers la ms afortunada aadi, tras lo cual se acerc y volvi a cogerla de la mano, aunque esta vez con suavidad y respeto. Dentro de aos, no, de dcadas, las mujeres de la aldea seguirn alabando la belleza de la novia de lord Feringal. Meralda no pudo negar que la sinceridad de aquel hombre la haba conmovido profundamente y tambin que la emocionaba sobremanera la idea de gozar de un da tan esplndido como lo pintaba Feringal, de una boda de la que se hablara en Auckney durante muchos aos. Qu mujer no deseara algo as? Pero Meralda tampoco poda negar que aunque la idea de una boda tan magnfica la atraa, ella suspiraba por otro. La joven empezaba a notar que lord Feringal tena otra cara, una naturaleza amable y atenta que no se vea, tal vez porque haba sido criado entre algodones. Pese a ello, Meralda no poda olvidar ni un solo instante que lord Feringal no era su Jaka. Steward Temigast regres y anunci que el carruaje estaba presto. Meralda fue de inmediato hacia l pero no fue lo suficientemente rpida y Feringal le rob un ltimo beso. Poco importaba. Ahora Meralda empezaba a ver las cosas con claridad, comprenda cul era su responsabilidad para con su familia y la pona por encima de todo. No obstante, el trayecto de regreso se le hizo muy largo y pesado, ya que en su cabeza se agolpaban pensamientos y emociones contradictorias. De nuevo pidi al conductor gnomo que la dejara a cierta distancia de su casa. Se quit los incmodos zapatos que Temigast le haba enviado junto con el vestido y anduvo por la vereda con los pies descalzos a la luz de la luna. Demasiado turbada por los acontecimientos iba a casarse! Meralda apenas reparaba en lo que la rodeaba y no esperaba encontrarse con Jaka, como despus de su primera visita al castillo. El joven apareci ante ella cogindola totalmente desprevenida. Qu te ha hecho? le pregunt Jaka antes de que Meralda pudiera siquiera pronunciar su nombre. Hacerme? pregunt Meralda.

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Qu te ha hecho? repiti Jaka. Has estado en el castillo mucho tiempo. Paseamos por el jardn respondi la mujer. Slo paseasteis? En ese momento la voz de Jaka adopt un tono inquietante que puso en guardia a Meralda. En qu piensas? os preguntar. Jaka suspir hondo y gir en redondo. No pienso y se es el problema gimi. Qu encantamiento me has echado, Meralda? Oh, hechicera! S que el vil Feringal debe sentir lo mismo aadi, y gir otra vez en redondo para mirarla a la cara. Qu hombre no lo sentira? La joven esboz una amplia sonrisa, pero enseguida se desvaneci. Por qu de pronto Jaka se comportaba de una manera tan peculiar, tan enamorado? Por qu no se haba comportado as antes? Has sido suya? pregunt Jaka, acercndose mucho a ella. Te has entregado a l? Aquellas preguntas golpearon a Meralda como una toalla hmeda contra el rostro. Cmo puedes preguntarme algo as? protest. Porque me muero cuando pienso en l contigo respondi Jaka, que se postr frente a ella, le cogi ambas manos y las apret contra su rostro. Meralda sinti que las rodillas le flaqueaban y que tena ganas de vomitar. Se daba cuenta de que era demasiado joven e inexperta y no alcanzaba a comprender lo que suceda, ni la boda, ni el comportamiento de lord Feringal ora amable y ora casi animal, ni la sbita transformacin de Jaka en un pretendiente loco de amor. Yo... empez a decir. No hicimos nada. Oh, me rob un beso, pero yo no se lo devolv. Jaka la mir y Meralda encontr desconcertante la sonrisa que se dibujaba en su rostro. Entonces, el joven se arrim a ella, le roz la boca con sus labios y a la muchacha le pareci que todo su cuerpo empezaba a arder. Not que las manos de Jaka le recorran el cuerpo y no sinti miedo, al menos no el mismo que haba sentido con su noble pretendiente. No, esta vez era algo excitante, pero de todos modos empuj al joven, apartndolo de ella. Niegas el amor que sentimos el uno por el otro? pregunt un dolido Jaka. No se trata de lo que sentimos intent explicarle Meralda. Claro que s replic el joven tranquilamente, y se aproxim a ella de nuevo . Eso es lo nico que importa. La volvi a besar suavemente y Meralda se dio cuenta de que lo crea. La nica cosa que importaba en ese instante era lo que ella y Jaka sentan. Meralda le devolvi el beso y cay cada vez ms y ms hondo, precipitndose en un abismo de gozo. De pronto el joven ya no estaba pegado a ella. Meralda abri bruscamente los ojos y vio a Jaka en el suelo y a un colrico Dohni Ganderlay de pie frente a ella. Es que no tienes nada en la cabeza? le pregunt Dohni y alz el brazo como si fuera a golpearla, pero entonces apareci en su rostro una expresin de dolor y rpidamente baj el brazo, aunque enseguida lo alz de nuevo para agarrar rudamente a Meralda por el hombro y obligarla a volverse hacia la casa. Dohni le dio un empujn y despus se volvi hacia Jaka, que levant las manos frente al rostro en actitud defensiva y se levant de un salto, tratando de escapar. No le pegues, pap! grit la joven y su splica detuvo a Dohni. Mantente lejos de mi hija advirti Dohni a Jaka. La quiero y... quiso replicar Jaka. Vigila que tu cadver no aparezca en la playa dijo Dohni. Meralda grit de nuevo, pero el imponente hombre se volvi cruelmente hacia ella

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y le orden: A casa!. Meralda sali disparada, sin pararse a recoger el zapato que se le haba cado cuando su padre la empuj. Dohni se volvi hacia Jaka, con ojos rojos por la rabia y las noches de insomnio, presentando al joven la imagen ms amenazadora que haba visto en su vida. Jaka gir sobre sus talones y huy, pero Dohni se precipit tras l y antes de que el joven hubiera dado tres pasos, el hombre lo detuvo y lo golpe en la parte posterior de las rodillas, haciendo que cayera de bruces. Meralda te pidi que no me pegaras! suplic el aterrorizado joven. Meralda no sabe lo que es mejor para ella respondi Dohni con un gruido. Acto seguido le salt encima, lo derrib y le propin a Jaka un puetazo que le hizo ladear la cabeza. El joven rompi a llorar y agit desesperadamente los brazos, tratando de rechazar a Dohni. Pero los golpes no dejaron de llover sobre Jaka, uno tras otro, hinchando sus hermosos ojos y sus labios, arrancando un diente de su perfecta sonrisa y hacindole salir moretones en su rostro habitualmente sonrosado. Por ltimo, Jaka tuvo el buen sentido de protegerse su magullada cara con los brazos, pero Dohni segua furioso y se limit a dirigir sus puetazos ms abajo, golpeando el pecho de Jaka. Cada vez que el muchacho bajaba un brazo para tratar de impedir que le pegara all, el astuto Dohni le propinaba un nuevo puetazo en el rostro. Finalmente, Dohni baj de encima del joven, lo agarr por la pechera de la camisa y lo puso bruscamente de pie. Jaka extendi al frente las palmas de las manos en un signo de rendicin. Este cobarde comportamiento incit a Dohni a atizarle un brutal gancho en la mandbula, que tumb de nuevo al muchacho. Dohni tir de l hacia arriba y se aprest a golpearlo otra vez. Jaka gimi y Dohni pens en Meralda, en la inevitable expresin de su cara cuando entrara en casa con sangre en los nudillos. Entonces agarr ambas manos del joven y lo hizo dar media vuelta violentamente, y luego le dio un empujn para que echara a correr. Largo de aqu! le gru. Y que no te vea husmeando cerca de mi hija! Jaka lanz un profundo lamento y desapareci en la noche tambalendose.

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9 La cerbatana
Robillard se rasc el mentn cuando vio aparecer a Wulfgar y a Morik, que se acercaban por la calle hacia la puerta del Cutlass. Deudermont segua dentro, cosa que al hechicero y adivino no le haca ninguna gracia, dada la actividad que haba observado a la puerta de la taberna. Robillard haba visto salir a un andrajoso individuo que luego le daba dinero a uno de los pilluelos que pululaban por all y cuyo papel en la vida del puerto conoca de sobra. Ese mismo individuo, un tipo verdaderamente curioso, haba vuelto a salir de la taberna y desaparecido en las sombras. Wulfgar apareci junto a un hombre bajo y atezado. A Robillard no lo sorprendi ver al mismo pilluelo de antes asomando ahora la cabeza por un callejn, a cierta distancia de la pareja, sin duda esperando su oportunidad para cumplir su parte del trato. Despus de sopesar los hechos y aadir una nueva dosis de sospecha justificada, Robillard se percat de la verdad. Entonces se volvi hacia la puerta y enton un simple encantamiento con el que la puerta se abri de par en par. Seor Micanty!, grit, y otro encantamiento se encarg de amplificar su voz. Salga con un par de marineros y alerten a los guardias de la ciudad orden el mago. Vayan deprisa al Cutlass, en la calle de la Media Luna. Con un gruido, el hechicero invirti su primer encantamiento y cerr la puerta de golpe. Entonces escrut de nuevo las imgenes que se vean en la bola de cristal, con los ojos fijos en la puerta de la taberna. Mir dentro y vio a Deudermont apoyado tranquilamente en la barra. Transcurrieron unos minutos sin novedad; Robillard atisb un momento fuera y vio a Wulfgar y a su amigo acechando en las sombras, como si esperaran algo. Mientras el mgico ojo del hechicero entraba y sala de la taberna, Deudermont se dispuso a salir. Deprisa, Micanty murmur Robillard para s, pero saba que pese a que los guardias estaban bien entrenados, no era probable que llegaran a tiempo para intervenir. El mago dise rpidamente un plan de accin: abrira una puerta dimensional que le conducira al otro extremo de los muelles, y una segunda al callejn que daba al Cutlass. Ech un ltimo vistazo a la bola y vio a Deudermont que sala, y a Wulfgar y a su amigo que lo abordaban. Robillard cort su conexin mental con la bola y cre la primera puerta dimensional. El Tuerto y Tee-a-nicknick espiaban agachados en la azotea. El semiqullan se llev la cerbatana a los labios cuando Deudermont sali de la taberna. Todava no le dijo el Tuerto al tiempo que coga la cerbatana y la bajaba. Deja que hable con Wulfgar y con Morik, y que se acerque a mi piedra, que destruir todas las protecciones mgicas que pueda llevar. Y que otros los vean juntos antes que Deudermont se desplome. El malvado pirata se lami los labios con fruicin. Para ellos el castigo y para nosotros la recompensa. Wulfgar lo salud el capitn Deudermont cuando el brbaro y su compaero surgieron de las sombras y se acercaron a l resueltamente. Mis hombres me dijeron

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que fuiste al Duende del Mar. No fue por mi deseo mascull Wulfgar, que recibi un ligero codazo de Morik. Dijiste que queras recuperar tu martillo le record el ladronzuelo en un susurro. Pero lo que Morik estaba pensando realmente era que aqulla era una oportunidad perfecta para averiguar ms cosas de Deudermont, sobre las protecciones que llevaba y, lo ms importante, sobre sus debilidades. El pilluelo haba dado con el brbaro y el rufin en los muelles, les haba entregado la bolsita con su extrao contenido, y les haba explicado que el capitn Deudermont deseaba reunirse con ellos en la puerta del Cutlass en la calle de la Media Luna. Morik intent convencer una vez ms a Wulfgar de que tenan mucho que ganar, pero tan pronto como el brbaro frunci el entrecejo, lo que no auguraba nada nuevo, el rufin se ech atrs. Si Wulfgar no quera participar, Morik ya encontrara la manera de acabar l solo con Deudermont. Por supuesto, no tena nada contra el capitn, y l no era un asesino profesional, pero la recompensa era demasiado tentadora. Wulfgar no protestara cuando viviera en medio de lujos, en los aposentos ms elegantes, degustando exquisitas viandas, con la mejor bebida y las mejores prostitutas. El brbaro asinti y se acerc a Deudermont, aunque no acept la mano que el hombre le tenda. Qu sabes? le pregunt. Slo que fuiste a los muelles y viste a Waillan Micanty respondi Deudermont. Supuse que queras hablar conmigo. Slo quiero que me des informacin sobre Aegis-fang dijo el brbaro en tono spero. Tu martillo? inquiri Deudermont y mir con curiosidad a Wulfgar, como si slo entonces se diera cuenta de que el brbaro no llevaba el arma. El nio nos dijo que tenas informacin explic Morik. Qu nio? pregunt el capitn, confundido. El nio que me dio esto respondi Morik, mostrndole la bolsa. Deudermont hizo ademn de cogerla, pero se detuvo cuando Robillard apareci de pronto a su lado procedente del callejn. Quieto! grit el mago. Deudermont sinti un pinchazo en un lado del cuello e instintivamente se llev la mano hacia all, pero antes de que sus dedos se cerraran alrededor de la zarpa de gato, se hundi en una profunda oscuridad y sus rodillas cedieron. Wulfgar se abalanz hacia l para cogerlo. Robillard grit, extendi una varita e hizo estallar en el pecho del brbaro un gran globo de sustancia viscosa y pegajosa que lo lanz hacia atrs y lo peg al Cutlass. Morik se dio la vuelta y ech a correr. Capitn! Capitn! grit Robillard, y dispar otro globo a Morik, pero el gil rufin era demasiado rpido y logr esquivarlo. Luego, se intern en un callejn, pero tuvo que dar inmediatamente media vuelta porque hacia l se dirigan un par de guardias de la ciudad, blandiendo antorchas encendidas y relucientes espadas. El rufin no perdi la cabeza y arroj la bolsa que el nio le haba dado a un rincn del callejn antes de darse la vuelta. El caos se adue de la calle de la Media Luna cuando guardias y marineros del Duende del Mar salieron de todas partes. Wulfgar, pegado al muro del Cutlass, luchaba desesperadamente por respirar. Su mente regres a la oscuridad del Abismo y a los muchos trucos de magia similares que

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Errtu haba utilizado con l para inmovilizarlo y dejarlo a merced de sus diablicos secuaces. Ese recuerdo lo enfureci y la furia le infundi fuerza. El desesperado brbaro recuper la serenidad y tir con todas sus fuerzas, de modo que arranc algunas tablas de la pared del edificio. Robillard, aullando de frustracin y temor, se arrodill junto a Deudermont, que apenas respiraba, y lanz otro globo que peg de nuevo al brbaro contra la pared. Lo han matado grit el hechicero a los guardias. Atrapad a esa rata miserable! Vamos dijo Tee-a-nicknick tan pronto como las piernas de Deudermont se combaron. Tira otra pidi el Tuerto, pero el semiqullan mene la cabeza. Una suficiente. Vamos. Se disponan a marcharse cuando los guardias ocuparon la calle de la Media Luna y todas las dems vas de la zona. El Tuerto empuj a su amigo a las sombras junto a la buhardilla del edificio, donde se deshicieron de la cerbatana y del veneno. Entonces, avanzaron hasta otra buhardilla y se sentaron con las espaldas pegadas al muro. El Tuerto sac una botella y ambos empezaron a beber, fingiendo que eran dos borrachos felices y ajenos a todo. Pocos minutos ms tarde tres guardias aparecieron por el borde del tejado y se acercaron. Despus de realizar una somera inspeccin, son un grito desde abajo que deca que uno de los asesinos haba sido capturado y que el otro se haba escapado, y los guardias se volvieron, contrariados. Morik giraba y se precipitaba hacia una direccin, y luego en otra, pero el cerco se cerraba a su alrededor. Finalmente encontr una sombra en un rincn de un edificio y pens que podra esconderse hasta que sus perseguidores se marcharan, pero entonces empez a brillar con luz mgica. Magos mascull el rufin. Odio a los magos! Sali disparado hacia otro edificio y empez a trepar, pero alguien lo agarr por las piernas y tir de l hacia abajo. Luego, fue golpeado y pateado hasta que dej de retorcerse. Yo no he hecho nada! protest escupiendo sangre con cada palabra, mientras tiraban de l bruscamente para ponerlo de pie. Cierra la boca! le grit un guardia, que le golpe la tripa con la empuadura de su espada. Y el rufin se dobl sobre s mismo por el dolor. Luego, lo llevaron medio caminando medio arrastrndolo hasta Robillard, que se afanaba sobre Deudermont. Deprisa, un sanador orden el hechicero, y un guardia y dos marineros se apresuraron a cumplir la orden. Qu veneno? pregunt el mago a Morik. Morik se encogi de hombros como si no entendiera. La bolsa dijo Robillard. Tenas una bolsa. No tengo ninguna... empez a decir Morik, pero se qued sin aliento cuando el guardia que lo custodiaba volvi a pegarle en la tripa. Volved sobre sus pasos orden Robillard a los otros guardias. Llevaba una bolsita y quiero que la encontris. Y qu pasa con se? pregunt uno de los guardias, sealando el montn de carne que era Wulfgar. Estoy seguro de que no puede respirar debajo de eso. Pues quitdselo de la cara sise Robillard. Su muerte debe ser mucho ms terrible.

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Capitn! grit Waillan Micanty al ver a Deudermont. El marinero corri a arrodillarse junto a su capitn cado. Robillard le puso una mano sobre el hombro para consolarlo y fulmin a Morik con la mirada. Soy inocente declar el ladronzuelo, pero ni siquiera haba acabado de decirlo cuando en el callejn reson un grito. Un instante despus, un soldado sali portando en la mano la bolsa. Robillard la abri, sac primero la piedra y sospech de qu podra tratarse. Despus de todo, haba vivido en los Tiempos de Conflicto y lo saba todo acerca de las regiones en las que la magia estaba muerta, y tambin que las piedras tomadas de esos lugares disipaban cualquier magia que las rodeara. Si su suposicin era cierta, explicara cmo Morik y Wulfgar haban logrado atravesar tan fcilmente las protecciones mgicas del capitn. Seguidamente Robillard sac de la bolsa una zarpa de gato, hizo que Morik y todos los dems se fijaran en el cuello de Deudermont y les mostr otra zarpa similar, que haba extrado de la herida del capitn. Vaya, vaya dijo el mago secamente y enarcando las cejas. Odio a los magos mascull Morik. Wulfgar farfull algo y todos se volvieron a mirarlo. El brbaro estaba escupiendo trozos de la pegajosa sustancia. Inmediatamente lanz tales rugidos de rabia y empez a debatirse con tal ferocidad que todo el Cutlass tembl. Entonces, Robillard se percat de que Arumn Gardpeck y otros hombres haban salido de la taberna y contemplaban incrdulamente la escena que se ofreca ante sus ojos. El tabernero se aproxim a Wulfgar y mene la cabeza. Qu has hecho? pregunt. Nada bueno, como de costumbre coment Josi Puddles. Robillard fue hacia ellos y pregunt a Arumn: Conoce a este hombre? Con un movimiento de cabeza seal a Wulfgar. Trabaj para m desde que lleg a la ciudad, en primavera explic Arumn. Hasta... el tabernero vacil, clav de nuevo la mirada en el brbaro y mene la cabeza. Hasta? urgi Robillard. Hasta que se enfureci demasiado con todo el mundo. Josi Puddles meti baza de buen grado. Ser llamado para testificar contra l ante los magistrados le explic Robillard. Ambos lo sern. Arumn asinti dubitativamente, pero Josi cabece con entusiasmo. Quiz con excesivo entusiasmo, le pareci a Robillard, pero en su fuero interno estaba agradecido a aquel miserable infeliz. Al poco, lleg corriendo toda una hueste de clrigos. Su nmero y la prisa que mostraban daban fe de la reputacin de la que gozaba el gran cazador de piratas, el capitn Deudermont. En unos minutos el herido fue trasladado en una camilla. En una azotea vecina, el Tuerto sonri y le pas la botella vaca a Tee-a-nicknick. La crcel de Luskan consista en una serie de cuevas situadas junto al puerto, ventosas y embarradas, con paredes de piedras duras y melladas. Dentro reinaba una atmsfera trrida y sofocante, pues los fuegos se mantenan continuamente encendidos. All donde el aire caliente chocaba con las aguas fras de la Costa de la Espada, que laman los lmites de las cuevas, surgan densos velos de vapor. Las pocas celdas se reservaban a prisioneros polticos que suponan una amenaza para las familias gobernantes y tambin para comerciantes, que salan ganando si se convertan en

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mrtires. Pero la mayora de los prisioneros no duraban lo suficiente para ocupar una celda, ya que pronto eran vctimas de la macabra y veloz justicia que se imparta en la Feria de los Reos. Wulfgar y Morik se encontraban en una celda comn de forma circular, sujetos a unos grilletes clavados en la pared, colgados dolorosamente de los brazos, a tanta altura que apenas tocaban el suelo con las puntas de los pies. Adems de esa tortura, los estpidos carceleros, feos y enormes matones, en su mayora semiogros, recorran lenta y metdicamente el complejo con espetones candentes en las manos. Esto es un terrible error, sabes? se quej Morik al carcelero que se acercaba a l y a Wulfgar. El enorme bruto solt una risita que record el sonido de las piedras al rozarse y, con aire despreocupado, pinch a Morik en la barriga con el extremo candente del espetn. El ladrn brinc gilmente a un lado, tirando con fuerza con su brazo encadenado, pero no se libr de recibir una quemadura en el costado. El ogro sigui caminando tranquilamente, se acerc a Wulfgar y se ri entre dientes. Y qu dices t? pregunt el bruto, lanzando su ftido aliento en el rostro del brbaro. T tampoco has hecho nada para estar aqu, verdad? Wulfgar, con el rostro inexpresivo, sigui con la vista fija al frente. Apenas hizo un gesto de dolor cuando el corpulento ogro lo golpe en la barriga, ni cuando el terrible espetn le pinch en la axila y le chamusc la piel. ste es duro coment el carcelero y volvi a rer. Mejor, ser ms divertido. Entonces alz el espetn al nivel del rostro de Wulfgar y empez a moverlo lentamente hacia uno de sus ojos. Ya vers cmo gritas dijo. Pero si todava no nos han juzgado! protest Morik. Y crees que eso importa? replic el carcelero, que hizo una pausa para dirigir a Morik una sonrisa que puso al descubierto sus dientes. Todos sois culpables porque as es ms divertido, aunque no sea cierto. A Wulfgar le pareci que las palabras del carcelero encerraban una profunda verdad. As era la justicia. Entonces mir al carcelero, como si advirtiera por primera vez la presencia de la horrenda criatura, y dndose cuenta de que posea una sabidura simple, fruto de la observacin. De boca de los idiotas se oye la verdad, pens. El espetn se acerc ms, pero Wulfgar lanz al carcelero una mirada imperturbable e inquietante, nacida de su absoluta confianza en que aquel hombre, en que todos aquellos estpidos mortales, no podran hacerle nada semejante a las torturas que haba sufrido en las garras de Errtu. Al parecer, el carcelero entendi el mensaje, o uno similar, porque vacil e incluso retir el espetn para ver ms claramente la firme expresin de Wulfgar. Crees que puedes aguantarlo? pregunt el brutal torturador al brbaro. Crees que podrs seguir con esa cara cuando te clave el hurgn en los ojos? Dicho esto, volvi a acercar el espetn. Wulfgar solt un gruido que le naca de muy adentro, un sonido animal, primario, que hizo que las palabras de protesta que Morik iba a pronunciar murieran en su boca. Era un gruido que naca de su tormento en las simas del Abismo. El brbaro hinch poderosamente el pecho, hizo acopio de todas sus fuerzas y propuls hacia delante un hombro con tal ferocidad y rapidez, que arranc violentamente el grillete del muro y lanz hacia atrs al atnito carcelero. Te matar por esto! grit el semiogro y se precipit hacia Wulfgar blandiendo el espetn. El brbaro lo esperaba. Se volvi hasta quedar casi de cara a la pared y entonces

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hizo un movimiento con el brazo que tena libre y arranc la cadena, el bloque de metal y la piedra fijada a l, la cual golpe al carcelero en la mano y lo hizo soltar el hurgn. El bruto fue lanzado de nuevo hacia atrs y esta vez Wulfgar s se volvi completamente hacia la pared y subi por ella hasta colocar los pies a ambos lados del grillete que an le sujetaba. Derriba todas las paredes! lo anim Morik. El carcelero dio media vuelta y ech a correr. Wulfgar gru de nuevo y tir con todas sus fuerzas, utilizando cada uno de los msculos de su poderoso cuerpo. Aquel grillete estaba ms sujeto que el primero y clavado en una piedra ms slida, pero con tanto vigor tir Wulfgar que un eslabn de la pesada cadena empez a soltarse. Sigue tirando! grit Morik. Wulfgar as lo hizo y sali despedido dando una vuelta de campana. Se tambale hacia atrs, ileso, pero entonces sufri un ataque de angustia mucho peor que cualquier tortura que el sdico carcelero pudiera infligirle. En su mente ya no estaba en las mazmorras de Luskan, sino de nuevo en el Abismo, y aunque ningn grillete lo sujetaba saba que no haba escape posible, que nunca podra vencer a sus captores, porque eran demasiado poderosos. Cuntas veces le haba jugado Errtu esa misma mala pasada? Le haca creer que estaba libre slo para engaarlo y arrastrarlo de nuevo a las hediondas inmundicias, o le daba una paliza y despus lo curaba para seguir pegndole. Wulfgar? implor Morik repetidamente y tirando de sus grilletes, aunque sin ningn resultado. Wulfgar! Pero el brbaro no poda orlo, ni verlo, pues estaba perdido en el brumoso torbellino de sus propios pensamientos. Wulfgar se acurruc en el suelo, temblando como si fuera un beb y entonces regres el carcelero acompaado por una docena de camaradas. Poco rato despus, un vapuleado Wulfgar colgaba otra vez de la pared, esta vez sujeto con grilletes pensados para contener a un gigante, cadenas gruesas y slidas que lo mantenan suspendido a varios metros del suelo, y con los brazos extendidos a los lados. Como medida de precaucin, los carceleros colocaron detrs del brbaro un bloque de afilados pinchos, de modo que si volva a tirar con fuerza, lo nico que conseguira sera lesionarse. Lo haban separado de Morik y trasladado a otra celda, solo con sus recuerdos del Abismo, sin ningn lugar donde ocultarse ni botella en la que ahogar sus penas. Debera funcionar rezong la anciana. Son las hierbas adecuadas para contrarrestar el veneno. Haba tres clrigos en la habitacin; uno murmuraba plegarias, otro iba de un lado al otro del capitn Deudermont intentando percibir su respiracin, un latido del corazn o el pulso, y el tercero se pasaba continuamente la mano por su cabello cortado casi al rape. Pero no funciona objet Robillard, y mir a los clrigos en busca de ayuda. No lo entiendo dijo Camerbunne, el clrigo de mayor rango de los tres. Ni nuestros hechizos ni el antdoto pueden contra este veneno. Teniendo una muestra del veneno, debera funcionar dijo la anciana. Si realmente es el autntico veneno apunt Robillard. T mismo se lo quitaste al ms pequeo, a ese tal Morik dijo Camerbunne. Eso no significa necesariamente que... replic Robillard, pero no acab la frase. Por las expresiones en los rostros de sus cuatro compaeros, supo que pensaban lo mismo que l. Qu hacemos ahora? pregunt el mago.

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Yo no puedo prometer nada protest la anciana, al tiempo que levantaba patticamente las manos. Sin una muestra del veneno, mis hierbas no sirven. La mujer de las hierbas se retir a un rincn de la habitacin, donde se haba dispuesto una pequea mesa para que pudiera preparar sus mezclas, y empez a manipular diferentes frasquitos, tarros y botellas. Robillard mir a Camerbunne, y el clrigo lo mir a su vez con la derrota reflejada en los ojos. Los clrigos haban trabajado infatigablemente durante todo el da que Deudermont estuvo bajo sus cuidados formulando hechizos que deberan haber neutralizado el maligno veneno que corra por sus venas, pero slo haban logrado que el veneno se extendiera ms lentamente y aliviar un poco al capitn. Deudermont pudo respirar mejor y la fiebre le baj un poco, aunque no haba abierto los ojos desde el ataque. Poco despus, la respiracin de Deudermont volvi a ser quejumbrosa y empez a sangrar otra vez por las encas y los ojos. Robillard no era un sanador, pero tena la suficiente experiencia con la muerte para saber que si no hacan algo pronto, su querido capitn Deudermont morira. Un veneno maligno coment Camerbunne. Es algo vegetal, sin duda dijo Robillard. No es ni malo ni maligno. Slo es lo que es. Pero Camerbunne sacudi la cabeza. Estoy seguro de que tiene algo mgico, mi buen hechicero declar el clrigo. Nuestros encantamientos hubieran neutralizado cualquier veneno natural. No, ste ha sido especialmente preparado por un experto y con ayuda de magia negra. Y qu podemos hacer? inquiri el mago. Podemos seguir lanzando al capitn nuestros conjuros y alivindolo lo ms posible, y esperar a que el veneno salga solo de su cuerpo explic Camerbunne. O podemos esperar a que la vieja Gretchen encuentre la mezcla de hierbas adecuada. Sera ms fcil si tuviera una muestra del veneno se quej la anciana Gretchen. Y podemos rezar acab Camerbunne. El descredo Robillard frunci el entrecejo. l era un hombre que crea en la lgica, no confiaba en los rezos. Ir a ver a Morik el Rufin para averiguar ms sobre el veneno anunci Robillard con un gruido. Ya lo han torturado dijo Camerbunne. Dudo que sepa nada. Seguro que slo es algo que compr en la calle. Torturado? replic Robillard con escepticismo. Con la empulguera, con el potro? Eso no es torturar, slo es un juego sdico y nada ms. El arte de la tortura es mucho ms exquisito cuando se recurre a la magia. El hechicero se dirigi a la puerta, pero Camerbunne lo detuvo. Morik no sabe nada repiti y clav una imperturbable mirada en los ojerosos ojos del ultrajado mago. Qudate con nosotros. Qudate con tu capitn. Es posible que no pase de esta noche y, si llega a despertarse antes de morir, sera mejor que viese a un amigo a su lado. Robillard no pudo objetar nada a las razones del clrigo, por lo que lanz un suspiro y se dej caer en su silla. Poco despus, un guardia de la ciudad, enviado por los magistrados, llam a la puerta y entr. Comunica a Jerem Boll y al viejo Jharkheld que el cargo en contra de Wulfgar y Morik ser probablemente de asesinato le inform Camerbunne tranquilamente. Robillard oy al clrigo y el alma se le cay a los pies. En realidad, poco importaba cul era el cargo contra Wulfgar y Morik, si asesinato o intento de asesinato,

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ya que, de todos modos, seran ejecutados. Claro que si se trataba de asesinato el proceso sera mucho ms largo, para regocijo de la muchedumbre que se congregara en la Feria de los Reos. Pero si su querido capitn no sobreviva, verlos morir no le causara ninguna satisfaccin. Robillard apoy la cabeza en las manos, pensando de nuevo que debera ir a ver a Morik y castigarlo con uno de sus hechizos, hasta que se derrumbara y revelara el tipo de veneno que haba utilizado. Sin embargo, Robillard saba que Camerbunne tena razn, porque comprenda la mentalidad de los delincuentes como Morik el Rufin. Ciertamente, Morik no haba preparado el veneno sino que se haba limitado a pagar una bonita suma por l. El hechicero levant la cabeza de las manos, con el brillo de una idea en la mirada. Recordaba a los dos hombres que haban entrado en el Cutlass antes de que Wulfgar y Morik llegaran, un marinero de aspecto siniestro y su curioso compaero cubierto de tatuajes. El primero haba salido y haba hablado con el nio que despus trajo a Wulfgar y Morik. Tambin record al Salto de Dama zarpando a todo trapo de Luskan. Acaso Morik y Wulfgar haban cambiado el maravilloso martillo por el veneno para matar a Deudermont? Robillard se levant de la silla de un salto, sin saber muy bien por dnde empezar, aunque seguro de que estaba tras la pista. Alguien, aquella pareja que haba sealado la llegada de Deudermont, el pilluelo al que haban pagado para ir a buscar a Wulfgar y a Morik, o alguien a bordo del Salto de Dama, conoca el secreto del veneno. Robillard ech otro vistazo a su pobre y sucio capitn, que estaba a un paso de la muerte y sali en tromba de la habitacin decidido a obtener respuestas.

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10 Transicin
Cuando a la maana siguiente Meralda entr en la cocina, no las tena todas consigo y fue muy consciente de la escrutadora mirada de su padre. La joven observ a su madre buscando alguna seal de que su padre le hubiera contado su indiscrecin con Jaka la noche anterior, pero Biaste sonrea radiante ajena a todo. Oh, el jardn! exclam deshecha en sonrisas. Cuntame cmo es. Es tan bonito como dice Gurdy Harkins? Meralda ech un vistazo a su padre. Aliviada al ver que tambin l sonrea, la muchacha tom asiento junto a la silla de Biaste. Ms todava respondi con una amplia sonrisa. Todos esos colores, incluso a la luz del atardecer! Y aunque a la luz de la luna no brilla con el mismo fulgor, los aromas son embelesadores. Y no fue eso lo nico agradable continu Meralda con voz forzadamente alegre, y pas a contar las nuevas que todos esperaban or: Lord Feringal me ha pedido que me case con l. Biaste profiri un grito de jbilo y Tori uno de sorpresa, junto con buena parte de la comida que tena en la boca. Dohni Ganderlay golpe satisfecho la mesa con las manos. Biaste, que la semana anterior apenas poda levantarse de la cama, iba de ac para all, preparndose, insistiendo en que tena que salir enseguida para contrselo a sus amigas, en especial a Gurdy Harkins, que siempre se daba aires slo porque a veces cosa vestidos para lady Priscilla. Por qu llegaste anoche tan alterada y llorando? pregunt Tori a Meralda tan pronto como ambas estuvieron solas en su alcoba. No te metas en lo que no te importa respondi Meralda. Vivirs en el castillo y viajars a Hundelstone y Fireshear e incluso a Luskan y a todos esos lugares maravillosos insisti Tori, pero estabas llorando. Te o. Con los ojos nuevamente hmedos, Meralda mir a su hermana y sigui con sus tareas. Es por Jaka razon la nia, con una maliciosa sonrisa en la cara. An piensas en l. Meralda dej de ahuecar la almohada, se la acerc un momento en un gesto que revel a Tori que su sospecha era cierta y entonces se volvi rpidamente y lanz la almohada a la cara de Tori y derrib a su hermana sobre la pequea cama. Di que soy la reina! exigi la hermana mayor. Podras serlo repuso la tozuda Tori, ante lo cual Meralda le hizo ms cosquillas. Tori no pudo aguantar mucho y grit: Eres la reina! Eres la reina! Pero ests triste por Jaka aadi seria Tori unos minutos despus, cuando Meralda reanud la tarea de hacer la cama. Anoche lo vi admiti Meralda. Cuando volva a casa. Lo atormenta pensar en m y en lord Feringal. Tori ahog un gritito y se balance, entonces se inclin hacia su hermana pendiente de cada una de sus palabras.

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l tambin me bes. Mejor que lord Feringal? Meralda suspir y asinti, cerr los ojos y se perdi en el recuerdo de aquel breve y tierno momento con Jaka. Oh, Meralda!, qu vas a hacer? pregunt Tori. Jaka quiere que nos escapemos juntos respondi la joven. Tori gimi y se abraz a su almohada. Y lo hars? inquiri. Mi lugar est junto a lord Feringal explic Meralda sentndose ms erguida y lanzando a su hermana una valiente sonrisa. Pero Jaka... Jaka no puede hacer nada por mam, ni por el resto de vosotros dijo Meralda. Puedes entregar tu corazn a quien quieras, pero la vida debes entregarla a quien sea mejor para ti y para aquellos a los que quieres. Tori empez a protestar otra vez, pero entonces Dohni Ganderlay entr en la alcoba. Tenis trabajo les record, y dirigi a Meralda una mirada que indic a la joven que haba odo la conversacin. Incluso hizo un gesto de aprobacin con la cabeza antes de marcharse. Durante todo el da Meralda estuvo como en medio de una neblina, tratando de conjugar sus sentimientos y sus responsabilidades. Quera hacer lo que era mejor para su familia, de veras que s, pero no poda desdear los dictados de su corazn, el deseo de iniciarse en el amor en los brazos de un hombre al que amara realmente. Fuera, en los campos situados en los escalones superiores de la montaa, Dohni Ganderlay no estaba menos angustiado. Esa maana vio a Jaka Sculi y ambos se limitaron a intercambiar una rpida mirada; Jaka con su nico ojo sano, ya que el izquierdo estaba hinchado y no poda abrirlo. Por mucho que Dohni tuviera deseos de estrangular al joven por poner en peligro a su familia, no poda olvidar sus propios recuerdos, de cuando era joven y estaba enamorado, unos recuerdos que lo hacan sentir culpable al mirar al maltrecho Jaka. La noche anterior algo ms fuerte que la responsabilidad haba lanzado a Jaka y Meralda uno a los brazos del otro y Dohni haca esfuerzos por no guardar rencor ni a su hija ni a Jaka, cuyo nico crimen, que conociera Dohni, era amar a Meralda. Al anochecer, la casa estaba en calma y totalmente silenciosa en la oscuridad, lo que intensificaba an ms cada uno de los movimientos de Meralda. La familia se haba retirado pronto, despus de un largo da lleno de trabajo y nerviosismo, pues Meralda haba recibido otra invitacin para ir al castillo dentro de tres das, junto con el vestido de seda verde ms bonito que ninguna de las mujeres de la casa Ganderlay haba visto en su vida. Meralda trat de ponerse el vestido lentamente y sin hacer ruido, pero la seda se arrugaba y cruja. Qu ests haciendo? susurr una soolienta Tori. Shhh! replic Meralda, que se acerc al lecho y se arrodill para que su hermana pudiera or el susurro de su respuesta. Vulvete a dormir y mantn la boca cerrada le orden. Vas a reunirte con Jaka exclam Tori y Meralda le tap la boca con la mano. Nada de eso protest Meralda. Simplemente me lo estoy probando. Mentira! replic Tori, que se desvel y se sent en la cama. Vas a ver a Jaka. Dime la verdad o llamar a pap. Promteme que no dirs nada dijo Meralda sentndose en el lecho junto a su

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hermana. Espero encontrar a Jaka ah fuera, en la oscuridad le explic. l sale todas las noches para contemplar la luna y las estrellas. Vas a escaparte con l para casaros? No, claro que no contest Meralda con una triste risita sofocada. Voy a entregar mi vida a lord Feringal por el bien de mam, de pap y el tuyo explic. Y sin ningn pesar se apresur a aadir al ver que su hermana iba a protestar. No, l me dar una buena vida en el castillo, de eso estoy segura. No es un mal hombre, aunque tiene mucho que aprender. Pero esta noche har lo que el corazn me pide. Slo una noche con Jaka para decirle adis. Meralda palme el brazo de Tori al tiempo que se dispona a levantarse. Y ahora, vulvete a dormir. Slo si me prometes que maana me lo contars todo contest Tori. Promtemelo o me chivar. No lo hars dijo Meralda con determinacin, porque se daba cuenta de que Tori estaba tan encantada con su aventura romntica como ella misma, o tal vez ms, ya que Meralda comprenda las implicaciones que tendran esas decisiones en su vida y la nia no. Vulvete a dormir repiti Meralda suavemente y bes a Tori en la frente. Se arregl el vestido lanzando una nerviosa mirada a la cortina que separaba el cuarto y sali a la noche por la pequea ventana. Dohni Ganderlay observ que su hija mayor desapareca en la oscuridad y supo qu se traa entre manos. Una gran parte de l quera seguirla, sorprenderla con Jaka y matar de una vez por todas al fastidioso muchacho; pero Dohni confiaba en que su hija regresara, en que hara lo que convena a la familia, tal como se lo haba dicho aquella maana a su hermana. Indudablemente le rompa el corazn, pues comprenda la fascinacin y la perseverancia del amor juvenil. Decidi darle a su hija aquella noche, sin preguntar ni juzgar. Meralda caminaba temerosa en medio de la oscuridad. No tema que un monstruo la asaltara no, aqul era su hogar y la joven nunca haba tenido miedo de tales cosas, sino que tema la reaccin de sus padres, sobre todo la de su padre. Pero muy pronto la muchacha dej atrs su casa y se dej seducir por la magia del resplandeciente cielo estrellado. Lleg a un campo y empez a girar y bailar, gozando del contacto de la hmeda hierba contra sus pies desnudos, sintindose como si pudiera alcanzar aquellos mgicos puntos luminosos en el cielo. Entonces se puso a tararear una cancin lenta que tena un aire espiritual y que, sin duda, armonizaba con lo que senta all, sola, en paz, en comunin con las estrellas. No pensaba en lord Feringal ni en sus padres ni en sus responsabilidades ni siquiera en su querido Jaka. No pensaba en nada, simplemente se funda con el esplendor de la noche y del baile. Qu haces aqu? le pregunt una voz ceceante a sus espaldas, la voz de Jaka. La magia se desvaneci y Meralda lentamente se dio media vuelta para quedar de cara al joven. All estaba Jaka, con las manos en los bolsillos, la cabeza gacha y sus rizos castaos cados sobre la frente, de modo que Meralda no poda verle los ojos. De pronto la joven se sinti invadida por otro temor, el temor de que lo que haba fantaseado ocurriera esa noche con aquel hombre. Te ha dejado salir lord Feringal? pregunt Jaka con sarcasmo. No soy su muequita replic Meralda.

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No vas a ser su esposa? inquiri Jaka. Levant la mirada y clav los ojos en la mujer, contento de percibir que los ojos de Meralda se humedecan. Eso es lo que los aldeanos andan diciendo continu Jaka y entonces cambi el tono de su voz, imitando el parloteo de una vieja gnomo: Oh, qu afortunada es Meralda Ganderlay! Imagnate, lord Feringal en persona la pretende. Basta suplic Meralda en voz baja. Pero Jaka prosigui con ms energa, modificando el timbre de su voz y pasando a imitar el spero tono de un aldeano: Pero en qu est pensando ese estpido de Feringal? pregunt. Si se casa con alguien tan por debajo de su posicin, nos traer la desgracia a todos. Y pensar que cientos de guapas hijas de ricos comerciantes suspiran por su mano. Ah, qu tonto! Meralda le dio la espalda y de pronto ya no se sinti hermosa con su vestido verde, sino estpida. Entonces sinti una mano sobre el hombro y all estaba Jaka, detrs de ella. Tienes que saberlo le dijo suavemente. La mitad de ellos piensa que lord Feringal es un estpido y la otra mitad est demasiado cegada por las falsas esperanzas, reviven su propio noviazgo a travs de ti, desean que sus vidas miserables pudieran parecerse ms a la tuya. Y qu piensas t? pregunt Meralda con voz firme; se dio la vuelta para mirar al hombre y al hacerlo vio ms claramente las magulladuras en el rostro, su labio tumefacto y el ojo cerrado. Pero la joven se seren al instante; saba perfectamente quin le haba hecho eso. Pienso que lord Feringal cree que est por encima de ti respondi Jaka con toda franqueza. Y lo est. No! protest el joven bruscamente, y Meralda brinc hacia atrs por la sorpresa. No, no es mejor que t prosigui Jaka ms calmado, y levant una mano para acariciar tiernamente las hmedas mejillas de la joven. Ms bien creo que t eres demasiado buena para l, pero l no lo ver de ese modo. No. l te utilizar y despus te dejar de lado. Meralda quiso discutrselo, pero no estaba segura de que el joven no estuviera en lo cierto. De todos modos, no importaba, ya que fueran cuales fuesen los planes de lord Feringal respecto a ella, lo ms importante segua siendo el bien que poda hacer a su familia. Qu haces aqu? pregunt l de nuevo, y a Meralda le pareci que entonces Jaka reparaba en su vestido, porque cogi entre el pulgar y el ndice la tela de una de sus abultadas mangas, para admirar su calidad. Estoy aqu porque esta noche es para m explic la joven. Esta noche mis deseos pesan ms que mis responsabilidades. Esta noche... Se interrumpi cuando Jaka le puso un dedo sobre los labios y lo mantuvo all largo rato. Deseos? inquiri irnicamente. Y me incluyes a m entre ellos? Has venido hasta aqu, vestida tan elegante, slo para verme? Meralda asinti lentamente y antes de que pudiera acabar, Jaka se arrim a ella y peg sus labios a los de la joven, y la bes con avidez, con pasin. Meralda se senta como si flotara y entonces se dio cuenta de que Jaka la empujaba hacia la blanda hierba, sin dejar de besarla ni un momento. Las manos del joven recorran su cuerpo y ella se dej hacer, ni siquiera se puso tensa cuando la acariciaron en sus lugares ms privados. No, aqulla era su noche, la noche en la que se hara mujer junto al hombre que ella haba elegido, el hombre de sus deseos y no de sus responsabilidades.

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Jaka desliz las manos por el cuerpo de la mujer, le arremang el vestido hasta media pierna e inmediatamente coloc sus propias piernas entre las de ella. Ms despacio, por favor susurr Meralda y le cogi el rostro entre sus manos muy cerca de ella, de modo que Jaka tuvo que mirarla a los ojos. Quiero que sea perfecto explic. Meralda musit el joven con desesperacin, no puedo esperar ni un minuto ms. No tienes por qu hacerlo le asegur la muchacha. Lo atrajo hacia ella y lo bes con dulzura. Poco despus los jvenes yacan en la hmeda hierba uno junto al otro, contemplando el cielo estrellado y sintiendo en sus cuerpos desnudos la caricia del fro aire del ocano. Meralda se senta distinta, mareada y como exaltada. Era una sensacin casi espiritual, como si hubiera pasado por algo mgico, por algn rito de transicin. Miles de pensamientos le bullan en la mente. Podra regresar junto a lord Feringal despus de aquella maravillosa experiencia con Jaka? Cmo podra dar la espalda a aquellos sentimientos de puro gozo y calidez? En ese momento se senta magnficamente bien, y quera que durara el resto de su vida. El resto de su vida junto a Jaka. Pero la joven saba que era imposible. La sensacin desaparecera con el alba y nunca la recuperara. Haba tenido su momento. Meralda sinti un nudo en la garganta. Para Jaka Sculi el momento era ligeramente distinto, aunque, desde luego, no menos satisfactorio. Haba conquistado la virginidad de Meralda, haba vencido al mismsimo lord de Auckney. l, que a los ojos de lord Feringal no era ms que un pobre campesino, haba arrebatado a lord Feringal algo que nunca podra tener ya, algo ms valioso que todo el oro y las piedras preciosas de su castillo. A Jaka le gustaba lo que senta, pero, al igual que Meralda, tema que aquella sensacin no durase. Te casars con l? le pregunt de pronto. Meralda, an ms hermosa a la luz de la luna, lo mir soolienta. No hablemos de eso esta noche le implor. No hablemos de lord Feringal ni de ninguna otra cosa. Tengo que saberlo, Meralda dijo Jaka con firmeza y, tras sentarse, baj la mirada hacia ella. Dmelo. Puede ayudar a mis padres trat de explicar Meralda dirigindole la mirada ms conmovedora que el joven haba visto nunca. Debes entender que no tengo eleccin acab diciendo Meralda sin conviccin. Entender? repiti Jaka incrdulo, se puso de pie de un salto y se alej algunos pasos. Entender! Cmo, despus de lo que hemos hecho? Por qu has venido si piensas casarte con lord Feringal? He venido porque esta noche quera estar aqu, esta noche, slo esta noche le explic despus de alcanzarlo y agarrarlo por los hombros. He venido porque te amo y deseo con todo mi corazn que las cosas fueran diferentes. Slo hemos tenido un breve momento se lament Jaka volvindose para mirarla. La joven se acerc a l de puntillas y lo bes suavemente. An nos queda tiempo dijo, una oferta que Jaka no poda rechazar. Al poco rato el joven yaca de nuevo sobre la hierba, mientras Meralda, de pie junto a l, se vesta. Di que no dijo inesperadamente Jaka, y la muchacha se detuvo y lo mir. Di que no a lord Feringal repiti Jaka tan despreocupadamente como si la decisin

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fuera simple. Olvdalo y escpate conmigo. Iremos a Luskan o incluso a Aguas Profundas. Te suplico que no me lo pidas respondi Meralda, que suspir y neg con la cabeza, pero Jaka no cedi. Piensa en la vida que podramos tener juntos dijo. Recorreramos las calles de Aguas Profundas. De la mgica Aguas Profundas! Correramos, reiramos y haramos el amor. Formaramos una familia. Qu hermosos seran nuestros hijos! Basta! le espet Meralda tan bruscamente que las palabras murieron en la boca del joven. Sabes que quiero hacerlo y tambin sabes que no puedo. Meralda lanz otro hondo suspiro. Era lo ms difcil que haba hecho en toda su vida, pero se inclin para depositar un ltimo beso en la boca del enfadado Jaka y despus emprendi el camino de regreso a casa. Los pensamientos se agolparon en la mente de Jaka, que segua tumbado en el campo. Haba culminado su conquista y haba sido tan dulce como haba imaginado. Sin embargo, no tendra continuidad. Lord Feringal se casara con Meralda y, al final, l sera el vencedor. La sola idea lo pona enfermo. Jaka levant la mirada hacia la luna, ahora ensombrecida por unas nubes que se desplazaban rpidamente. Maldita vida! mascull. Deba de haber algo que l pudiera hacer para vencer a lord Feringal, algo para recuperar a Meralda. En su rostro, innegablemente hermoso, asom una sonrisa de seguridad. Record los sonidos que Meralda haba proferido, cmo su cuerpo se haba movido en armona con el suyo. No poda perder.

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11 Un esfuerzo compartido
Dime lo que sabes del veneno orden el prelado Vohltin, un asociado de Camerbunne. Estaba sentado en una cmoda silla en medio de la celda en la que reinaba un calor brutal. El enorme fuego que quemaba detrs de l recortaba su silueta. Qu ms quisiera replic Morik. El robusto y sdico carcelero, que tena ms de orco que de humano y que pese a ser tuerto ni siquiera se molestaba en cubrirse con un parche, dio otra vuelta de tuerca a la empulguera. No s nada insisti el rufin. Su voz trasluca las oleadas de dolor que le suban por el brazo. No es el mismo veneno que contiene el frasquito explic Vohltin, y dirigi una inclinacin de cabeza al carcelero para indicarle que se colocara a espaldas del reo. Morik trat de seguir los movimientos del semiorco, pero tena ambos brazos extendidos adelante y sujetos por las muecas con grilletes. Una mano estaba metida en una prensa y la otra en una extraa estructura, cuyos paneles le mantenan la mano abierta, con los dedos extendidos para que el verdugo pudiera jugar con ellos uno a uno. El prelado se encogi de hombros y levant las manos, y como Morik tard en responder, un azote de nueve colas lo golpe en la nuca y le dej profundas marcas que dolan, sobre todo por el sudor. T tenas el veneno afirm Vohltin con toda lgica, y esa arma maligna, pero el veneno del frasquito no es el mismo que el de la herida. Una treta para que no demos con el remedio para sanar al capitn Deudermont. De modo que una treta replic Morik secamente. El verdugo descarg el azote una segunda vez y ya se dispona a repetir el golpe cuando Vohltin levant un brazo para detener al bruto. De modo que lo admites? pregunt. S, todo respondi Morik. Fue una treta de otro, que nos endos a m y a Wulfgar lo que vosotros consideris pruebas, y despus atac a Deudermont cuando se acerc a nosotros para hablar... Basta! grit Vohltin con evidente frustracin, ya que tanto l como los dems interrogadores estaban hartos de or la misma tontera de boca de Morik y Wulfgar. El prelado se levant y se dispuso a marcharse, meneando la cabeza. Morik saba qu significaba. Puedo decirte otras cosas suplic el rufin, pero Vohltin se limit a levantar un brazo y hacer un gesto negativo con la mano. Morik quiso gritarle algo, pero se qued sin palabras y sin aliento cuando el carcelero le golpe con brutalidad en los riones. Morik chill y dio un brinco, lo que slo aument el dolor en el pulgar y en toda la mano. Entonces el carcelero le propin otro golpe, y pese a que intent controlarse, Morik dio otro brinco, ya que el semiorco llevaba un puo de hierro con pequeos pinchos incrustados. Morik pens en el drow que lo haba visitado haca ya tanto tiempo en su habitacin. Saba lo que ocurra? Vendra con sus congneres para rescatar a Wulfgar, y en ese caso, lo rescataran tambin a l? Estuvo a punto de revelar ese secreto a Wulfgar en las primeras horas que pasaron encadenados en la misma celda, y slo

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vacil porque el brbaro estaba perdido en sus propios recuerdos agnicos y ni siquiera le hubiera prestado atencin, pero otros odos quiz s. A los magistrados les encantara colgarle el sambenito de ser amigo de los elfos oscuros. Aunque poco importaba. Morik recibi un puetazo y entonces el carcelero cogi de nuevo el ltigo y le propin varios azotes en la espalda. Si los drows no venan, Morik saba que le esperaba una muerte muy dolorosa. Robillard slo estuvo ausente unos minutos, pero cuando regres junto a Deudermont encontr a media docena de clrigos que se afanaban en torno al capitn. Camerbunne se mantena algo apartado y diriga al grupo. Arde por dentro explic el clrigo y, aunque estaba lejos, por el color que mostraba el febril Deudermont y los regueros de sudor que le caan por el rostro, el mago se dio cuenta de que era cierto. Asimismo vio que en la habitacin haca ms fro y se dio cuenta de que dos de los clrigos que atendan a Deudermont no conjuraban hechizos sanadores, sino de fro. Yo tambin conozco hechizos de ese tipo se ofreci Robillard. Los manuscritos que guardo en el Duende del Mar contienen poderosos encantamientos. Quiz mi capitn estara mejor cuidado si vuestros clrigos se concentraran en curarlo. Corre dijo Camerbunne, y Robillard no se lo hizo repetir. Usando una serie de portales dimensionales, regres al barco en cuestin de segundos. El mago rebusc entre sus muchos componentes y manuscritos, objetos mgicos y piezas de exquisita artesana que pensaba encantar cuando tuviera tiempo, y finalmente dio con un manuscrito que contena tres hechizos para crear hielo, junto con los componentes necesarios. Robillard se maldijo a s mismo por no estar mejor preparado y se prometi que, al da siguiente, utilizara todas sus energas mgicas para memorizarlos. Regres a la cmara del enfermo situada en la capilla. Los clrigos seguan trabajando frenticamente, mientras que la anciana de las hierbas aplicaba un ungento blanco sobre el sudoroso pecho de Deudermont. Robillard prepar los componentes un frasquito con sangre troll helada y un poco de piel de gran oso blanco, desenroll el manuscrito y lo extendi encima de una mesilla. Apart la mirada del moribundo para concentrarse en su tarea y, con la disciplina propia de los magos, procedi a realizar el conjuro, salmodiando por lo bajo y moviendo dedos y manos. Verti la sangre de troll helada en sus dedos pulgar e ndice, apret entre ellos la piel y sopl encima una vez, dos y tres, tras lo cual arroj la piel al suelo, a un lado de la habitacin, junto a una pared desnuda. Justo all se oyeron los golpecitos del granizo al caer; los trozos se fueron haciendo cada vez ms grandes hasta que, a los pocos segundos, el capitn yaca en un nuevo lecho: un bloque de hielo. sta es la hora crtica explic Camerbunne. Me temo que la fiebre es demasiado alta y puede morir. De sus orificios mana sangre tan fluida como el agua. Tengo ms clrigos esperando para cuando este grupo haya agotado sus hechizos de curacin, y he pedido ayuda a otras capillas, incluso de dioses rivales. Camerbunne sonri ante la sorprendida expresin del mago. Estoy seguro de que todos vendrn afirm. Robillard no era un hombre religioso, en gran parte porque en la poca en la que buscaba el dios que ms se aviniera con su sentir le irritaron las constantes rencillas y rivalidades de las distintas confesiones. Por esa razn, comprendi el gran cumplido que Camerbunne acababa de hacer al capitn. La reputacin que Deudermont se haba labrado entre la gente honrada de la parte norte de la Costa de la Espada era tal, que todos dejaban a un lado las rivalidades y los enfrentamientos y se unan para ayudarlo. Y, tal como Camerbunne haba prometido, acudieron sacerdotes de casi todas las

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creencias representadas en Luskan, y en grupos de seis, dispensaban al pobre capitn sus energas curativas. La fiebre baj hacia la medianoche. Deudermont, fatigado, abri un ojo y vio a Robillard dormido junto a l. El mago reposaba en un pequeo lecho, al lado del capitn, con la cabeza apoyada sobre sus brazos doblados. Cuntos das? pregunt Deudermont con voz dbil, pues se daba cuenta de que algo andaba mal, como si acabara de despertarse de una larga pesadilla. Asimismo, aunque estaba envuelto en una sbana, saba que no descansaba en una cama normal, porque era demasiado dura y notaba la espalda mojada. Robillard se despert sobresaltado, con los ojos muy abiertos. Pos una mano sobre la frente de Deudermont y su sonrisa se ensanch al notar que la piel estaba fra. Camerbunne! grit, y el confuso capitn lo mir con curiosidad. Fue lo ms bonito que Robillard haba visto en su vida. Tres circuitos dijo la voz nasal de Jharkheld el Magistrado, un mal bicho que, en opinin de Morik, disfrutaba demasiado en el ejercicio de su tarea. Todos los das, el anciano y esculido magistrado recorra las mazmorras de la crcel de Luskan, sealaba a los prisioneros que estaban listos para la Feria de Reos y, dependiendo de la gravedad de su crimen o quiz slo de su humor, determinaba el periodo de preparacin para cada uno. Segn el carcelero que sola pegar a Morik, un circuito equivala aproximadamente a diez minutos, el tiempo que se tardaba para dar la vuelta lentamente a la plaza en la que se celebraba la Feria de Reos. As pues, el hombre al que Jharkheld acababa de asignar tres circuitos sera torturado en la feria durante una media hora por diferentes mtodos no mortales antes de que Jharkheld empezara con el interrogatorio pblico. Morik supuso que eso se haca para enardecer a la multitud, y que al viejo Jharkheld le gustaba or los vtores de la gente. As que vienes a pegarme otra vez dijo Morik cuando su brutal carcelero entr en la cueva natural en la que el rufin estaba encadenado a la pared. Traes contigo al hombre santo? O al magistrado quiz? Piensa venir para enviarme a la feria? Hoy no, Morik el Rufin replic el carcelero. Ya no quieren nada ms de ti. El capitn Deudermont ya no lo necesita. Ha muerto? pregunt Morik sin poder evitar una nota de inquietud en su voz. Si Deudermont estaba muerto, el cargo contra ellos sera asesinato, y Morik haba presenciado en Luskan las ejecuciones de ms de un prisionero condenado por asesinato. La muerte en ellas se produca por tortura, la cual duraba casi un da, o ms. No respondi el carcelero, y por el tono pareca decepcionado. No hemos tenido tanta suerte. Deudermont vive y va a recuperarse, y parece que a Wulfgar y a ti os matarn rpidamente. Qu alegra me das se mof Morik. El bruto hizo una breve pausa y mir alrededor, y despus se acerc a Morik y le propin varios golpes brutales en el estmago y el pecho. Me parece que Jharkheld el Magistrado te llamar pronto para la feria coment el carcelero. sta es mi despedida. Muchas gracias replic el rufin, siempre sarcstico, lo que le vali un gancho de izquierda en la mandbula que le arranc un diente y le llen la boca de sangre caliente. Deudermont recuperaba las fuerzas con rapidez, y los clrigos se las vean y se las deseaban para mantenerlo en la cama. Seguan rezando por l, conjuraban hechizos de

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curacin y la anciana le llevaba infusiones y ungentos calmantes. No puede haber sido Wulfgar protest Deudermont despus de que Robillard le explicara lo ocurrido desde que haba sido envenenado a las puertas del Cutlass. Fueron Wulfgar y Morik repuso Robillard con firmeza. Yo lo vi, capitn, y tuvo suerte de que lo estuviera viendo todo. Eso es absurdo dijo Deudermont. Conozco a Wulfgar. Lo conoca lo corrigi el mago. Pero es amigo de Drizzt y de Catti-brie, y ambos sabemos que ellos nunca tendran nada que ver con un asesino, nada bueno, en todo caso. Era amigo suyo lo corrigi de nuevo el testarudo Robillard. Ahora Wulfgar es amigo de tipos como Morik el Rufin, un matn muy conocido en las calles, y de otros dos que me temo que son de peor calaa. Qu dos? pregunt Deudermont, pero justo entonces Waillan Micanty y otro marinero del Duende del Mar entraron en la habitacin. Primero se dirigieron al capitn, al que saludaron con una inclinacin de cabeza, ambos con una amplia sonrisa, ya que Deudermont tena mejor aspecto que horas antes, cuando toda la tripulacin haba respondido a la jubilosa llamada de Robillard. Los habis encontrado? pregunt el mago con impaciencia. Creo que s respondi Waillan, que pareca muy satisfecho de s mismo. Se esconden en la bodega de un barco atracado slo a dos amarraderos del Duende del Mar. Haca das que no se los vea explic el otro marinero, pero hablamos con algunos hombres en el Cutlass, que dijeron que los conocan y que el Tuerto estaba gastando oro a manos llenas. Robillard inclin la cabeza. Tal como haba imaginado, se trataba de un asesinato por dinero y aquellos dos eran parte del plan. Con su permiso, capitn dijo el mago. Me gustara alejar al Duende del Mar de los muelles. Deudermont lo mir con curiosidad, ya que no tena ni idea de lo que hablaban. He enviado al seor Micanty en busca de otros dos cmplices del ataque contra usted explic Robillard, y parece que los han localizado. Pero el seor Micanty acaba de decir que se esconden en el puerto apunt Deudermont. Estn a bordo del Dama Zamba en calidad de pasajeros. Cuando ponga al Duende del Mar detrs de l, con todas nuestras armas prestas, seguramente los entregarn sin lucha explic Robillard con ojos brillantes. Ahora Deudermont solt una risita. Ojal pudiera ir con vosotros dijo. Los tres tomaron aquellas palabras por un s y fueron hacia la puerta. Y qu hay del Magistrado Jharkheld? pregunt rpidamente Deudermont antes de que se marcharan. Le rogu que no impartiera justicia todava a Wulfgar y Morik, como usted me pidi contest Robillard. Los necesitaremos para confirmar que los otros dos tambin participaron en el ataque. Deudermont cabece, despidi al tro con un ademn y se sumi en sus pensamientos. Se resista a creer que Wulfgar pudiera estar implicado, aunque no tena ni idea de cmo demostrarlo. En Luskan, al igual que en la mayora de ciudades de Faerun, un hombre poda ser colgado, descuartizado o ejecutado de la forma que a un magistrado se le ocurriera slo por ser sospechoso de algn delito.

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Yo soy un comerciante honrado y no tiene pruebas de lo contrario declar el capitn Pinnickers del Dama Zamba. Apoyado en la borda de la popa del buque protestaba por la amedrentadora presencia del Duende del Mar, con la catapulta, la balista e hileras de arqueros en las cubiertas. Como ya le he dicho, capitn Pinnickers, no tenemos nada contra usted ni su barco. Slo queremos a dos pasajeros que transporta respondi Robillard respetuosamente. Bah! Marchaos o llamar a los guardias de la ciudad! grit el lobo de mar. Pues ya puede empezar replic Robillard con aire satisfecho, y seal a los muelles situados junto al Dama Zamba. El capitn Pinnickers se volvi y vio a un centenar o ms de soldados alineados en el muelle, con cara de pocos amigos y preparados para entrar en accin. No puede huir ni esconderse dijo Robillard. Una vez ms, le pido permiso, como una cortesa hacia usted. Por su propio bien, le recomiendo que nos permita a m y a mi tripulacin abordar su barco y buscar a los que perseguimos. Es mi barco! dijo Pinnickers, golpendose el pecho con un dedo. U ordenar a mis artilleros que disparen le amenaz Robillard, desechando ya cualquier apariencia de cortesa. La alta figura del mago apareca imponente junto a la batayola del Duende del Mar. Por mi parte, yo lanzar hechizos de destruccin que ni siquiera se imagina. Despus, buscaremos a ese par entre lo que quede del barco. Pinnickers pareci encogerse un poquito, pero mantuvo una expresin severa e inflexible. Por ltima vez, elija dijo Robillard, de nuevo con un tono fingidamente corts. Pues vaya una eleccin rezong Pinnickers. Derrotado, hizo un gesto indicando a Robillard que l y los otros podan cruzar a su cubierta. Poco despus encontraron al Tuerto y a Tee-a-nicknick, y Robillard los identific fcilmente. En un bao junto al pirata tatuado encontraron otro objeto muy interesante: un tubo hueco. Una cerbatana dijo Waillan Micanty, y se la entreg a Robillard. Tienes razn convino con l el mago, examinando la curiosa arma y confirmando rpidamente su uso por su forma. Qu se podra lanzar con ella? Algo pequeo con la punta preparada para que quepa dentro explic Micanty. Cogi la cerbatana, frunci los labios y sopl por ella. No funcionara si se escapara demasiado aire alrededor del dardo. Pequeo, dices. Cmo la zarpa de un gato? pregunt Robillard, mirando a los piratas capturados. Con una pluma flexible en el extremo? Waillan Micanty sigui la mirada de Robillard y asinti sombramente. Wulfgar, colgado lnguidamente de los grilletes, estaba perdido en un lugar mucho ms all del dolor. Tena ambas muecas desgarradas y sangraban, y los msculos de su cuello y hombros completamente agarrotados. Aunque lo hubieran soltado y cayera al suelo, slo la gravedad lograra cambiar su postura. El dolor haba llegado demasiado lejos, haba sido demasiado intenso, hasta el punto de liberar a Wulfgar de su actual prisin. Pero, por desgracia para el brbaro, la huida slo le haba llevado a otra prisin, un lugar mucho ms oscuro en el que sufra tormentos que ninguna mente humana podra idear. Scubos desnudos y tentadores revoloteaban a su alrededor, el gran glabrezu lo atacaba una y otra vez con sus brazos en forma de pinzas, con las que lo pellizcaba y le arrancaba trocitos de carne. Durante todo este tiempo oa la demonaca risa de Errtu, su vencedor. Errtu, el gran balor que odiaba

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a Drizzt Do'Urden sobre todos los mortales y que desahogaba ese odio en Wulfgar. Wulfgar? La llamada vena de muy lejos, y no era la demonaca voz gutural de Errtu, sino una voz suave y amable. Pero Wulfgar conoca las trampas, las falsas esperanzas, la amistad fingida. Errtu lo haba engaado con esto ltimo innumerables veces; cuando Wulfgar estaba ya desesperado le infunda nimos slo para que despus se hundiera an ms en su pozo de negra desesperanza. He hablado con Morik dijo la voz, pero Wulfgar ya no escuchaba. Dice que es inocente prosigui el tenaz capitn Deudermont, pese a que Robillard, a su lado, resoplaba para expresar sus dudas. Pero ese tipo, el Tuerto, os ha implicado a los dos. Wulfgar estaba seguro de que Errtu lo atormentaba de nuevo, por lo que lanz un profundo gruido tratando de acallar aquellas palabras. Wulfgar? pregunt Deudermont. Es intil dijo Robillard en tono montono. Dame algo, amigo mo insisti Deudermont, que se apoyaba en un bastn, ya que todava no haba recuperado del todo las fuerzas. Dime que eres inocente y hablar con el Magistrado Jharkheld para que te libere. El capitn no obtuvo ms respuesta que un gruido. Dime la verdad inst Deudermont. Yo no creo que t ests implicado, pero tengo que orlo de tus propios labios si quiero pedir un juicio justo. No puede responderle, capitn dijo Robillard, porque no hay verdad que pueda exonerarlo. Ya has odo a Morik arguy Deudermont. Ambos venan de la celda de Morik y el ladronzuelo haba proclamado con vehemencia que l y Wulfgar eran inocentes. Les explic que el Tuerto les haba ofrecido una fortuna por la cabeza del capitn, pero que l y Wulfgar haban rechazado su oferta. He odo a un hombre desesperado contar una historia desesperada replic Robillard. Podramos buscar a un clrigo que lo interrogara dijo Deudermont. Muchos conocen encantamientos que detectan las mentiras. La ley de Luskan no lo permite repuso Robillard. Demasiados clrigos encuentran lo que quieren encontrar en sus interrogatorios. El magistrado se las apaa perfectamente con sus propios mtodos. Los tortura hasta que admiten que son culpables, tanto si es cierto como si no objet Deudermont, pero Robillard se limit a encogerse de hombros y dijo: Obtiene resultados. Llena su feria. Cuntos reos de la feria cree que son inocentes, capitn? pregunt Robillard sin andarse por las ramas. Incluso los que son inocentes del crimen por el que los castigan, han cometido sin duda muchas otras atrocidades. Es un punto de vista bastante cnico de la justicia, amigo mo dijo Deudermont. Es la realidad repuso Robillard. Deudermont suspir y volvi la mirada a Wulfgar, el cual grua colgado de la pared, sin proclamar su inocencia, ni nada de nada. El capitn llam de nuevo al brbaro e incluso se acerc a l para darle unos golpecitos en el costado. Dame una razn para que crea a Morik le suplic. Wulfgar not la caricia de un scubo que intentaba atraerlo a un infierno emocional. Con un rugido, impuls las caderas y dio una patada, que si bien slo roz al

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capitn lo hizo tambalearse y caer al suelo. Robillard lanz con su varita un globo de sustancia pegajosa para inmovilizar las piernas de Wulfgar. El hombretn se debati salvajemente, pero los grilletes de las muecas eran firmes y las piernas se le pegaron a la pared. Lo nico que consigui fue acrecentar el atroz dolor que senta en los hombros. El hechicero se puso frente a l y, con una mueca de desprecio, empez a sisear y salmodiar en susurros. Entonces levant una mano, la pos en la ingle de Wulfgar y le lanz una descarga elctrica tan intensa que el brbaro aull de dolor. No! grit Deudermont al tiempo que pugnaba por levantarse. Para ya. Robillard dio un respingo y se alej de Wulfgar, con el rostro crispado de rabia. Necesita ms pruebas, capitn? pregunt. Deudermont busc algo que objetar, pero no hall nada. Vmonos de aqu dijo finalmente. Ojal nunca hubiramos venido mascull Robillard. Otra vez solo, Wulfgar sinti un cierto alivio porque la sustancia viscosa sostena parte de su peso, pero termin por disiparse y volvi a colgar slo de los grilletes. Sus msculos se hincharon de nuevo causndole un dolor atroz. Se dej caer mucho, mucho ms profundamente que antes. Quera una botella, necesitaba sentir en su garganta el ardiente licor que lo ayudara a liberar su mente de los tormentos.

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12 Por lealtad a la familia


Ha llegado el mercader Banci anunci Steward Temigast al entrar en el jardn. Lord Feringal y Meralda estaban de pie, inmviles, disfrutando de las fragancias y deleitando la vista con las flores y el brillante atardecer anaranjado sobre las negras aguas. Trelo aqu respondi el seor, contento de poder exhibir su nuevo trofeo. Sera mejor que vos os unieseis a l dijo Temigast. Banci es de natural nervioso y, adems, tiene prisa. No sera una buena compaa para nuestra querida Meralda. Sospecho que echara a perder la atmsfera del jardn. Pues no podemos permitirlo consinti lord Feringal. Con una sonrisa a Meralda y una palmadita, fue a unirse a Temigast. Feringal pas al lado del senescal y Temigast hizo un gesto a Meralda para indicarle que acababa de ahorrarle un largo rato de tedio. La joven no se sinti en absoluto insultada al verse excluida, al contrario. Asimismo le sorprendi la facilidad con la que Feringal haba accedido. Ahora podra disfrutar libremente de aquellos jardines de fbula, podra tocar las flores y apreciar su sedosa textura, y deleitarse en sus fragancias pero sin la constante presin de tener a su lado a un rendido pretendiente que segua con la mirada, y con las manos, todos y cada uno de sus movimientos. Meralda sabore el momento y se prometi a s misma que cuando fuera la seora del castillo pasara muchos ms momentos como aqul, sola en el jardn. Pero no estaba sola, porque al darse la vuelta se encontr con Priscilla, que la observaba. No te extraes, despus de todo, ste es mi jardn dijo framente la mujer, disponindose a regar una hilera de brillantes acianos azules. Lo s, el senescal Temigast me lo dijo replic Meralda. Priscilla no respondi y sigui regando sin ni siquiera levantar la vista. Me sorprendi saberlo confes Meralda, y entorn los ojos. Es tan bonito... Priscilla, a la que no se le escapaba la insolencia, mir de inmediato a la joven, frunci ligeramente el entrecejo y se acerc a ella. Por un momento Meralda pens que Priscilla iba a abofetearla o a echarle encima el cubo de agua. Vaya, vaya! Te crees una beldad, no? dijo Priscilla. Y, claro, slo una belleza como t podra crear un jardn tan hermoso. Mi belleza es interior replic Meralda, sin retroceder ni un milmetro. Se dio cuenta de que su actitud haba cogido desprevenida a Priscilla. Y s, s lo suficiente de flores para darme cuenta de que crecen as por la manera como hablas con ellas y las tocas. Os ruego me disculpis, lady Priscilla, pero no me habis mostrado ningn aspecto de vuestro carcter que sea propicio para las flores. Ruegas que te disculpe? repiti Priscilla. Se qued tiesa, con los ojos muy abiertos, perpleja ante la franqueza de la campesina. Balbuci algunas rplicas antes de que Meralda la interrumpiera. Por mis ojos que es el jardn ms hermoso de todo Auckney dijo, desviando

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la mirada de los ojos de Priscilla para admirar las flores y apoyar sus palabras con una maravillada mirada de aprobacin. Os crea completamente odiosa. Se volvi para mirar a la mujer directamente. Meralda ya no estaba enfadada y Priscilla haba suavizado su expresin ceuda. Ahora os conozco mejor, porque alguien capaz de crear un jardn tan delicioso, necesariamente tiene que ocultar encantos. Meralda finaliz con una encantadora sonrisa a la que Priscilla no pudo resistirse. He trabajado muchos aos en este jardn explic la madura mujer. Plantando las flores adecuadas para que cada verano hubiera color todas las semanas y cuidndolas. Pues ha merecido la pena la felicit Meralda sinceramente. Apuesto a que no hay jardn en Luskan ni en Aguas Profundas comparable a ste. Meralda no pudo evitar un amago de sonrisa al ver que Priscilla se sonrojaba; haba dado con su punto dbil. Es un hermoso jardn convino Priscilla, pero Aguas Profundas tiene jardines tan grandes como todo nuestro castillo. Quiz son ms grandes, pero no ms bonitos repuso la joven, inmune al desaliento. Priscilla, obviamente desarmada ante la inesperada adulacin de la joven campesina, volvi a balbucir algo. Gracias logr decir finalmente, y su rostro mofletudo se ilumin con la sonrisa ms amplia que Meralda poda haber imaginado ver en ese rostro. Te gustara ver algo especial? Al principio Meralda recel, pues le costaba mucho confiar en Priscilla, pero decidi arriesgarse. La noble la cogi de la mano y la condujo de vuelta al castillo, atravesaron unas cuantas habitaciones de pequeo tamao, bajaron por una escalera oculta y salieron a un pequeo patio al aire libre, que ms bien pareca un agujero en el conjunto del castillo, un espacio vaco tan estrecho que apenas haba espacio para las dos. Meralda ri, porque aunque los muros no eran nada ms que piedra gris resquebrajada y deteriorada por los elementos, en medio del patio creca una hilera de amapolas. La mayora presentaba el habitual color rojo, pero algunas eran de una delicada variedad rosa que Meralda no reconoci. Aqu es donde trabajo con las plantas le explic Priscilla al tiempo que la conduca hasta las macetas. Acto seguido, se arrodill ante las amapolas rojas y acarici el tallo con una mano mientras con la otra empujaba hacia abajo los ptalos para descubrir el corazn oscuro de la flor. Ves lo basto que es el tallo? pregunt. Meralda asinti y alarg la mano para tocar la fuerte planta. Sbitamente Priscilla se puso de pie y condujo a Meralda hacia otras macetas en las que crecan amapolas de un color ms suave. De nuevo dej al descubierto el corazn de una flor, que en esta ocasin era blanco y no oscuro. Cuando Meralda toc el tallo de la flor, not que era mucho ms delicado. Durante aos he utilizado plantas cada vez ms finas hasta que he conseguido esto: una amapola totalmente diferente de la especie original explic Priscilla. Amapolas Priscilla! exclam Meralda, y vio con agrado que la hosca Priscilla Auck rompa a rer. Te has ganado el nombre prosigui Meralda. Deberas ofrecrselas a los comerciantes que hacen la ruta entre Hundelstone y Luskan. Las damas de Luskan pagaran una fortuna por unas amapolas tan delicadas. Los comerciantes que llegan a Auckney slo estn interesados en comerciar con cosas prcticas respondi Priscilla. Herramientas, armas, alimentos y bebida, sobre

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todo bebida, y tal vez algunas figuras talladas en trucha de cabeza de jarrete. Lord Feri las colecciona. Me encantara ver sus piezas. Ya las vers, supongo repuso secamente dirigindole una extraa mirada. Entonces Priscilla pareci acordarse de que no hablaba con una de sus campesinas, sino con la mujer que pronto se convertira en la primera dama de Auckney. Creo que deberas vender tus flores continu Meralda en tono alentador. Podras llevarlas a Luskan, para venderlas en los mercados al aire libre, que he odo que son preciosos. Priscilla volvi a sonrer un poquito. Bueno, ya veremos replic con un tonillo de nuevo altanero. Claro que slo las aldeanas venden en la calle sus mercancas. Meralda no se desanim; ese da haba hecho ms progresos con Priscilla de los que haba esperado hacer el resto de su vida. Ah, aqu estn. Steward Temigast sali del interior del castillo. Llegaba justo a tiempo, como siempre. Te ruego nos perdones, querida Meralda, pero me temo que lord Feringal estar reunido toda la noche. Banci es un astuto negociante y ha trado unas cuantas piezas que han llamado la atencin de lord Feringal. l me ha pedido que te preguntara si te gustara visitarlo maana en el curso del da. Meralda mir a Priscilla, buscando una pista, pero la mujer haba vuelto a ocuparse de sus flores, como si Meralda y Temigast no estuvieran all. Dgale que vendr con mucho gusto replic Meralda. Espero que no ests demasiado enfadada con nosotros dijo Temigast, y Meralda ri ante lo absurdo de la idea. Muy bien entonces. Quiz deberas marcharte ahora mismo, porque el coche espera y me temo que esta noche tendremos tormenta aadi el senescal, y se hizo a un lado. Priscilla, tus amapolas son las flores ms hermosas que he visto nunca dijo Meralda a la mujer que pronto sera su cuada. Priscilla la cogi por un pliegue del vestido y cuando la joven se volvi, sobresaltada, se sorprendi todava ms al ver que Priscilla le ofreca una pequea amapola rosa. Ambas mujeres intercambiaron una sonrisa, y despus Meralda pas rauda junto a Temigast y entr en el castillo. El senescal no la sigui de inmediato, sino que pregunt a lady Priscilla: Os habis hecho amigas? Lo dudo replico sta framente. He pensado que, si tena su propia flor, dejara las mas en paz. Temigast solt una risita sofocada y Priscilla le dirigi una glida mirada. A lo mejor la amistad de otra mujer, de una dama, no es algo tan malo como crees afirm el senescal. Se volvi y se march rpidamente en pos de Meralda, dejando a Priscilla arrodillada en su jardn particular con unos pensamientos muy curiosos e inesperados. De regreso a su casa, la mente de Meralda bulla de ideas en ciernes. Le pareca que haba sabido tratar a Priscilla, e incluso confiaba en que algn da ambas seran buenas amigas. Pero mientras lo pensaba estall en carcajadas, pues, en verdad, era impensable que ella y Priscilla llegaran a ser ntimas, porque ella siempre se considerara superior. Pero ahora Meralda ya no era tan ingenua, y no por la conversacin que haba sostenido ese da con la mujer, sino ms bien por lo ocurrido la noche anterior con Jaka Sculi. Ahora Meralda comprenda mucho mejor el mundo, o al menos su mundo. La

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noche anterior haba sido un punto de inflexin, haba necesitado ese momento de control para aceptar la gran y poco grata responsabilidad que deba asumir. S, pensaba jugar la carta de lord Feringal y hacerlo entrar con ella en la capilla nupcial del castillo. Ella, y lo que an era ms importante, su familia, tomaran de l lo que necesitaran. Meralda tendra que pagar por ello, pero era un precio que la joven, ya no una nia sino una mujer, pagara con agrado y podra controlar hasta cierto punto. No obstante, se alegraba de haber estado poco tiempo junto a lord Feringal aquella noche, ya que sin duda el hombre habra tratado de propasarse y Meralda no estaba segura de haber podido mantener su autocontrol y no rerse de l. Con una sonrisa satisfecha la joven mir por la ventanilla del carruaje, que avanzaba por el serpenteante camino. Entonces lo vio y la sonrisa se borr de su rostro. Jaka Sculi estaba de pie sobre una pea, una figura solitaria que miraba hacia abajo, al lugar donde el cochero sola dejar a Meralda. La joven se asom por la ventanilla del lado opuesto a Jaka, para que l no la viera. Por favor cochero, esta noche llvame hasta la puerta de mi casa. Vaya! Esperaba que me lo pidiera, seorita Meralda respondi Liam Woodgate. Parece que uno de los caballos tiene problemas con una de las herraduras. Cree que su padre tendr una barra y un martillo? Claro que s respondi Meralda. Llvame a mi casa y estoy segura de que mi padre te ayudar a arreglar la herradura. De acuerdo contest el cochero, e hizo chasquear las riendas para que los caballos trotaran a ritmo ms ligero. Meralda se recost en el respaldo del asiento y contempl por la ventanilla la esbelta silueta de un hombre que, por su postura desamparada, supo que era Jaka. Mentalmente, vio con toda claridad la expresin del joven. Estuvo a punto de cambiar de opinin y decirle al cochero que quera apearse. Tal vez debera reunirse otra vez con Jaka y hacer el amor bajo las estrellas, paladear la libertad otra noche ms; tal vez debera escaparse con l y vivir la vida que ella eligiera, sin pensar en la familia. No, no poda hacer eso a su madre, a su padre ni a Tori. Los padres de Meralda saban que su hija hara lo correcto, y lo correcto era olvidarse de sus sentimientos por Jaka Sculi. El carruaje se detuvo ante la casa de los Ganderlay. Liam Woodgate, an gil a pesar de su edad, se ape de un brinco y abri la portezuela a Meralda antes de que la joven accionara el picaporte. No tienes por qu hacer esto dijo Meralda al gnomo cuando ste la ayud a salir del vehculo. Usted ser la seora de Auckney, no? replic el jovial gnomo con una sonrisa y un guio. No estara bien que la tratara como a una campesina, verdad? No est tan mal respondi Meralda, ser una campesina, me refiero. Liam ri con ganas. As puedo salir del castillo por la noche. Y puede volver siempre que lo desea remach Liam. El senescal Temigast me ha ordenado que est a su disposicin, seorita Meralda. Debo llevarla a usted y, si quiere, a su familia, siempre que lo desee. Meralda sonri ampliamente y se lo agradeci con un ademn de cabeza. Entonces, repar en que su padre haba abierto la puerta y se mantena en el umbral con expresin severa. Pap! le llam Meralda. Podras ayudar a mi amigo...? La joven se interrumpi y mir al cochero. Caramba! Ni siquiera s cmo te llamas aadi. Algunas damas de noble cuna no se molestan en preguntar coment el cochero, y ambos rieron de nuevo. Adems, todos os parecemos iguales a vosotros,

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los seores. Gui un ojo maliciosamente y despus hizo una reverencia. Liam Woodgate a su servicio. Esta noche has regresado pronto dijo en tono receloso Dohni, acercndose a su hija. Lord Feringal tena un negocio que atender con un comerciante le explic Meralda. Maana tengo que volver. Liam, el cochero, tiene problemas con una herradura. Puedes ayudarlo? Claro respondi Dohni, mirando el tiro de caballos. Ve dentro, muchacha orden a Meralda. Tu madre vuelve a estar enferma. Meralda corri hacia la casa, donde encontr a su madre en la cama, ardiendo de fiebre otra vez y con los ojos hundidos. Tori estaba arrodillada junto al lecho con una taza de agua en una mano y una toalla hmeda en la otra. Empez a sudar poco despus de que te marcharas le explic Tori, refirindose a la insidiosa enfermedad que iba y vena, y llevaba varios meses atormentando a Biaste. Al mirar a su madre, Meralda sinti el impulso de caer de hinojos y llorar. Qu frgil pareca y qu impredecible era su salud! Era como si Biaste Ganderlay hubiera caminado por una delgada lnea al borde de la muerte da tras da. Meralda saba que lo nico que la haba sostenido ltimamente era la ilusin provocada por el cortejo de lord Feringal. Desesperada, la joven se aferr al nico remedio que tena a mano. Oh, mam dijo fingiendo un falso tono de mal humor, no podas elegir otro momento para ponerte de nuevo enferma? Meralda susurr Biaste Ganderlay, e incluso eso le cost un gran esfuerzo. Tendremos que hacer que te pongas mejor, y rapidito dijo Meralda con severidad. Meralda! protest Tori. Ya te he hablado del jardn de lady Priscilla continu Meralda, haciendo caso omiso de su hermana. Ponte buena, y rpido, porque maana tienes que ir al castillo conmigo. Pasearemos juntas por el jardn. Y yo? implor Tori. Meralda se volvi para mirarla y entonces se dio cuenta de que tena otro espectador. Apoyado en la jamba de la puerta, Dohni Ganderlay la miraba con una expresin de sorpresa pintada en su rostro duro pero cansado. S, Tori, t tambin puedes venir dijo Meralda tratando de desentenderse de su padre, pero tienes que prometerme que te portars bien. Oh, mam, por favor, ponte buena pronto! implor Tori al tiempo que apretaba la mano de Biaste con fuerza. En ese momento la enferma pareci mostrar un poco ms de vitalidad. Tori, corre y dile al cochero, a Liam, que maana al medioda tendr que llevarnos a las tres al castillo. No podemos permitir que mam ande tanto. Tori se march corriendo y Meralda se inclin sobre su madre y le susurr: Ponte bien, y deposit un beso en su frente. Biaste sonri y movi la cabeza para indicar que lo intentara. Meralda abandon la habitacin bajo la escrutadora mirada de Dohni Ganderlay. La joven oy cmo su padre corra la cortina que separaba el dormitorio de sus padres y despus la segua al centro de la sala comn. Permitir que las lleves? pregunt Dohni en voz baja para que Biaste no lo oyera. l ha decidido que sea su esposa replic Meralda, encogindose de hombros. Sera un tonto si no me concediera ese favor. El rostro de Dohni Ganderlay se deshizo en una sonrisa de gratitud y estrech a su

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hija en un abrazo. Pese a que no poda verle la cara, Meralda se dio cuenta de que su padre lloraba. La muchacha le devolvi el abrazo multiplicado por diez y hundi su rostro en los fuertes hombros de su padre, lo que le hizo recordar que aunque se sacrificara valientemente por el bien de su familia, en muchos aspectos segua siendo una nia pequea que estaba asustada. Dohni bes a Meralda en la cabeza, transmitindole una maravillosa calidez y el alivio de que estaba haciendo lo correcto. Cerca de all, desde lo alto de la colina, Jaka Sculi observaba a Dohni Ganderlay mientras ayudaba al cochero a arreglar la herradura; ambos charlaban y rean como si fueran viejos amigos. Teniendo en cuenta cmo le haba tratado a l la noche anterior, la escena fue un golpe muy duro para el pobre y celoso Jaka. Acaso Dohni no comprenda que lord Feringal buscaba lo mismo por lo que l haba recibido una buena tunda? Acaso no vea que tena mejores intenciones que lord Feringal, que l vena de la misma clase que su hija y del mismo ambiente y que, por tanto, le convena ms? Dohni volvi a entrar en la casa y la hermana de Meralda sali, brincando de alegra, y corri hacia el cochero para hablar con l. No tengo ningn aliado? se pregunt Jaka en voz baja, y se mordi con rabia el labio inferior. Estn todos contra m, cegados por la riqueza y el prestigio de Feringal Auck, que no ha hecho nada por merecerlo? Maldita seas, Meralda! Cmo puedes traicionarme as? grit Jaka, sin importarle que su lamento llegara hasta Tori y el cochero. No pudo seguir mirndolos. Jaka apret los puos y bruscamente se cubri con ellos los ojos al tiempo que se derrumbaba sobre el duro suelo. Qu justicia hay en esta vida? grit. Qu desgracia haber nacido pobre pese a merecer el manto de un rey! Es justo que ese idiota de Feringal reclame el premio? Qu orden universal decreta que el dinero vale ms que el esfuerzo? Qu asco de vida! Maldita Meralda! Se qued all tirado, mascullando imprecaciones y maullando como un gato atrapado hasta mucho despus de que Liam Woodgate acabara de reparar la herradura, bebiera algo con Dohni y se marchara. Hasta mucho despus de que la madre de Meralda se sumiera por fin en un reparador sueo y que Meralda le confiara a Tori todo lo ocurrido con Jaka, con Priscilla y con Temigast. Hasta mucho despus de que, como Temigast haba predicho, la tormenta descargara con toda su furia sobre el postrado Jaka, calndole hasta los huesos y golpendole con rachas de glido viento ocenico. Segua tumbado en la colina cuando el viento arrastr las nubes, dando paso a un brillante amanecer, y cuando los campesinos se dirigieron a los campos. Uno de ellos, el nico enano, se acerc al joven y lo empuj con la puntera de la bota. Ests muerto o borracho? pregunt la criatura con un gruido. Jaka, que senta entumecidos todos los msculos y las articulaciones, se apart rodando y ahogando un quejido. Su orgullo haba recibido un golpe demasiado fuerte para contestar y estaba demasiado enfadado para enfrentarse con nadie, por lo que se puso trabajosamente de pie y se march corriendo. Es ms raro que un perro verde coment el enano, y los que lo rodeaban asintieron. Esa misma maana, pero mucho ms tarde, cuando sus ropas ya se haban secado pero an estremecido por el viento y la lluvia de la noche anterior, Jaka regres a los campos para trabajar. Tuvo que soportar una regaina del capataz y las bromas de los dems. Jaka se esforz por realizar su trabajo correctamente, pero su mente segua muy

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confusa, se senta deprimido y notaba la piel fra y hmeda bajo el implacable sol. Para acabar de arreglarlo, vio que el carruaje de lord Feringal pasaba por el camino de abajo; primero en direccin a la casa de Meralda, y despus de regreso, llevando ms de un pasajero. Todos estaban contra l. Meralda disfrut ms en ese da en el castillo Auck que en ninguna de sus anteriores visitas, aunque lord Feringal no ocult su decepcin por no poder estar con Meralda a solas. Priscilla se suba por las paredes al ver tres campesinas paseando por su precioso jardn. No obstante, Feringal se repuso de su decepcin muy pronto y Priscilla mantuvo la compostura, aunque necesit algunas tosecillas del senescal Temigast para recordarlo. Para Meralda lo nico importante era ver a su madre sonrer y levantar su frgil rostro hacia la luz del sol, recrendose en el calor y en los suaves aromas. Aquella escena sirvi para fortalecer la decisin de Meralda y darle esperanzas para el futuro. No estuvieron mucho tiempo en el castillo; tan slo una hora en el jardn, un ligero almuerzo y despus otro breve paseo entre las flores. A peticin de Meralda, que deseaba hacerse perdonar la inesperada visita de su madre y su hermana, el joven lord las acompa en el carruaje hasta la casa de los Ganderlay. Temigast y una hosca Priscilla los despidieron a la puerta del castillo. Campesinas murmur Priscilla. Debera aporrear a mi hermano en la cabeza por traer a esa gentuza al castillo. Temigast se ri por lo bajo por lo predecible que era Priscilla. Desde luego, no son gente cultivada admiti el senescal, aunque no son desagradables. Comedores de estircol dijo Priscilla. Quizs ests viendo la situacin desde un ngulo equivocado dijo Steward Temigast, y se volvi hacia la mujer con una irnica sonrisa en los labios. Slo hay una manera de ver a los campesinos repuso Priscilla, y es desde arriba. Pero los Ganderlay dejarn de ser campesinos no pudo por menos de recordarle Temigast. Priscilla hizo una mueca de incredulidad. Tal vez deberas considerarlo un reto sugiri Temigast. Guard silencio hasta que Priscilla lo mir con curiosidad. Cmo conseguir que de un bulbo nazca una flor delicada. Los Ganderlay? Delicados? inquiri Priscilla incrdulamente. Quiz podran serlo con la ayuda de lady Priscilla Auck dijo Temigast. Qu gran triunfo sera para ti si los instruyeras. Sera una hazaa de la que su hermano podra alardear ante todos los comerciantes que pasaran por aqu, un sorprendente logro que, sin duda, llegara a odos de la sociedad de Luskan. Una gran distincin para Priscilla! Priscilla buf de nuevo y puso expresin escptica, pero no dijo ni media palabra ms e incluso se abstuvo de murmurar insultos, como sola hacer. Al alejarse, su expresin se troc por una de curiosidad reflexiva, como la de alguien que haca planes. Temigast se dio cuenta de que la mujer haba mordido el anzuelo, o al menos estaba a punto de picar. El anciano senescal mene la cabeza; nunca dejaba de asombrarlo hasta qu punto muchos nobles se crean mejores que sus sbditos, pese a que su posicin nicamente se deba al azar del nacimiento.

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13 La feria de los reos


Era el momento de los golpes y las burlas, el momento en el que enfervorizados campesinos les arrojaban comida podrida y les escupan a la cara. De todo ello Wulfgar ni siquiera se dio cuenta. El brbaro estaba muy lejos del espectculo de la Feria de los Reos, aislado en la cpsula emocional que se haba creado con la disciplina mental que le haba permitido sobrevivir a los tormentos de Errtu. Wulfgar no vea las caras crispadas y envilecidas de los campesinos, ni oy al ayudante del magistrado azuzar a la muchedumbre cuando Jharkheld hizo acto de presencia en el enorme entarimado y empez el verdadero espectculo. El brbaro tena las manos atadas a la espalda, al igual que los otros tres reos, y sujetas a un recio poste de madera. Alrededor de los tobillos llevaba cadenas y otra le rodeaba el cuello, tan pesada que el corpulento Wulfgar tena que inclinar la cabeza. Haba reconocido a la muchedumbre con cristalina claridad; a los babeantes campesinos que vociferaban pidiendo sangre y tortura, a los enardecidos guardias ogros que, casi con regocijo, enardecan a la multitud, y a los desdichados prisioneros. Los vio tal cual eran en el fondo y su mente los transform en otra cosa, algo demonaco, en las retorcidas e impdicas caras de los esbirros de Errtu que lo contemplaban mientras se les caa su corrosiva baba, mientras le mordisqueaban con sus afilados colmillos y le lanzaban su ftido aliento. Wulfgar volvi a oler la bruma del hogar de Errtu, el sulfuroso Abismo le quemaba la nariz y la boca y le aguijoneaba sus muchas heridas. El brbaro not el cosquilleo de los ciempis y las araas que se arrastraban dentro de su piel. Siempre al borde de la muerte. Siempre desendola. Aquellos tormentos se haban prolongado da tras da hasta un mes, y Wulfgar se haba refugiado en un diminuto rincn de su mente. All dentro, encerrado, no era consciente de nada de lo que le rodeaba y all se refugi para huir de la Feria de los Reos. Uno por uno los prisioneros fueron desatados de los postes y exhibidos, unas veces los acercaban tanto a los espectadores que stos los maltrataban, y otras veces eran conducidos a los instrumentos de tortura, que incluan traviesas a las que se les ataba para azotarlos, un bloque con una polea diseado para alzar a la vctima en el aire por una vara atada bajo los brazos y a la espalda, cepos para colgar a los prisioneros boca abajo con la cabeza metida en cubos con agua sucia o, en el caso del infortunado el Tuerto, un cubo con orines. El Tuerto lloraba casi sin parar, mientras que Tee-anicknick y Wulfgar aceptaban estoicamente cualquier castigo que les impusiera el ayudante del magistrado sin proferir ningn otro sonido que la inevitable boqueada que daban cuando se quedaban sin resuello. Morik tambin estaba a la altura de las circunstancias, proclamaba su inocencia y soltaba sus irnicos comentarios, lo que le vala an ms palos. Cuando el Magistrado Jharkheld hizo su entrada fue aclamado. Jharkheld iba vestido con una gruesa toga negra con birrete y llevaba un cilindro de plata para guardar manuscritos. Jharkheld se situ en el centro de la tarima, entre los prisioneros, para mirarlos uno por uno. El magistrado se adelant unos pasos y, con un ensayado ademn mostr el

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cilindro que contena los documentos de condena, lo que despert impetuosos gritos y vtores de los espectadores. Con movimientos lentos, que provocaban una respuesta cada vez ms enfervorizada del pblico, el magistrado quit el tapn del extremo del cilindro y sac los documentos. Entonces los desenroll y los mostr uno a uno a la multitud, al tiempo que lea los nombres de los prisioneros. En esos momentos el magistrado, metido en su papel de animador del espectculo, emulaba a Errtu, que anunciaba los tormentos. Incluso su voz le recordaba al brbaro la voz del balor: spera, gutural e inhumana. Voy a contaros una historia de traicin y engao empez a decir Jharkheld, de amistad ultrajada y de intento de asesinato con nimo de lucro. Ese hombre! grit y seal al Tuerto, ese hombre me lo confes todo y lo que me cont fue tan horrible que me ha quitado el sueo. El magistrado pas a relatar en detalle el crimen, tal como el Tuerto lo haba confesado. Segn l, todo haba sido idea de Morik. Morik y Wulfgar haban atrado a Deudermont a campo abierto para que Tee-a-nicknick pudiera dispararle el dardo envenenado. El plan era que Morik tambin disparara al honorable capitn otro tipo de veneno, para asegurarse de que los clrigos no pudieran salvarlo, pero la rpida llegada de los guardias de la ciudad impidi el segundo asalto. Durante todo ese tiempo l haba intentado disuadirlos del plan, pero no haba dicho nada a nadie por miedo a Wulfgar. El brbaro lo haba amenazado con que le arrancara la cabeza de cuajo y jugara con ella a la pelota por las calles de Luskan. Muchos de los espectadores haban sido vctimas de las tcticas de Wulfgar en el Cutlass, por lo que esa ltima parte les pareca creble. A vosotros cuatro se os acusa de conspiracin e intento de asesinato en la persona del muy honorable capitn Deudermont, de reputacin intachable y un husped de nuestra hermosa ciudad dijo Jharkheld cuando acab de contar la historia y esper a que los gritos y los abucheos de la multitud se apagaran. Tambin se os acusa de causarle dao al citado capitn. En el inters de la ley y la justicia, oiremos qu tenis que decir sobre estos cargos. El magistrado se acerc al Tuerto y le pregunt: He referido la historia tal como t me la contaste? S, seor juez respondi el pirata al punto. Fueron ellos, ellos lo hicieron! Muchos espectadores expresaron sus dudas a grito pelado, mientras que otros simplemente se rieron de l por el tono lastimero de sus palabras. Seor el Tuerto prosigui Jharkheld, se declara culpable del primer cargo? Soy inocente! protest el pirata, convencido de que gracias a su confesin se librara de lo peor de la feria, pero los abucheos de la muchedumbre ahogaron su voz. Se declara culpable del segundo cargo que se le imputa? Soy inocente! dijo el hombre en tono de desafo, y sonri al magistrado, revelando una dentadura en la que faltaban varios dientes. Culpable! grit una anciana. Es culpable y merece una muerte horrible por echar la culpa a los dems! Cientos de voces gritaron para apoyar las palabras de la mujer, pero el Tuerto mantuvo su sonrisa y su seguridad. Jharkheld se aproxim al borde de la plataforma y dio unas palmadas para tratar de calmar a la multitud. Cuando finalmente los nimos se serenaron, habl: La confesin del Tuerto nos ha permitido inculpar a los dems. Por ello, le hemos prometido indulgencia. Aquellas palabras levantaron un rumor de abucheos y silbidos irnicos. Por su sinceridad y por el hecho de que, segn sus propias palabras, que los otros no han negado, no estuvo directamente implicado.

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Yo lo niego! grit Morik, y la muchedumbre aull. Jharkheld se limit a hacer un gesto a uno de los guardias, y ste clav el extremo de una vara en el abdomen del rufin. Se oyeron ms abucheos entre la gente, pero Jharkheld hizo caso omiso de los gritos y la sonrisa que se dibujaba en el rostro del astuto Tuerto se hizo ms ancha. Le hemos prometido indulgencia dijo Jharkheld, y alz las manos al cielo como si l no pudiera hacer nada para remediarlo. Por tanto, tendr una muerte rpida. La sonrisa del pirata tuerto se hel y los abucheos se convirtieron en estentreos gritos de aplauso. El Tuerto balbuci protestas y las piernas le fallaron, por lo que tuvieron que arrastrarlo hasta un bloque y all lo obligaron a arrodillarse. Soy inocente! grit, pero su protesta fue bruscamente acallada cuando uno de los guardias le aplast la cara contra el bloque de madera. Un enorme verdugo que sostena un hacha monstruosa se aproxim al bloque. Si te resistes, el golpe no ser limpio lo advirti un guardia. El Tuerto levant la cabeza. Me lo prometisteis! Los guardias volvieron a aplastarle la cara contra el bloque. Estte quieto! le orden uno de ellos. El aterrorizado pirata se solt de una sacudida y cay sobre la plataforma, donde empez a rodar desesperado. Se arm un pandemnium mientras los guardias intentaban atraparlo. El hombre daba frenticas patadas y la muchedumbre aullaba, rea y gritos de Colgadlo!, Pasadlo por debajo de la quilla!, y sugerencias igualmente horribles, resonaban por la plaza. Bonita reunin dijo el capitn Deudermont sarcsticamente a Robillard. Ellos dos y otros miembros de la tripulacin del Duende del Mar se encontraban en medio de la enardecida y vociferante multitud. Justicia afirm el mago con firmeza. Me pregunto si esto es justicia o entretenimiento repuso el capitn, pensativo. La lnea que las separa es muy fina y, teniendo en cuenta que este espectculo es casi diario, creo que las autoridades de Luskan la cruzaron hace tiempo. Fue usted quien quiso venir le record Robillard. Mi deber es presenciar lo que ocurre hoy aqu respondi Deudermont. Me refera a Luskan se explic el hechicero. Fue usted quien quiso venir a esta ciudad. Yo prefera Aguas Profundas. Deudermont clav en el mago una severa mirada, pero no poda negarlo. Estte quieto! le grit el guardia al Tuerto, pero el sucio pirata luch todava ms, pateando y chillando desesperado. Durante un rato logr escabullirse de los guardias, para alegra de los espectadores que se lo estaban pasando en grande. En uno de sus frenticos movimientos los ojos del pirata tuerto se posaron en Jharkheld y el magistrado le dirigi una mirada tan intensa y reprobadora que el Tuerto se qued quieto. Cogedlo y descuartizadlo dijo Jharkheld, lenta y deliberadamente. La muchedumbre prorrumpi en gritos de deleite. El Tuerto slo haba presenciado un descuartizamiento en dos ocasiones, y fueron suficientes para que, ante las palabras del magistrado, su rostro adquiriera una palidez cadavrica y le invadiera tal pnico que se moj los pantalones all mismo, ante miles de espectadores.

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Lo prometi dijo entrecortadamente, pero el magistrado oy sus palabras y se aproxim a l. Te promet indulgencia le dijo con calma, y cumplir la palabra que te di, pero slo si cooperas. T eliges. Los espectadores que estaban lo suficientemente cerca para or al magistrado soltaron gruidos de protesta, pero Jharkheld no les hizo caso. Tengo cuatro caballos preparados le advirti Jharkheld. El Tuerto se ech a llorar. Llevadlo al bloque orden el magistrado a los guardias. Esta vez el pirata Creeps no se resisti y se dej arrastrar por los guardias, que lo obligaron a arrodillarse y le empujaron la cabeza hacia abajo. Lo prometi grit el Tuerto, y sas fueron sus ltimas palabras. El fro magistrado slo sonri y asinti; su sonrisa no iba dirigida al Tuerto sino al hombretn que estaba de pie junto al pirata. El verdugo descarg la enorme hacha, la multitud contuvo el aliento como una sola persona y despus prorrumpi en gritos. La cabeza del Tuerto cay sobre la plataforma y rod un corto trecho. Uno de los guardias se apresur a recogerla y la levant de modo que mirara al cuerpo decapitado. Segn la leyenda, si el corte era rpido y limpio, y el guardin era gil, el decapitado poda seguir consciente una centsima de segundo y ver su propio cuerpo. Entonces su rostro se desfiguraba y mostraba una intensa expresin de horror. Pero esta vez no ocurri, pues la cara del Tuerto sigui mostrando la misma expresin de tristeza. Precioso mascull Morik con sarcasmo en el extremo opuesto de la plataforma. Sin embargo, ha tenido ms suerte de la que tendremos hoy nosotros. Ni Wulfgar ni Tee-a-nicknick, que flanqueaban a Morik, respondieron. Realmente precioso repiti el condenado rufin. No era la primera vez, ni la segunda, que Morik se encontraba en una situacin desesperada, pero sta era la primera ocasin en la que no vea ninguna salida. Lanz a Tee-a-nicknick una mirada de profundo desprecio y luego se volvi hacia Wulfgar. La actitud del brbaro era tan impasible y distanciada del alboroto que lo rodeaba, que Morik lo envidi. El ladronzuelo oy las continuas chanzas de Jharkheld, que excitaban los nimos del pblico. Primero se disculp porque la ejecucin del Tuerto haba resultado un tanto tediosa y explic la ocasional necesidad de mostrar aquel tipo de clemencia. Si no, quin confesara? Morik cerr los odos a la palabrera del magistrado y dese trasladarse mentalmente a un lugar en el que estuviera seguro y feliz. Pens en Wulfgar y en cmo, pese a todo, se haban hecho amigos. Al principio fueron rivales, cuando el brbaro empez a labrarse una reputacin en la calle de la Media Luna, sobre todo despus de matar al matn Quiebratrozas. Entonces, convertido en el nico granuja con una reputacin que proteger, Morik haba considerado la posibilidad de eliminar a Wulfgar, aunque el asesinato nunca haba sido su mtodo preferido. Pero entonces haba recibido la visita ms extraa de su vida; un elfo oscuro un maldito drow se haba presentado en la habitacin que tena alquilada, sin anunciarse previamente, y le haba pedido que vigilara a Wulfgar pero sin hacerle dao. El elfo oscuro le haba pagado bien. El rufin se dio cuenta de que las monedas de oro eran mejor pago que el filo de un arma drow, y accedi. A partir de entonces no quit ojo de encima al brbaro e incluso se convirtieron en compaeros de borrachera, y solan pasar gran parte de la noche, a menudo hasta el amanecer, en los muelles.

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Morik no volvi a tener noticias del elfo oscuro. Si el drow le hubiera ordenado que eliminara a Wulfgar, Morik dudaba que hubiera aceptado el encargo. Ahora saba que si se hubiera enterado de que los elfos oscuros iban a por el brbaro, l lo habra ayudado. Bueno admiti para s el rufin, siendo ms realista, quiz no lo hubiera ayudado directamente, pero s que lo hubiera avisado y despus hubiera huido. Pero ahora no poda huir a ninguna parte. Morik se pregunt de nuevo si los elfos oscuros se presentaran para salvar al humano en el que estaban tan interesados. Quizs una legin de guerreros drows irrumpira en la Feria de los Reos y se abrira paso hasta la plataforma hundiendo sus espadas en los morbosos espectadores. Claro que era slo una fantasa, pues Morik saba que no vendran a por Wulfgar, esta vez no. Lo siento de veras, amigo mo se disculp ante Wulfgar, ya que el rufin no poda quitarse de la cabeza que si estaban en aquella situacin era en gran parte por su culpa. Wulfgar no respondi. Morik se dio cuenta de que su amigo ni siquiera haba odo sus palabras, que el brbaro estaba muy lejos de all, donde nadie ms poda acceder. Quizs era lo ms sensato. Al mirar a la burlona multitud, al or el interminable discurso de Jharkheld y al ver que el cuerpo decapitado del Tuerto era arrastrado por la plataforma, Morik tambin dese ser capaz de distanciarse. El magistrado volvi a referir la historia del Tuerto, de cmo los otros tres haban conspirado para asesinar a un hombre excelente, al capitn Deudermont. Jharkheld se aproxim a Wulfgar, mir al reo, mene la cabeza y despus se volvi a la multitud y la azuz. Hubo un torrente de abucheos e insultos. T eres el peor de todos! grit el magistrado a la cara de Wulfgar. El capitn era tu amigo y t lo traicionaste! Pasadlo por debajo de la quilla del barco de Deudermont! exigi una voz annima. Descuartizadlo y echadlo a los peces! chill otro. Jharkheld se volvi al gento y levant una mano pidiendo silencio, y tras un instante de tensin, lo obedecieron. Creo que guardaremos a ste para el final declar el magistrado, y la muchedumbre apoy la decisin ruidosamente. Qu gran da nos espera dijo Jharkheld, en su papel de animador del espectculo. Todava tenemos tres y los tres se niegan a confesar! Justicia susurr Morik. Wulfgar miraba fijamente al frente, sin parpadear, y si no se rea a la cara del viejo y feo Jharkheld era por consideracin hacia el pobre Morik. Crea realmente el magistrado que poda hacerle algo peor que los tormentos que Errtu le hizo padecer en el Abismo? Poda hacer que Catti-brie apareciera en el escenario, violarla y despus desmembrarla delante de Wulfgar, tal como Errtu hizo en tantas ocasiones? Poda conjurar a un imaginario Bruenor, reventarle la cabeza de un mordisco y luego usar lo que quedaba de la cabeza del enano como cuenco para el estofado? Poda infligirle ms dao fsico que el demonio, que haba tenido miles de aos para perfeccionar el arte de la tortura? Y cuando todo acabara, podra Jharkheld rescatar a Wulfgar del borde de la muerte, una y otra vez, para empezar desde el principio? Entonces Wulfgar se dio cuenta de algo importante e incluso se alegr. En una cosa Jharkheld y su feria palidecan al lado del Abismo: l morira y finalmente sera

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libre. El magistrado se apart presuroso del lado del brbaro y corri hacia Morik, cogi el fino rostro del rufin en su fuerte mano para obligarlo a mirarlo directamente y grit: Admites tu culpabilidad? Morik estuvo en un tris de hacerlo, de gritar que s, que haba conspirado para matar a Deudermont. S, se dijo y urdi rpidamente un plan: admitira la conspiracin, pero slo con Tee-a-nicknick, y tratara de salvar a Wulfgar, que era inocente. Pero perdi la oportunidad por su vacilacin, pues Jharkheld solt un airado bufido y le propin un bofetn con el dorso de la mano bajo la nariz, una eficaz tcnica que caus al rufin oleadas de dolor tras los ojos. Morik parpade y cuando pudo desviar la mirada, Jharkheld se plantaba ante Tee-a-nicknick con actitud amenazante. Tee-a-nicknick dijo el magistrado lentamente, recalcando cada slaba para recordar a los espectadores lo extrao y diferente que era el semiqullan. Dime, Tee-anicknick, cul fue tu papel? El pirata tatuado mir fijamente hacia delante, sin parpadear, y no abri la boca. Jharkheld chasque los dedos en el aire, su ayudante corri hacia l desde un lado de la plataforma y le entreg un tubo de madera. El magistrado inspeccion pblicamente el objeto y lo mostr a la multitud. Nuestro pintarrajeado amigo usa este tubo de apariencia inofensiva para lanzar dardos, del mismo modo que un arquero lanza sus flechas explic. Y en el dardo, que puede ser la zarpa de un gato, nuestro amigo pone un poco de veneno, tan potente que los ojos de la vctima sangran, la fiebre sube hasta el punto de que la piel adquiere el color del fuego y la nariz y la garganta se llenan de tal cantidad de flemas que respirar se convierte en una tortura, y eso es slo una muestra de lo que hace. Los espectadores estaban pendientes de cada palabra, y su repugnancia y rabia crecan. Jharkheld, que era un autntico maestro, midi su reaccin y sigui enardecindolos, esperando el momento adecuado. Admites tu culpabilidad? grit de repente a la cara de Tee-a-nicknick. El pirata tatuado mir fijamente hacia delante, sin parpadear, y no abri la boca. Si su sangre fuera del todo qullan, en aquellos momentos habra lanzado un conjuro de confusin y el magistrado hubiera retrocedido tambalendose, turbado y sin memoria. Pero Tee-a-nicknick era un mestizo y no posea ninguna de las habilidades mgicas innatas de la raza qullan. Pero s posea la concentracin qullan, que le permita distanciarse de la escena en la que se encontraba, como haca Wulfgar. Ya lo admitirs prometi Jharkheld y agit airadamente un dedo frente al rostro del pirata, ajeno al origen y a la disciplina del hombre, pero ser demasiado tarde. La muchedumbre pareci enloquecer cuando los guardias liberaron a Tee-anicknick del poste al que estaba atado y lo llevaron de un instrumento de tortura a otro. Despus de media hora de golpearlo, flagelarlo, echarle sal en las heridas e incluso sacarle un ojo con un espetn candente, Tee-a-nicknick segua sin mostrar ningn signo de querer hablar. No confes, no suplic ni rog, en realidad, apenas se le oy un grito. Cuando ya no pudo soportar ms su frustracin, Jharkheld pas a Morik, slo para que el espectculo no decayera. Ni siquiera le exigi que confesara. De hecho, lo abofeteaba con saa cada vez que el rufin trataba de decir algo. Enseguida pusieron a Morik en el potro y cada pocos minutos el verdugo iba girando la rueda de manera casi imperceptible, excepto para el pobre Morik. Pero la principal atraccin segua siendo la tortura a Tee-a-nicknick. Cuando el

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magistrado se acerc a l de nuevo, el pirata era incapaz de levantarse, por lo que los guardias tiraron de l y lo sostuvieron. Ests listo para decirme la verdad? pregunt Jharkheld. Tee-a-nicknick le escupi en la cara. Traed los caballos! chill el magistrado, que temblaba de rabia. La muchedumbre enloqueci. No era muy corriente que un magistrado se tomara la molestia de descuartizar al reo, y aquellos que lo haban presenciado en alguna ocasin decan que era un espectculo sin parangn. Cuatro caballos blancos, cada uno de ellos arrastrando una gruesa soga, fueron conducidos a la plaza. Los guardias de la ciudad empujaron a los espectadores para que los equinos pudieran aproximarse a la plataforma. El Magistrado Jharkheld dirigi los movimientos de sus hombres con precisin: ataron las sogas a las muecas y los tobillos de Tee-a-nicknick. A una seal del magistrado, cada jinete azuz a su poderosa bestia hacia una direccin diferente de la brjula. Instintivamente, el pirata tens los msculos y trat de resistirse, pero era intil. El cuerpo de Tee-a-nicknick se estir hasta llegar al lmite. El pirata gru y luch por respirar, y los jinetes y sus bien entrenadas monturas lo mantuvieron en aquella posicin. Un momento despus se oy el fuerte chasquido que hizo uno de sus hombros al descoyuntarse y al poco una de las rodillas de Tee-anicknick revent. Jharkheld hizo una sea a los jinetes para que no siguieran tirando y se acerc al pirata, armado con un cuchillo en una mano y un ltigo en la otra. Entonces mostr el arma a Tee-a-nicknick, que grua, y la hizo rodar repetidamente ante los ojos del pirata. Confiesa tu culpa y te matar rpidamente. El semiqullan lanz otro gruido y apart la mirada. Jharkheld hizo una seal y los jinetes separaron a los caballos un poco ms. La pelvis del condenado se rompi y entonces s que lanz alaridos de dolor. Qu chillidos de alegra lanz la multitud cuando la piel empez a desgarrarse! Confiesa! grit Jharkheld. Yo le dispar grit Tee-a-nicknick, pero antes de que los espectadores expresaran su decepcin, Jharkheld chill: Demasiado tarde! e hizo restallar el ltigo. Los caballos se lanzaron hacia delante y separaron las piernas de Tee-a-nicknick del torso. Entonces, los dos caballos que tiraban de las muecas hicieron otro tanto, y un instante antes de descuartizar tambin esos ltimos miembros, el contorsionado rostro del pirata reflej todo el horror de su insoportable agona y de su inminente muerte. Algunos espectadores ahogaron un grito y otros vomitaron, pero la mayora prorrumpi en vtores. Justicia dijo Robillard a Deudermont. Estos espectculos hacen del asesinato una profesin impopular. Deudermont resopl a modo de respuesta y dijo: Slo sirven para alimentar las emociones humanas ms viles. No lo niego. Yo no hago las leyes pero, a diferencia de su amigo el brbaro, las cumplo. Acaso somos nosotros ms clementes con los piratas que capturamos en el mar? Hacemos lo que debemos objet Deudermont. No los torturamos por placer. Pero hallamos placer en hundir sus barcos replic Robillard. No lloramos

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sus muertes y muchas veces, si estamos persiguiendo otro barco pirata, no nos detenemos para salvar a los nufragos de los tiburones. Y si hacemos prisioneros, los desembarcamos en el puerto ms cercano, muchas veces Luskan, para que sean sometidos a este tipo de justicia. Deudermont se haba quedado sin argumentos y se limit a mirar al frente. Pese a las palabras del mago, para el civilizado y culto capitn el espectculo que estaba presenciando no tena nada que ver con la justicia. Jharkheld torn su atencin hacia Morik y Wulfgar antes de que sus muchos ayudantes hubieran limpiado la plaza de la sangre y los restos de Tee-a-nicknick. Ves cunto le cost admitir la verdad? dijo el magistrado a Morik. Confes demasiado tarde y por ello sufri hasta el final. Sers tan estpido como l? Morik, cuyos miembros estaban a punto de romperse, quiso responder, pero Jharkheld le puso un dedo sobre los labios y dijo: Todava no. Morik intent hablar otra vez, por lo que el magistrado orden que lo amordazaran metindole un sucio trapo en la boca y atndole otro alrededor de la cabeza. El magistrado se puso detrs del potro y sac una pequea caja de madera, conocida como la jaula de la rata. La muchedumbre grit con entusiasmo. Al reconocer el horrible instrumento a Morik casi se le salieron los ojos fuera de las rbitas y trat intilmente de desatarse. El ladronzuelo odiaba las ratas, lo haban aterrorizado toda su vida. Estaba viviendo su peor pesadilla. Jharkheld se adelant de nuevo hasta el frente de la plataforma y alz la caja, girndola lentamente para que los espectadores pudieran apreciar su ingenioso diseo. La parte frontal era una jaula de malla metlica y las otras tres paredes y el techo eran de madera slida. El suelo era tambin de madera, pero tena un panel deslizante que dejaba al descubierto un agujero. Despus de meter dentro la rata, la caja se colocara encima de la barriga desnuda de Morik y se retirara el panel del fondo. Entonces se prendera fuego a la caja y la rata escapara por la nica va posible: a travs de Morik. Un hombre enguantado sali portando la rata, que rpidamente introdujo en la caja, y puso sta sobre la barriga de Morik. No le prendi fuego inmediatamente, sino que dej que los piececillos del animal se pasearan sobre el rufin y que, de vez en cuando, le mordisqueara la barriga. Morik se debati en vano. Entonces Jharkheld se aproxim a Wulfgar. El pblico estaba tan enardecido y se estaba divirtiendo tanto que el magistrado se pregunt cmo podra rematarlo, qu podra hacer para que la ejecucin del monstruoso brbaro, que no haba depuesto su estoica actitud, diera ms espectculo que las dos precedentes. Te gusta lo que le estamos haciendo a tu amigo Morik? pregunt el magistrado. Wulfgar, que haba visto las entraas de los dominios de Errtu y que adems haba sido triturado por los dientes de seres que aterrorizaran a todo un ejrcito de ratas, no respondi. Lo tienen en la ms alta consideracin coment Robillard a Deudermont. Muy pocas veces se ha visto en Luskan una ejecucin mltiple tan desaforada. Las palabras del hechicero resonaron en la mente del capitn, sobre todo la primera frase. Pensar que todo aquello estaba ocurriendo por consideracin a l... No, era una excusa para que el sdico Jharkheld torturara a otros seres humanos, fueran o no culpables. Deudermont an no crea que Wulfgar o Morik estuvieran implicados y le

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disgustaba profundamente que el espectculo se celebrara en su honor. Seor Micanty! orden, garabate una nota y la entreg al marinero. No! insisti Robillard, que comprendi cules eran las intenciones de Deudermont y saba que una accin como sa le costara muy cara al Duende del Mar ante las autoridades de Luskan y ante el pueblo. Merece morir! Quin eres t para juzgarlo? inquiri Deudermont. Yo no, ellos! protest el mago, y con un gesto de su brazo abarc toda la multitud. Pero Deudermont se mof de tan absurda idea. Capitn, nos veremos obligados a abandonar Luskan y no podremos regresar en mucho tiempo le advirti Robillard. Lo olvidarn tan pronto como puedan abuchear a los siguientes prisioneros, seguramente maana por la maana. Aqu Deudermont esboz una irnica y triste sonrisa. Adems, no has dejado de repetirme que no te gusta Luskan. Robillard refunfu, suspir, alz sus manos dndose por vencido y contempl cmo el civilizado Deudermont, quiz demasiado civilizado, entregaba la nota a Micanty y le peda que corriera a drsela al magistrado. Encended la caja! grit Jharkheld desde el escenario, despus de que los guardias hubieran girado al brbaro para que pudiera presenciar el tormento de su amigo. Wulfgar no logr distanciarse de la escena que vean sus ojos. El asustado animal se puso a dar vueltas frenticamente y empez a hurgar. La escena de su amigo sufriendo tal dolor irrumpi en el dominio privado de Wulfgar, destroz su muro de negacin, del mismo modo que la rata desgarraba la carne de Morik. El brbaro lanz un gruido tan amenazador, tan inslitamente animal que todos aquellos espectadores que lo oyeron apartaron la vista del espectculo del tormento de Morik. Wulfgar tens los msculos, logr liberar su torso hacia un lado y apart violentamente al hombre que lo sujetaba. A continuacin, propuls una pierna junto con la bola de hierro y la cadena que llevaba atada al tobillo hacia el segundo guardia, y el hombre cay pesadamente al suelo. El brbaro sigui tirando y tirando, mientras los guardias se abalanzaban sobre l y lo golpeaban con garrotes. Jharkheld, enojado por la distraccin, orden a gritos que retiraran la mordaza a Morik. Increblemente, el fornido Wulfgar logr soltarse los brazos y corri hacia el potro. Uno tras otro, todos los guardias cargaron contra l, pero Wulfgar los fue apartando con la misma facilidad que si fueran nios. No obstante, eran tan numerosos que el brbaro no consigui llegar hasta Morik, que ahora gritaba agnicamente. Quitdmela de encima! gritaba Morik. De pronto, Wulfgar se vio en el suelo boca abajo y Jharkheld descarg el ltigo sobre su espalda con un sonoro chasquido. Admite tu culpabilidad! exigi el colrico magistrado, al tiempo que azotaba cruelmente al brbaro. Wulfgar grua y se debata. Un guardia se desplom y otro encaj un puetazo que le aplast la nariz. Quitdmela de encima! volvi a gritar Morik. Los espectadores se lo estaban pasando en grande. Jharkheld estaba seguro de haber llegado a cotas nunca antes alcanzadas. Basta! grit alguien entre el pblico, imponindose a los abucheos y silbidos de los espectadores.

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La excitacin general se calm de inmediato cuando se dieron cuenta de que era el capitn Deudermont, del Duende del Mar, quien haba gritado. Deudermont mostraba un aspecto demacrado y se apoyaba en un bastn. La turbacin del Magistrado Jharkheld aument cuando Waillan Micanty se abri a codazos entre los guardias y subi a la plataforma. Entonces corri hacia Jharkheld y le entreg la nota de Deudermont. El magistrado la abri y a medida que iba leyendo su expresin pas de la sorpresa, a la perplejidad y el enfado. Jharkheld mir a Deudermont y con un gesto sereno indic a un guardia que amordazara de nuevo a Morik y que los otros levantaran al vapuleado Wulfgar. Despreocupado por s mismo y sin ver nada ms que la tortura que se estaba infligiendo a su amigo, Wulfgar se solt, se tambale y tropez con las bolas y las cadenas que se movan alrededor de sus tobillos, pero logr acercarse lo suficiente a Morik para dar un manotazo a la caja que arda sobre la barriga del rufin. Fue golpeado de nuevo y lo llevaron a rastras ante Jharkheld. Ahora todava ser peor para Morik le prometi en voz baja el sdico magistrado, y dirigi a Deudermont una mirada ultrajada. Capitn Deudermont! grit. Como vctima y hombre noble que sois, tenis la autoridad para escribir esta nota pero estis totalmente seguro? A estas alturas? Deudermont se adelant, sin prestar atencin a los gruidos, las protestas e incluso las amenazas de los espectadores, y se encar con el magistrado en medio de una multitud sedienta de sangre. Las pruebas contra el Tuerto y el pirata tatuado eran slidas explic, pero la historia de Morik tambin es verosmil: que los otros dos trataron de incriminarlos a l y a Wulfgar y quedarse con la recompensa. Pero tambin es verosmil la historia del Tuerto: que todos eran culpables de conspiracin objet el magistrado, agitando un dedo en el aire. Los espectadores, confundidos pero temindose que la diversin hubiera acabado, prefirieron aceptar la explicacin del Magistrado Jharkheld. Y tambin es verosmil la historia de Josi Puddles que implica an ms a Morik el Rufin y a Wulfgar prosigui el magistrado. Permitidme que os recuerde, capitn, que el brbaro ni siquiera ha negado las acusaciones del Tuerto! Deudermont mir a Wulfgar, que no se haba movido de su postura encolerizada e inexpresiva. Capitn Deudermont, afirmis la inocencia de este hombre? pregunt Jharkheld sealando a Wulfgar y pronunciando las palabras lentamente y en voz alta para que todos las oyeran. Eso no est dentro de mis derechos replic Deudermont por encima de los gritos de protesta de los espectadores, que queran ver sangre. Yo no puedo determinar la culpabilidad o inocencia, pero puedo hacer que os entreguen lo que tenis ante vuestros ojos. El Magistrado Jharkheld ech otro vistazo a la nota rpidamente garabateada y la levant para que la muchedumbre pudiera verla. Aqu tengo una carta de perdn para Wulfgar explic. Se hizo el silencio en la plaza, pero inmediatamente los espectadores empezaron a dar empujones y a gritar insultos. Ambos, Deudermont y Jharkheld, temieron que se armara un motn. Esto es una locura rezong Jharkheld. Soy un visitante de reputacin intachable, segn vuestras propias palabras, Magistrado Jharkheld replic Deudermont con serenidad. En virtud de mi

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reputacin, pido a la ciudad el perdn para Wulfgar, y por mi reputacin espero que hagis honor a mi peticin o tendris que responder ante vuestros superiores. As qued dicho, de forma sencilla y terminante, sin dejar ningn resquicio por el que Jharkheld pudiera escabullirse; el magistrado tena las manos atadas, y el capitn lo saba, porque estaba en su derecho ofrecer el perdn. Las cartas de perdn no eran algo inslito, normalmente la familia del indultado pagaba una bonita suma por ellas, pero era la primera vez que se ofreca en un momento tan dramtico. No slo en plena Feria de los Reos, sino en el punto lgido del mejor espectculo de Jharkheld. Muerte a Wulfgar! chill un espectador y otros lo corearon, mientras Jharkheld y Deudermont miraban a Wulfgar en ese momento crtico. Sus expresiones no significaban nada para el hombre, que segua deseando la muerte, tal vez la nica manera de escapar a los recuerdos que lo atormentaban. Pero entonces mir a Morik, tendido en el potro, estirado al mximo, con el estmago cubierto de sangre, y a los guardias que traan otra rata, y se dio cuenta de que la muerte no era una opcin, no si la lealtad hacia su amigo significaba algo para l. No tuve nada que ver con el ataque declar Wulfgar con firmeza. Creedme si queris, y si no, matadme. No me importa. Ah lo tenis, Magistrado Jharkheld dijo Deudermont. Os ruego que lo soltis. Haced honor a mi perdn como husped de reputacin intachable. Jharkheld sostuvo la mirada de Deudermont un largo rato. Obviamente el anciano magistrado no estaba de acuerdo, pero hizo una seal a los guardias con la cabeza y stos soltaron al brbaro de inmediato. Jharkheld tuvo que intervenir de nuevo para que uno de los guardias sacara la llave y, cautelosamente, lo liberara de la bola de hierro y de las cadenas. Llevoslo de aqu orden el airado Jharkheld, pero el brbaro se resisti a los intentos de los guardias para empujarlo fuera del escenario. Morik es inocente declar. Qu? exclam Jharkheld. Fuera de aqu! Pero Wulfgar era mucho ms fuerte de lo que los guardias podan imaginarse y no se movi ni un centmetro. Proclamo la inocencia de Morik el Rufin! grit. l no hizo absolutamente nada, y si continuis aqu es slo para satisfacer vuestros perversos placeres y no en nombre de la justicia! Es como si lo estuviera oyendo hablar a usted susurr Robillard a Deudermont, a su espalda. Magistrado Jharkheld! grit el capitn, hacindose or por encima del gritero general. Jharkheld lo mir directamente, consciente de lo que se avecinaba. Deudermont se limit a asentir con la cabeza. El ceudo magistrado rompi los documentos, hizo airadas seas a sus guardias y desapareci de la plataforma en un abrir y cerrar de ojos. Los enloquecidos espectadores empezaron a empujar hacia delante, pero los guardias los contuvieron. Morik sonri de oreja a oreja y sac la lengua a los campesinos que le escupan, tras lo cual fue retirado a rastras del escenario detrs de Wulfgar. Durante el tiempo que pasaron recorriendo las oficinas del magistrado, Morik intent tranquilizar a Wulfgar. Por la expresin del brbaro, Morik se dio cuenta de que su amigo se haba sumido de nuevo en sus horribles recuerdos. El rufin tema que, de un momento a otro, empezara a derribar paredes y matara a la mitad de los ayudantes de Jharkheld. Morik an tena el estmago cubierto de sangre, y los brazos y las piernas le

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dolan ms que nunca, por lo que no tena ningunas ganas de volver a la Feria de los Reos. El rufin pens que los llevaran a presencia de Jharkheld y, en vista del impredecible humor de Wulfgar, la idea lo asustaba. Pero, para su alivio, los guardias evitaron el despacho de Jharkheld y los condujeron a una habitacin diminuta e inclasificable. Un hombrecillo nervioso estaba sentado tras un inmenso escritorio atestado de papelajos. Uno de los guardias le entreg la nota de Deudermont. El hombrecillo le ech un vistazo y resopl, pues ya se haba enterado del decepcionante espectculo que haba tenido lugar en la Feria de los Reos. Rpidamente garabate sus iniciales en el papel, confirmando as que haba sido revisada y aceptada. No eres inocente le dijo, tendindole la nota a Wulfgar, y, por tanto, no te declaro inocente. Pero nos dijeron que podamos marcharnos protest Morik. Desde luego dijo el burcrata. En realidad, no es que podis marcharos sino que tenis que marcharos. Habis salvado el pellejo porque, segn parece, el capitn Deudermont no tuvo valor de presenciar vuestra ejecucin. Pero a los ojos de Luskan sois culpables, y se os condena al destierro de por vida. Debis abandonar la ciudad de inmediato, y si algn da volvis a aparecer por aqu, acabaris en la Feria de los Reos. Y ni siquiera el capitn Deudermont podr salvaros. Entendido? No somos idiotas replic Morik. El apolillado burcrata clav en l la mirada, pero el ladronzuelo se limit a encogerse de hombros. Llevoslos de aqu orden el hombre. Un guardia agarr a Morik por el brazo y el otro se dispona a coger a Wulfgar, pero se lo pens mejor ante un movimiento y una mirada del brbaro. Wulfgar los acompa sin oponer resistencia y muy pronto los dos amigos vieron el sol de nuevo, sin grilletes y sintindose libres por primera vez en muchos das. Para su sorpresa, los guardias no los dejaron all, sino que los escoltaron hasta la puerta este de la ciudad. Marchaos y no volvis les dijo uno de ellos, y las puertas se cerraron de golpe a sus espaldas. Quin querra regresar a vuestra maldita ciudad? grit Morik, dirigiendo gestos impdicos y ofensivos a los soldados que los contemplaban desde la muralla. Uno de ellos levant una ballesta y le apunt. Mirad dijo, esa pequea rata trata de volver a entrar. Morik supo que era hora de partir, y deprisa. Se volvi y se dispuso a hacerlo, no sin antes echar un vistazo hacia atrs para mirar al soldado, que con una expresin de hasto en su canoso rostro bajaba rpidamente la ballesta. Entonces Morik mir mejor y lo comprendi: el capitn Deudermont y su amiguito, el mago, se aproximaban a buen paso. Por un momento el rufin se imagin que Deudermont los haba salvado de Jharkheld slo para castigarlos l mismo. Pero sus temores desaparecieron cuando vio que el capitn iba directamente hacia Wulfgar, con la mirada fija pero sin hacer movimientos amenazadores. Wulfgar le devolvi la mirada, sin parpadear ni retroceder. Dijiste la verdad? pregunt Deudermont. Wulfgar solt un bufido, y fue obvio que sa sera la nica respuesta que obtendra de l. Qu le ha ocurrido a Wulfgar, hijo de Beornegar? inquiri Deudermont en voz baja. El brbaro se dio media vuelta para marcharse, pero el capitn corri a

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colocarse frente a l. Al menos esto me lo debes. No te debo nada replic Wulfgar. Deudermont reflexion unos momentos sobre la respuesta y Morik se dio cuenta de que el marino trataba de ver las cosas desde el punto de vista de Wulfgar. De acuerdo dijo Deudermont y Robillard resopl para mostrar su enfado. Dijiste que eras inocente y en ese caso no me debes nada, porque slo hice lo que era justo. Escchame un momento en nombre de nuestra pasada amistad. Wulfgar lo mir framente, pero no se movi. No s por qu te encuentras en este estado, no s lo que te ha alejado de amigos como Drizzt Do'Urden, Catti-brie y tu padre adoptivo, Bruenor, que te acogi y te ense a valerte por ti mismo dijo el capitn. Slo rezo para que ellos tres, y el halfling, estn sanos y salvos. Deudermont hizo una pausa, pero Wulfgar no dijo nada. No hay consuelo duradero en la botella, amigo mo prosigui el capitn, ni herosmo en proteger una taberna de una panda de bebedores. Por qu renunciaste al mundo que conocas por eso? Wulfgar ya haba odo suficiente y empez a alejarse. En el momento en que el capitn intent cortarle de nuevo el paso, el brbaro simplemente lo empuj a un lado y sigui caminando con Morik a su lado, tratando de no quedarse atrs. Te llevar a donde quieras le ofreci inesperadamente Deudermont, inesperadamente incluso para el mismo capitn. Capitn! protest Robillard, pero Deudermont lo apart y corri penosamente tras Wulfgar y Morik. Ven conmigo al Duende del Mar dijo Deudermont. Juntos limpiaremos la Costa de la Espada de piratas para que los marineros honrados puedan navegar sin peligro. Te prometo que volvers a encontrarte a ti mismo en el mar! Slo oira tu definicin de m repuso Wulfgar, que dio media vuelta e hizo callar a Morik, que pareca excitado por la oferta, y no me interesa orla. Morik lo vio marcharse con la boca abierta. Cuando mir atrs, Deudermont haba entrado en la ciudad, pero Robillard an estaba all, con una agria expresin. Puedo...? empez a preguntar el rufin, al tiempo que caminaba hacia el mago. Largo de aqu, ladrn le amenaz Robillard, o te convertirs en una mancha en el camino que las prximas lluvias se llevarn. Morik, astuto y superviviente nato, y que adems odiaba a los magos, no se lo hizo repetir dos veces.

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Tercera parte

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Una tierra salvaje an ms salvaje


Las circunstancias de mi vida me han llevado muchas veces a reflexionar sobre la naturaleza del bien y del mal. He sido testigo de las ms puras expresiones de ambos, sobre todo del mal, ya que pas mi infancia y mi juventud rodeado por l, respirando una maldad tan asfixiante que no me qued otro remedio que huir. Pero despus, cuando los humanos empezaron a aceptarme por mi reputacin me toleran, aunque no siempre soy bienvenido, pude observar una versin ms compleja de lo que ocurre en Menzoberranzan, un gris que puede ser ms o menos oscuro. Muchos humanos, en realidad una gran mayora, tienen un lado oscuro, sienten una fuerte atraccin hacia todo aquello que es macabro y poseen la habilidad de desentenderse framente de la agona de un semejante en su bsqueda de placeres egostas. Esto se ve con toda claridad en la Feria de los Reos de Luskan y otras burlas semejantes de la verdadera justicia. Los prisioneros sean culpables o no, poco importa, se exhiben ante una muchedumbre sedienta de sangre, y despus son golpeados, torturados y por ltimo ejecutados pblicamente. El trabajo del magistrado que preside las ejecuciones es provocar los ms intensos chillidos de agona, hacer que las expresiones de los prisioneros se retuerzan hasta convertirse en eptomes del terror y que adems sus ojos reflejen el horror ms extremo. En una ocasin, durante una estancia en Luskan junto al capitn Deudermont del Duende del Mar, me acerqu al patbulo para presenciar los juicios de siete piratas que habamos pescado en el mar despus de hundir su barco. El espectculo de mil personas apretujadas alrededor de una gran tarima, vociferando y chillando de placer mientras los miserables piratas eran, literalmente, hechos pedazos casi hizo que abandonara el barco de Deudermont, que renunciara a la caza de piratas y que me retirara a la soledad del bosque o de las montaas. Pero all se encontraba Catti-brie para recordarme que en muchas ocasiones los piratas aplicaban las mismas torturas a prisioneros inocentes. Por supuesto, ella no pensaba que eso justificara la Feria de los Reos; en realidad, le repugnaba tanto que se mantena lo ms alejada que poda, pero tambin deca que eso era mejor que tener a los piratas campando a sus anchas por los mares. Pero por qu? Por qu ese espectculo? Durante muchos aos he estado dando vueltas a todas estas preguntas, lo que me ha llevado a explorar otra faceta de esos seres increblemente complejos a los que llamamos humanos. Qu es lo que impulsa a personas normales y corrientes, a buenas personas, a rebajarse al nivel del espectculo que se ofrece en la Feria de los Reos? Por qu hombres y mujeres de la tripulacin del Duende del Mar, que yo s que son honorables y decentes, disfrutan con una exhibicin tan macabra de tortura? Para encontrar la respuesta, si es que hay una respuesta ms compleja que la misma naturaleza del mar, es preciso examinar las actitudes de otras razas. Dentro de las razas buenas, los humanos son los nicos que convierten las ejecuciones y el tormento de los prisioneros en una fiesta. Los halflings nunca tomaran parte en algo as en realidad, se sabe de prisioneros de los halflings que han muerto de un empacho, y tampoco los enanos seran todo lo agresivos que pueden ser. Los enanos llevan a cabo las ejecuciones de manera limpia y eficiente, en privado y sin organizar un espectculo. Los asesinos, por ejemplo, son ejecutados provocndoles un nico golpe en la nuca. Nunca he visto a elfos en la Feria de los Reos, excepto dos que pasaban por all por casualidad y que se apresuraron a marcharse, obviamente 123

asqueados. Por lo que s, los gnomos no ejecutan a los reos sino que los condenan a cadena perpetua en una compleja celda. Entonces, por qu los humanos son as? Qu hay en el entramado emocional de los seres humanos que da lugar a un espectculo como el de la Feria de los Reos? Maldad? Creo que sa sera una respuesta demasiado simple. Los elfos oscuros gozan torturando, bien lo s!, y sus acciones se basan en el sadismo, la maldad y en un deseo insaciable de satisfacer el demonaco apetito de la reina araa. Pero en el caso de los humanos todo es ms complicado. No hay duda de que tambin hay una parte de sadismo, especialmente por parte del magistrado que lo preside y de los verdugos que estn a su servicio, pero por lo que se refiere al placer de la gente normal y corriente y a los pobres menesterosos que lanzan vtores, creo que tiene un triple origen. En primer lugar, en Faerun los campesinos son unos pobres desgraciados sometidos a todos los caprichos de lores y tambin de propietarios de las tierras sin escrpulos, que viven con la constante amenaza de una posible invasin de goblins, gigantes u otros humanos. La Feria de los Reos permite que esos desgraciados puedan catar el poder, el poder sobre la vida y la muerte; por fin sienten que tienen un cierto control sobre sus vidas. En segundo lugar, los humanos no son tan longevos como los elfos o los enanos; incluso los halflings suelen vivir ms que ellos. Los campesinos deben enfrentarse a diario con la muerte: una madre que tenga la suerte de sobrevivir a dos o tres partos es muy probable que tenga que presenciar la muerte de al menos uno de sus hijos. Obviamente, esa proximidad con la muerte produce curiosidad y miedo, incluso terror. En la Feria de los Reos el pueblo llano presencia lo ms horrible de la muerte, la peor manera posible de morir, y se regocija porque, al menos, su propia muerte no ser ni mucho menos tan terrible, a no ser que alguien los acuse y deban comparecer ante los magistrados. He visto tu cara ms terrible, Muerte, y no te temo. La tercera razn que explica la atraccin que ejerce la Feria de los Reos es la necesidad de justicia y castigo para mantener el orden de la sociedad. sa fue la postura que defendi Robillard el hechicero, cuando regres al Duende del Mar despus de haber presenciado tales horrores. Pese a que no gozaba con las torturas y ejecuciones de la feria y raramente asista, Robillard la defenda con tanto vigor como si l mismo fuera el magistrado. l crea que la humillacin pblica de los prisioneros, que la exhibicin pblica de su agona, impeda que otras personas fueran por el mal camino. As pues, los vtores de la muchedumbre campesina no seran otra cosa que una entusiasta afirmacin de su confianza en la justicia as como en el orden de su sociedad. Es un argumento difcil de rebatir, especialmente en lo que se refiere a la efectividad de tales exhibiciones para disuadir a futuros criminales, pero es verdadera justicia? Armado con estos argumentos, me dirig a varios jueces de menor importancia de Luskan con el pretexto de decidir qu protocolo deba seguir el Duende del Mar en la entrega de los piratas capturados, aunque lo que en realidad quera era saber qu opinaban de la Feria de los Reos. Muy pronto me di cuenta de que ese espectculo tena muy poco que ver con la justicia. Muchos hombres y mujeres inocentes haban acabado en la tarima pblica despus de confesar bajo tortura crmenes que no haban cometido y por los que fueron pblicamente castigados. Los jueces lo saban, como qued de manifiesto al expresar su alivio de que al menos los prisioneros que Deudermont les entregaba eran sin duda alguna culpables. Aunque slo sea por esa razn, siempre me opondr a la Feria de los Reos. Un

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rasero para medir cualquier sociedad es cmo trata a los que se han apartado del camino de la comunidad y la decencia, y si son tratados de manera indecente, la sociedad rebaja sus valores morales y se pone al mismo nivel que los torturados. No obstante, es una prctica comn en muchas ciudades de Faerun y en muchsimas comunidades rurales, en las que la justicia debe ser an ms dura y definitiva porque est en juego la supervivencia. Quizs hay una cuarta explicacin para la Feria. Quiz se rene tal gento nicamente para sentir la emocin del espectculo. O quiz se trata de una mera diversin, aunque yo me niego a aceptar esta ltima posibilidad, porque si tantos humanos son capaces de eliminar la empata y la simpata hasta el punto de disfrutar contemplando cmo sus semejantes sufren una agona, entonces me temo que estaramos ante la expresin ms pura de la maldad. Despus de horas de investigacin, discusin e interpelaciones, y muchas ms horas de observar la naturaleza de los humanos entre los que vivo, sigo sin encontrar respuestas a parodias como la Feria de los Reos. No me extraa. Muy pocas veces he encontrado una respuesta sencilla a nada que tenga que ver con los humanos, y quiz sea sta la razn por la que las personas con las que viajo y a las que conozco bien nunca me aburren. Y quiz tambin sea la razn por la que he aprendido a querer a los humanos. Drizzt Do'Urden

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14 Semilla robada
Lejos de Luskan, Wulfgar volvi la vista a la ciudad en la que haba sido injustamente acusado, torturado y pblicamente humillado. Pese a todo ello, el brbaro no guardaba rencor a los habitantes de la ciudad, ni siquiera al cruel magistrado. Si se topara con Jharkheld, lo ms probable es que le retorciera el pescuezo, pero no por odio sino por la necesidad de zanjar aquel incidente. Ya haca mucho tiempo que estaba ms all del odio, como cuando Quiebratrozas haba ido por l en el Cutlass y Wulfgar tuvo que matarlo, o cuando se encontr por casualidad con los Ponies Celestes, una tribu brbara similar a la suya y se haba vengado de su malvado chamn para cumplir un juramento que haba hecho muchos aos antes. No lo haba hecho por odio, ni llevado por la rabia, sino simplemente porque senta la necesidad de tratar de seguir adelante en su vida, una vida con un pasado demasiado horrible. Pero Wulfgar se haba dado cuenta de que no iba a ningn lado y ahora, mientras contemplaba la ciudad, lo vio con claridad. Lo que haca era avanzar en pequeos crculos que lo conducan siempre al mismo lugar, y slo lo aguantaba por el alcohol, que le ayudaba a olvidar el pasado y a borrar el futuro de su mente. El brbaro escupi al suelo y, por primera vez desde que lleg a Luskan, meses atrs, se pregunt cmo se haba metido en aquella espiral descendente. Evoc la cordillera que se levantaba al norte, su hogar en el valle del Viento Helado, donde haba compartido tantas aventuras y alegras con sus amigos. Evoc a Bruenor, que lo venci en batalla cuando Wulfgar an era un muchacho, pero que fue clemente con l. El enano lo haba adoptado e hizo que Drizzt le enseara a luchar como un autntico guerrero. Qu gran amigo haba sido Drizzt! Gracias al drow haba vivido grandes aventuras en las que siempre haba estado a su lado, por difcil que se pusiera la cosa. Haba perdido a Drizzt. Sus recuerdos volvieron a Bruenor, que haba forjado para l el magnfico Aegisfang, su obra maestra, el smbolo de su amor por Wulfgar. Y ahora no slo haba perdido a Bruenor sino tambin a Aegis-fang. Luego evoc a Catti-brie, acaso la persona ms especial que dej atrs, la mujer que le haba robado el corazn, la mujer a la que admiraba y respetaba por encima de todo. Quiz ya no podan ser amantes, ni marido y mujer, quiz nunca sera la madre de sus hijos, pero era una amiga sincera. Al recordar su ltimo encuentro se daba cuenta de que lo que haba entre ellos era amistad verdadera. Catti-brie hubiera hecho cualquier cosa para ayudarlo, hubiera compartido con l sus emociones y momentos ms ntimos, pero su corazn perteneca a otro. Eso no le provocaba enfado ni celos. nicamente senta respeto por ella, ya que pese a lo que senta, Catti-brie lo hubiera dado todo para ayudarlo. Y ahora tambin haba perdido a Catti-brie. Wulfgar escupi de nuevo. No los mereca, ni a Bruenor, ni a Drizzt, ni a Cattibrie, ni siquiera a Regis, el cual, pese a su pequeo tamao y a que no era un guerrero, luchaba a su lado en los momentos crticos y, dentro de sus posibilidades, trataba de protegerlo de cualquier dao. Cmo haba podido lanzar por la borda todo eso? Una carreta que sala de la ciudad por la puerta occidental lo devolvi

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bruscamente al presente. Pese a que no estaba de humor para ello, el brbaro no pudo evitar sonrer cuando el vehculo se acerc y vio a quien lo conduca: una anciana regordeta. Morik. Haca dos das que ambos haban sido expulsados de Luskan, pero no se haban alejado mucho de la ciudad. El rufin le explic que tendran que procurarse algunas provisiones si queran sobrevivir en el camino, por lo que regres solo a la ciudad. A juzgar por cmo tiraban los dos caballos, y por el mismo hecho de que Morik hubiera conseguido una carreta y caballos, Wulfgar supo que su sigiloso amigo haba tenido xito. El rufin condujo el carro fuera del camino principal y tom un serpenteante sendero que se internaba en el bosque en el que Wulfgar aguardaba. Morik dej la carreta a los pies del risco donde el brbaro estaba sentado, y acto seguido se puso de pie e hizo una reverencia. Ha sido muy fcil dijo. Los guardias no te descubrieron? le pregunt Wulfgar. Morik buf, como si fuese una idea ridcula. Eran los mismos guardias que haba el da que nos echaron explic en tono de orgullo. Su experiencia con las autoridades de Luskan haba recordado a Wulfgar que l y Morik eran tan slo dos peones de una partida de poca importancia si se comparaba con la gran partida que se jugaba en el tablero de la inmensa Luskan. Aunque tal vez Morik fuese un alfil o incluso un caballo. Incluso se me cay una bolsa de comida cuando sala sigui explicando Morik, y uno de los guardias corri detrs de la carreta para devolvrmela. Wulfgar baj del risco y retir la lona que cubra la carga. Haba bolsas con alimentos junto con cuerda y materiales para hacerse un refugio, pero lo que de verdad llam la atencin a Wulfgar fueron las cajas de botellas llenas de fuerte licor. Pens que te gustaran coment Morik y se coloc al lado del brbaro, que miraba fijamente las botellas. Que abandonemos la ciudad no significa que abandonemos tambin nuestros placeres. Incluso pens en traerme a Delly Curtie. Wulfgar lanz una irritada mirada a Morik. Lo ofenda que se mencionara a la mujer de manera tan impdica. Vamos dijo Morik, que se aclar la garganta y cambi rpidamente de tema. Busquemos un sitio tranquilo donde podamos aplacar nuestra sed. El rufin se despoj lentamente de su disfraz, haciendo muecas por el dolor que an senta en las articulaciones y en el estmago. Las heridas, especialmente las de las rodillas, tardaran en curar. Un momento despus alz en el aire la peluca para admirar su acabado y despus subi al asiento del conductor y cogi las riendas. Los caballos no son nada del otro mundo coment Wulfgar. Ciertamente, eran jamelgos. Necesitaba el oro para comprar la bebida explic Morik. Wulfgar ech una mirada a la carga y pens que Morik debera haber invertido el dinero en comprar un tiro mejor, y se dijo que sus das de bebedor haban terminado. Se dispona a subir de nuevo al risco, cuando Morik lo detuvo. Hay bandidos en el camino le advirti el rufin, o al menos eso me dijeron en la ciudad. Acechan en el camino al norte del bosque y en el desfiladero que atraviesa la Columna del Mundo. Tienes miedo de los bandidos? pregunt Wulfgar, sorprendido. Slo de los que no saben quin soy respondi el rufin, y Wulfgar comprendi qu quera decir. En Luskan, la reputacin de Morik le serva para

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mantener alejados a la mayora de los matones. Ser mejor que estemos preparados dijo Morik. Busc debajo del asiento del conductor y sac una enorme hacha. Mira dijo con una sonrisa, y seal al arma muy orgulloso de s mismo. An est manchada con la sangre del Tuerto. Era la mismsima hacha del verdugo! Wulfgar iba a preguntarle cmo, en nombre de los Nueve Infiernos, la haba conseguido, pero decidi que prefera no saberlo. Ven le dijo Morik al tiempo que daba palmaditas en el pescante, para animarlo a que se sentara a su lado. El rufin sac una botella de la caja que tena ms a mano. Avancemos, bebamos y preparemos nuestra defensa. Wulfgar contempl con dureza la botella antes de subirse a la carreta. Morik le ofreci un trago, pero l rehus y apret los dientes. El rufin se encogi de hombros y ech un buen trago, tras lo cual volvi a ofrecerle la botella. Nuevamente Wulfgar rehus. Morik pareca desconcertado, pero una sonrisa apareci en su rostro al darse cuenta de que as tendra ms para l. El que vivamos en el camino no significa que tengamos que vivir como salvajes afirm Morik. Wulfgar percibi la irona de que eso lo afirmara un hombre que se estaba remojando el gaznate con un licor muy fuerte. El brbaro consigui resistir toda la tarde, mientras Morik segua empinando el codo alegremente. Mientras mantena el carro a buen paso, el rufin arroj la botella vaca contra una roca y lanz un grito de alegra cuando se rompi en mil pedazos. Para ser alguien que trata de evitar a los bandidos, haces bastante ruido refunfu Wulfgar. Evitar? inquiri Morik, que chasque los dedos. Muy al contrario. Los bandidos suelen tener campamentos muy bien equipados en los que estaramos muy cmodos. Si estn tan bien equipados, ser porque son bandoleros de xito razon Wulfgar, y supongo que eso ser porque son muy buenos en su oficio. Tambin lo era Quiebratrozas, amigo mo le record Morik. Como Wulfgar no pareca convencido, aadi: Quizs aceptaran que nos uniramos a ellos. Creo que no replic Wulfgar. Morik se encogi de hombros y despus asinti. Entonces tendremos que ahuyentarlos dijo Morik, flemtico. Si ni siquiera nos encontraremos con ellos mascull el brbaro. No? pregunt Morik, y gir el carro hacia un sendero lateral tan sbitamente que el vehculo se empin sobre dos ruedas y Wulfgar estuvo a punto de caer. Pero qu...? gru el brbaro, mientras el carro avanzaba dando tumbos. Tuvo que agacharse deprisa para evitar una rama baja, pero otra le hizo un feo araazo en un brazo. Morik! Tranquilo, amigo mo dijo el rufin. Un poco ms adelante hay un ro y slo un puente lo cruza. No hay duda de que los bandidos lo guardarn bien. Salieron de la maleza y se encontraron en la margen del ro. Morik puso a los cansados caballos al paso y empezaron a cruzar un destartalado puente. Para decepcin del rufin, no apareci ningn bandido. Novatos refunfu Morik, que apostaba por avanzar unos cuantos kilmetros y despus volver atrs y cruzar otra vez el puente. De pronto, detuvo la carreta. En el camino haba un hombre grande y feo que les apuntaba con una espada. Qu interesante. Una carreta que atraviesa mi bosque sin mi permiso coment el bandolero, que movi la espada y seal con ella la espesura. Vuestro bosque? pregunt Morik. Pero seor, yo crea que se poda

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circular libremente por este bosque. Y dijo a Wulfgar por lo bajo: Semiorco. Idiota replic Wulfgar en voz tan baja que slo su amigo lo oy. T, quiero decir, y no el ladrn. Mira que meterte en este lo... Pens que le gustara al hroe que llevas dentro de ti repuso el rufin. Adems, no hay duda de que este bandolero tiene un campamento con todas las comodidades. De qu estis hablando? quiso saber el bandido. Pues de vos, seor respondi Morik al punto. Aqu mi amigo me estaba diciendo que cree que podrais ser un ladrn y que es posible que este bosque no os pertenezca en absoluto. El bandido, al or la acusacin abri mucho los ojos y farfull varias respuestas, pero fue en vano. Finalmente escupi al suelo. Os digo que este bosque es mo! grit, golpendose el pecho. El bosque de Togo! Y cunto cuesta cruzarlo, seor Togo? pregunt Morik. Cinco monedas de oro! grit el bandido, y despus de una pausa aadi: Cada uno! Dselas murmur Wulfgar. Morik solt una risita y una flecha le pas rozando la cara. Sorprendido de que la banda estuviera tan bien organizada, el rufin cambi sbitamente de idea y busc la bolsa. Pero Wulfgar tambin haba cambiado de idea, furioso porque haban estado a punto de matarlo. Antes de que Morik conviniera el precio, el brbaro descendi del carro de un salto y carg contra Togo desarmado, pero de pronto cambi de idea y de direccin. Dos flechas cruzaron su trayectoria inicial. Wulfgar se volvi hacia el monstruoso arquero que descubri subido a un rbol situado a unos cuatro metros del camino, ms atrs. El brbaro se abri paso entre la primera lnea de arbustos y choc violentamente contra un tronco cado. Sin detenerse apenas, alz el tronco y lo arroj a la cara de otro hombre, que estaba agachado, y continu su carga. Cuando lleg a la base del rbol una flecha le pas rozando y se clav en el suelo junto a l, pero Wulfgar ni se inmut. Salt a una rama baja, se agarr y se impuls hacia arriba con tremenda fuerza y agilidad. Despus, fue apartando pequeas ramas y abrindose paso entre otras con ms dificultad, y finalmente lleg a la altura del arquero. La criatura, un gnoll ms grande que Wulfgar, trataba desesperadamente de disparar otra flecha. Quieto! grit el cobarde gnoll, le arroj a Wulfgar el arco y salt de la rama, porque prefera una cada de seis metros a enfrentarse a la clera de Wulfgar. Pero no le sera tan fcil escapar. Wulfgar extendi rpidamente el brazo y cogi al gnoll por el cuello. Pese a que el bandido se debata y atizaba puetazos, y pese a lo incmodo de la posicin y el peso de la criatura, a Wulfgar no le cost el menor esfuerzo levantarlo en el aire. Entonces oy que Morik peda ayuda a voz en grito. De pie encima del pescante, el rufin se defenda furiosamente con su delgada espada del ataque de Togo y de otro espadachn, humano, que haba salido de la maleza. Y por si fuera poco, oy a un tercero que se acercaba desde atrs. Y seguan volando flechas. Pagar! grit, pero aquellos terribles bandidos se echaron a rer. Por el rabillo del ojo Morik vio a un arquero que le apuntaba. Salt hacia atrs justo a tiempo de evitar la flecha as como la estocada del increblemente diestro

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espadachn que tena delante. Pero el movimiento le cost caro, porque cay hacia atrs desde el pescante, aterriz sobre una caja de botellas y las hizo aicos. Morik se levant de un salto y gritando encolerizado hundi la espada en el respaldo del asiento. Togo lo atac subido al asiento, pero el enfadado Morik no se qued atrs y arremeti con bravura, sin pensar en el otro espadachn ni en los arqueros. Togo retrajo el brazo para trazar un arco con su espada, pero Morik se adelant y clav su acero en la mano de Togo. El bandolero dej caer el arma, y an resonaba sta sobre la madera del pescante cuando Morik se aproxim a l y, mientras con la espada paraba los ataques del otro bandolero, se sac una daga del cinto y la hundi repetidamente en el abdomen de Togo. El semiorco trat desesperadamente de defenderse con las manos, pero Morik era demasiado rpido y demasiado listo, y continuaba apualndolo mientras, con la espada, dibujaba crculos alrededor del acero del otro bandido. Togo cay al suelo de espaldas. All slo pudo dar un paso antes de desplomarse, sujetndose las tripas de su desgarrado vientre. Morik oy que un tercer atacante se aproximaba por el lado de la carreta. Arriba reson un grito de terror y despus otro del tercer bandolero. El rufin ech un vistazo en esa direccin justo a tiempo de ver cmo el arquero gnoll que haba capturado Wulfgar volaba por los aires, agitando los brazos y chillando. El proyectil humanoide choc contra ese tercer bandido, que result ser una menuda mujer, y ambos se estamparon contra el carro. La mujer gru y trat de huir arrastrndose, mientras que el arquero se qued inmvil. Morik arreci el ataque contra el ltimo bandolero, hasta el punto de que, sin cesar de lanzar estocadas, descendi del asiento del conductor. Pero, despus de ver caer a todos sus compaeros, al bandido no le quedaban muchos nimos. Par una estocada de Morik, sin dejar de retroceder, y se ape del carro de un salto. El rufin contraatac y las espadas entrechocaron. Se lanz hacia delante pero recul al punto cuando el bandido par su ataque, entonces liber su fina espada del acero del rival con un sutil movimiento y arremeti de nuevo contra l. El bandolero se tambale hacia atrs, sangrando por un hombro. Entonces, empez a darse la vuelta para huir, pero Morik no lo permiti y lo oblig a que siguiera defendindose. Morik oy otro grito de alarma a sus espaldas, seguido por el crujido de ramas al romperse. Era la seal de que Wulfgar se ocupaba de los arqueros, y el rufin sonri. Por favor, seor gru la presa de Morik. El rufin era mejor espadachn y el bandolero se vea cada vez ms impotente para parar sus estocadas. Slo queramos un poco de dinero. As que despus de robarnos no nos hubierais hecho dao a mi amigo y a m? pregunt Morik con cinismo. El hombre neg vigorosamente con la cabeza, y Morik aprovech la distraccin para esquivar sus defensas y hacerle un tajo en la cara. La presa del rufin cay de rodillas con un gaido y arroj la espada al suelo, implorando clemencia. Yo soy un tipo clemente dijo Morik con burlona simpata al or que Wulfgar se acercaba, pero me temo que mi amigo no. El brbaro embisti y agarr al bandolero arrodillado por el cuello, lo alz en el aire y lo estamp contra un rbol. Con un brazo el otro lo tena flexionado en actitud defensiva y un trozo del astil de una flecha le sobresala del hombro, sostuvo en vilo al hombre y le apret el cuello hasta casi estrangularlo. Ya lo haba vencido objet Morik, y puso una mano sobre uno de los musculosos antebrazos de Wulfgar. Slo entonces vio que el brbaro estaba herido de gravedad. Llvanos a vuestro campamento. No, al campamento no! resoll el bandido.

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Wulfgar le apret la garganta y se la retorci. Lo har! Lo har! chill el hombre, que se fue quedando sin voz, y sin aire, a medida, que Wulfgar, que mostraba una expresin en el rostro de pura rabia, oprima con ms fuerza. Sultalo dijo Morik. No hubo respuesta. El bandido que Wulfgar tena cogido se debati y dio manotazos, pero sin conseguir liberarse ni respirar. Wulfgar! grit Morik, que agarr el fuerte brazo del brbaro con ambas manos y tir de l. Djalo ya, hombre! Pero Wulfgar no lo oa, ni siquiera pareca ser consciente de la presencia del rufin. Ya me lo agradecers dijo Morik y, aunque no las tena todas consigo, propin a Wulfgar un potente puetazo en la cabeza. Entonces el brbaro solt al bandido, que cay junto a la base del rbol, inconsciente, pero lo hizo slo para dar a Morik un guantazo que hizo que el rufin se tambaleara hacia atrs. Wulfgar avanz amenazadoramente hacia Morik, el cual levant la espada, dispuesto a atravesar el corazn de su amigo si era necesario, pero en el ltimo instante el brbaro se detuvo y parpade varias veces, como si acabara de despertar. Morik se dio cuenta de que acababa de regresar de un lugar muy lejano. Ahora nos conducir al campamento dijo el rufin. Wulfgar asinti sin decir nada, con la mirada an ida. Entonces contempl con indiferencia el astil roto de la flecha que tena clavado en el hombro. El brbaro palideci, dirigi a Morik una mirada de desconcierto y cay de bruces en el barro. Wulfgar se despert en la parte de atrs de la carreta, que estaba parada en la linde de un campo rodeado de altos pinos. Levant la cabeza con esfuerzo y se alarm; la mujer que vio pasar era uno de los bandoleros. Qu haba ocurrido? Haban perdido? Pero antes de que el pnico se apoderara de l oy la alegre voz de Morik. Entonces se irgui, aunque el dolor lo hizo encogerse cuando se apoy sobre el brazo herido. Wulfgar mir su hombro con curiosidad; el astil de la flecha haba desaparecido y la herida estaba limpia y vendada. Morik estaba sentado a poca distancia, charlando amigablemente y compartiendo una botella con otro de los bandidos gnolls, como si fueran viejos amigos. Wulfgar se arrastr hasta el extremo del carro, rod sobre las piernas y, una vez de pie, se tambale. El mundo pareci girar ante sus ojos y manchas negras revoloteaban en su campo de visin, pero la sensacin pas pronto y cautelosamente se acerc a Morik. Ah, ests despierto. Un trago, amigo mo? le pregunt el rufin al tiempo que le ofreca la botella. Wulfgar frunci el entrecejo y neg con la cabeza. Anmate, hay un montn de botellas farfull el gnoll sentado junto a Morik. El ser de rostro canino se llev una cucharada de espeso estofado a la boca, pero la mitad le cay a la tnica o al suelo. Wulfgar clav una feroz mirada en el nuevo y desastrado compaero de Morik. Calma, calma, amigo mo le dijo Morik, que reconoci aquella peligrosa mirada. Mickers es un amigo y leal, ahora que Togo ha muerto. Haz que se vaya dijo Wulfgar, y el gnoll se qued boquiabierto. Morik se acerc rpidamente al brbaro, lo cogi por el brazo sano y le explic: Son aliados. Todos ellos. Eran leales a Togo y ahora me son leales a m, y a ti. Haz que se vayan replic Wulfgar con ferocidad. Estamos solos en el camino arguy Morik. Necesitamos ojos, exploradores

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que reconozcan lo que ser nuestro territorio y tambin espadas para ayudarnos a conservarlo. No neg Wulfgar de manera terminante. No comprendes los peligros, amigo mo dijo Morik tratando de que su corpulento amigo razonara y se calmara. Te digo que los eches! grit sbitamente Wulfgar. Al ver que Morik no reaccionaba, arremeti contra Mickers. Lrgate de aqu y de este bosque! Mickers mir ms all de Wulfgar, hacia Morik. El rufin se encogi de hombros con resignacin. De un manotazo el brbaro arroj al suelo el cuenco con estofado que el gnoll sostena en las manos, agarr al bandolero por la pechera y lo puso de puntillas. Te doy una ltima oportunidad para que te marches por las buenas gru el brbaro y dio un empelln al bandido que lo hizo retroceder. Seor Morik? protest Mickers. Mrchate dijo Morik con desgana. Y los dems tambin? pregunt otro de los humanos que formaban parte de la banda de bandoleros. El hombre estaba de pie en medio de un montn de rocas en el borde del campo y sostena un arco. O ellos o yo dijo Wulfgar, y su tono no admita discusin. El brbaro y el rufin volvieron la vista al arquero y vieron que el hombre haba puesto una flecha en el arco. Los ojos de Wulfgar hirvieron de rabia y avanz hacia el hombre. Un disparo grit con voz firme. Slo podrs dispararme una vez. Crees que me dars? El arquero levant el arco. Yo creo que no dijo Wulfgar, sonriendo. No, fallars porque lo sabes. Saber qu? inquiri el arquero. Sabes que aunque aciertes, la flecha no me matar replic Wulfgar y sigui avanzando con decisin. Al menos, no de inmediato. Con lo que me dar tiempo a retorcerte el pescuezo. El hombre tens la cuerda del arco, pero Wulfgar se limit a sonrer con mayor seguridad y sigui adelante. El arquero mir nerviosamente a su alrededor, buscando ayuda, pero todos sus compaeros se haban esfumado. Entonces se dio cuenta de que su rival era muy superior, solt el arco, se dio media vuelta y ech a correr. Wulfgar se volvi. Mickers tambin se haba esfumado. Ahora tendremos que vigilar que no regresen observ Morik sombramente cuando Wulfgar volvi. Ahuyentas a todos los posibles aliados. Yo no me alo con una panda de ladrones y asesinos afirm el brbaro. Y qu soy yo si no un ladrn? salt el rufin, y la expresin del rostro de Wulfgar se suaviz. Bueno, slo con uno replic, y solt una risita. Morik tambin ri, incmodo. Toma, mi fuerte aunque no demasiado inteligente amigo le dijo y cogi otra botella. Vamos a brindar por nosotros. Los bandidos! Nos espera el mismo destino que a nuestros predecesores? se pregunt Wulfgar en voz alta. Nuestros predecesores no eran tan listos como nosotros arguy Morik. Yo supe dnde encontrarlos porque eran demasiado previsibles. Un buen bandolero da el golpe y corre a buscar otra zona de operaciones. Un buen bandolero de la impresin de ser diez bandas distintas, siempre va un paso por delante de los guardias de las ciudades, por delante de aquellos que les suministran la informacin para dar con l y vencerlo.

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Parece que conoces bien esta vida. Me he dedicado a ella de vez en cuando admiti el rufin. El que vivamos en el camino no significa que tengamos que vivir como salvajes Morik repiti la frase que llevaba camino de convertirse en su lema. Ofreci la botella a Wulfgar. El brbaro necesit toda su fuerza de voluntad para rechazarla. El hombro le dola y segua inquieto por los bandidos. En aquellos momentos, el embotamiento que le prometa el alcohol resultaba muy tentador. Pero resisti la tentacin y se alej del sorprendido Morik. El brbaro fue al otro extremo del campo, trep a un rbol, se instal lo ms cmodamente posible y contempl el paisaje. Su mirada se pos una y otra vez, como atrada por un imn, en las montaas del norte, la Columna del Mundo, la barrera que lo separaba de aquel otro mundo en el valle del Viento Helado, de la vida que podra haber conocido y que quizs an conoca. Volvi a pensar en sus amigos, sobre todo en Catti-brie. El brbaro se sumi en sueos en los que la abrazaba y la besaba dulcemente; lo que le haca olvidar los dolores de este mundo. De pronto Catti-brie retrocedi y Wulfgar contempl cmo le nacan en la frente unos pequeos cuernos de marfil y tras ella se extendan grandes alas de murcilago. Era un scubo, un demonio del Abismo, del infierno de los tormentos de Errtu, que haba adoptado el disfraz de aquella figura consoladora para engaarlo y seducirlo. Wulfgar abri sbitamente los ojos y empez a respirar en jadeos entrecortados. Trat de apartar de su mente las horribles imgenes, pero no pudo. Esta vez no. Eran tan intensas y claras que el brbaro se pregunto si todo aquello, si los ltimos meses de su vida no haban sido ms que una treta de Errtu para que l recuperara la esperanza, y as el demonio pudiera destruirla. Wulfgar vio al scubo, a la horrible criatura que lo haba seducido. No! gru, pues era un recuerdo demasiado espantoso y no poda enfrentarse a l de nuevo. Yo rob tu semilla, dijo en su mente la voz del scubo, y Wulfgar no pudo negarlo. Haba ocurrido varias veces durante los aos de su tormento: tomaron su semilla y engendraron otros demonios, los hijos de Wulfgar. Era la primera vez que Wulfgar era capaz de recordarlo conscientemente desde su regreso a la superficie. La primera vez que la horrible visin de sus demonacos vstagos haba atravesado las barreras mentales que haba levantado. Ahora los vea, vea a Errtu que le mostraba a uno de ellos, un beb que lloraba, mientras la madre, el scubo, lo segua. Vio a Errtu alzar al nio y entonces, delante de los ojos de Wulfgar, delante de los indiferentes ojos de la madre, el gran demonio le arranc la cabeza de un mordisco. Un chorro de sangre salpic al brbaro, que era incapaz de respirar, incapaz de comprender que Errtu haba encontrado la peor manera de hacerle dao. Wulfgar descendi del rbol tan precipitadamente que cay sobre el hombro lesionado, y la herida volvi a abrirse. Sin hacer caso del dolor, el brbaro cruz el campo a todo correr y encontr a Morik descansando junto a la carreta, fue directo a las cajas y, frenticamente, abri una botella. Sus hijos! Los retoos nacidos de su semilla robada! El fuerte licor le quem las entraas y su calor se fue extendiendo por todo el cuerpo, embotando sus sentidos, borrando aquellas horribles imgenes.

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15 Toda una mujer


Milord, al amor hay que darle tiempo para que florezca susurr Temigast a lord Feringal. El senescal condujo al joven lord al otro extremo del jardn, lejos de Meralda, que estaba contemplando la vista que haba por encima del muro que daba al mar. El senescal haba sorprendido al enamorado Feringal apremiando a Meralda para que accediera a casarse con l la semana prxima. La ruborizada joven le daba largas cortsmente, pero el tenaz Feringal no cejaba. Tiempo para que florezca? repiti Feringal incrdulamente. Pero yo ardo de deseo. Slo puedo pensar en Meralda! exclam. Ambos hombres echaron una mirada a la joven y vieron que ella los miraba a su vez, ceuda. As es como debe ser susurr Steward Temigast. Comprobemos si ese sentimiento se mantiene igual de fuerte con el paso del tiempo. Si perdura, ser seal de que vuestro amor es verdadero, milord. Todava dudas de mi palabra? replic un horrorizado Temigast. No, milord, yo no respondi el senescal, pero los aldeanos deben ver que contrais matrimonio con una mujer de baja posicin social por amor, y no por un capricho. Pensad en la reputacin de Meralda. Aquella ltima frase dio que pensar a lord Feringal. Se volvi para mirar a la mujer, y despus a Temigast, obviamente confuso. Si est casada conmigo qu dao podra hacerse a su reputacin? Si os casis precipitadamente, los aldeanos supondrn que Meralda us sus artes femeninas para seduciros le explic Temigast. Sera mucho mejor para ella si empleis las semanas venideras para demostrar el honesto amor que sents por ella. De todos modos, habr muchos resentidos por celos, milord. Ahora debis protegerla, y la mejor manera de hacerlo es tener un largo noviazgo. Cunto tendr que esperar? pregunt el impaciente seor. Hasta el equinoccio de primavera repuso Temigast, que recibi una horrorizada mirada de Feringal en respuesta. Es lo correcto. No podr aguantar se lament Feringal, y al verlo tan fogoso Temigast arrug el entrecejo. Si sus necesidades son tan grandes, podemos organizar un encuentro con otra mujer dijo, pero Feringal sacudi la cabeza. No replic, Meralda es la nica que puede satisfacer mi pasin. Temigast palme al joven en un hombro y le sonri afectuosamente. Eso es lo que respondera un hombre realmente enamorado. Tal vez podramos avanzar la boda para primeros de ao. El rostro de lord Feringal se ilumin, pero enseguida volvi a fruncir el ceo. Quedan cinco meses gru. Pero pensad en el placer que sentiris cuando ese tiempo pase. No podr pensar en nada ms repuso un taciturno Feringal. De qu estabais hablando? pregunt Meralda cuando Feringal se reuni con ella junto al muro y Temigast se retir. De la boda, por supuesto contest el joven lord. Steward Temigast cree

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que tenemos que esperar hasta primeros de ao. l cree que el amor es algo que crece y florece aadi con voz dubitativa. Y tiene razn repuso Meralda con alivio y sintindose agradecida a Temigast. Inesperadamente Feringal la agarr y la atrajo hacia l. Es imposible que mi amor por ti crezca an ms le dijo, y la bes. Meralda le devolvi el beso, contenta de que el seor no quisiera ir ms all, como era habitual en l. En vez de eso, lord Feringal la apart de s a un brazo de distancia. Temigast me ha advertido que debo mostrarte mucho respeto confes, y demostrar a los aldeanos que nuestro amor es verdadero y que perdurar. Y yo pienso hacerlo esperando. Adems, de ese modo Priscilla tendr tiempo para prepararlo todo. Me ha prometido que tendremos la boda ms esplndida que se haya visto en Auckney e incluso en todo el norte. La sonrisa de Meralda fue sincera. Se alegraba por el retraso, ya que necesitaba tiempo para poner en orden sus sentimientos por lord Feringal y por Jaka, y para aceptar la decisin que haba tomado y asumir su responsabilidad. Meralda estaba segura de que podra pasar por ello sin sufrir. Era capaz de casarse con lord Feringal y actuar como lady Auckney por el bien de su madre y de su familia, y tal vez no sera tan terrible. La mujer mir con una chispa de afecto a Feringal, que contemplaba las oscuras olas. Impulsivamente, rode la cintura del hombre con su brazo y recost la cabeza contra su hombro, y su futuro esposo le agradeci el gesto con una casta aunque afectuosa sonrisa. No dijo nada, ni siquiera intent tocarla, y Meralda tuvo que admitir que la sensacin era... agradable. Oh, cuntamelo todo! susurr Tori despus de subirse a la cama de su hermana mayor. Te toc? Hablamos y contemplamos las olas respondi Meralda, yndose por las ramas. Todava lo quieres? Meralda mir fijamente a su hermana. Amaba a lord Feringal? No, de eso estaba segura, al menos no con la misma pasin que senta por Jaka, aunque quizs as deba ser. Tal vez llegara a amar al generoso lord de Auckney. Ciertamente, Feringal no era feo, ni mucho menos. A medida que su relacin avanzaba e iba ms all de sus impetuosos manoseos iniciales, Meralda empezaba a apreciar sus muchas cualidades y estaba segura de que llegara a amarlo por ellas. Todava quieres a Jaka? pregunt Tori. Las palabras de Tori le trajeron un doloroso recuerdo y su sonrisa de satisfaccin se desvaneci al instante. No respondi y, por una vez, Tori tuvo el buen sentido de no insistir. Meralda se volvi, se enrosc sobre s y luch por contener las lgrimas. Pas una noche muy inquieta y despert enredada en las sbanas. No obstante, por la maana Meralda estaba de mejor humor y mejor todava ms cuando entr en la habitacin comn y oy a su madre hablar animadamente con la seora Gardener, una de sus vecinas ms entrometidas lo cierto es que la menuda gnomo tena un pico semejante al de un buitre. Biaste le estaba contando su paseo por los jardines del castillo. La seora Gardener nos ha trado huevos revueltos le dijo Biaste, sealando una sartn. Srvete t misma, Meralda, porque yo no tengo ganas de volverme a levantar. Meralda sonri a la generosa gnomo y despus se acerc al fogn.

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Inexplicablemente, el aspecto y el olor de los huevos le revolvieron el estmago y tuvo que salir precipitadamente de la casa para devolver junto al pequeo arbusto que creca fuera. Te encuentras bien pequea? le pregunt la seora Gardener, que la haba seguido. Meralda, ms sorprendida que enferma, se irgui de nuevo. Debe de ser la suculenta comida del castillo explic la joven. Me temo que me estn alimentando demasiado bien. Ya te acostumbrars, ya! exclam la seora Gardener, que se puso a rer a mandbula batiente. Con la buena vida y la buena comida te pondrs bien guapa y rolliza. Meralda le dirigi una sonrisa y volvi a entrar en la casa. Tienes que comer algo le dijo la seora Gardener, llevndola hacia los huevos. Pero slo pensar en ellos Meralda notaba que el estmago se le revolva. Creo que ser mejor que me eche un poco dijo Meralda, y se apart de la gnomo para ir a su alcoba. Oy que las dos mujeres hablaban de su dolencia, y que la gnomo le deca a Biaste que se deba a la suculenta comida del castillo. Biaste, que saba muy bien qu era estar enferma, confiaba en que slo fuera eso. Meralda no estaba tan segura. Slo entonces par mientes en que desde su encuentro con Jaka haban transcurrido tres semanas y que no haba tenido su perodo. Hasta ahora no le haba dado importancia, porque nunca haba sido regular. La joven se abraz la barriga invadida por una mezcla de alegra y temor. A la maana siguiente, y a la otra, volvi a sentirse mareada, pero logr ocultar lo que le pasaba evitando oler e incluso mirar huevos. Por las maanas se senta mejor despus de devolver y ya no senta ms molestias, lo que la acab de convencer de que estaba encinta. En sus fantasas no le pareca tan terrible tener un hijo de Jaka Sculi. Meralda ya se imaginaba a s misma casada con Jaka, viviendo en un castillo y paseando con l por los jardines, pero su situacin real era ciertamente espantosa. Haba traicionado al seor feudal y, lo que era peor, haba traicionado a su familia. Muy probablemente, con esa noche que haba escamoteado para su propio placer haba condenado a su madre a morir y a que la gente de la aldea la considerase a ella una prostituta. Llegaran las cosas a ese punto?, se pregunt. Quiz cuando su padre se enterara de la verdad la matara; despus de todo, le haba propinado una paliza por mucho menos. O quiz lord Feringal ordenara que desfilara por las calles para que los aldeanos se mofaran de ella y le arrojaran fruta podrida o le escupieran. O acaso, en un ataque de furia, lord Feringal arrancara el beb de su seno y mandara a los soldados que mataran a Jaka. Y qu ocurrira con el beb? Qu podran hacer los nobles de Auckney a un beb fruto de la traicin a su seor? Meralda haba odo historias de casos parecidos en otros reinos, en las que se hablaba de amenazas al trono y de nios asesinados. Por la noche, tendida en su cama, Meralda daba vueltas en su cabeza a aquellas posibilidades, a cual ms espantosa, a hechos tan infames que desafiaban su imaginacin, y tan terrorficos que, sinceramente, no poda afrontar. Se levant y se visti en silencio, y despus fue a la habitacin de sus padres para contemplar a su madre, que dorma apaciblemente acurrucada en los brazos de su marido. La angustiada Meralda les dirigi una muda disculpa a ambos y despus sali sigilosamente de la casa. Era una noche hmeda y ventosa. Al llegar al lugar en el que Jaka sola estar, en los campos desde los que se dominaban las casas, el alma se le cay

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a los pies al comprobar que el joven no estaba all, por lo que decidi ir a buscarlo. Al llegar a la casa del muchacho, Meralda tir piedrecitas a las cortinas que tapaban la ventana sin cristales de su cuarto, con cuidado de no despertar a la madre y al to de Jaka. Alguien retir las cortinas bruscamente y Jaka asom su atractivo rostro. Soy yo susurr Meralda, y la cara del joven se ilumin por la sorpresa. Le tendi la mano y cuando ella se la cogi, Jaka la atrajo hacia s con una sonrisa de oreja a oreja. Tenemos que hablar le explic Meralda. Sal, por favor. Aqu dentro se est ms caliente respondi Jaka con su habitual tono malicioso e impdico. Meralda saba que era imprudente, pero estaba temblando, por lo que seal hacia la puerta y corri hacia ella. Jaka apareci al instante; estaba desnudo hasta la cintura y sostena una vela. El joven coloc un dedo sobre sus labios fruncidos, cogi a Meralda por el brazo y la condujo silenciosamente hasta la cortina que separaba su cuarto. Antes de que Meralda pudiera empezar a explicarse, Jaka se peg a la joven, la bes y la derrib sobre la cama. Para! dijo Meralda entre dientes, apartndolo. Tenemos que hablar. Despus replic Jaka, y sus manos continuaron recorriendo el cuerpo de la mujer. Ahora dijo Meralda, que rod fuera del lecho y se alej un paso. Es importante. Jaka se sent en el borde de la cama, con una sonrisa torcida en los labios, aunque no intent seguirla. Hace das que tendra que haberme venido explic Meralda con total franqueza. El rostro de Jaka se contrajo como si no la entendiera. Estoy embarazada solt la muchacha en tono quedo. De ti. El efecto que produjeron sus palabras no hubiera sido ms contundente si hubiera pegado a Jaka en la cara con una porra. Pero cmo...? farfull finalmente el joven despus de una larga y tensa pausa. Solamente lo hemos hecho una vez. Pues supongo que ha bastado replic Meralda secamente. Pero... empez a decir Jaka, y sacudi la cabeza. Lord Feringal? Qu vamos a hacer? Hizo otra pausa y clav la mirada en Meralda. T y l habis...? Slo lo he hecho contigo contest Meralda sin vacilar. Una sola vez en toda mi vida. Qu vamos a hacer? repiti Jaka paseando nervioso arriba y abajo. Meralda nunca lo haba visto tan agitado. Pensaba que tena que casarme con lord Feringal por el bien de mi familia, aunque no lo deseara explic Meralda, que se acerc al joven y lo cogi para tranquilizarlo. Sin embargo, ahora las cosas han cambiado: no puedo meter en el castillo al hijo de otro hombre aadi mirando a Jaka a los ojos. Entonces qu? pregunt Jaka, que pareca estar al borde de la desesperacin. T dijiste que me queras dijo Meralda en tono esperanzado. Ahora te digo que soy tuya con todo mi corazn y con lo que llevo dentro. Lord Feringal me matar. Pues nos marcharemos replic Meralda. Me propusiste que viajramos por la costa de la Espada hasta Luskan y Aguas Profundas. Ahora te digo que lo hagamos, debemos hacerlo.

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Pero... se limit a decir Jaka y a menear la cabeza. Desde luego, no pareca muy entusiasmado por la idea. Finalmente, Meralda lo zarande para calmarlo y despus se recost contra l. Es lo mejor que poda pasar dijo la joven. Te amo y soy tuya, y ahora el destino ha intervenido para unirnos. Es una locura repuso Jaka apartndola. No podemos fugarnos. No tenemos dinero. No tenemos nada. Moriremos en el camino antes de llegar a Luskan. Que no tenemos nada? repiti Meralda sin poder dar crdito a lo que acababa de or. Entonces empez a darse cuenta de que no era slo el sobresalto lo que haca hablar as a Jaka. Nos tenemos el uno al otro. Tenemos nuestro amor y el hijo que nacer. Y crees que eso es suficiente? pregunt Jaka. Ahora era l quien no daba crdito a lo que oa. Qu vida nos espera en esas condiciones? Ser siempre pobres, comer estircol y criar a nuestro hijo en el estircol? Qu otra opcin tenemos? Tenemos? Inmediatamente despus de pronunciar esa palabra Jaka se mordi la lengua y se dio cuenta de que no haba sido muy prudente decirla en voz alta. Acaso me ests diciendo que me mentiste para que me entregara a ti? pregunt Meralda, conteniendo las lgrimas. Acaso me ests diciendo que no me quieres? No, claro que no la tranquiliz Jaka y se acerc a ella y le puso una mano en el hombro. Pero qu oportunidad tenemos de sobrevivir? No puedes creer que solamente el amor sea suficiente. Seremos tres y no tendremos comida ni dinero. Y qu pasar cuando te pongas gorda y fea, y ni siquiera nos quede el placer de hacer el amor? La joven palideci y se derrumb. Jaka quiso ayudarla a ponerse de pie, pero Meralda lo rechaz. Dijiste que me queras dijo. Y te quera replic Jaka. Y te quiero. No repuso Meralda. En ese momento lo vea todo con claridad, sacudi la cabeza y entrecerr los ojos. T me deseabas, pero nunca me has amado. La voz de la joven temblaba, pero estaba dispuesta a llegar hasta el final. Eres un estpido porque ni siquiera comprendes la diferencia. Dicho esto, Meralda se volvi y se march corriendo. Jaka ni siquiera intent ir tras ella. Meralda pas toda la noche bajo la lluvia llorando en la falda de la montaa y no regres a su casa hasta el amanecer. Pasara lo que pasase, ahora ya saba la verdad. Se senta una estpida por haberse entregado a Jaka Sculi. Durante el resto de su vida, cuando rememorara el momento en el que dej tras de s la inocencia de la infancia para convertirse en una mujer, no pensara en la noche en la que perdi la virginidad. No, recordara la noche anterior, la noche en la que se dio cuenta de que haba entregado su ms ntimo ser a un hombre egosta, insensible y superficial. No, ni siquiera a un hombre, sino a un muchacho. Qu estpida haba sido!

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16 Hogar dulce hogar


Wulfgar y Morik se protegan de la torrencial lluvia acurrucados debajo de la carreta. Pequeos regueros de agua se colaban entre las tablas y dejaban el suelo de su pequeo refugio embarrado. sta no es la vida que me imaginaba coment un taciturno Morik. Qu bajo caen los poderosos. Wulfgar dirigi a su amigo una sonrisa de suficiencia y sacudi la cabeza. A l no le preocupaban tanto como a Morik las comodidades y la lluvia le era indiferente. Despus de todo, se haba criado en el valle del Viento Helado, donde el clima era mucho ms duro de lo que nunca podra llegar a serlo en las estribaciones de la Columna del Mundo. Y ahora he echado a perder mis mejores calzones refunfu Morik, que se dio la vuelta y se limpi el barro de sus pantalones. Los campesinos nos habran ofrecido refugio le record Wulfgar. Aquel mismo da haban pasado cerca de algunas granjas y Wulfgar haba mencionado varias veces que seguro que la gente que viva all les ofrecera comida y un lugar caliente para dormir. Entonces los campesinos sabran dnde estamos arguy Morik, dndole el mismo argumento que siempre le daba cuando el brbaro le planteaba aquella posibilidad. Si alguien quisiera encontrarnos, le sera muy fcil seguirnos la pista. Un rayo hendi un rbol a menos de cien metros de distancia del carro, y Morik lanz un grito. Actas como si creyeras que muy pronto tendremos a la mitad de las milicias de esta regin pisndonos los talones coment Wulfgar. Tengo muchos enemigos admiti el rufin, como t, amigo mo, entre ellos, a uno de los magistrados ms influyentes de Luskan. El brbaro se encogi de hombros; no le importaba. Y tendremos ms, te lo aseguro prosigui Morik. A causa de la vida que has elegido para nosotros. El rufin arque una ceja y pregunt: Prefieres que vivamos como campesinos, labrando la tierra? Sera tan terrible? Morik resopl y Wulfgar volvi a rerse entre dientes. Necesitamos una base anunci de pronto Morik, mientras otro reguero de agua le mojaba el trasero. Una casa... o una cueva. Hay muchas cuevas en las montaas sugiri Wulfgar. La expresin de Morik, entre esperanzada y temerosa, le dijo que no necesitaba recordarle que la mayora de ellas solan estar ocupadas. A la maana siguiente el sol luca en un cielo azul, pero eso no sirvi para cambiar el humor de Morik. Gru tratando de limpiarse el barro y cuando encontraron un arroyo de montaa de aguas cristalinas se despoj de sus ropas y las lav. Wulfgar lo imit; lav la ropa y su sucio cuerpo. El agua helada le produca una grata sensacin en el hombro herido. Tendido al sol sobre una roca mientras esperaba

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que las ropas se secaran, Wulfgar descubri unas tenues volutas de humo que se elevaban en el aire. Ms casas coment . Sin duda, gentes amistosas para los que se presentan en son de paz. T nunca te cansas replic Morik secamente, estir el brazo tras la roca y sac del agua una botella de vino que haba puesto a refrescar. Tom un trago y ofreci otro a Wulfgar, que dud, y luego acept. Al poco rato, con la ropa an hmeda y un tanto achispados, los dos amigos emprendieron la marcha por las sendas de montaa. Como no podan pasar con la carreta, la ocultaron bajo unos arbustos y dejaron a los caballos pastando muy cerca. Morik coment que sera muy fcil que alguien los robara. En ese caso, tendramos que robarlos de nuevo replic Wulfgar, y Morik se ech a rer, sin advertir el sarcasmo del brbaro. Sin embargo, se call de golpe al notar la repentina expresin de seriedad en el rostro de su corpulento amigo. Morik sigui la mirada de Wulfgar y empez a comprender, pues ms adelante vio un arbolito que alguien haba quebrado haca poco por la copa. Wulfgar lo examin y se inclin para estudiar el suelo de alrededor. Qu crees que lo rompi? pregunt Wulfgar a su espalda. El brbaro indic al rufin que se acercara y luego le seal la huella de una gran bota. Gigantes? pregunt Morik, y Wulfgar lo mir con curiosidad pues perciba en l las seales de que estaba aterrorizado, como con la rata en la jaula en la Feria de los Reos. Tampoco te gustan los gigantes? pregunt Wulfgar a su amigo. El rufin se encogi de hombros y repuso: Nunca he visto a ninguno, pero a quin le gustan de verdad? Wulfgar lo mir incrdulo; una buena parte de su entrenamiento para la lucha haba sido con gigantes. Morik era un veterano aguerrido, un hbil ladrn y guerrero, y al brbaro le sorprenda que alguien como l nunca hubiera visto a un gigante. Una vez vi a un ogro dijo Morik. Y nuestros amigos carceleros tenan sangre de ogro. Son ms grandes dijo Wulfgar sin rodeos. Los gigantes son mucho ms grandes. Volvmonos por donde hemos venido dijo un plido Morik. Si por aqu hay gigantes, es muy probable que tengan una guarida coment Wulfgar. No soportaran la lluvia y el ardiente sol habiendo como hay en esta regin cmodas cuevas. Adems, prefieren cocinar su comida y tratan de no delatar su presencia haciendo fuego al aire libre. Su comida repiti Morik. Incluyen en su men a los brbaros y los ladrones? Los consideran un plato exquisito respondi Wulfgar seriamente con un movimiento de cabeza. Vayamos a hablar con los campesinos dijo Morik, y dio media vuelta. Cobarde murmur Wulfgar. El rufin se volvi al punto para encararse con el brbaro. El rastro es fcil de seguir explic Wulfgar. Ni siquiera sabemos cuntos son. Nunca hubiera credo que Morik el Rufin rehuira una lucha. Morik el Rufin lucha con esto replic el ladronzuelo, dndose pequeos toques en la sien con el dedo. Eso se lo come un gigante. Entonces Morik el Rufin pone tierra de por medio.

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Un gigante te atrapara le asegur Wulfgar. O te lanzara un pedrusco que te aplastara. Una bonita perspectiva coment Morik cnicamente. Vayamos a hablar con los campesinos. Wulfgar se balance sobre los talones, estudiando a su amigo y sin la menor intencin de seguirlo. En aquel momento no pudo evitar comparar a Morik con Drizzt; el rufin se marchaba, mientras que el drow se hubiera lanzado de cabeza a la aventura, tal como haba hecho en tantas ocasiones. Wulfgar record la vez que l y Drizzt entraron en la madriguera de un grupo de verbeegs y acabaron con todos. Fue una batalla larga y brutal, pero Drizzt se lanz a ella riendo. El brbaro rememor la ltima batalla que haba librado junto a su amigo de piel de bano contra una banda de gigantes. En aquella ocasin, los persiguieron por las montaas al enterarse de que pretendan asaltar las caravanas que se dirigan a Diez Ciudades. Wulfgar pens que Morik y Drizzt se parecan en muchas cosas, pero en lo importante no tenan nada en comn. Era un contraste que lo mortificaba y que le recordaba lo distinta que era ahora su vida, la diferencia entre lo que quedaba al norte de la Columna del Mundo y lo que quedaba al sur. Quiz slo sean un par sugiri Wulfgar. Raramente viven en grupos numerosos. Cuntas veces tendra que dar a uno para matarlo? pregunt el rufin, sacando su delgada espada y su daga. Cien veces? Doscientas? Y mientras lo est acribillando, me consolar saber que un solo golpe del gigante bastara para dejarme hecho papilla. La sonrisa de Wulfgar se ensanch. Eso es lo ms divertido dijo. El brbaro se puso el hacha del verdugo sobre un hombro y empez a seguir sin dificultad el rastro de los gigantes. A media tarde, Wulfgar y Morik observaban a los gigantes y su madriguera agachados detrs de una enorme pea. Incluso Morik tuvo que admitir que el emplazamiento era perfecto: una cueva oculta entre crestas montaosas, en un remoto paraje, aunque a menos de medio da de marcha de uno de los dos principales desfiladeros, en concreto del oriental, que separaba el valle del Viento Helado de las tierras ms al sur. Durante mucho rato slo vieron a dos gigantes, y luego apareci un tercero. Pese a ser tres, Wulfgar no estaba impresionado. Son gigantes de las colinas coment en tono despreciativo, y slo son tres. Yo me enfrent con un solo gigante de las montaas que podra haber acabado con los tres. Vale, pues vamos a buscar al gigante de las montaas y a pedirle que eche a esos tres de la cueva dijo Morik. Ese gigante est muerto replic el brbaro. Y pronto lo estarn esos tres. Entonces cogi la enorme hacha con una mano, mir a su alrededor y finalmente se decidi por un sendero que conduca a la madriguera dando un rodeo. No tengo ni idea de cmo enfrentarme a ellos susurr Morik. Mira y aprende replic Wulfgar, y se alej. Morik no saba si deba seguirlo o no, por lo que se qued tras la roca y observ cmo avanzaba su amigo. Los tres gigantes desaparecieron dentro de la cueva. Pocos instantes despus el brbaro se arrastr hasta la oscura entrada, se acerc sigilosamente al borde y se asom dentro. Despus de echar una mirada a Morik, se intern en la penumbra. Ni siquiera sabes si hay ms dentro murmur Morik al tiempo que meneaba

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la cabeza. Entonces se pregunt si haba sido una buena idea unirse a Wulfgar. El rufin saba que poda regresar fcilmente a Luskan si quera, con una nueva identidad para las autoridades pero conservando la misma posicin de respeto que tena en las calles. Y, claro, estaba el nada despreciable asunto de los elfos oscuros. No obstante, teniendo en cuenta el tamao de aquellos gigantes, Morik pens que tendra que volver a Luskan solo. La galera de entrada a la cueva no era ni alta ni despejada para la envergadura de los gigantes. A Wulfgar le alegr saber que sus adversarios tendran que inclinarse mucho, o incluso avanzar arrastrndose, para pasar por debajo de un saliente. Si se vea obligado a retroceder, no podran perseguirlo a la carrera. Despus de unos quince metros de pasadizo curvo, el tnel se haca bastante ms alto y ancho, y conduca a una cmara asimismo ancha y alta donde arda una inmensa hoguera que proyectaba la suficiente luz naranja hacia el tnel para que Wulfgar ya no tuviera que andar a ciegas. El brbaro not que las paredes eran irregulares, un lugar de sombras. Haba un pequeo saliente especialmente prometedor a unos tres metros del suelo. Wulfgar se arrastr un poco ms adelante para echar un vistazo al grupo de gigantes all congregado. Quera asegurarse de que slo haba tres y que no tenan ninguna de las peligrosas mascotas que solan acompaarlos, como osos o enormes lobos. Pero el brbaro tuvo que retroceder antes de llegar a la cueva, porque oy que uno de los gigantes se acercaba soltando un eructo a cada paso. Wulfgar trep por la pared hasta el saliente y se confundi con las sombras para observar. El gigante apareci frotndose la barriga y eructando. Entonces, se inclin para pasar por el estrecho pasadizo que conduca afuera. La prudencia deca a Wulfgar que no atacara todava, que siguiera explorando la cueva para averiguar exactamente las fuerzas del enemigo, pero Wulfgar no quera ser prudente. Se lanz sobre el gigante con un gran rugido y enarbolando la tremenda hacha del verdugo. La fuerza del brbaro su uni al impulso de la cada. El sorprendido gigante medio esquiv el ataque, lo que le salv de que el hacha le cortara el cuello ya que, pese a su gigantesco tamao, Wulfgar lo hubiera decapitado. Pero la hoja del hacha se hundi en el hombro del monstruo, desgarrando piel y carne, y rompiendo hueso. El gigante lanz un alarido, se tambale y cay sobre una rodilla, presa de un terrible dolor. Con el golpe, el mango del hacha de Wulfgar se haba quebrado por la mitad. No obstante, el brbaro saba improvisar: al aterrizar rod sobre s mismo, se puso inmediatamente de pie y arremeti contra el gigante herido, que estaba de hinojos, y le hundi en el cuello el extremo puntiagudo del mango. Cuando el vociferante monstruo trat de alcanzarlo con sus enormes y temblorosas manos, Wulfgar liber el mango de un tirn, lo agarr con ms fuerza y golpe con l al gigante en plena cara. Wulfgar dej al gigante all, apoyado sobre una rodilla, porque saba que sus amigos apareceran pronto. Mientras buscaba una posicin que pudiera defender not que el ataque, o quizs el aterrizaje en el suelo, le haba reabierto la herida en el hombro y que su tnica estaba manchada de sangre. Pero no tena tiempo para pensar en ello. El brbaro trep de nuevo al pequeo saliente y los otros dos gigantes aparecieron debajo de l. Su prxima arma fue un enorme pedrusco que levant por encima de su cabeza ahogando un gruido. Entonces esper. El ltimo gigante, el ms pequeo de los tres, oy su gruido y levant la vista justo cuando Wulfgar arrojaba la roca. Cmo aull el bruto!

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Mango del hacha en mano, Wulfgar volvi a saltar al suelo y utiliz el impulso de la cada para estrellar con ms fuerza el palo en la cara del gigante. El brbaro lleg al suelo y de inmediato se lanz contra el monstruo, al que golpe en las rtulas sin dejar de correr y, entonces, cogiendo el palo por un extremo, lo clav en los blandos tendones de las corvas, tal como Bruenor le haba enseado. El gigante, cubrindose todava su machacado rostro con las manos y aullando de dolor, se derrumb detrs de Wulfgar y cay contra el ltimo del grupo, el nico que an no haba probado las armas del brbaro. Fuera de la cueva, Morik se estremeci al or los gritos, los gruidos, los aullidos y el inconfundible ruido de un hueso roto por una roca. Preso de una irrefrenable curiosidad, el rufin se acerc a la entrada para echar un vistazo, aunque tema, estaba convencido, que su amigo ya haba muerto. Ya podras estar a punto de llegar a Luskan se ri a s mismo en voz baja. Y tendras una cama caliente para esta noche. Pese a haberlos golpeado con todas sus fuerzas, no haba matado a ninguno de los tres gigantes, probablemente ni siquiera haba conseguido dejar fuera de combate a uno solo por mucho tiempo. All estaba, expuesto y corriendo hacia la cmara principal sin saber si haba otra salida. Pero ahora el brbaro se habra librado de los recuerdos de Errtu; temporalmente se haba desprendido de sus cadenas emocionales, justo cuando la situacin en ese momento era desesperada, y Wulfgar se senta feliz. Por una vez, tuvo suerte. Dentro de la madriguera propiamente dicha Wulfgar encontr los restos de la ltima incursin de los gigantes, entre ellos, los despojos de un tro de enanos, uno de los cuales llevaba un martillo pequeo pero slido, y otro varias hachas de mano metidas en una bandolera. El gigante entr en tromba, rugiendo, y Wulfgar lanz una, dos y tres hachas, dos de las cuales dieron en el blanco. Pero esto no detuvo al bruto. Cuando slo lo separaba una zancada del desesperado Wulfgar, que ya pensaba que morira estrujado contra la pared, el brbaro le arroj el martillo al muslo. Wulfgar se lanz de cabeza, el bamboleante gigante no podra contrarrestar el impulso que llevaba y choc contra la pared de piedra e hizo caer del techo un montn de polvo y guijarros. Wulfgar logr evitar el encontronazo, pero se haba quedado sin armas y no poda llegar a ellas a tiempo, pues el gigante al que haba arrojado el pedrusco a la cabeza, entraba cojeando en la cmara. El brbaro cogi rpidamente el mango roto del hacha y se lanz rodando hacia un lado para evitar la pesada bota del monstruo, que pretenda pisotearlo como a una cucaracha. Wulfgar no descans ni un momento, sino que embisti contra las vulnerables rodillas y golpe repetidamente, tras lo cual dio la vuelta a la pierna, grande como un tronco, para evitar la manaza del gigante. Al tiempo que giraba, asi el mango como si fuera un pual y lo hundi otra vez en la parte posterior de la pierna sangrante. El gigante, apoyado contra la pared, lanz una patada que dio a Wulfgar en su hombro herido y el brbaro sali despedido contra la pared de enfrente. Entonces Wulfgar se encoleriz. Con un bramido, arremeti contra el gigante que cojeaba, tan rpidamente que el monstruo no lo vio venir. Su incansable bastn lo golpe de nuevo en las rodillas y, aunque recibi un manotazo, el brbaro oy el tan anhelado sonido del hueso al romperse. El gigante cay de bruces, se llev las manos a la rodilla rota y empez a lanzar tales alaridos que resonaron por toda la cueva. Olvidndose del dolor que le haba causado el manotazo del gigante, Wulfgar se ri del

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bruto. El cado contra la pared trat de levantarse, pero inmediatamente Wulfgar se encaram a su espalda y le aporre la parte posterior de la cabeza con el palo. El gigante recibi unos golpes tremendos y volvi a caer al suelo y trat de cubrirse. Wulfgar confiaba en que, por fin, podra acabar definitivamente con uno. Pero entonces la enorme mano de otro gigante le agarr la pierna. Morik no poda creer lo que estaba haciendo, senta cmo si sus propios pies lo estuvieran traicionando, pues, sigilosamente lo llevaron hasta la entrada de la cueva. Se asom. Vio a un gigante doblado sobre s bajo un saliente, con un brazo extendido contra la pared para apoyarse y escupiendo sangre. Antes de que su buen sentido se impusiera, Morik se intern cautelosamente en la penumbra de la cueva y avanz pegado a la pared. Lleg donde estaba el gigante casi en total silencio, aunque las toses y los jadeos del monstruo ahogaban todo ruido, y trep a una repisa situada a pocos metros del suelo. Dentro se oan ruidos de lucha. Morik confi en que Wulfgar estuviera teniendo xito, tanto por el bien de su amigo como porque se daba cuenta de que si los otros gigantes salan, l estara en un buen aprieto. El rufin mantuvo la calma y esper, preparado, empuando la daga y meditando el golpe. Primero pens en apualar al gigante por la espalda, algo que daba muy buen resultado cuando se luchaba contra humanos, pero mir la insignificante arma con aire de duda. El gigante empez a volverse y Morik saba que era ahora o nunca. Consciente de que el ataque tena que ser perfecto, imaginndose que le iba a doler bastante y preguntndose, por los Nueve Infiernos, por qu haba seguido al atolondrado Wulfgar, el rufin se dej guiar por su instinto y salt sobre la garganta ya herida del monstruo. Su daga relampague. El gigante peg un alarido, dio un salto y se golpe la cabeza contra la roca salediza. Entonces, trat de erguirse, gruendo y agitando los brazos, y Morik sali despedido a un lado, sin aliento. Medio tambalendose medio corriendo y gritando, Morik sali de la cueva perseguido por el gigante que resollaba y extenda hacia l sus manazas. El rufin notaba que su perseguidor se le acercaba rpidamente. En el ltimo segundo, Morik se apart a un lado y el gigante pas de largo cubrindose con una mano la garganta, jadeando horriblemente, con la cara azul y los ojos protuberantes. Morik ech a correr en la direccin contraria, pero el gigante no fue tras de l. La enorme criatura haba cado de hinojos y respiraba a boqueadas. Quiero volver a Luskan murmuraba Morik una vez y otra, pero sigui avanzando hacia la entrada de la cueva. Wulfgar se dio media vuelta y lo acuchill, con todas sus fuerzas, con el palo, despus retorci y tir de la pierna del gigante. El bruto tena una rodilla en el suelo y la pierna rota estirada para intentar mantener el equilibrio. Con la otra manaza trat de atrapar a Wulfgar, pero el brbaro se desliz por debajo, se debati para liberarse y salt sobre la espalda del monstruo. Seguidamente se puso detrs de la cabeza del gigante y tante un lado con las manos para situar el ojo de la criatura. Wulfgar agarr con fuerza la punta del mango y empuj con fuerza. El gigante trat de cogerlo con sus manos para detenerlo, pero Wulfgar gru y sigui empujando. El aterrorizado gigante trat de librarse del humano, tir con sus enormes manos

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con toda su fuerza, tensando los msculos, lo que hubiera detenido a casi cualquier hombre. Pero Wulfgar estaba en el ngulo correcto y posea una fuerza sobrehumana. Vio que el otro gigante se pona en pie, pero record que las batallas se libran una a una. El brbaro not que la punta del mango se hunda en el ojo del gigante. El bruto enloqueci e incluso se levant, pero Wulfgar sigui empujando, hundiendo ms y ms el palo. El gigante se lanz a ciegas contra la pared y se volvi. Arremeti contra el hombre intentando aplastarlo. Wulfgar gru de dolor y empuj con todas sus fuerzas, hasta que la punta del palo se hundi en el cerebro del bruto. Entonces el otro gigante atac. Wulfgar cay al suelo y avanz dificultosamente por la sala, aprovechando los espasmos del moribundo gigante para cubrir su retirada. El extremo ms grueso de la improvisada lanza que haba usado Wulfgar an era visible entre los pliegues del prpado cerrado del agonizante. El brbaro apenas repar en ello cuando se lanz en aquella direccin para recuperar el martillo y una de las hachas de mano, cubierta de sangre. El gigante apart a un lado a su compaero muerto y avanz, pero luego retrocedi, tambalendose, con un hacha incrustada en la frente. Wulfgar arremeti de nuevo y propin al monstruo un tremendo martillazo en el pecho. Golpe una segunda vez y una tercera, y despus se agach para evitar los brazos del gigante, y le atiz un brutal martillazo en la rodilla. De un salto, el brbaro se plant detrs del gigante y corri hacia la pared, se dio impulso en ella con los pies y volvi a abalanzarse contra el bruto, al que atiz otro tremendo golpe cuando se volva. La cabeza del martillo se rompi contra el crneo del gigante. El bruto se desplom y se qued inmvil en el suelo. En ese momento Morik entr en la cmara y ahog un grito al contemplar al vapuleado brbaro. Wulfgar tena el hombro empapado en sangre, una pierna llena de magulladuras, del tobillo a la cadera, y las rodillas y las manos despellejadas. Ves? dijo Wulfgar con una sonrisa triunfante. Ya te dije que no habra ningn problema. Ahora ya tenemos un hogar. Morik apart los ojos de su amigo y contempl los horripilantes restos de los enanos a medio comer y los dos gigantes muertos, cuya sangre se extenda por toda la cmara. Pues vaya hogar replic secamente. Dedicaron la mayor parte de los tres das siguientes a limpiar la cueva, pues enterraron a los enanos, descuartizaron a los gigantes, tiraron los restos y recogieron las provisiones. Lograron incluso llevar los caballos y la carreta hasta la cueva dando un rodeo aunque, despus del gran esfuerzo, dejaron libres a los cuadrpedos pues supusieron que nunca seran gran cosa como tiro. Cargado con un pesado fardo, Morik gui a Wulfgar por los senderos hasta que llegaron a un lugar desde el que se dominaba un ancho desfiladero, el nico camino que atravesaba aquella regin de la Columna del Mundo. Era el mismo camino que Wulfgar y sus amigos solan tomar cada vez que se aventuraban fuera del valle del Viento Helado. Haba otro paso ms al oeste, que pasaba por Hundelstone, pero aqulla era la ruta ms directa, y tambin la ms peligrosa. Por aqu pasarn muchas caravanas antes del invierno coment Morik. Irn al norte transportando todo tipo de mercancas y al sur con figurillas talladas. Wulfgar, que conoca aquellos usos mucho mejor de lo que Morik podra imaginarse, se limit a asentir. Atacaremos a unos y a otros sugiri el rufin. Nos haremos con las

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provisiones de los que vienen del sur y con el dinero de los que vengan del norte. Wulfgar se sent en una roca plana y mir hacia el norte, por el desfiladero, y ms all, en direccin al valle del Viento Helado. Una vez ms fue consciente del contraste entre su pasado y su presente. Qu irona si sus antiguos amigos fueran los encargados de acabar con los salteadores. Se imagin a Bruenor rugiendo mientras suba a la carga por la pendiente rocosa, al gil Drizzt que lo dejaba atrs con las cimitarras desenvainadas, aunque Guenhwyvar ya estara encima de ellos, cortando la retirada. Probablemente Morik huira y Catti-brie lo abatira con una sola de sus relampagueantes flechas. Parece como si estuvieras a miles de kilmetros de aqu. En qu ests pensando? pregunt Morik. Como de costumbre, sostena una botella abierta que ya haba empezado a beber. Estoy pensando en que necesito un trago replic Wulfgar al tiempo que coga la botella y se la llevaba a los labios. El largo sorbo le quem las entraas y lo ayud a calmarse un poco, aunque an no poda reconciliarse con su actual condicin. Quiz sus amigos lo perseguiran, tal como l mismo, Drizzt, Guenhwyvar, y despus los dems, haban perseguido a la banda de gigantes que sospechaban que asaltaban a las caravanas en el valle. Wulfgar tom otro trago. Si eso ocurra, las perspectivas eran muy negras.

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17 Coercin
Me temo que no podr esperar hasta la primavera dijo Meralda coquetamente a lord Feringal una noche despus de cenar en el castillo. Por deseo de Meralda, aquella noche la pareja no dio su acostumbrado paseo por el jardn, sino que se dirigi a la playa. El joven lord se par en seco y abri mucho los ojos. Meralda nunca lo haba visto tan sorprendido. Perdona le dijo, me temo que con el ruido de las olas no he odo bien. He dicho que no podr esperar hasta la primavera repiti Meralda. Me refiero a la boda. Feringal sonri de oreja a oreja y pareci que estaba a punto de ponerse a bailar una giga. La cogi delicadamente de la mano, la acerc a sus labios y la bes. Si t me lo ordenaras, yo esperara eternamente declar solemnemente el lord. Una vez ms haba logrado sorprender a Meralda, y sta se dio cuenta de que le crea. l nunca le haba mentido. Pero pese a la emocin que senta, Meralda estaba en un serio aprieto. No, milord, no tendr que esperar tanto repuso y retir la mano de entre las de l y le acarici una mejilla. Me encanta escuchar que estara dispuesto a esperarme, pero soy yo la que no puede esperar hasta la primavera. Meralda se arrim a l, lo bes y not que el hombre se derreta. Pero, por primera vez, Feringal se apart. Sabes que no podemos le dijo, aunque era obvio que le dola. Di mi palabra a Temigast. El decoro, amor mo, no perdamos el decoro. Entonces hagmoslo como es debido, y pronto replic Meralda al tiempo que le acariciaba suavemente la mejilla. La joven pens que Feringal se deshara ante tanta ternura, por lo que volvi a arrimarse a l y aadi en un suspiro: No puedo esperar. La frgil determinacin de Feringal se quebr, la envolvi en sus brazos y la bes apasionadamente. Meralda no lo deseaba pero saba que tena que hacerlo. Tema que ya fuera demasiado tarde. La joven empez a dejarse caer sobre la arena tirando del hombre hacia s, con la intencin de seducirlo y resolver el problema, pero entonces alguien les llam desde el muro del castillo; era la aguda voz de Priscilla. Feri! Odio que me llame as! Haciendo un gran esfuerzo, el joven lord se separ de Meralda de un salto y maldijo a su hermana entre dientes. Es que nunca me librar de ella? Feri, eres t? llam de nuevo Priscilla. S, Priscilla respondi su hermano sin molestarse en ocultar su irritacin. Vuelve al castillo urgi Priscilla. Est anocheciendo y Temigast dice que ha odo que hay bandidos por los alrededores. Quiere que ests dentro de los muros del castillo. Feringal, con el corazn partido, mir a Meralda y sacudi la cabeza. Tenemos que ir dijo.

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Yo no puedo esperar hasta la primavera dijo la mujer con decisin. Y no lo hars replic lord Feringal, pero lo haremos como es debido, de acuerdo con la etiqueta. Adelantar la boda a la vspera del solsticio de invierno. Falta demasiado tiempo protest Meralda. Al equinoccio de otoo, entonces. Meralda reflexion; para el equinoccio de otoo an faltaban seis semanas y ella estaba de ms de un mes. Su expresin reflej consternacin. No puedo adelantarla ms explic lord Feringal. Ya sabes que Priscilla se encarga de los preparativos y se subir por las paredes cuando se entere de que hemos adelantado la boda. Temigast quiere que esperemos al menos hasta principios de ao, pero yo le har cambiar de opinin. Feringal hablaba ms para s que para Meralda, por lo que la muchacha dej que siguiera divagando mientras regresaban al castillo y se sumi en sus propios pensamientos. La joven saba perfectamente que los temores de Feringal ante la reaccin de su hermana no eran exagerados, todo lo contrario. Priscilla se opondra a sus planes para cambiar la fecha. Meralda estaba segura de que la hermana del lord deseaba que su relacin se rompiera. Y se rompera antes de la boda si alguien llegaba a sospechar que llevaba en su seno el hijo de otro hombre. Parece mentira que salgas solo de noche y sin guardias le reprendi Priscilla en el mismo momento en que la pareja entr en el vestbulo. Hay bandidos por los alrededores. La mujer clav una feroz mirada en Meralda y la joven supo por qu Priscilla estaba tan enfadada. En realidad, la hermana de Feringal no tema que su hermano fuera atacado por los bandidos, sino que tena miedo de lo que podra pasar entre ellos dos, de lo que haba estado a punto de pasar en la playa. Bandidos? replic Feringal, y se ri entre dientes. En Auckney no hay bandidos. Hace muchos aos que todo est tranquilo, al menos desde que yo soy el lord. Ms pronto o ms tarde tena que cambiar repuso Priscilla secamente. Cmo te sentara que el primer ataque en aos en Auckney fuera contra el lord y su futura esposa? No tienes sentido de la responsabilidad hacia la mujer a la que dices amar? Aquellas frases desarmaron a Feringal, Priscilla saba cmo hacerlo con unas pocas palabras. Meralda se dijo que le pondra remedio tan pronto como tuviera un poco de poder. Ha sido culpa ma intervino Meralda, que se interpuso entre los dos hermanos. Tengo la costumbre de pasear de noche, es cuando ms me gusta. Ya no eres una simple campesina la ri Priscilla, y debes comprender la responsabilidad que conlleva el honor de ingresar en esta familia. S, lady Priscilla repuso Meralda, que hizo una corts reverencia con la cabeza agachada. Si te apetece pasear de noche, hazlo en el jardn aadi Priscilla en un tono menos severo. Meralda, con la cabeza an inclinada de modo que Priscilla no poda verla, sonri maliciosamente. Empezaba a comprender cul era la manera de acercarse a la mujer: Priscilla no quera una rival humilde, sino una luchadora. Priscilla se volvi para marcharse con un resoplido de frustracin. Hay novedades dijo de pronto lord Feringal y su hermana se par en seco. Meralda quiso fundirse y se ruboriz, sorprendida y, sobre todo, enfadada. En esos momentos dese haberse tragado sus palabras; no era el mejor momento para hacer el

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anuncio. Hemos decidido que no podemos esperar a la primavera para casarnos dijo el ingenuo Feringal. La boda se celebrar el da del equinoccio de otoo. Como era de esperar, la cara de Priscilla se puso toda roja. Era evidente que le costaba horrores contenerse. Ya veo dijo finalmente. Y ya se lo habis contado a Steward Temigast? T eres la primera en saberlo contest Feringal. Es lo correcto, ya que t te encargas de los preparativos. Ya veo repiti Priscilla con voz glida. Por qu no vas a decrselo a Temigast, Feri? Est en la biblioteca. Yo me encargar de que Meralda regrese a su casa escoltada. Lord Feringal corri hacia Meralda. Ya falta poco, amor mo. Le bes suavemente en los nudillos y se march, ansioso por reunirse con su senescal. Qu le has hecho all afuera? pregunt Priscilla de sopetn tan pronto como Feringal se hubo ido. Hacerle? Meralda frunci los labios. T..., le has encandilado con tus encantos verdad? Meralda no pudo evitar lanzar una carcajada ante los esfuerzos de Priscilla por no utilizar un lenguaje malsonante. Era evidente que la aristocrtica Priscilla no se esperaba aquella respuesta. Quiz debera haberlo hecho replic la joven. Nosotros lo llamamos calmar a la bestia, pero no, no lo he hecho. Lo quiero, ya lo sabes, pero mi madre educ a una perdida. Tu hermano est decidido a casarse conmigo, y esperaremos hasta el equinoccio de otoo, tal como l mismo ha dicho. Priscilla entrecerr los ojos amenazadoramente. Me odias por eso le dijo Meralda sin pelos en la lengua y tomando a Priscilla por sorpresa, que abri mucho los ojos y recul un paso. Me odias por quitarte a tu hermano y trastornar la vida que tan bien habas planeado para ti. La verdad, me parece una actitud bastante egosta por tu parte, si se me permite decir. Tu hermano me ama y yo lo amo a l, y nos casaremos, con tu bendicin o sin ella. Cmo te atreves...? Me atrevo a decir la verdad la interrumpi Meralda, sorprendida por su propia osada, aunque ahora ya no poda volverse atrs. Si se queda en nuestra glida casa, mi madre no sobrevivir al invierno, y yo no permitir que muera, ni por meras conveniencias ni para evitarte quebraderos de cabeza. S que te ests encargando de los preparativos y te lo agradezco, pero tendrs que darte ms prisa. Entonces se trata de eso? De tu madre? pregunt Priscilla pensando que haba encontrado el punto dbil de la joven. No, se trata de tu hermano replic Meralda, muy erguida y en actitud desafiante. Se trata de Feringal y no de Priscilla, y eso es lo que no soportas. Priscilla se qued tan abrumada y sorprendida que no fue capaz de decir ni media palabra. Se sonroj, se dio media vuelta y huy, dejando a Meralda sola en el vestbulo. La joven reconsider con calma lo que haba dicho, sin poder creer que hubiese sido capaz de aguantar el tipo con Priscilla. Pens en cul sera su prximo movimiento y le pareci que sera prudente marcharse. Cuando regresaba con Feringal, haba vislumbrado a Liam con el carruaje, de modo que fue hacia l y le pidi que la llevara a casa. El hombre observ cmo el carruaje se alejaba del castillo, como haca cada vez

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que Meralda regresaba de otra de sus citas con el lord de Auckney. Jaka Sculi estaba confuso acerca de sus sentimientos y no poda dejar de pensar en el momento en el que Meralda le haba dicho lo del beb, lo de su beb. Entonces la haba rechazado, se haba dejado llevar, y ella haba visto qu senta l realmente. Ahora aqul era su castigo: mirar cmo regresaba del castillo en el carruaje despus de estar con l. Qu otra cosa podra haber hecho? Indudablemente no quera la vida que Meralda le haba ofrecido. Ni pensarlo! La idea de casarse con ella, de que Meralda se pusiera gorda y fea, y tener un cro llorn enredando, le pona los pelos de punta, pero no tanto como la idea de que lord Feringal la tuviera. Eso era, ahora lo comprenda, aunque comprenderlo no cambiaba lo que senta. No poda soportar la idea de que Meralda se entregara a aquel hombre, de que lord Feringal criara a su hijo como si fuera suyo. Jaka se senta como si lord Feringal le estuviera robando en sus narices, como hacan todos los seores con los campesinos, slo que ms sutilmente. Siempre robaban a los campesinos, a la buena gente del pueblo, como Jaka. Ellos vivan confortablemente rodeados de lujos, mientras que la buena gente del pueblo araaba la tierra con sus uas y coma lo que poda. Los seores tomaban a las mujeres que deseaban, a las cuales no podan ofrecer carcter sino slo riquezas, contra lo cual los campesinos como Jaka no podan competir. Feringal le haba robado a su mujer, y ahora le robara a su hijo. Jaka temblaba de rabia. Siguiendo un impulso, el joven baj el camino corriendo, agitando los brazos y gritando al cochero que parara. Mrchate! le grit desde el pescante Liam Woodgate, sin frenar la marcha. Tengo que hablar con Meralda grit Jaka. Es sobre su madre. Liam moder la marcha slo lo suficiente para echar un vistazo hacia abajo y ver qu decida Meralda. La joven asom la cabeza fuera del carruaje para averiguar el origen del alboroto. Al ver al agitado Jaka, palideci pero no se retir. Quiere que pare para hablar con usted. Tiene que ver con su madre explic el cochero. Hablar con l dijo Meralda, mirando a Jaka con desconfianza. Para y djame aqu, Liam. Est todava a ms de un kilmetro y medio de su casa observ el gnomo, que pareca molesto por el incidente. Podra llevarlos a los dos propuso. No, gracias repuso Meralda. Es slo un kilmetro y medio. Ser un paseo aadi, y baj antes de que el cochero detuviera el carruaje del todo. Meralda se encontr a solas con Jaka. Ha sido una estupidez le ri Meralda tan pronto como Liam gir el carruaje y desapareci por el camino. Qu pretendes? No tena eleccin replic Jaka, y se acerc a ella para abrazarla, pero Meralda lo rechaz. Ya sabes que estoy embarazada y lord Feringal se enterar muy pronto. Si te relaciona con el nio, nos matar a los dos. No lo temo dijo Jaka, que trat de nuevo de acercarse a ella. Slo s cmo me siento, Meralda. Esta noche tena que verte. Creo que expresaste con claridad cules son tus sentimientos repuso la mujer framente. Fui un estpido protest Jaka. Tienes que entender que la noticia me cogi desprevenido, pero ahora ya la he asimilado. Perdname. Meralda, no puedo vivir sin tu compasin. Meralda cerr los ojos y su cuerpo se balance mientras trataba de asimilar las

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palabras de Jaka. Qu pretendes, Jaka Sculi? volvi a preguntar dulcemente. Dnde est tu corazn? Est contigo respondi l suavemente, acercndose ms. Y? urgi la joven, que abri los ojos y clav en l una dura mirada. Jaka no pareci comprender. Ya has olvidado al beb? No repuso l al punto. Tambin lo quiero a l, por supuesto. Meralda no lo crey y as lo reflej su expresin. Meralda, no puedo soportar la idea de que lord Feringal cre a mi... a nuestro hijo como si fuera suyo dijo, al tiempo que le coga las manos y meneaba la cabeza. Respuesta equivocada. Su ltimo encuentro con Jaka haba abierto los ojos de Meralda y, adems, todos sus sentidos le gritaban la verdad. No se trataba del amor de Jaka por su hijo, ni por ella, no. Meralda se dio cuenta de que Jaka no era capaz de sentir esas emociones. Estaba frente a ella, suplicndole su amor slo porque no poda soportar la idea de que lord Feringal venciera. La joven respir hondo para tranquilizarse. Tena enfrente al hombre al que crey que amaba dicindole las cosas que haca poco tiempo tanto haba deseado or. Si Jaka hubiera respondido as cuando le cont lo del nio, ahora ya estaran a medio camino de Luskan. Pero desde entonces Meralda Ganderlay haba aprendido: era una mujer que pensaba en su propio bienestar y en el de su hijo. Jaka nunca les dara buena vida. En su corazn, Meralda saba que muy pronto, cuando la trampa de la pobreza los tuviera inexorablemente agarrados, la culpara a ella y al pequeo. Para l se trataba de una competicin, no de amor, y ella se mereca algo mejor. Mrchate le dijo a Jaka. Vete muy lejos y no vuelvas. El joven se qued pasmado e intent protestar. No puedo creer nada de lo que digas prosigui Meralda. Nuestra vida juntos nunca te hara feliz. Te equivocas. No, no me equivoco, y t lo sabes. Tuvimos nuestro momento, y lo recordar con cario el resto de mi vida. Pero otro momento me abri los ojos: en tu vida no hay sitio para m ni para el beb, y nunca lo habr. Lo que realmente quera decirle es que se marchara y madurara, pero eso Jaka no necesitaba orlo de sus labios. Esperas que yo permanezca callado mientras lord Feringal... Meralda se tap los odos con las manos y lo interrumpi. Cada palabra que pronuncias borra los buenos recuerdos. Me has mostrado claramente tu corazn. Fui un estpido suplic Jaka. Y an lo eres repuso Meralda framente. Dicho esto, se volvi y se alej. Jaka la llam y sus gritos se clavaron en la joven como si fueran flechas, pero sigui andando sin mirar atrs, recordndose a cada paso la verdad de aquel hombre, de aquel muchacho. Empez a correr y no se par hasta llegar a su casa. En la habitacin comn slo haba una vela encendida. Meralda comprob aliviada que sus padres y Tori ya dorman, y dio gracias por ello, porque no le apeteca hablar con nadie. Haba visto con claridad cules eran sus sentimientos por Jaka y poda aceptar el dolor de la prdida. Meralda trat con todas sus fuerzas de recordar la noche de pasin y no las decepciones, pero esas decepciones, la verdad sobre Jaka, eran la dura realidad y no las fantasas de jvenes enamorados. Quera que l se marchara. Meralda saba que tena otro problema ms acuciante. Faltaba demasiado para el equinoccio de otoo, pero nunca lograra convencer a lord Feringal, y mucho menos a Priscilla y a Temigast, para que adelantaran ms la boda.

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Quiz no sera necesario, pens, y se le ocurri una idea. El pueblo les perdonara que se casaran en otoo y que de algn modo se supiera que ya haban hecho el amor. Auckney estaba lleno de sietemesinos. Echada en su oscuro dormitorio, Meralda supo qu deba hacer. Tendra que seducir a Feringal, y pronto. La joven saba que el lord la deseaba y tambin saba que poda encender su pasin con un simple beso o una caricia. La sonrisa de Meralda desapareci casi al instante. Se odiaba por pensar algo as. Si seduca a Feringal, l creera que el nio era suyo, y eso sera una mentira imperdonable tanto para Feringal como para el nio. Meralda detestaba el plan y se odiaba a s misma por tramarlo, pero entonces en el otro dormitorio su madre tosi, y Meralda supo que no le quedaba otro remedio.

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18 Wulfgar el bandolero
Nuestros primeros clientes anunci Morik. l y Wulfgar vigilaban el desfiladero que conduca al valle del Viento Helado desde una alta cresta. Un par de carretas avanzaban por el camino a un ritmo regular, sin apresurarse, hacia el paso entre las montaas. Viajeros o comerciantes? pregunt Wulfgar sin mucha conviccin. Comerciantes y van bien cargados respondi el rufin. El ritmo al que avanzan los delata y la ausencia de escolta es una invitacin para nosotros. A Wulfgar le pareci estpido que unos comerciantes tomaran una ruta tan peligrosa sin llevar una buena escolta, pero no dudaba de las palabras de Morik. La ltima vez que viaj con sus amigos del valle se encontraron con la carreta de un comerciante que viajaba solo y era vulnerable. Sorprendido? inquiri Morik al reparar en su expresin. La estupidez es algo que siempre me sorprende repuso Wulfgar. No pueden costearse una escolta dedujo el rufin. Pocos de los que se dirigen al valle del Viento Helado pueden, y sos suelen tomar el camino ms seguro, por el paso occidental. stos son comerciantes de poca monta, de los que hacen pequeos negocios. Normalmente confan en su buena fortuna, en encontrar hbiles guerreros que los acompaen o en que el camino est despejado. Parece demasiado fcil. Es fcil! exclam Morik con entusiasmo. Supongo que comprendes que estamos haciendo un favor a esa caravana. Wulfgar no pareci nada convencido. Piensa en ello le urgi su amigo. Si no hubiramos acabado con los gigantes, esos comerciantes hubieran recibido una lluvia de pedruscos explic Morik. No slo hubieran perdido sus mercancas, sino que habran acabado en la enorme marmita de los gigantes. El rufin hizo una mueca. As que no te apures, amigo mo. Todo lo que queremos es su dinero, un pago justo por lo que hemos hecho por ellos. Visto de ese modo, a Wulfgar le pareca incluso razonable, y no era tan distinto de lo que haba hecho durante tantos aos junto a Drizzt y los dems, imponer justicia en una tierra salvaje. La diferencia es que nunca haban exigido pago por ello, tal como pensaba hacer Morik. Lo ms sencillo ser que hagamos una exhibicin de fuerza, no hay necesidad de meternos en una pelea explic el rufin. Les exigiremos un diezmo por nuestros esfuerzos, algunas provisiones y quizs un poco de oro, y despus los dejaremos ir. Claro que, si son slo dos carretas y sin escolta, podramos despojarlos de todo. Sera un golpe perfecto y sin testigos. Al fijarse en el ceo del brbaro, la sonrisa de Morik desapareci. Muy bien, entonces, slo un diezmo dijo. Un pago justo por nuestro trabajo. Al brbaro ni siquiera eso le sonaba bien, pero asinti. Escogi un trecho del camino sembrado de piedras donde las carretas tendran que ir despacio si no queran arriesgarse a perder una rueda o un caballo. Un solitario rbol

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que creca a la izquierda del camino proporcionaba a Wulfgar el apoyo que necesitaba para realizar su parte del plan, si era necesario. Morik esperaba a un lado del camino, bien a la vista, mientras las dos carretas se aproximaban dando bandazos. Saludos! grit al tiempo que se situaba en el centro del camino y alzaba los brazos. El rufin retrocedi un poco al ver que el hombre sentado al lado del conductor levantaba una gran ballesta y apuntaba hacia l. Sin embargo, no poda retroceder demasiado, porque la carreta tena que detenerse en un sitio concreto. Aprtate o disparo! grit el ballestero. En repuesta, Morik se inclin y levant una enorme cabeza, la cabeza de un gigante y dijo: No te lo recomiendo. Podras salir mal parado tanto moral como fsicamente. La carreta se detuvo de golpe, obligando a la segunda a detenerse tambin. Con un gran esfuerzo, que estuvo a punto de causarle una distensin de rodilla, Morik sac con el pie una segunda cabeza de gigante de detrs de una roca. Me complace informaros de que ahora el camino est despejado. Entonces qutate de enmedio replic el conductor de la primera carreta, o mi amigo te disparar y te aplastaremos. Morik solt una risita, abri el fardo y mostr la cabeza del tercer gigante. Pese a sus baladronadas, el rufin vio que los hombres estaban bastante impresionados, y tambin asustados. Alguien capaz de vencer a tres gigantes no poda tomarse a la ligera. Mis amigos y yo hemos sudado la gota gorda durante tres semanas para despejar el camino explic Morik. Amigos? Creis que lo he hecho solo? inquiri Morik, y solt una carcajada. Me halagis. No, me ayudaron muchos amigos. Morik ech una mirada a los afloramientos rocosos del desfiladero, como para agradecer la ayuda a sus innumerables amigos. Debis perdonarlos. Son tmidos. Adelante! grit alguien desde dentro de la carreta, y los dos hombres sentados en el pescante intercambiaron miradas. Tus amigos se esconden como ladrones grit el conductor a Morik. Aprtate! Ladrones? repiti Morik incrdulo. Si no fuera por nosotros, ya estarais muertos, aplastados bajo la roca lanzada por un gigante. La puerta de la carreta se entreabri y un anciano asom. Tena un pie dentro y el otro sobre el estribo. Supongo que exiges una recompensa por tus acciones coment. Era evidente que conoca muy bien la rutina, como la mayora de los comerciantes que recorran las rutas septentrionales de Faerun. Exigir es una palabra muy fea contest Morik. Tan fea como el juego que te traes entre manos, ladronzuelo repuso el comerciante. Morik entrecerr los ojos amenazadoramente y mir con intencin las tres cabezas de los gigantes. De acuerdo cedi el comerciante. Cul es el precio de tu herosmo? Necesitamos provisiones para continuar la vigilancia y mantener el paso libre explic Morik. Y quizs un poco de oro, como recompensa por nuestros esfuerzos. Ahora fue el comerciante quien puso mal gesto y el rufin improvis: Es para las viudas de los que murieron en el ataque contra el clan de gigantes. Yo no llamara clan a tres replic secamente el mercader, pero no desdeo

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vuestros esfuerzos. Te ofrezco a ti y a tus invisibles amigos una buena comida y, si accedis a escoltarnos hasta Luskan, os pagar una moneda de oro por da de trabajo a cada uno aadi el hombre, orgulloso de su generosidad y obviamente muy satisfecho consigo mismo por haber sabido dar la vuelta a la situacin en su propio beneficio. Pero Morik se limit a entornar los ojos ante la msera propuesta. Ahora mismo, no deseamos regresar a Luskan. Entonces aceptad la comida y conformaos con eso fue la lacnica respuesta. Estpido murmur Morik entre dientes, y en voz alta dijo: No aceptaremos menos de cincuenta monedas de oro y suficientes provisiones para preparar tres buenas comidas para siete hombres. El comerciante se ech a rer. Aceptaris que os dejemos marchar con vida dijo. Entonces chasque los dedos y tres hombres saltaron de la segunda carreta con las espadas en mano. El conductor de la primera carreta tambin desenvain una espada. Ahora vete! grit el comerciante, y volvi a entrar en la carreta. Atropllalo! orden al conductor. Estpidos! chill Morik, que era la seal para Wulfgar. El conductor dud y lo pag caro. Sujetando el extremo de una larga cuerda, Wulfgar apareci de detrs de una pared de rocas que se alzaba a la izquierda, y salt al tiempo que lanzaba un alarido que helaba la sangre. El ballestero gir y dispar, pero fall estrepitosamente. Wulfgar hendi el aire a toda velocidad, solt la cuerda y se dispuso a derribar con sus fuertes brazos tanto al ballestero como al conductor, de forma que aterriz sobre ellos, al otro extremo del camino. De un codazo en la cara dej fuera de juego al conductor, acto seguido, gir sobre sus talones y golpe al ballestero en la mandbula, y se la rompi porque la sangre empez a salir a borbotones. Los tres hombres armados con espadas fueron a por l, dos por la izquierda de la primera carreta y el tercero por la derecha. Morik, con una larga y delgada espada en una mano y una daga en la otra, intercept al hombre de la derecha antes de que llegara hasta Wulfgar. El espadachn arremeti contra el rufin. Morik par la estocada con su espada con una finta. Entonces, con el arma en ristre, dio un paso adelante, hizo un molinete con la daga por encima de la espada de su rival y la apart a un lado, al tiempo que, con la espada, diriga una estocada a la garganta del hombre. Era hombre muerto, o lo habra sido, pero el brazo de Morik qued detenido, como si tratara de hundir la espada en roca slida. Qu ests haciendo? pregunt a Wulfgar, al ver que el brbaro golpeaba al guardia arriesgndose a que la daga y la espada del rufin le cortaran una oreja. El hombre levant una mano para defenderse, pero el fuerte puo de Wulfgar super sus defensas y el guardia recibi en plena cara el impacto del puetazo de Wulfgar y de su propio antebrazo, que lo lanz hacia atrs. Pero la victoria fue breve. Aunque el codazo de Wulfgar lo haba dejado aturdido, el conductor volvi a ponerse de pie y blandi un arma. Y lo que era peor, los otros dos espadachines estaban prestos para la lucha, uno encima del pescante y el otro frente a la carreta. Por si no fuera suficiente, el comerciante apareci de golpe en la puerta con una varita en la mano. Ahora nosotros somos los estpidos! grit Morik a Wulfgar. Soltando un torrente de maldiciones eludi el ataque del espadachn que estaba en el asiento. Por la manera como manejaba el acero, Morik supo que no era un novato. Wulfgar se lanz contra el comerciante, pero de pronto se vio volando hacia atrs con los pelos de punta y el corazn latindole furiosamente.

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De modo que para esto sirve la varita coment el rufin despus del destello. Odio a los magos. Morik se abalanz sobre el escolta que estaba en el suelo, y que desbarat su intento inicial de ensartarlo con un quite circular que casi hizo perder el equilibrio al rufin. Date prisa! le grit a Wulfgar al tiempo que se agachaba y lanzaba una desesperada estocada hacia arriba, pues el escolta subido al asiento haba saltado sobre el caballo y le estaba atacando. El conductor y el hombre al que Wulfgar acababa de golpear se abalanzaron contra el brbaro, y ste cogi el martillo que llevaba a la espalda. Pareci que se enfrentara a la arremetida del conductor, pero se detuvo, cambi rpidamente de direccin, hizo girar en su mano el martillo y se lo arroj al comerciante, porque no tena ganas de recibir otra descarga de energa. El martillo hizo diana, pero no en el comerciante sino en la puerta del vehculo y golpe el brazo extendido del mago, que se dispona a provocar otra explosin. Pero dispar un rayo fulminante que pas rozando al otro hombre y dio a Wulfgar. Todos a la carga! grit Morik con la vista vuelta hacia la pared rocosa de la izquierda. Sus rivales volvieron la cabeza slo un instante y cuando la giraron de nuevo, Morik hua a todo correr, y era un corredor muy rpido cuando su vida estaba en juego. El conductor atac titubeante, temeroso de la fuerza de Wulfgar, pero el otro hombre carg contra l, hasta que el brbaro se volvi hacia l con un salto y un potente bramido, pero entonces cambi de sentido casi inmediatamente, fue hacia el conductor y, gracias a su increble agilidad, cogi al hombre por sorpresa. Aferr la mano que sostena la espada, lo que le vali un corte en el brazo, y lo atrajo hacia s con fuerza. Entonces se inclin, agarr el cinturn del hombre con la mano que tena libre y lo levant por encima de su cabeza. Sosteniendo al hombre, que se agitaba, Wulfgar gir sobre sus talones y lo lanz contra su compaero. El brbaro hizo una pausa y vio que Morik hua. Dado el curso que tomaba la refriega, pareca lo ms prudente, pero a l se le haba subido la sangre a la cabeza. Justo cuando se volva de nuevo hacia las carretas y los dos espadachines, le alcanz otra descarga de energa. El brbaro ech a correr colina arriba y en poco tiempo adelant a Morik unos cuarenta metros. Otro rayo cay cerca de los dos amigos y volaron fragmentos de roca, a lo que sigui una lluvia de flechas, acompaada de burlas y amenazas. No obstante, no los persiguieron y Wulfgar y Morik continuaron corriendo montaa arriba. Cuando se atrevieron a pararse para recuperar el resuello, Wulfgar contempl las dos marcas en su tnica y mene la cabeza. Hubiramos ganado si despus de caer sobre el conductor y el ballestero hubieras atacado enseguida al comerciante, tal como habamos planeado le ri Morik. Y t le habras rebanado el pescuezo al escolta replic Wulfgar. Y qu? inquiri Morik ceudo. Si te faltan agallas para ser bandolero, qu haces aqu? No estara aqu si no se te hubiese ocurrido hacer negocios con asesinos en Luskan le record Wulfgar, e intercambiaron glidas miradas. Morik se llev la mano a la espada, pensando que el brbaro iba a atacarlo. Y precisamente eso es lo que estaba pensando Wulfgar. Regresaron a la cueva por separado. Morik lleg antes y entr el primero. Wulfgar cambi de idea, se qued fuera y se dirigi a un arroyo cercano, donde podra curarse mejor las heridas. Result que no tena quemaduras graves en el pecho, slo el pelo

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chamuscado por lo que haba sido un rayo de poca intensidad. Sin embargo, la herida del hombro se haba reabierto y tena mal aspecto. Slo entonces, despus de despojarse de su tnica, el brbaro se dio cuenta de que haba perdido mucha sangre. Morik lo encontr varias horas despus, inmvil encima de una roca plana. Lo despert con un empujn y coment: No nos ha ido muy bien, pero estamos vivos y es un motivo de celebracin aadi levantando un par de botellas. Necesitamos un motivo? pregunt Wulfgar sin sonrer, y volvi la espalda al rufin. Los primeros ataques siempre son desastrosos le explic Morik. Tan slo tenemos que acostumbrarnos a la manera de luchar del enemigo. Wulfgar reflexion sobre aquellas palabras a la luz de su propia experiencia, pensando en la primera vez que Drizzt y l lucharon juntos. En aquella ocasin estuvo a punto de dar al drow con un golpe de Aegis-fang, que lanz con una trayectoria descendente; pero desde el principio haba existido una simbiosis. Haba una afinidad entre ellos, y eso se notaba cuando luchaban juntos. Suceda lo mismo con Morik? Sucedera algn da? El brbaro pos la mirada en el rufin, que sonrea y le ofreca las botellas de licor. S, llegaran a entenderse, seran un mismo corazn y una misma alma, y tal vez eso era lo que ms inquietaba a Wulfgar. El pasado ya no existe y el futuro an no razon Morik. De modo que vive en el presente, amigo mo, y disfrtalo. Disfruta de cada segundo. Wulfgar pens en aquellas palabras, que eran el lema de muchos de los que se ganaban la vida en las calles, y cogi la botella.

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19 La oportunidad
Apenas queda tiempo! Qu me voy a poner? se lament Biaste Ganderlay cuando Meralda le dijo que la boda se haba adelantado al equinoccio de otoo. Si tenemos que llevar buenas ropas, lord Feringal ya nos las proporcionar dijo Dohni Ganderlay y dio unas palmaditas a su esposa en los hombros. Por la mirada de orgullo y, sobre todo, de reconocimiento que le dirigi su padre, Meralda supo que comprenda el sacrificio que estaba haciendo. Cambiara aquella expresin si se enterase de que estaba embarazada? Meralda logr esbozar una dbil sonrisa en respuesta pese a sus cavilaciones y fue a su cuarto para vestirse. Liam Woodgate haba informado a Meralda de que ese mismo da tena que acudir a una cita con la costurera, que viva en el extremo ms occidental de Auckney, a unas dos horas de camino. El gran da no puede llevar un vestido prestado haba exclamado Liam. Si me permite decirlo, Biaste, su hija ser la novia ms hermosa que nunca ha visto Auckney. Cmo se haba iluminado el rostro de Biaste! Cmo haban brillado sus ojos! Paradjicamente, Meralda se apen, porque, si bien saba que estaba haciendo lo mejor para su familia, no poda perdonarse a s misma haberse comportado como una estpida con Jaka. Ahora tena que seducir a lord Feringal, y pronto, quizs esa misma noche. La boda se haba adelantado y Meralda confiaba en que los dems, especialmente Priscilla y Temigast, la perdonaran por haber concebido un hijo antes de la ceremonia. Lo peor de todo es que tendra que llevarse a la tumba el nombre del autntico padre del nio. En aquellos momentos Meralda se tena por un ser horrible. Sin duda la seora Prinkle, una modista de renombre en la regin, le hara un vestido maravilloso, con gemas y ricos tejidos de colores, pero dudaba que pudiera llevarlo con el rostro radiante que se merecera. Meralda se lav, comi tarde y se deshizo en sonrisas cuando Liam Woodgate lleg y la condujo al carruaje. Sentada con el codo apoyado en la repisa de la ventanilla, Meralda contempl el paisaje que desfilaba junto al vehculo. Hombres y gnomos trabajaban en los campos altos, pero no busc ni vio a Jaka Sculi entre ellos. Las casas se fueron haciendo menos numerosas hasta que slo alguna que otra casita salpicaba el paisaje rocoso. El carruaje cruz un bosquecillo, en el que Liam par brevemente para descansar y abrevar a los caballos. Poco despus retomaron el camino, dejaron tras de s la arboleda y se adentraron de nuevo en terreno rocoso. A su derecha Meralda vea el mar. Por el norte el camino limitaba con impresionantes acantilados, algunos de los cuales descendan casi hasta el nivel del agua. Meralda se pregunt cmo se las arreglara Liam para hacer pasar por all el coche. Asimismo se pregunt cmo poda una mujer vivir sola en un lugar tan aislado. Meralda se dijo que se lo preguntara a Liam ms tarde. Vislumbr un puesto avanzado, una torre de piedra sobre la cual ondeaba la bandera de lord Feringal. Entonces empez a darse cuenta del poder del seor de Auckney. El lento carruaje apenas haba recorrido quince kilmetros, pero pareca medio mundo. Por alguna extraa razn, Meralda se

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sinti mejor al ver la ensea de Feringal en aquella remota regin, como si la proteccin del lord llegara hasta all. La sonrisa de Meralda fue fugaz, pues record que nicamente la seguira protegiendo si menta. La joven se apoy en el respaldo del asiento, suspir y se llev las manos al abdomen, an plano, como si esperase que el beb empezara justo entonces a dar patadas. La bandera est ondeando y eso significa que dentro hay soldados coligi Wulfgar. Y all se quedarn repuso Morik. Los soldados raramente abandonan sus refugios de piedra, ni siquiera cuando se les llama. Los vigas, si es que tienen alguno, se preocupan de que no ataquen la torre, sin embargo, no vigilan el camino. Adems, aqu, tan lejos de cualquier ciudad o aldea, no puede haber ms de una docena, o incluso menos. Wulfgar quiso replicarle que pocos das antes un nmero de hombres mucho menor los haba vencido, pero se contuvo. Tras el desastre en el desfiladero, y fiel a la norma de que un buen bandolero nunca se queda mucho tiempo en el mismo sitio, sobre todo despus de un ataque fallido, Morik sugiri que abandonaran la regin, por si acaso los mercaderes alertaban a los guardias de Luskan. Morik propuso que se dirigieran al norte, al valle del Viento Helado, pero Wulfgar no quiso ni or hablar del asunto. Pues entonces iremos al oeste dijo el Rufin. Al sudoeste del paso de Hundelstone hay un pequeo feudo encerrado entre las montaas y el mar. Muy pocos van, porque no figura en la mayora de los mapas, pero los comerciantes de las rutas del norte lo conocen, y a veces se pasan por all en sus viajes de ida y vuelta a Diez Ciudades. Quin sabe si nos encontraremos de nuevo con nuestro amigo y su varita mgica. No era una posibilidad que atrajera demasiado a Wulfgar, pero su negativa a regresar al valle del Viento Helado slo les haba dejado dos opciones. Si se dirigan al este se internaran an ms en la peligrosa Columna del Mundo que era el reino de los goblins, los gigantes y otros monstruos igualmente asquerosos, de lo cual no sacaran nada bueno. Slo quedaban el sur y el oeste, y dadas sus relaciones con las autoridades de Luskan, el oeste era la eleccin ms lgica. Pareca que haban elegido bien, porque vieron aparecer por el camino un lujoso carruaje, seguramente de un noble, que no llevaba escolta. Podra tratarse de un mago dijo Wulfgar, que no haba olvidado el dolor que le causaron los rayos de la varita del hechicero. Que yo sepa, en esta regin no vive ningn mago de importancia replic Morik. Hace aos que no has estado aqu le record Wulfgar. Quin se atrevera a viajar solo en una carroza as? se pregunt en voz alta. De qu te extraas? pregunt Morik. En esta zona al sur de las montaas nunca pasa nada y, despus de todo, hay puestos avanzados a lo largo del camino aadi sealando la lejana torre de piedra. La gente de por aqu no se encierra en casa por miedo a los goblins. Wulfgar asinti pero pareca demasiado fcil. Se imagin que, como mnimo, el cochero sera un guerrero veterano y era probable que dentro viajaran otros, que quiz manejasen peligrosas varitas u otros objetos mgicos muy poderosos. Pero una simple mirada a Morik convenci al brbaro de que no lograra disuadir a su amigo; el rufin an continuaba dolido por el fracaso en el desfiladero y quera dar un buen golpe.

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Abajo, el camino dibujaba una amplia curva alrededor de un espoln montaoso. Morik y Wulfgar tomaron un atajo que los condujo de nuevo al camino, muy por delante del carruaje y fuera de la vista de la torre de piedra. Inmediatamente Wulfgar se dispuso a tender la cuerda y busc algn sitio donde atarla. Slo vio un esbelto rbol que no pareca muy adecuado. Vamos, sube ah! le dijo Morik sealando un saliente rocoso. El rufin ech a correr hacia el carruaje, que ya apareca por la curva, al tiempo que sacaba un ltigo. Deja paso! grit Liam Woodgate un momento despus. Tengo que hablar con usted! grit Morik a su vez, plantado en medio de la estrecha va, sin moverse. El gnomo moder la marcha y finalmente se detuvo a una distancia prudente del bandido, demasiado lejos para que Wulfgar saltara, como not Morik. En nombre de lord Feringal de Auckney te ordeno que te apartes afirm Liam. Necesito su ayuda, seor explic Morik, que vio por el rabillo del ojo que Wulfgar se preparaba. Entonces, el rufin avanz un paso, pero Liam lo conmin a que retrocediera. Mantente a distancia, amigo dijo el gnomo. Mi seor me ha encomendado una misin y si no te apartas no dudar en pasar por encima de ti. No creo que lo hagas repuso Morik con una risita. Liam not algo en el tono de Morik, o quiz percibi un leve movimiento en las rocas, por encima de ellos, porque de pronto se dio cuenta de que estaban en peligro y espole a los caballos. En ese momento Wulfgar salt hacia delante, pero se estrell contra un flanco del carruaje, detrs del cochero. El impulso que llevaba y el ngulo del escarpado camino hicieron que el vehculo se levantara sobre dos ruedas. Dentro, una mujer grit. Actuando puramente por instinto, Morik levant su ltigo y lo hizo restallar con fuerza justo delante de los caballos. Los animales giraron bruscamente a la izquierda, arrimndose al desnivel, y antes de que el cochero pudiera controlarlos, antes de que Wulfgar pudiese afianzarse o antes de que la pasajera pudiera gritar otra vez, el carruaje volc y tanto el cochero como Wulfgar salieron despedidos. Aturdido, Wulfgar se puso trabajosamente en pie, dispuesto a plantar cara al cochero o a cualquier otra persona que saliera de dentro del vehculo, pero el cochero estaba tendido sobre las rocas, gimiendo, y dentro del carruaje no se oa ningn sonido. Morik corri a calmar a los caballos y despus se encaram encima del vehculo, lleg a la puerta y la abri. Entonces se oy otro grito. Wulfgar se acerc al gnomo y suavemente levant la cabeza. Luego la dej en el suelo, seguro ya de que estaba fuera de combate, aunque esperaba que sus heridas no fueran mortales. Ven a ver esto le grit Morik. El rufin ofreci su mano a una bella joven para ayudarla a salir del carruaje, pero esta hurt su cuerpo. Sal o te prometo que me meter dentro contigo la amenaz Morik, pero la asustada mujer se apart todava ms. As es como los verdaderos bandoleros consiguen sus placeres anunci Morik a Wulfgar cuando el brbaro se reuni con l. Y hablando de placeres... aadi, y se introdujo en el carruaje. La mujer grit y se debati, pero no era rival para el curtido rufin. A los pocos minutos la tena ya inmovilizada contra el techo del carruaje, que ahora era un costado, sin que pudiera golpearlo con las manos ni darle una patada en la entrepierna, pues la rodilla del bandido se lo impeda. Morik acerc sus labios a los de la joven.

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No hay beso para el vencedor? le dijo. De pronto, un furioso Wulfgar agarr a Morik por el cuello, lo levant y lo sac fcilmente del vehculo. Te has pasado de la raya le dijo, al tiempo que lo dejaba caer al suelo. La hemos ganado en buena lid arguy Morik, que no comprenda la reaccin de su amigo. Vamos a divertirnos un poco y despus la dejaremos ir. Qu problema hay? Ocpate de las heridas del cochero se limit a decir Wulfgar, mirndolo fijamente. Despus busca los tesoros que quieras en el carruaje. La chica... ... ella no cuenta gru Wulfgar. Morik levant las manos, dndose por vencido, y se dirigi hacia el gnomo herido. Wulfgar meti su manaza dentro del vehculo, tal como Morik haba hecho poco antes, y se la ofreci a la asustada joven. Sal, por favor le pidi. Te prometo que no te haremos ningn dao. Sorprendida y dolorida, la joven se neg a darle la mano. No podemos enderezar el carruaje contigo dentro le explic Wulfgar. Acaso no quieres seguir adelante? Lo nico que quiero es que os marchis gru la joven. Y dejarte aqu sola? Estar mejor sola que en compaa de ladrones le espet Meralda. Sera mejor para tu cochero si salieras. Morir si lo dejamos tendido en las rocas. Wulfgar haca lo posible para tranquilizar a la mujer, o al menos espantarla para que se moviera. Vamos, no voy a hacerte dao. Te robar, eso s, pero no te har dao. Tmidamente Meralda alz la mano. Wulfgar la tom, la levant en vilo y la sac del vehculo. Entonces la dej en el suelo y se la qued mirando. Pese al moretn que le estaba saliendo en un lado de la cara, era una mujer muy hermosa. El brbaro entenda perfectamente que Morik la deseara, pero l no tena ninguna intencin de forzar a una mujer, por muy hermosa que fuera, y tampoco iba a permitir que Morik lo hiciera. Los dos bandidos registraron rpidamente el carruaje y, para alegra de Morik, encontraron una bolsa llena de oro. Wulfgar busc un tronco para hacer palanca. No estars pensando en enderezar el carruaje? le pregunt Morik, incrdulo. Pues s repuso Wulfgar. No puedes hacer eso le explic el rufin. La chica lo conducir a la torre de piedra y tendremos una hueste de soldados tras nuestros talones en menos que canta un gallo. Pero Wulfgar no lo estaba escuchando. Haba encontrado unas rocas de gran tamao y las estaba colocando cerca del techo del vehculo volcado. Con un fuerte tirn levant el carruaje del suelo y, en vista de que Morik no lo ayudaba, se afianz y logr liberar una mano con la que desliz una roca bajo el techo. Los caballos bufaron y tiraron, amenazando con descalabrar el montaje que haba ideado Wulfgar. Al menos calma a los caballos dijo a Morik, pero el rufin no se movi. Wulfgar mir a la mujer y sta corri hacia el tiro y tranquiliz a los animales. Aydame, no puedo solo dijo Wulfgar a Morik, y esta vez su tono era ms airado. El rufin solt un largo suspiro de resignacin y camin pausadamente hacia el brbaro. Entonces estudi la situacin un instante y fue a buscar la soga que Wulfgar haba dejado caer, la pas alrededor del rbol y el otro extremo lo at en el borde

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superior del carruaje. Morik pas al lado de la mujer, que dio un salto para evitarlo, pero l apenas se dio cuenta. A continuacin, el rufin sujet a los caballos por las bridas y tir de ellos para que dieran la vuelta y, al hacerlo, arrastraran el vehculo lentamente, de modo que las ruedas estuvieran equidistantes respecto al rbol. Entonces dio instrucciones a Wulfgar: T levanta y yo atar la soga para sujetarlo. Entonces t te afianzas, lo levantas ms y podremos enderezarlo fcilmente. Wulfgar tena que admitir que Morik era un tipo listo. Tan pronto como el rufin ocup su posicin junto a la soga y la mujer tuvo el tiro bajo control, Wulfgar se agach, hizo un gran esfuerzo y el carruaje se alz. Rpidamente Morik tens la cuerda y entonces la at alrededor del rbol, lo que permiti que Wulfgar cambiara de posicin. Un momento despus el brbaro volvi a empujar hacia arriba, y de nuevo Morik impidi que el carruaje cayera. Con un tercer y ltimo empujn Wulfgar logr que el vehculo quedara tambalendose sobre sus cuatro ruedas. Los caballos rebulleron nerviosos, patearon el suelo y protestaron levantando las testas con tanto mpetu que la mujer no pudo sujetarlos. Pero Wulfgar no tard en acudir al rescate; agarr las bridas y tir con fuerza, y los animales se calmaron. Despus, usando la misma cuerda, los at al rbol y fue hacia el cochero, que segua en el suelo. Cmo se llama? pregunt a la mujer. Viendo que ella vacilaba, el brbaro aadi: Aunque sepamos cmo se llama, ya no podemos hacerle nada peor de lo que ya hemos hecho. Me parece raro ayudarlo y no saber cmo debo llamarlo. Las palabras del brbaro tenan sentido y la expresin de la mujer se ilumin. Se llama Liam. Al parecer se senta ms osada, porque se acerc a ambos y se agach junto a su cochero. Una expresin de preocupacin reemplaz el miedo en su rostro. Se recuperar? Todava no lo s. El infeliz Liam estaba inconsciente, pero segua vivo, y un examen ms concienzudo revel que sus heridas no eran muy graves. Wulfgar lo levant con suavidad, lo llev al carruaje y lo dej dentro, tendido sobre el asiento. Entonces el brbaro regres junto a la mujer, la cogi por el brazo y empez a tirar de ella. Me prometiste que no me haras dao protest, y trat de resistirse. Lo hubiera tenido ms fcil intentando controlar a los dos caballos. La sonrisa de Morik se hizo ms amplia cuando Wulfgar pas por su lado arrastrando a la mujer. Has cambiado de idea? pregunt. Nos acompaar un trecho explic Wulfgar. No! protest Meralda. Cerr los puos, dio un salto adelante y golpe a Wulfgar con fuerza en la cabeza. El brbaro se detuvo y se volvi hacia ella; por su expresin, pareca divertido y un poco impresionado por las agallas de la joven. S respondi y le inmoviliz el brazo cuando la mujer trat de golpearlo de nuevo. Vendrs con nosotros un trecho le explic. Despus, te soltaremos para que regreses al carruaje y podrs ir a donde te plazca. No me haris nada? Yo no respondi Wulfgar, y mir con ceo a Morik. Y l tampoco. Dndose cuenta de que no tena eleccin, la joven accedi a ir con ellos sin ms discusin. Fiel a su palabra, Wulfgar la dej ir despus de recorrer ms o menos un kilmetro. Entonces l y Morik desaparecieron en las montaas con la bolsa llena de oro.

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Meralda corri durante todo el camino que la separaba del pobre Liam. Al llegar junto al viejo gnomo, senta pinchazos en el costado. El cochero estaba despierto, pero era incapaz de salir del coche y mucho menos de conducirlo. Qudate dentro le dijo la joven. Yo dar la vuelta al tiro y conducir de regreso al castillo. Liam protest, pero Meralda se limit a cerrar la puerta y subi al pescante. A los pocos minutos haba conseguido que los caballos trotaran hacia el oeste, de regreso. Fue un trayecto accidentado, porque Meralda no tena experiencia en manejar caballos y el camino no era fcil. A medida que iban transcurriendo las horas y dejaban atrs los kilmetros, se le ocurri una idea que pareca una solucin a todos sus problemas. Haca mucho que haba anochecido cuando el carruaje se detuvo frente a las puertas del castillo. Lord Feringal y Priscilla salieron a recibirla y se quedaron estupefactos al ver el desaliado aspecto de la mujer y al maltrecho cochero dentro del carruaje. Nos han atacado unos bandidos explic Meralda. Priscilla se encaram al pescante junto a ella y mostr una preocupacin poco habitual. Con una voz que era apenas un susurro, Meralda aadi: Me agredi y rompi a llorar desconsoladamente en los brazos de Priscilla. El viento gema a su alrededor y con su triste voz le hablaba del pasado que ya nunca volvera, de un tiempo perdido, de la inocencia perdida, de los amigos a los que echaba de menos con toda su alma pero a los que no poda buscar. Una vez ms Wulfgar se sent sobre el alto risco situado en el extremo septentrional del paso que cruzaba la Columna del Mundo, desde donde se dominaba el valle del Viento Helado. El brbaro mir hacia el nordeste y distingui un centelleo; podra haber sido un efecto luminoso o quizs eran los rayos del sol poniente que se reflejaban en el Maer Dualdon, el mayor de los tres lagos de la regin de Diez Ciudades. Tambin le pareci ver la cumbre de Kelvin, la solitaria montaa situada ms al norte de la cordillera. Probablemente era su imaginacin, se dijo otra vez, o un efecto de la luz, porque la montaa estaba muy lejos de donde se encontraba l. A Wulfgar le pareca que estaba a millones de kilmetros. Han acampado en el borde meridional del paso anunci Morik, y se acerc al hombretn. Ser un golpe fcil, no son demasiados. Wulfgar asinti. Despus del xito en el camino ribereo que conduca al oeste, los dos amigos haban regresado al sur, a la regin entre Luskan y el desfiladero. Incluso haban comprado algunas cosas a un comerciante con el que se toparon utilizando el oro obtenido por medios deshonestos. Despus, regresaron al paso y asaltaron otra caravana. En esa ocasin todo sali a pedir de boca: el comerciante les entreg la bolsa y no hubo derramamiento de sangre. Morik haba localizado a su tercer grupo de vctimas, una caravana formada por tres carretas que provena de Luskan y se diriga al norte, hacia el valle del Viento Helado. Siempre miras al norte coment el rufin al tiempo que se sentaba junto a Wulfgar, pero te niegas a que vayamos. Tienes enemigos en Diez Ciudades? Tengo amigos que si se enteraran de lo que hacemos nos pararan los pies explic el brbaro. Quin se atrevera a pararnos a nosotros? inquiri el engredo Morik, y Wulfgar lo mir directamente a los ojos. No dudes que lo haran insisti y su expresin grave no dejaba lugar a discusin. Sigui con aquella mirada puesta en Morik un momento ms y despus se

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volvi hacia el valle. La melancola se apoder otra vez de sus ojos, tan azules como el firmamento. Qu vida dejaste all? pregunt Morik. Wulfgar se volvi sorprendido; Morik y l no solan hablar de sus respectivos pasados, al menos no cuando estaban sobrios. Me lo dirs? insisti Morik. Tu rostro expresa tantas cosas... dolor, remordimiento... y qu ms? Wulfgar solt una risa sofocada. Que qu dej atrs? Hizo una breve pausa y respondi: Todo. Suena un poco estpido. Podra ser un rey prosigui Wulfgar, mirando otra vez hacia el valle, como si pensara en voz alta. Y quizs as era. Era el jefe de todas las tribus unidas del valle del Viento Helado y mi voz contaba en el consejo de Diez Ciudades. Mi padre... se interrumpi, mir a Morik y se ech a rer. No te gustara mi padre o, al menos, t no le gustaras a l. Un orgulloso brbaro? No, un hosco enano replic Wulfgar. Es mi padre adoptivo explic al ver la expresin de Morik. El octavo rey de Mithrill Hall y lder del clan enano que explota las minas en el valle situado ante la cumbre de Kelvin. Tu padre es un rey enano? Wulfgar asinti. Y t eres un salteador de caminos que duerme al raso? Un nuevo cabeceo. Desde luego, eres ms idiota de lo que crea. Wulfgar se limit a contemplar la tundra y a escuchar la triste tonada del viento. Morik tena razn: era un idiota, pero no tena fuerza para cambiar las cosas. Oy que Morik rebuscaba en la mochila y despus oy el familiar ruido del entrechocar de las botellas.

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Cuarta parte

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Nacimiento
Creemos que comprendemos a aquellos que nos rodean. Las personas a las que conocemos tienen unas pautas de comportamiento, y como nuestras expectativas de cmo van a comportarse se cumplen una y otra vez, nos convencemos de que conocemos el corazn y el alma de esas personas. A m me parece que es una idea arrogante, ya que uno nunca puede comprender verdaderamente el corazn y el alma de otra persona, uno nunca puede valorar verdaderamente qu piensa o siente otra persona respecto a experiencias que uno ha vivido o que le han contado. Todos buscamos la verdad, sobre todo dentro de nuestro pequeo mundo, del hogar que nos hemos construido y de los amigos con los que lo compartimos. Pero me temo que la verdad no es tan evidente cuando hay seres humanos de por medio, que son muy complejos y cambiantes. Cada vez que caigo en el error de creer que los cimientos de mi mundo estn firmemente anclados en piedra, pienso en Jarlaxle y soy ms humilde. Siempre he sabido que el mercenario no slo busca el beneficio personal despus de todo, permiti que Catti-brie y yo escapramos de Menzoberranzan, y eso que hubiera conseguido una buena recompensa por nuestras cabezas. Catti-brie fue su prisionera y estuvo a su merced, pero l no se aprovech de ella, aunque ha admitido con actos, que no con palabras, que le parece muy atractiva. As pues, siempre he reconocido una cierta tica en el comportamiento del fro mercenario. Pero, pese a lo que s, mi ltimo encuentro con Jarlaxle me demostr que es mucho ms complejo y, desde luego, mucho ms compasivo de lo que hubiera podido imaginar. Adems, se refiri a s mismo como amigo de Zaknafein, y pese a que en un primer momento esa idea me repugn, ahora creo que no slo es verosmil, sino muy probable. Comprendo ahora la naturaleza de Jarlaxle? Y es la misma verdad que perciben sus compaeros del Bregan D'aerthe? Ciertamente no, y aunque creo que no me equivoco en la opinin que tengo de l, no soy tan arrogante para proclamar que sea la verdad. En realidad, creo que mi conocimiento de l es muy superficial. Y qu pasa con Wulfgar? Qu Wulfgar es el autntico Wulfgar? Es el hombre orgulloso y honorable que Bruenor cri, el hombre que luch a mi lado contra Biggrin y en tantas y tantas batallas? Es el hombre que salv a las tribus brbaras de una exterminacin segura y que libr a los habitantes de Diez Ciudades de futuros desastres al conseguir con su diplomacia que ambos grupos se entendieran? Es el hombre que recorri miles de kilmetros para liberar a un amigo que era prisionero? El hombre que ayud a Bruenor a reclamar su reino perdido? O acaso Wulfgar es el hombre que hizo dao a Catti-brie, el hombre atormentado que parece condenado a fracasar estrepitosamente? Creo que Wulfgar es todo eso, un cmulo de experiencias, sentimientos y percepciones, al igual que todos nosotros. En estos momentos est dominado por sentimientos provocados por unas experiencias que ahora mismo es incapaz de asimilar. Las emociones desnudas de esos sentimientos alteran sus percepciones y lo ve todo negro. Teniendo en cuenta esa realidad, quin es Wulfgar ahora? y, lo ms importante, si supera esta difcil etapa, quin ser? Cmo me gustara saberlo. Cmo me gustara estar junto a l en este peligroso viaje, poder hablar con l y, tal vez, poder influir en l para que no olvide quin es o, al menos, quin creemos nosotros que es. Pero no puedo hacerlo, porque lo que surgir en ltimo trmino no son sus acciones de cada da, sino su corazn y su alma. Est tan lejos de mi alcance influir en 166

su corazn y su alma como influir en el sol. Curiosamente, al contemplar la salida del sol es cuando puedo pensar en Wulfgar con serenidad. Por qu contemplo el amanecer? Por qu el amanecer y no cualquier otro momento del da? Porque es cuando el sol es ms brillante, cuando asistimos al resurgir de la luz despus de la oscuridad. Mi esperanza es que si esto ocurre con el sol, tambin puede ocurrir con las personas. Aquellos que caen, pueden salir de su pozo y brillar con ms fuerza ante los ojos de las personas que los rodean. Contemplo el amanecer y pienso en el hombre que crea conocer, y luego rezo para que mis percepciones no fueran equivocadas. Drizzt Do'Urden

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20 Un ltimo acto de egosmo


Jaka dio varios puntapis al suelo, levantando barro cada vez, y despus le propin uno a una piedra enterrada, de la que slo asomaba una centsima parte de su tamao. El joven ni siquiera sinti el dolor, porque la herida en su corazn no, no en su corazn sino en su orgullo, era mucho peor, mil veces peor. La boda iba a celebrarse al final de aquella semana, en el cambio de estacin. Lord Feringal tendra a Meralda y al hijo de Jaka. Qu injusticia! grit. Se inclin para recoger la piedra y entonces se percat de su autntico tamao. El joven cogi otra y se irgui de nuevo, la lanz y estuvo a punto de dar a un par de viejos campesinos que estaban apoyados en sus azadones. Los campesinos, uno de los cuales era el enano de nariz larguirucha, corrieron hacia el joven renegando, pero Jaka, demasiado absorto en sus propios problemas para comprender que acababa de crearse otro, ni siquiera se dio cuenta de su presencia, hasta que se volvi y se dio de narices con ellos. El enojado enano dio un brinco y le propin un puetazo que lo derrib. Maldito estpido gru el enano, que se volvi para marcharse. Humillado e incapaz de pensar qu haca, Jaka le propin una patada en los tobillos que lo hizo caer. Un momento ms tarde el otro campesino lo alz en vilo. Qu te pasa chico, quieres morir? le pregunt mientras lo zarandeaba. Quiz s respondi Jaka y solt un profundo suspiro. S, ya no me queda ninguna alegra. Este chico est tonto le dijo a su compaero el campesino que sujetaba a Jaka. El enano volvi al ataque, con los puos cerrados y la mandbula apretada bajo su tupida barba. Cuando acab, el hombre le dio bruscamente la vuelta a Jaka y lo empuj hacia el otro campesino. El enano se lo pas de nuevo a su amigo empujndolo por la espalda, y el joven cay de bruces al suelo y su cara se hundi en el barro. El enano se lanz sobre la espalda de Jaka e hizo que sintiera sus botas de dura suela. A partir de ahora vigila a quin tiras piedras le dijo, y presion con tanta fuerza que Jaka se qued sin aliento. Este chico est tonto repiti el otro campesino mientras se alejaba con su compaero. Jaka qued tendido en el suelo, llorando. Ya veo que en el castillo te alimentan bien coment la seora Prinkle, una risuea mujer ya anciana y canosa. La piel le caa en arrugados pliegues y daba la impresin de que tena demasiada para tan poco hueso. La costurera pos las manos en la cintura de Meralda y le dio un pellizco. Si cambias de talla cada semana nunca podr hacer un vestido que te siente bien. Madre ma! Pero si has engordado tres dedos. Meralda se sonroj y desvi la vista, hurtando la mirada de Priscilla, que un poco apartada observaba y escuchaba con mucha atencin. ltimamente siempre tengo hambre explic Meralda, y me como todo lo que cae en mis manos. Supongo que es por los nervios. La joven mir ansiosamente a Priscilla, que haba trabajado muy duro con ella para que perdiera su acento campesino.

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La noble asinti, pero no pareca nada convencida. Bueno, pues ser mejor que encuentres una manera diferente para calmarte replic la modista, o reventars las costuras del vestido cuando camines hacia lord Feringal. La seora Prinkle se ri a carcajadas y los pliegues de su piel se bambolearon. Meralda y Priscilla se unieron a las risas, aunque ninguna de ellas pareca muy divertida. Podr modificarlo? pregunt Priscilla. Oh, no se preocupe contest la seora Prinkle. El gran da la chica estar resplandeciente. Dicho esto empez a recoger los carretes de hilo y los tiles de costura. Priscilla la ayud mientras Meralda se quitaba rpidamente el vestido, recoga sus propias cosas y sala precipitadamente de la sala. Lejos ya de las dos mujeres, Meralda se puso la mano sobre el abdomen, que indudablemente estaba ms abultado. Haca ya dos meses y medio desde que hiciera el amor con Jaka en el campo a la luz de las estrellas y aunque dudaba de que el embarazo se notara, ltimamente tena un hambre canina. Tal vez era por los nervios o tal vez estaba comiendo por dos pero, fuera cual fuese la razn, tendra que ir con mucho cuidado durante el resto de la semana para no llamar ms la atencin. Maana por la maana ya tendr listo el vestido dijo Priscilla a su espalda, y la joven se sobresalt. Te pasa algo, Meralda? pregunt la mujer, que se acerc a ella y le puso una mano sobre el hombro. T no estaras asustada si fueras a casarte con un lord? Priscilla arque una de sus cejas cuidadosamente depiladas. Yo no estara asustada, porque no estara en tu situacin replic. Pero y si lo estuvieras? insisti Meralda. Imagnate que hubieras nacido campesina y lord.... Es absurdo la interrumpi Priscilla. Si hubiera nacido campesina, no sera quien soy ahora, por lo que tu pregunta es absurda. Meralda la mir, confundida. Yo no soy una campesina porque no tengo ni el alma ni la sangre de una campesina le explic la mujer. Vosotros, el pueblo llano, pensis que nacer campesino o noble es cuestin del azar, pero no es as. La posicin social viene de dentro y no de fuera. As pues, vosotros sois mejores? pregunt Meralda sin andarse por las ramas. No, mejores no, querida respondi Priscilla y sonri con condescendencia. Simplemente diferentes. Todos tenemos nuestro lugar. Y el mo no est junto a tu hermano declar la joven. Estoy en contra de que se mezclen las sangres afirm Priscilla, y las dos mujeres se miraron incmodas por un momento que se hizo eterno. En ese caso deberas casarte t con l, pens Meralda, pero call. Sin embargo, respeto la decisin de mi hermano continu Priscilla en el mismo tono humillante. Si decide arruinar su vida, all l. Yo har lo que est en mi mano para ponerte en lo posible a su nivel. Me gustas, querida aadi, y dio unas palmaditas a Meralda en la espalda. Y supongo que eso significa que permitirs que ordene tu cmoda. Meralda echaba pestes por dentro. Quera contradecir los argumentos de Priscilla, pero en esos momentos no se senta muy valiente. Con el hijo de Jaka creciendo en su seno, no; ahora era vulnerable y senta que no era rival para la cruel Priscilla Auck. Meralda se despert y por la altura del sol en el horizonte que se colaba por la

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ventana, supo que era tarde. Inquieta, salt de la cama. Por qu no la haba despertado su padre para que se ocupara de sus tareas domsticas? Dnde estaba su madre? Corri la cortina que separaba la sala comn y se tranquiliz al instante al ver a su familia reunida en torno a la mesa. Biaste estaba sentada sobre una silla que haban retirado de la mesa y miraba al techo. Un hombre curioso, ataviado con lo que parecan ropajes religiosos, cantaba a media voz y aplicaba a la mujer un aceite de olor dulzn en la frente. Pap? empez a preguntar Meralda, pero su padre levant una mano para indicarle que guardara silencio y que se acercara. Es el Custodio Beribold del templo de Helm en Luskan le explic. Lord Feringal lo mand llamar para que madre se ponga bien y pueda asistir a la boda. Meralda se qued perpleja. Puede curarla? Es una enfermedad complicada respondi el Custodio Beribold. Tu madre tiene que ser muy fuerte por haber luchado con tanto empeo. Meralda insisti, pero el clrigo le respondi con una sonrisa tranquilizadora. Tu madre empezar a recuperarse antes de que el Gran Custodio Risten y yo nos marchemos de Auckney le prometi. Tori chill de alegra y a Meralda el corazn le dio un salto de jbilo. Not que su padre le haba rodeado la cintura con su fuerte brazo y que la atraa haca l. La joven apenas poda creer las buenas noticias. Saba que lord Feringal curara a su madre, pero nunca se hubiera imaginado que se encargara de ello antes de la boda. La enfermedad de su madre era como una espada de Damocles que penda sobre la cabeza de Meralda, y sin embargo lord Feringal la haba librado de aquella amenaza. Meralda pens que lord Feringal daba una prueba de su confianza en ella al enviar a su casa un sanador. Jaka nunca hubiera tenido ese gesto de generosidad, ni por ella ni por nadie. Pero Feringal, que no era nada tonto, tena la suficiente fe en Meralda para quitarle de encima esa espada de Damocles. La joven campesina sonri. Durante muchas semanas haba credo que deba tolerar el cortejo de Feringal por el bien de su familia, pero ahora, de repente, empez a verlo de otro modo. Feringal era un buen hombre, atractivo, rico, y la amaba de verdad. La nica razn por la que haba sido incapaz de corresponder a sus sentimientos era por su enfermizo amor por un muchacho egosta. Extraamente, la llegada del sanador enviado por Feringal tambin la haba curado a ella de su mal. La joven volvi a su dormitorio para vestirse. Senta unos deseos irreprimibles de ver a lord Feringal, porque sospechaba o ms bien saba que ahora lo vera con otros ojos. Lo vio aquella misma tarde, por ltima vez antes de la boda. Feringal, nervioso por los preparativos y por la lista de invitados, no le dijo ni media palabra sobre la visita del sanador a su casa. Has enviado a tu sanador a mi casa dijo finalmente Meralda, sin poder contenerse ms. Antes de la boda. Sabiendo que mi madre est enferma y que slo t tienes el poder de curarla, podras haberme convertido en tu esclava. Feringal la mir como si no comprendiera el significado de las palabras de la joven. Y por qu podra querer algo as? Aquella digna y pura respuesta le confirm lo que ya saba. Una sonrisa ilumin su hermoso rostro e impulsivamente plant un enorme beso en la mejilla de Feringal. Gracias por curar a mi madre y hacer ese bien a mi familia. El agradecimiento de la muchacha llen de gozo el corazn del lord. Cuando ella

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trat de besarlo otra vez en la mejilla, el hombre gir el rostro y sus labios se encontraron. Meralda le devolvi el beso con pasin, segura de que a ella, y a su hijo, les esperaba una vida mucho ms que aceptable junto a aquel hombre maravilloso. Pero al recordar la escena en el trayecto de regreso a su casa, Meralda se sinti abatida al pensar en el beb y en la mentira que debera mantener el resto de su vida. Qu horribles le parecan ahora sus acciones! Meralda crea que slo era culpable de haber juzgado mal a una persona, pero los dems veran en el desliz de una sola noche algo mucho ms terrible: una traicin. Y as, con esta mezcla de temor, esperanza y alegra, Meralda entr en el jardn a la maana siguiente temprano, donde la esperaban todos los nobles de Auckney e importantes testigos, su familia, la hermana de lord Feringal y Steward Temigast; todos sonriendo y mirndola. Liam Woodgate, ataviado con sus mejores galas, sostena la puerta con una sonrisa de oreja a oreja, y en el extremo opuesto del jardn el Gran Custodio Karloc Risten, uno de los principales sacerdotes de Helm el dios del que Feringal era especialmente devoto, la esperaba engalanado con una brillante armadura y un yelmo abierto adornado con una pluma. Qu da y qu escenario para una celebracin! Priscilla haba sustituido sus flores estivales por crisantemos y calndulas de floracin otoal y aunque no eran tan espectaculares como las anteriores, la mujer haba colgado coloridos estandartes para alegrar ms el ambiente. Antes del alba haba llovido, pero despus las nubes se disiparon y dejaron una atmsfera transparente. El sol matutino arrancaba destellos multicolores a los charcos formados en los remates de la muralla y al roco que cubra los ptalos. Incluso el viento que soplaba del ocano ola a limpio. Meralda se anim. Estaba a punto de casarse y una vez casada ya no sera vulnerable. De lo nico que tena miedo mientras avanzaba hacia el altar un pequeo podio coronado por un guantelete y un tapiz con un ojo azul bordado en el frente era de tropezar y caerse. La confianza de Meralda aument cuando mir la faz radiante de su madre; el joven ayudante de Karloc Risten haba hecho milagros con ella. Meralda haba temido que su madre no estuviera recuperada para asistir a la ceremonia, pero el rostro de Biaste se vea resplandeciente y sus ojos brillaban con una salud de la que no haba disfrutado en aos. La joven olvid todos los miedos que le causaba su secreto, una amplia sonrisa se dibuj en su rostro y empez a caminar hacia el podio. No tropez, al contrario. Para los que la miraban, Meralda pareca flotar por el sendero del jardn, era la imagen de la perfecta novia, y si no tena una cintura de avispa, todos lo achacaron a que, ltimamente, coma bien. De pie al lado del Gran Custodio, Meralda se volvi para contemplar la entrada de lord Feringal. El hombre apareci vestido de pies a cabeza con el uniforme de comandante de la guardia del castillo de Auckney: un reluciente traje de malla con brocado de oro, un yelmo adornado con plumas y una gran espada al cinto. Muchos invitados ahogaron una exclamacin, las mujeres rieron disimuladamente y Meralda pens de nuevo que seguramente su unin con aquel hombre, al fin y al cabo, tampoco sera tan mala cosa. Qu guapo le pareca lord Feringal, y ms ahora que conoca la verdad que se ocultaba en su bondadoso corazn. Pese a la aguerrida indumentaria militar, Feringal no tena nada de soldado, pero ofreca una estampa majestuosa e impresionante. Un Feringal desecho en sonrisas lleg junto a ella al lado del Gran Custodio. El clrigo comenz la ceremonia y nombr solemnemente a todos los presentes testigos del sagrado compromiso. Meralda fij la mirada en su familia en vez de en lord Feringal. Apenas oy las palabras que pronunci Karloc Risten durante la ceremonia. En un

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momento dado le tendieron un cliz de vino para que bebiera y despus lo pasara a lord Feringal. Los pjaros cantaban a su alrededor, las flores eran espectaculares y los novios guapos y felices; era la boda que todas las mujeres de Auckney hubieran deseado. Todas las personas que no haban asistido a la ceremonia haban sido invitadas a que saludaran a la pareja ms tarde, frente a la puerta principal del castillo. Incluso los menos afortunados podran disfrutar del espectculo, aunque por va indirecta. Todos menos uno. Meralda! Un penetrante grito reson en el aire de la maana y una bandada de gaviotas posadas en los acantilados que se alzaban al este del castillo levant el vuelo. Todos los ojos se volvieron hacia la voz, que provena de lo alto de un acantilado. La solitaria figura con sus inconfundibles hombros cados corresponda a Jaka Sculi. Meralda! volvi a gritar el alocado joven, como si el nombre le hubiera sido arrancado del corazn. Meralda mir a sus progenitores, sobre todo a su desasosegado padre, y luego al rostro de quien pronto sera su esposo. Quin es se? pregunt lord Feringal, que no poda ocultar su inquietud. Meralda balbuci algo y sacudi la cabeza con una sincera expresin de aversin. Es un loco logr decir finalmente. No te cases con lord Feringal! Huye conmigo! Te lo suplico, Meralda! Jaka dio un paso que lo acerc peligrosamente al borde del acantilado. Lord Feringal y todos los dems, o al menos eso le pareci a ella, la miraron con dureza. Es un amigo de la infancia se apresur a explicar. Un loco, ya te lo he dicho, un muchacho que no debe preocuparte. En vista de que sus palabras no surtan efecto, puso una mano sobre el antebrazo de Feringal y se arrim a l. Estoy aqu para casarme contigo, porque entre nosotros ha nacido un amor que nunca cre que fuera posible dijo, tratando desesperadamente de tranquilizarlo. Meralda! gimi Jaka. Que alguien haga callar a ese loco orden lord Feringal despus de lanzar una hosca mirada hacia el acantilado. Seguidamente mir al Gran Custodio Risten. Lanzad un globo de silencio sobre ese bocazas. Est demasiado lejos replic el clrigo y mene la cabeza, aunque la verdad era que no haba preparado un hechizo como aqul. En el otro extremo del jardn, el senescal Temigast se tema adnde poda llevar la interrupcin, por lo que mand a unos guardias para que hicieran callar al alborotador. Al igual que Temigast, Meralda estaba realmente asustada y se preguntaba hasta dnde podra llegar la estupidez de Jaka. Dira aquel idiota algo que hiciera fracasar su boda, que les costara a ambos la reputacin y quizs incluso la vida? Huye conmigo, Meralda grit Jaka. Yo soy tu verdadero amor. Quin es ese maldito bastardo? pregunt de nuevo lord Feringal, ya frentico. Un jornalero que cree que est enamorado de m susurr Meralda, que senta sobre ella la escrutadora mirada de los invitados. La joven perciba el peligro, el fuego que arda en los ojos de Feringal. Lo mir directamente y afirm con decisin y sin vacilaciones: Aunque t y yo no furamos a casarnos, aunque no hubiera surgido el amor entre nosotros, no tendra nada que ver con ese loco. Lord Feringal se la qued mirando, pero no poda continuar enfadado despus de escuchar las sinceras palabras de Meralda. Contino, milord? pregunt el Gran Custodio Risten.

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Lord Feringal levant una mano. Cuando se lleven al loco respondi. Meralda! Si no vienes aqu conmigo, me tirar a las rocas! grit de pronto Jaka, y se aproxim ms al borde del acantilado. Varias personas soltaron gritos sofocados, pero Meralda no. Mir a Jaka framente, tan furiosa que le importaba bien poco que cumpliera su amenaza y, adems, estaba segura de que era un farol. Jaka no tena valor para suicidarse, slo quera mortificarla y humillarla pblicamente para avergonzar a lord Feringal. sa era su mezquina venganza. Quieto! grit un guardia que se aproximaba rpidamente a Jaka. Al orlo, el joven se dio la vuelta bruscamente, pero un pie resbal y cay de barriga. Se aferr con las manos, pero sigui resbalando y qued colgando en el aire. Si caa se estrellara contra las afiladas rocas que haba treinta metros ms abajo. El guardia corri a ayudarlo, pero era demasiado tarde. Meralda! grit por ltima vez Jaka mientras caa. Fue un alarido desesperado y lastimero. El sbito giro de los acontecimientos dej a Meralda desconcertada, llena de incrdulo dolor por Jaka pero al mismo tiempo consciente de la escrutadora mirada de Feringal, que la vigilaba y meda cada una de sus reacciones. Inmediatamente comprendi que cualquier fallo ahora por su parte hablara en su contra cuando su estado fuera evidente. Por todos los dioses! exclam con voz ahogada, y se cubri la boca con una mano. Pobre loco! Se volvi hacia lord Feringal y sacudi la cabeza, dando la impresin de que estaba perpleja. Y era cierto. En su corazn se confundan el odio, el horror y el recuerdo de la pasin. Odiaba a Jaka cmo lo odiaba! por su reaccin al saber que estaba embarazada, y todava lo odiaba ms por la estupidez que haba cometido. No obstante, no poda borrar otros sentimientos, por ejemplo que slo unos meses antes slo con ver a Jaka tena ganas de brincar. Meralda saba que el ltimo grito de Jaka la atormentara todos y cada uno de sus das. Pero ocult todo eso y reaccion del mismo modo que todos los que la rodeaban ante el horripilante hecho que haban presenciado: con horror y turbacin. La boda fue aplazada y se celebr tres das ms tarde, en una maana de cielo gris y encapotado; pareci hecho a posta. Meralda not una cierta vacilacin en los movimientos de su esposo el resto del da, cuando todo Auckney pudo participar de la gran celebracin. La joven trat de hablar con Feringal sobre ello, pero el hombre mantuvo su reserva. Meralda comprendi que estaba asustado, y era natural. Despus de todo, Jaka haba muerto con el nombre de la que ahora era su esposa en los labios. No obstante, mientras corra el vino y todos se divertan, lord Feringal logr esbozar ms de una sonrisa. Meralda le susurr al odo que estaba impaciente por que llegara la noche en que podran consumar su amor, y la sonrisa del lord se hizo ms amplia. Lo cierto era que la perspectiva no la asustaba en lo ms mnimo, al contrario, la excitaba. Desde luego, l se dara cuenta de que no era virgen, pero eso era algo comn en las campesinas, que vivan en un entorno muy duro, deban realizar tareas pesadas y montaban a menudo a caballo. Meralda se pregunt si no sera mejor revelar la verdad de su estado y la mentira que haba urdido para justificarlo. Finalmente, mientras ella y su marido suban las escaleras hacia sus aposentos,

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decidi que callara. Feringal ya haba sufrido demasiados sobresaltos en los ltimos das. Sera una noche de placer para l y no de dolor. Ya se encargara ella de eso. La primera semana de matrimonio fue maravillosa, llena de amor y sonrisas, y las que ms conmovieron a Meralda fueron las de Biaste Ganderlay. Su familia no se haba trasladado al castillo Auck y Meralda no se atreva a sugerrselo a Priscilla, todava no, pero el Gran Custodio Risten haba atendido incansablemente a la madre de Meralda y un buen da le comunic que estaba totalmente curada. El rostro radiante de Biaste proclamaba que era cierto. Meralda tambin se dio cuenta de que, aunque segua turbado por la muerte de Jaka en los acantilados, Feringal acabara por superarlo. l la amaba, de eso estaba segura, y no dejaba de prodigarle mimos. La nueva lady se haba aclarado respecto a sus sentimientos por Jaka. Lamentaba lo ocurrido, pero no se senta culpable de su muerte; Jaka hizo lo que hizo slo por l, no por ella. Ahora Meralda se daba cuenta de que Jaka haba actuado siempre de manera egosta. En su corazn siempre habra un rinconcito reservado a Jaka y a las fantasas imposibles, pero pesaba mucho ms la certeza de que su familia disfrutaba de una situacin mucho mejor de lo que habran podido imaginar. Con el tiempo, lograra que sus padres se trasladaran al castillo o a una propiedad que lord Feringal les cediera y, llegado el momento, ayudara a Tori a encontrar un buen marido, quizs un adinerado comerciante. Slo quedaba un problema. Meralda se tema que Priscilla empezaba a darse cuenta de su estado, ya que aunque exteriormente se comportaba con amabilidad, le lanzaba miradas recelosas, al igual que haca Steward Temigast. Ambos saban que estaba embarazada, o al menos lo sospechaban. En cualquier caso, muy pronto lo sabran todos, y sa era la nica nube que empaaba la felicidad de Meralda. La joven haba considerado incluso la posibilidad de acudir al Gran Custodio Risten y pedirle que la ayudara a desembarazarse del beb por medios mgicos, pero haba descartado esa posibilidad casi de inmediato. No tema que Risten la delatara, pero aunque no senta ningn amor por Jaka Sculi, no poda destruir la vida que creca en su interior. Tras la primera semana de matrimonio, Meralda se dio cuenta de que slo poda hacer una cosa, y despus de la segunda semana hizo acopio del coraje necesario para llevar adelante su plan. Pidi a la cocinera que preparara huevos para desayunar y despus esper en la mesa junto a Feringal, Priscilla y Temigast. Era mejor hacerlo cuando todos estuvieran reunidos. Antes incluso de que la cocinera llevara los huevos, Meralda los oli y not la habitual sensacin de nusea. Se dobl y se apret el abdomen. Meralda? pregunt Feringal preocupado. Te sientes bien, pequea? inquiri a su vez Steward Temigast. Meralda mir a Priscilla, sentada frente a ella, y vio que sospechaba. Inmediatamente empez a gemir y rompi a llorar sin que le costara ningn esfuerzo. No me encuentro bien! grit. Qu te ocurre, querida? pregunt lord Feringal, que se levant de un salto y corri a su lado. De camino... explic Meralda entre sollozos a casa de la seora Prinkle... Cuando os atacaron? el amable Temigast intent ayudarla. El hombre, el gigantn gimi Meralda. Me viol! Lord Feringal retrocedi, como si alguien lo hubiera golpeado. Por qu no nos lo dijiste? pregunt Temigast despus de un momento de

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vacilacin que afect a los tres. Entonces, entr la cocinera que llevaba el plato de desayuno de Meralda, y ante el espectculo, lo dej caer al suelo. No me atreva a decroslo gimote Meralda, y aadi mirando a su marido: Tema que me odiaras. Eso nunca! protest Feringal, pero era evidente que estaba profundamente turbado y que no haba hecho ademn de regresar al lado de su esposa. Nos lo dices ahora porque ests...? El tono de Priscilla y la expresin dolida de Temigast indicaron a Meralda que ambos lo saban. Porque me temo que estoy embarazada solt Meralda. Abrumada por sus propias palabras y por el olor de los malditos huevos, la joven se inclin a un lado y vomit. En medio de las arcadas, Meralda oy el grito de desesperacin de Feringal y le doli en el alma hacerle tanto dao. Despus slo hubo silencio. Ya recuperada, Meralda sinti miedo de sentarse erguida y mirar a los tres a la cara. No saba qu podran hacer, aunque conoca el caso de una aldeana a la que haban violado y haba quedado embarazada, y nadie la haba culpado. Una mano reconfortante se pos sobre su hombro y la ayud a levantarse de la silla. Priscilla abraz a Meralda y le susurr en el odo que todo ira bien. Qu voy a hacer? balbuci lord Feringal, casi incapaz de hablar por la bilis que le haba subido a la garganta. El tono de su voz hizo pensar a Meralda que la expulsara del castillo y de su vida en aquel mismo instante. Temigast se acerc a su seor para ofrecerle apoyo. Es un caso que tiene precedentes, milord explic el anciano. Incluso en vuestro reino. Los tres miraron fijamente al senescal. Por supuesto, en este caso no ha habido traicin prosigui Temigast. Quiz la falta estuvo en que no nos lo comunicara enseguida. Imponedle el castigo que consideris oportuno por ello, aunque os suplico que seis magnnimo con la espantada muchacha. Feringal mir a Meralda con dureza pero asinti levemente. En cuanto al beb, habr que anunciarlo pronto prosigui Temigast. Tendremos que dejar muy claro que el nio no ser el heredero del trono. Matar al nio tan pronto como nazca! anunci Feringal con un gruido. Meralda gimi y, para su sorpresa, lo mismo hizo Priscilla. Milord dijo el senescal Temigast. Lord Feringal se golpe el costado de las piernas con los puos de pura frustracin. Meralda observ cuidadosamente todos sus movimientos y se dio cuenta de que su amenaza era slo una baladronada. Temigast se limit a sacudir la cabeza y palme a lord Feringal en la espalda. Sera mejor entregar el beb a otra persona dijo. Alejadlo de vuestra vista y de vuestras vidas. Feringal dirigi una interrogadora mirada a su esposa. Yo no deseo quedrmelo respondi sta sinceramente. No quiero recordar esa noche, quiero decir, ese momento. Al acabar de hablar se mordi el labio y esper que nadie hubiera notado el lapsus. Para alivio suyo y tambin sorpresa, fue Priscilla quien se mantuvo a su lado y la acompa a su dormitorio. Incluso cuando Steward Temigast y lord Feringal ya no podan orla, la mujer sigui comportndose con la misma amabilidad. No puedo ni imaginarme tu sufrimiento dijo Priscilla. Lamento no habroslo dicho antes. Supongo que era demasiado doloroso sugiri Priscilla, y le dio unos golpecitos cariosos en la mejilla. Pero t no hiciste nada malo. Mi hermano sigue

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siendo tu primer amante, el primer hombre al que te entregaste voluntariamente, y un esposo no puede pedir ms. Meralda se trag su sentimiento de culpa, dicindose que Feringal haba sido realmente su primer amante, el primer hombre al que se haba entregado y que la amaba realmente. Tal vez yo pueda hacer algo cuando el nio nazca dijo inesperadamente Priscilla. Meralda la mir extraada, sin entender qu era lo que quera decir. He pensado que quiz sera conveniente que me buscara otro sitio para vivir explic Priscilla. O podra instalarme sola en un ala del castillo. Meralda estaba tan sorprendida que torci la mirada, y entonces cay en la cuenta. El sobresalto fue tal que inmediatamente volvi a su cabeza el dialecto campesino que hablaba antes. Ests pensando en quedarte con el cro espet. Es posible, si nos ponemos de acuerdo dijo Priscilla vacilante. Meralda no saba qu responder y sospechaba que no lo sabra hasta que el nio naciera. Sera capaz de tenerlo cerca de ella? Se dara cuenta de que no poda desprenderse de un hijo que, despus de todo, era suyo? No, se dijo, no importaba qu pudiera sentir cuando naciera, no quera, no poda quedarse con su hijo. Pero nos estamos anticipando coment Priscilla, como si hubiera ledo los pensamientos de Meralda. De momento, debemos procurar que comas bien. Eres la esposa de mi hermano y le dars herederos al trono de Auckney. Hasta entonces, debemos velar por tu salud. Meralda apenas poda creer lo que oa, que Priscilla estuviera realmente preocupada. No haba esperado que el plan le saliera tan redondo, y eso le haca sentir an ms culpable. Pasaron los das y Meralda pensaba que las cosas iban por buen camino. De vez en cuando surgan dificultades, especialmente en la cama; Meralda tena que apaciguar el orgullo de su esposo insistiendo en que el brbaro que la haba violado no le haba proporcionado ningn placer. Al final tuvo que decirle que haba estado casi inconsciente mientras dur y que no haba estado segura de qu haba pasado hasta que vio que estaba embarazada. Un da, Meralda top con un problema inesperado. Los bandoleros no suelen marcharse lejos oy que lord Feringal deca a Steward Temigast al entrar en el saln. Esas ratas nunca rondan por Auckney replic el senescal. Pero deben de andar cerca insisti Feringal. Podramos contratar los servicios del mago del comerciante Galway. Incluso los magos tienen que saber qu buscan coment Temigast. No recuerdo su cara intervino Meralda, que se apresur a sumarse a la conversacin. Pero Liam Woodgate s dijo Feringal, con la sonrisa satisfecha de alguien que busca venganza. Meralda tuvo que esforzarse para no mostrar la turbacin que senta.

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21 La pesadilla de cualquier ladrn


La pequea criatura trep por las rocas y despus descendi la pronunciada pendiente como si tuviera la muerte en los talones. En realidad, quien persegua al goblin era un encolerizado Wulfgar, que bramaba de dolor porque la herida en el hombro se le haba vuelto a abrir. Pero mejor le hubiese ido al goblin si se hubiera enfrentado a la misma muerte. El sendero acababa en un pronunciado talud de casi cinco metros, pero el goblin no se detuvo sino que, casi sin pensrselo, salt. Pese a que intent rodar sobre s misma, la criatura aterriz con un golpe sordo, y luego se puso de pie, ensangrentada, pero viva. Wulfgar no lo sigui; no poda alejarse tanto de la entrada de la cueva, donde Morik continuaba batindose. El brbaro busc a su alrededor una piedra, la recogi y la lanz contra el goblin que hua. Fall, porque el goblin estaba demasiado lejos, pero se haba asegurado de que no regresara y entonces volvi a la cueva a toda prisa. Mucho antes de llegar se dio cuenta de que la pelea haba acabado. Encaramado sobre una pea en la base de un espoln formado por rocas irregulares, Morik jadeaba y resollaba. Esas pequeas ratas corren rpido coment el rufin. Wulfgar asinti y se sent pesadamente en el suelo. Haban ido a explorar el desfiladero y al regresar haban encontrado a una docena de goblins instalados en su cueva. Doce contra dos; los goblins no tenan ninguna oportunidad. Solamente un goblin haba muerto, el primero, al que Wulfgar haba agarrado por el cuello y estrangulado. Todos los dems haban huido despavoridos, y ambos hombres saban que las cobardes criaturas no regresaran en mucho tiempo. Le arranqu la bolsa, aunque no su corazn coment Morik, mostrndole una pequea bolsa de piel. Se sopl la otra mano porque traa suerte, y tambin porque el aire era fro aquel da, y a continuacin vaci la bolsa, de la que salieron un par de piezas de plata, varias de cobre y tres piedras brillantes aunque no eran piedras preciosas. El rufin puso unos ojos como platos y Wulfgar se inclin hacia l, intrigado. Qu suerte que no encontrramos a un comerciante en el camino mascull Wulfgar con sarcasmo. Seguro que no hubiramos sacado tan buen botn. Morik arroj al suelo el pobre tesoro. Todava nos queda mucho oro del carruaje que asaltamos en el oeste coment. Me encanta que lo reconozcis dijo inesperadamente una voz que proceda de arriba. Los dos amigos levantaron la vista hacia el espoln de roca y vieron a un hombre ataviado con holgadas ropas de color azul, que sostena una larga vara de roble y los miraba. Hubiera sido un engorro equivocarme de ladrones. Un mago mascull Morik con aversin. Odio a los magos. El hombre alz la vara e inici una salmodia. Wulfgar reaccion rpidamente y se agach para recoger una piedra de tamao considerable, acto seguido se levant y la lanz con perfecta puntera. La piedra se estrell contra el pecho del mago, pero rebot

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sin causarle dao alguno. Si el hechicero la not, no lo demostr. Odio a los magos! grit de nuevo Morik, que corri para eludir el ataque del hechicero. Wulfgar hizo ademn de moverse, pero ya era demasiado tarde; el rayo de luz que sali disparado de la vara lo golpe y lo lanz por los aires. Wulfgar se puso de pie, rodando, maldiciendo y con un pedrusco en cada mano. Con cuntos puedes? grit al hechicero. Le tir uno que fall por poco, pero el segundo le dio en un brazo, aunque rebot como si hubiera chocado contra roca slida. El mago se lo estaba pasando en grande. Es que en Faerun todo hijo de vecino cuenta con un mago? grit Morik, que ascenda lentamente por el espoln ponindose a cubierto cada pocos pasos. Morik crea que poda escapar de cualquier cazador de recompensas o de cualquier guerrero de la regin, burlarlos o, si Wulfgar estaba a su lado, vencerlos. No obstante, despus de muchas experiencias desagradables, la ltima cuando fue capturado en las calles de Luskan, haba aprendido que los magos eran harina de otro costal. Con cuntos puedes? grit otra vez Wulfgar, al tiempo que lanzaba otro pedrusco, que tampoco dio en el blanco. Uno! replic el hechicero. Slo uno. Entonces dale! bram Morik a Wulfgar interpretando mal las palabras del mago. ste no hablaba de los pedruscos que poda parar con su mgica piel ptrea, sino de los prisioneros que pensaba llevarse. Morik an gritaba cuando el hechicero seal a Wulfgar con la mano que tena libre. De sus dedos extendidos sali disparado una especie de tallo negro, que descendi reptando el espoln a una velocidad increble y se enrosc alrededor de Wulfgar, de tal suerte que lo inmoviliz. El otro no se librar tan fcilmente! grit el hechicero como si hablara para l. Apret el puo, su anillo centelle y golpe la vara contra el suelo. Hubo un resplandor cegador, una humareda, y Wulfgar y el mago desaparecieron al tiempo que el espoln empezaba a retumbar. Magos barbot Morik con profundo desprecio, y justo entonces el espoln, con Morik a medio subir, se desplom. Se encontraba en la sala de audiencias de un castillo. An segua aprisionado por el inacabable tallo negro, que le daba varias vueltas al torso y dificultaba el movimiento de sus poderosos brazos. Wulfgar lo golpe, pero era flexible y, ante sus puetazos, simplemente se doblaba y absorba toda la energa. El brbaro agarr el tallo para tratar de retorcerlo y romperlo, pero mientras sus manos se afanaban con un trozo, de las manos del mago surgi otro largo extremo que se enrosc alrededor de sus piernas. Wulfgar trastabill y se estrell contra el duro suelo. Acto seguido rod, se revolvi y pugn por liberarse, pero fue en vano: estaba bien atrapado. El brbaro impidi con los brazos que el tallo se le enroscara alrededor del cuello, y cuando se asegur de que no le estrangulara, se fij en lo que le rodeaba. Vio al mago de pie frente a dos sillas en las que se sentaban un hombre de veinte y pocos aos y una mujer ms joven e indudablemente hermosa, una mujer a la que Wulfgar reconoci de inmediato. Junto a ellos vio a un anciano de pie, y en una silla algo apartada se sentaba una mujer mofletuda de unos cuarenta aos. Wulfgar tambin se fij en los soldados dispuestos en torno a la sala. Todos ellos mostraban una expresin severa e iban bien armados. Aqu est, como os promet dijo el mago, y se inclin ante el hombre sentado en el trono. Y ahora, si os place, est el detalle de mi recompensa. El oro le aguarda en sus aposentos respondi el hombre. Nunca dud de su

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capacidad. Su mentor, el mercader Galway lo recomend encarecidamente. El mago inclin de nuevo la cabeza y pregunt: Necesitis ms de mis servicios? Cunto durar? inquiri el seor sealando el tallo que aprisionaba a Wulfgar. Mucho tiempo prometi el mago. Lo suficiente para que lo interroguis, lo condenis y despus vuestros hombres lo arrastren a una mazmorra o lo matis aqu mismo. Entonces, puede irse. Cenar con nosotros esta noche? Me temo que tengo asuntos urgentes en la Torre de los Huspedes contest el hechicero. Mis saludos, lord Feringal. El mago inclin otra vez la cabeza y se dispuso a abandonar la sala. Al pasar junto al cado brbaro se ri quedamente. Ante la sorpresa general, Wulfgar gru, agarr el tallo con ambas manos y lo rompi. Se oyeron muchos gritos a su alrededor mientras el brbaro se pona de pie, pero al instante una docena de soldados se abalanzaron sobre l y empezaron a golpearlo con los puos y con pesadas porras. Pugnando an por desembarazarse del tallo, Wulfgar liber una mano y propin un puetazo a un soldado, que lo lanz por los aires, e inmediatamente cogi a otro por el cuello y lo estrell contra el suelo. Wulfgar se desplom, confuso y magullado. Cuando el hechicero hizo desaparecer por arte de magia los restos del tallo, el brbaro apareci con los brazos a la espalda rodeados por gruesas cadenas. Si slo estuviramos t y yo, mago, con qu me detendras? gru el obstinado brbaro. En ese caso te hubiera matado en las montaas replic el mago, que se senta incmodo por el fracaso de su magia. Wulfgar le escupi a la cara. Con cuntos puedes? pregunt. El enfurecido mago empez a mover los dedos, pero antes de que pudiera finalizar el hechizo Wulfgar rebas el crculo de soldados y arremeti contra l, que sali despedido. El brbaro fue reducido de nuevo casi de inmediato, pero, de todos modos, el tembloroso mago se puso trabajosamente en pie y se escabull fuera de la sala. Una exhibicin impresionante dijo sarcsticamente lord Feringal, frunciendo el entrecejo. Debo aplaudir antes de ordenar que te castren? Wulfgar acus aquellas palabras y se dispuso a responder, pero un guardia lo hizo callar con un golpe. Lord Feringal mir a la mujer que estaba sentada a su lado y le pregunt: Es ste el hombre? Cada una de sus palabras destilaba odio. Wulfgar mir con dureza a la mujer, a la que gracias a l Morik no haba violado en el camino y a la que haba dejado ir sin hacerle dao alguno. El brbaro percibi algo en el profundo verde de sus ojos, una emocin que no acababa de comprender. Quiz pesar? Desde luego no era ira. Yo... creo que no balbuci la mujer, y apart la mirada. Lord Feringal abri los ojos como platos, mientras que tanto el anciano que se mantena de pie a su lado como la otra mujer, dieron un respingo. Mralo otra vez, Meralda le dijo Feringal en tono imperioso y cortante. Es l? La joven no respondi y Wulfgar pudo ver reflejado claramente en sus ojos el dolor. Responde! exigi el seor de Auckney.

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No! grit la mujer, que segua evitando todas las miradas. Traed a Liam! grit a su vez lord Feringal. Un soldado situado detrs de Wulfgar corri a cumplir la orden y regres un momento despus con un viejo gnomo. Oh, estoy seguro de que es l dijo el gnomo, que se puso frente a Wulfgar para mirarlo a los ojos. Creas que no te reconocera? le pregunt. Fue una buena trampa: tu despreciable amigo me distrajo mientras t atacabas. Te conozco, perro ladrn! Te vi antes de que me golpearas! El gnomo se volvi hacia lord Feringal y dijo: S, seor. Es l. Feringal mir largamente a la mujer que estaba sentada a su lado. Ests seguro? pregunt a Liam sin apartar los ojos de la mujer. No tengo costumbre de ser derrotado, milord replic Liam. Vos mismo me considerasteis el mejor luchador de Auckney y por esa razn me confiasteis a lady Meralda. Os he fallado, y acepto mi responsabilidad. Os repito que ste es el hombre y pagara gustoso para que me dejarais luchar contra l en un combate justo. Entonces se dio media vuelta y clav sus ojos en los de Wulfgar. El brbaro le aguant la mirada y, pese a que saba que podra partir al gnomo por la mitad sin ningn esfuerzo, call. Era muy consciente de que haba agraviado al diminuto personaje. Tienes algo que decir? pregunt lord Feringal a Wulfgar, pero antes de que el brbaro pudiera abrir la boca, el joven seor se abalanz sobre l y despus de hacer a un lado a Liam, le susurr con acritud: Tengo una mazmorra preparada para ti. Es un agujero oscuro lleno de los huesos y los desperdicios dejados por sus anteriores inquilinos. Est lleno de ratas y enormes araas. Te pudrirs all hasta que yo decida que es el momento de que sufras una muerte horrible. No era la primera vez que Wulfgar se vea en un trance semejante, por lo que se limit a suspirar y no ofreci resistencia a los guardias. Desde un rincn de la sala de audiencias, Steward Temigast lo observ todo con mucha atencin, fijndose sobre todo en Wulfgar y Meralda. Tambin vio que Priscilla no abra boca pero que no se perda detalle. El anciano not que la mirada de Priscilla reflejaba odio cuando se posaba en Meralda. Temigast supo que estaba pensando que la joven haba gozado con la violacin, o que acaso no haba sido una violacin. Considerando las dimensiones del hombre, Temigast lo consideraba muy poco probable. La celda era todo lo que lord Feringal le haba prometido, un sitio miserable, oscuro y hmedo, saturado del horrible hedor de la muerte. Wulfgar era incapaz de ver nada, ni siquiera su mano a una pulgada de distancia del rostro. Revolvi el barro y cosas an peores, como huesos punzantes, en un intil intento por dar con un poco de suelo seco sobre el que sentarse. Mientras tanto, tena que ir dando manotazos a las araas y otras sabandijas que se le echaban encima para averiguar qu tipo de comida les haban echado. A muchos, aquella mazmorra les hubiera parecido peor que los tneles de la prisin de Luskan, debido esencialmente a la sensacin de vaco y soledad que transmita, pero a Wulfgar no lo asustaban ni las ratas ni las araas. Sus terrores eran mucho ms profundos. All, en la oscuridad, se dio cuenta de que era capaz de mantenerlos a raya. As pas el da. En algn momento del da siguiente el brbaro se despert por la luz de una antorcha y el ruido que haca un guardia al deslizar una bandeja con comida infecta a travs de un pequeo intersticio en el portn. ste, medio de barrotes medio de

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metal, separaba el inmundo agujero en el que estaba encerrado de los hmedos tneles. Wulfgar empez a comer pero lo escupi y decidi tratar de cazar una rata y despellejarla. El brbaro pas aquel segundo da sumido en una espiral de emociones. El sentimiento ms fuerte era la rabia contra todo el mundo. Quiz se mereca un castigo por ser un bandolero estaba dispuesto a asumir su responsabilidad por ello, pero que se viera en aquella situacin por su comportamiento en el asalto al carruaje de lord Feringal era una injusticia. Wulfgar tambin estaba enfadado consigo mismo; quiz Morik tena razn, quizs l no estaba hecho para ese tipo de vida. Un autntico bandolero hubiera dejado al gnomo morir o, al menos, lo hubiera despachado rpidamente. Un autntico bandolero se hubiera aprovechado de la mujer y despus se la habra llevado consigo para venderla como esclava o para que le sirviera a l. Wulfgar se ri en voz alta. S, Morik tena toda la razn: no estaba hecho para ese tipo de vida. Y as haba acabado, convertido en un pobre diablo, en un fracasado, lo ms bajo de la sociedad civilizada, un idiota demasiado incompetente incluso para ser un verdadero bandolero. Wulfgar pas la hora siguiente no en su celda sino de nuevo en la Columna del Mundo, en aquella gran lnea divisoria entre lo que haba sido en otro tiempo y en lo que se haba convertido, aquella barrera fsica que era el smbolo de la barrera mental que tena en su interior, aquel muro alto como una cordillera que haba levantado para contener los dolorosos recuerdos de Errtu. En su mente, Wulfgar estaba ahora sentado en la Columna del Mundo, contemplando el valle del Viento Helado y la vida que en otro tiempo conoci, despus se volvi al sur y vio la miserable existencia que llevaba ahora. Mantena los ojos cerrados, aunque poco importaba eso en la oscuridad de la celda, y haca caso omiso de los muchos animalillos que se lanzaban sobre l, lo que le cost ms de dos y ms de tres dolorosas picaduras de araa. Aquel mismo da, pero ms tarde, un ruido lo despert de sus sueos. Abri los ojos y vio el resplandor de otra antorcha en el tnel que se abra al otro lado de la puerta. Sigues vivo? inquiri la voz de un anciano. Wulfgar se puso de rodillas y se arrastr hasta la puerta, parpadeando para que sus ojos se adaptaran a la luz. Instantes ms tarde reconoci en el hombre que sostena la antorcha al consejero que haba visto en la sala de audiencias, y que fsicamente le recordaba al Magistrado Jharkheld, de Luskan. El brbaro buf y pas una mano entre los barrotes. Qumame con la antorcha le sugiri. Satisface tus pervertidos placeres. Supongo que ests enfadado por haberte dejado atrapar coment el hombre llamado Temigast. Es la segunda vez que me encierran por equivocacin repuso Wulfgar. Acaso los prisioneros no creen siempre que han sido encerrados por error? pregunt el senescal. La mujer dijo que no fui yo. La mujer ha sufrido mucho dijo Temigast. Tal vez es incapaz de enfrentarse a la verdad. O tal vez dijo la verdad. No se apresur a replicar Temigast, meneando la cabeza. Liam te recordaba claramente y no es posible que l se equivoque. Wulfgar buf de nuevo. Niegas ser el bandido que volc el carruaje? le pregunt Temigast sin ambages.

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Wulfgar se lo qued mirando sin parpadear, pero su expresin deca claramente que no, que no lo negaba. Slo por eso mereces te corten las manos y estar encerrado los aos que lord Feringal considere justo explic Temigast. O quiz merezcas que te maten. El cochero, Liam, estaba herido y podra haberlo dejado morir en el camino replic Wulfgar con una voz que pareca un gruido. Y a la chica no le hicimos ningn dao. Entonces, por qu dice ella lo contrario? pregunt Temigast sin perder la calma. Eso dice? inquiri Wulfgar. Entonces lade la cabeza y empez a comprender por qu el joven seor se haba sentido tan ultrajado. En un principio haba credo que era una cuestin de orgullo, porque no haba protegido a su esposa como es debido. Pero ahora, visto retrospectivamente, Wulfgar empez a sospechar que haba algo ms, una ofensa ms profunda. Entonces record las primeras palabras que le haba dirigido lord Feringal: la amenaza de castracin. Espero fervientemente que lord Feringal te tenga preparada una muerte horrenda, brbaro le dijo Temigast. No puedes imaginarte la amargura que le has provocado a l, a lady Meralda y al pueblo de Auckney. Eres un canalla, un perro, y se har justicia cuando mueras en el patbulo o aqu, solo, en medio de la inmundicia. Has bajado aqu slo para decirme eso? pregunt Wulfgar sarcsticamente. Temigast le golpe en la mano con la antorcha encendida y Wulfgar la retir con premura. El anciano se volvi y se march a toda prisa, dejando a Wulfgar solo en la oscuridad con extraas ideas rondndole por la cabeza. Pese a su explosin final y a que su ira era cierta, Temigast se march con las ideas igual de confusas que antes. Haba ido a ver al brbaro por la reaccin que Meralda haba tenido ante el hombre en la sala de audiencias, porque tena que saber la verdad. Pero ahora la verdad le pareca mucho ms confusa. Por qu Meralda no haba identificado a Wulfgar si lo haba reconocido? Cmo era posible que no lo reconociera? De hecho, era un hombre muy poco comn, con sus ms de dos metros de estatura y unos hombros tan anchos como un joven gigante. Temigast saba que Priscilla se equivocaba al pensar que Meralda haba gozado con la violacin. Ridculo mascull Temigast, tratando de expresar sus pensamientos en palabras para intentar aclararse. Total y absolutamente ridculo. Pero por qu Meralda querra proteger a su violador? se pregunt a s mismo en voz alta. La respuesta se le ocurri al recordar la imagen de un estpido muchacho resbalando por el borde de un acantilado.

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22 El honorable lord Brandeburg


Odio a los magos farfull Morik al tiempo que sala arrastrndose de debajo de los escombros del desprendimiento con una docena de cortes y magulladuras en el cuerpo. No es una lucha justa. Tendra que aprender a formular algunos hechizos. El ladrn pas un buen rato examinando la zona, pero Wulfgar haba desaparecido. A Morik le pareca muy extraa la decisin del mago de llevarse a Wulfgar. Probablemente el hombre haba pensado que el brbaro era el enemigo ms peligroso, acaso el cabecilla, pero haba sido Morik y no Wulfgar quien haba tratado de atacar a la dama del carruaje. Wulfgar haba insistido en dejarla marchar y as salvar la vida del cochero herido. Obviamente, el hechicero estaba mal informado. Qu deba hacer ahora? Morik regres a la cueva para curarse las heridas y recoger las provisiones que necesitara para el camino. No quera quedarse all, con una banda de enfadados goblins por los alrededores y sin Wulfgar, no. Pero adnde ir? Despus de un momento de reflexin la eleccin era clara: de vuelta a Luskan. Morik siempre haba sabido que terminara por regresar a las calles que conoca tan bien. Se inventara una nueva identidad para la mayora, pero seguira siendo el mismo rufin amedrentador para aquellos con los que necesitaba aliarse. Hasta el momento, la nica pega a sus planes haba sido Wulfgar; Morik no poda volver a Luskan con el enorme brbaro y pretender que su regreso fuera un secreto. Y tambin quedaba el problema de los elfos oscuros. Pero ni siquiera ese problema le pareca insoluble, porque Morik haba hecho lo posible por permanecer al lado de Wulfgar, como le haban ordenado. Ahora su amigo haba desaparecido y l tena el camino de vuelta despejado. El rufin se puso en marcha para alejarse de la Columna del Mundo, en direccin a la ciudad que tan bien conoca. Pero justo entonces le ocurri algo muy extrao: por cada paso que daba al sur, daba otros dos hacia el oeste. No era ningn truco del mago, sino un hechizo invocado por la propia conciencia de Morik, un hechizo de la memoria que le susurraba que en la Feria de los Reos de Luskan Wulfgar haba exigido al capitn Deudermont que Morik tambin fuera liberado. Por primera vez en su miserable vida, Morik el Rufin se senta ligado por los vnculos de la amistad, y poco despus avanzaba a paso ligero por el camino mientras urda un plan. Aquella noche acamp en la ladera de una montaa y divis la hoguera de un grupo de carretas dispuestas en crculo. No estaba muy lejos del paso del norte. Sin duda las carretas procedan de Diez Ciudades y se dirigan al sur, por lo que no pasaran cerca del seoro situado al oeste. Era muy posible que aquellos mercaderes ni siquiera lo conocieran de odas. Saludos! grit Morik al solitario centinela aquella misma noche, ms tarde. Quieto ah! grit el centinela. Detrs de l, los dems rebulleron. Vengo en son de paz explic Morik. Soy un aventurero rebelde que he perdido a mi grupo. Estoy algo magullado, pero ms enfadado que herido. Tras una breve discusin, que Morik no oy, otra voz anunci que poda acercarse, pero le advirti que una docena de arqueros le apuntaban al corazn y que deba mostrar en todo momento las palmas de las manos extendidas.

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Morik no quera meterse en problemas, por lo que hizo lo que le ordenaban y camin entre dos lneas de hombres armados iluminados por la luz del fuego hasta llegar frente a dos mercaderes de mediana edad, uno de ellos grandote y el otro ms esbelto, aunque vigoroso. Soy lord Brandeburg de Aguas Profundas y regreso a Diez Ciudades, a Maer Dualdon, donde espero que an queden truchas para pescar. No se imaginan lo divertido que es! Est muy lejos de cualquier parte, lord Brandeburg replic el mercader ms fuerte. El ao est ya un poco avanzado para dirigirse a Maer Dualdon dijo el otro con recelo. S, all es adonde me dirijo, si es que encuentro a mis alegres amigos contest Morik, y ri. Los han visto acaso? Un enano llamado Bruenor Battlehammer, su hija humana Catti-brie, de una belleza tal que el sol palidece a su lado, un halfling ms bien rechoncho y... Morik vacil y de pronto pareci nervioso, pese a que las sonrisas de reconocimiento de los mercaderes eran justo lo que haba esperado ver. Y un elfo oscuro acab por el hombretn. Contine y hable abiertamente de Drizzt Do'Urden, lord Brandeburg. Lo conocemos muy bien y no es enemigo de ningn mercader que cruce el valle. Morik suspir con un alivio fingido y dio silenciosamente las gracias a Wulfgar por haberle explicado tantas cosas sobre sus amigos durante sus borracheras de los ltimos das. Sed bienvenido prosigui el comerciante ms fuerte. Yo me llamo Petters y mi socio es Goodman Dawinkle. A una seal de Petters, los soldados que vigilaban a Morik se relajaron y el tro tom asiento junto al fuego, donde ofrecieron a Morik un cuenco con espeso estofado. As pues regresa al valle del Viento Helado? pregunt Dawinkle. Cmo se separ de su grupo? Espero que no tuvieran dificultades. Ms bien fue un pequeo embrollo respondi Morik. Me un a ellos a muchos kilmetros al sur y quizs, en mi ignorancia, me propas un poco con Catti-brie. Ambos mercaderes fruncieron el entrecejo, sombros. No fue nada serio, os lo aseguro aadi Morik al punto. Yo no saba que el corazn de Catti-brie pertenece a otro, a un amigo ausente, y tampoco saba que el grun Bruenor es su padre. Me limit a sugerirle un intercambio social, pero me temo que Bruenor se lo tom muy mal. Los comerciantes y los guardianes rompieron a rer. Como todos aquellos que pasaban por el valle del Viento Helado, tambin ellos haban odo hablar del regan Bruenor Battlehammer y de su actitud sobreprotectora. Me temo que presum de mis dotes de rastreador y explorador continu explicando Morik, y Bruenor decidi ponerme a prueba. Se llevaron mi caballo y mi ropa, y desaparecieron; se internaron en la maleza guiados por Drizzt. Si no fuera porque conozco las habilidades del elfo oscuro, hubiera pensado que era cosa de magia. Los mercaderes asintieron sin dejar de rer. Ahora tengo que dar con ellos, aunque supongo que ya estarn muy cerca del valle. Morik se ri entre dientes de s mismo. Seguro que se lo pasarn en grande cuando me vean llegar a pie, con esta ropa sucia y desgarrada. Por su aspecto, parece que ha luchado con alguien coment Goodman Dawinkle, que se haba fijado en las marcas del corrimiento de tierras y de la batalla contra los goblins. Tuve un altercado con unos pocos goblins y un solo ogro, nada serio replic

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Morik con aire despreocupado. Los hombres enarcaron las cejas, aunque no porque dudaran de l, nunca hubieran dudado de alguien que haba viajado con unos compaeros tan poderosos. Morik posea tanto encanto y habilidad que era capaz de entretejer unas historias con otras, de modo que la premisa bsica era aceptada rpidamente. Le ofrecemos nuestro campamento para pasar esta noche y todas las que desee, seor dijo el mercader Petters. Pero nosotros vamos en direccin contraria; volvemos a Luskan. Aceptar el lecho esta noche replic Morik, y quiz... El falso lord dej la frase en suspenso y se llev los dedos a los labios en una pose reflexiva. Petters y Dawinkle se inclinaron hacia delante, intrigados. Sabis dnde podra comprar un caballo, un buen caballo de monta? pregunt Morik. Y quiz tambin ropa fina. Mis amigos han dejado el camino principal y an tengo una posibilidad de llegar antes que ellos a Diez Ciudades. Qu caras pondran si al entrar en el Bosque Solitario se encontraran con que les estoy esperando, y con un aspecto magnfico! Los hombres que lo rodeaban aullaron. Eh, nosotros tenemos un caballo y ropa bram Petters, y dio un manotazo a Morik en el hombro que hizo que el rufin se encogiera, porque justo all le haban dado las rocas. Se los ofrecemos a buen precio! Comieron, se contaron ms historias y rieron. Al acabar la velada, Morik se haba procurado el caballo ms vigoroso que posean y un magnfico conjunto de vestidos en dos tonos de verde con brocado de oro y de excelente calidad, y todo ello por una miseria, mucho menos de lo que le hubiera costado en cualquier tienda de Luskan. Aquella noche se qued con los mercaderes, pero se march con las primeras luces del alba, cabalgando hacia el norte y tarareando una cancin pica. Cuando la caravana ya no se vea, gir al oeste y espole al caballo mientras pensaba que tendra que cambiar de aspecto antes de que lord Brandeburg de Aguas Profundas llegara al pequeo feudo. Esperaba que el mago no estuviera all. Morik odiaba a los magos. Errtu dio con l. Encerrado en su oscura mazmorra, Wulfgar no poda escapar de los recuerdos que lo atormentaban, de la agona emocional de la que no se poda librar despus de aos de tormento en las garras de Errtu y de sus demonacos esbirros. El demonio lo volvi a encontrar y no lo dej ir, se mof de l presentndole seductoras hembras, para despus destruirlo, a l y al fruto de su semilla. Wulfgar lo vio todo de nuevo, vvidamente, vio al demonio frente a l, que sostena en sus poderosos brazos al beb, al hijo de Wulfgar. El brbaro haba sentido repugnancia por haber engendrado a una criatura como aqulla, a un demonio, pero tambin record que haba reconocido a aquel nio un nio inocente? como hijo suyo. Errtu abri sus fauces, que babeaban, mostrando sus horribles dientes caninos. El demonio baj el rostro y con sus afilados dientes casi rozaba la cabeza del hijo de Wulfgar. Entonces descendi un poco ms, con las fauces lo suficientemente abiertas para que le cupiera dentro la cabeza del beb y... Wulfgar sinti que los dedos de los scubos le recorran el cuerpo y se despert sobresaltado. Grit, dio patadas y se debati, con lo que logr desembarazarse de algunas araas, pero muchas ms le picaron. El brbaro se puso trabajosamente de pie y ech a correr en la absoluta oscuridad de la mazmorra. Fue a estrellarse contra la firme puerta y el encontronazo fue tan brutal que estuvo a punto de perder el conocimiento.

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El brbaro se derrumb sobre el inmundo suelo y solloz con la cara entre las manos, lleno de ira y frustracin. Entonces oy pasos en el corredor y supo qu lo haba despertado de sus pesadillas. Levant la vista y percibi los centelleos de una antorcha que se aproximaba. Wulfgar retrocedi y se sent erguido, tratando de recuperar una mnima dignidad. Record que muchas veces a los condenados se les conceda una ltima gracia, y pens que la suya sera una botella de fuerte licor, una bebida que le quemara las entraas al tiempo que borraba aquellos recuerdos en sus ltimos momentos. La luz apareci justo frente a su celda y vio el rostro de lord Feringal, que lo miraba fijamente. Ests listo para confesar tu crimen, perro? pregunt. Wulfgar se lo qued mirando un instante que se hizo muy largo. Muy bien, entonces continu el impertrrito seor. Mi cochero, que es un hombre de confianza, te ha identificado, de modo que, por ley, slo me queda dictar sentencia. No hubo respuesta por parte de Wulfgar. Por el robo en el camino, te condeno a que te corten las manos dijo lord Feringal secamente. Primero una y despus la otra, lentamente. Por tu execrable crimen... Aqu Feringal vacil y a la exigua luz incluso Wulfgar se dio cuenta de que, de pronto, el hombre mostraba su dolor. Milord le urgi el viejo Temigast a su espalda. Por tu execrable crimen comenz de nuevo lord Feringal, esta vez con voz ms firme, por la violacin de lady Meralda, sers castrado pblicamente y despus permanecers encadenado durante un da para entretenimiento de la plebe. Y despus, perro brbaro, sers quemado en la hoguera. El rostro de Wulfgar se contrajo de incredulidad cuando el seor dict sentencia por aquel ltimo crimen. Pero si l haba salvado a la mujer de ser violada! Quera proclamarlo ante lord Feringal, gritarlo y arrancar la puerta de sus goznes. Sinti ganas de hacer todo aquello, pero no hizo nada, se qued callado y acept la injusticia. Se trataba realmente de una injusticia? se pregunt Wulfgar. No se lo mereca? Importaba algo, a fin de cuentas? Finalmente Wulfgar decidi que era eso, que no le importaba en lo ms mnimo. La muerte lo hara libre. Dejara que lord Feringal lo matara y que todo acabara de una vez, y as les hara a los dos un favor. La mujer lo haba acusado falsamente y l no entenda por qu, pero... no importaba. No tienes nada que decir? pregunt lord Feringal. Me conceder una ltima gracia? El joven seor se puso a temblar ante lo absurdo de la peticin. No voy a concederte nada! grit. Nada excepto una miserable noche de ayuno para que pienses en tu horrible destino. Milord dijo Temigast para tratar de calmarlo. Guardia, conduce a lord Feringal a sus aposentos. El joven dirigi una ltima mirada ceuda a Wulfgar a travs de la abertura en la puerta, y despus se march. Temigast se qued, cogi una de las antorchas e indic a los dems guardias que se retiraran. Despus mir fijamente a Wulfgar largo rato desde la puerta de la celda. Lrgate, viejo le dijo Wulfgar. No negaste el ltimo cargo dijo Temigast, aunque ante m te declaraste inocente. Wulfgar se encogi de hombros, pero no dijo nada y evit la mirada del senescal. Qu ganara repitindome? Ya me habis condenado.

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No negaste haber cometido la violacin insisti Temigast. Wulfgar levant la cabeza y devolvi la mirada a Temigast. T tampoco hablaste en mi favor replic, y Temigast lo mir como si hubiera recibido un bofetn. Y no pienso hacerlo dijo. De modo que dejars que un inocente muera? Temigast solt un bufido y dijo: Inocente? Eres un ladrn y un canalla, y no har nada contra lady Meralda ni contra lord Feringal slo para salvar tu miserable pellejo. Wulfgar se ri de l ante lo ridculo de la situacin. Pero te propongo una cosa prosigui Temigast. No digas nada contra lady Meralda y me asegurar de que tu muerte sea rpida. Es lo nico que puedo ofrecerte. La risa de Wulfgar se extingui y mir con dureza al indescifrable senescal. Si no le amenaz Temigast, te prometo que har que el espectculo de tu tortura dure todo un da y ms, har que supliques mil veces que te den muerte antes de liberarte de tu agona. De mi agona? repiti Wulfgar con voz desprovista de toda emocin. Ay, anciano, t no sabes nada de la agona. Ya veremos gru Temigast, y se march dejando a Wulfgar solo en la oscuridad... hasta que Errtu regres, como siempre haca. Morik cabalg tan deprisa como su caballo poda, sin detenerse para descansar. Recorri el mismo camino en el que l y Wulfgar haban encontrado el carruaje, pas por el mismo lugar en el que Wulfgar haba volcado el vehculo. Lleg a Auckney aquel mismo da al atardecer y atrajo las miradas de muchos campesinos. Por favor, dime el nombre de tu honorable seor le pregunt a uno, y apoy su peticin lanzndole una moneda de oro. Lord Feringal Auck le respondi el hombre prestamente. Vive en el castillo Auck junto a su esposa, con la que acaba de casarse dijo, y seal hacia la costa con su nudoso dedo. Muchas gracias! Morik inclin la cabeza, lanz unas monedas ms y espole a su caballo, que recorri al trote los escasos cien metros que lo separaban del pequeo puente que conduca al castillo. Encontr las puertas abiertas, vigiladas por un par de guardias con cara de aburrimiento. Soy lord Brandeburg de Aguas Profundas les dijo Morik despus de detener su corcel. Por favor, anunciad mi llegada a vuestro seor. Tengo un largo camino a mis espaldas y an me queda un buen trecho. Dicho esto, el rufin desmont y se sacudi sus elegantes pantalones. Despus, se sac del cinto su fina espada y limpi el filo, tras lo cual hizo una inesperada demostracin de esgrima, antes de enfundarla de nuevo. Morik se dio cuenta de que haba impresionado a los guardias, pues uno de ellos sali disparado hacia el castillo y el otro se dispuso a atender a su caballo. Pocos minutos despus, Morik, lord Brandeburg, era recibido por lord Feringal en la sala de audiencias del castillo. Morik hizo una profunda reverencia y se present como un viajero cuyos compaeros haban perecido a manos de una banda de gigantes en la Columna del Mundo. Por la expresin de sus ojos, se dio cuenta de que lord Feringal, un noble de poca importancia, se senta entusiasmado y halagado por recibir la visita de un noble de la gran ciudad de Aguas Profundas, y que hara todo lo posible por complacerlo.

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Creo que uno o dos de mis amigos pudieron escapar dijo Morik al acabar de contar su historia, aunque os aseguro que ningn gigante tuvo tanta suerte. Dnde ocurri eso? pregunt lord Feringal. El seor pareca algo distrado, aunque las nuevas de Morik obviamente lo haban alarmado. Muy lejos de aqu, milord respondi Morik, no es ninguna amenaza para vuestro reino. Como ya he dicho, todos los gigantes estn muertos. Lord Brandeburg mir a su alrededor y sonri. Sera una lstima que monstruos como aqullos atacaran un lugar tan tranquilo y seguro. Lord Feringal mordi el anzuelo. No es tan tranquilo ni tan seguro dijo con un gruido entre dientes. Un peligro aqu? pregunt Morik incrdulamente. Piratas, acaso? El falso lord fingi estar sorprendido y mir al viejo senescal, que se mantena de pie junto al trono. El anciano movi la cabeza casi imperceptiblemente, lo que Morik interpret como un aviso de que no insistiera en el tema, pero justamente de eso se trataba. Bandoleros gru lord Feringal. Morik se dispona a responder, pero se call y contuvo el aliento cuando una mujer, a la que reconoci de inmediato, entr en la sala. Mi esposa la present lord Feringal, distrado. Lady Meralda Auck. Morik le hizo una reverencia, le tom la mano y se la llev a los labios, mirndola directamente a los ojos. La mujer no pareci reconocerlo, lo que le produjo un gran alivio y lo hizo sentirse orgulloso de su habilidad para disfrazarse. Tenis una esposa verdaderamente hermosa dijo Morik. Os envidio, lord Feringal. Aquellas palabras hicieron aparecer finalmente una sonrisa en el rostro del joven lord, pero rpidamente la sustituy por una expresin ceuda. Mi esposa estaba en el carruaje que los bandidos atacaron. Morik ahog una exclamacin. Yo podra encontrarlos, lord Feringal dijo. Los encontrara y los matara all mismo, en el camino, u os los traera de vuelta, si se fuera vuestro deseo. Ya tengo al que quera replic lord Feringal, que hizo gestos con las manos para tranquilizar a Morik. Y el otro est enterrado bajo un montn de rocas. Morik frunci los labios al imaginarse en ese trance. Un fin muy apropiado. An es ms apropiado el fin que he planeado para el brbaro que capturamos replic Feringal ceudo. Tendr una muerte horrible, os lo aseguro. Si lo deseis, podis pasar la noche en Auckney y asistir a la ejecucin. Ser un placer repuso Morik. Qu habis planeado para esa sabandija? Primero, castracin explic lord Feringal. El brbaro ser ajusticiado dentro de dos das. Habis dicho brbaro? inquiri Morik, que adopt una actitud reflexiva. Un descomunal norteo, s replic Feringal. De brazos fuertes? Ms fuertes que ningn otro hombre que haya visto respondi el lord de Auckney. Fue necesario un poderoso hechicero para llevarlo ante la justicia, e incluso a l lo hubiera matado si mis hombres no lo hubieran rodeado y golpeado. A Morik estuvo a punto de faltarle la respiracin al or cmo lord Feringal mencionaba al hechicero, pero mantuvo la calma. Sin duda, la muerte es un fin apropiado para un bandido dijo Morik, pero quizs haya una solucin mejor para vos. Hizo una pausa y observ atentamente cmo lord Feringal lo escrutaba.

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Pensaba que podra vender al hombre explic Morik. A m no me faltan medios, os lo aseguro, y creo que me sera de mucha utilidad contar con un esclavo tan fuerte para ayudarme en la busca de mis amigos. Es imposible replic Feringal en tono cortante. Pero si conoce la zona.... trat de argir Morik. Sufrir una muerte horrible por el dao que infligi a mi esposa declar lord Feringal. Por supuesto, milord dijo Morik. Supongo que el incidente la ha perturbado. El incidente la dej encinta! bram Feringal, que se aferr a los brazos de la silla con tanta fuerza que los nudillos se le pusieron blancos. Milord! exclam el senescal ante el imprudente anuncio, y Meralda ahog un grito. Morik se alegr de la conmocin de los dems, ya que as pudo ocultar la suya. Lord Feringal recuper rpidamente la calma, hizo un esfuerzo por sentarse de nuevo y le murmur una disculpa a Meralda. Lord Brandeburg, os ruego me perdonis. Supongo que comprendis mi ira. Yo mismo castrar a esa rata replic Morik al tiempo que desenvainaba la espada. Os aseguro que soy hbil para esas cosas. La accin de Morik logr romper la tensin que reinaba en la sala, e incluso lord Feringal esboz una media sonrisa. Ya nos ocuparemos nosotros de los detalles desagradables dijo el lord, pero ciertamente me complacera que estuvierais presente en la ejecucin de la pena. Querris ser mi invitado durante dos das? Estoy a vuestro servicio, milord respondi Morik, e hizo una profunda reverencia. Poco despus Morik fue conducido a una posada que se levantaba justo al otro lado del puente del castillo. Fue una decepcin averiguar que lord Feringal siempre alojaba a sus invitados fuera del castillo, porque as le resultara mucho ms difcil acercarse a Wulfgar. No obstante, los guardias que lo escoltaron le dijeron que el brbaro estaba retenido en una mazmorra en los subterrneos del castillo. Morik tena que llegar hasta su amigo, y rpido, porque debido a la falsa acusacin que pesaba contra l, lord Feringal lo mandara matar de la manera ms horrible. Morik no haba pensado en la posibilidad de un arriesgado rescate. A menudo, los ladrones eran vendidos a lores aventureros, por lo que haba confiado en que lord Feringal estara dispuesto a vender a Wulfgar por una bonita suma que en realidad le perteneca, porque se la haba robado, pero los violadores, especialmente si las vctimas eran mujeres nobles, sufran un horrible destino. Morik contempl a travs de la ventana de su pequea habitacin el castillo Auck y las negras aguas del ocano. Intentara dar con la manera de llegar hasta Wulfgar, pero se tema que regresara a Luskan solo.

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23 El segundo intento de justicia


Aqu tienes tu ltima comida, perro dijo uno de los dos guardias que vigilaban la celda de Wulfgar. El hombre escupi al suelo y desliz la bandeja por la abertura. Wulfgar no les prest atencin y tampoco hizo ademn de acercarse a la comida. No poda creer que se hubiera librado de ser ejecutado en Luskan slo para que lo mataran en un seoro que no sala ni en los mapas. De pronto se le ocurri que quizs eso era justamente lo que se mereca. Claro que, aunque no haba hecho ningn dao a la mujer, sus acciones de los ltimos meses, desde que se separ de Drizzt y de los dems en el valle del Viento Helado tras haber golpeado a Catti-brie en el rostro, no eran las de un hombre inocente. Acaso Drizzt y l no haban matado a monstruos por los mismos crmenes que haba cometido? Acaso ellos dos no se haban internado en la Columna del Mundo en pos de una banda de gigantes que merodeaban por el camino, obviamente con la intencin de atacar caravanas de comerciantes? Se haban mostrado clementes con los gigantes? Mereca entonces clemencia? No obstante, lo que indignaba al brbaro y destrua la poca confianza que le quedaba en la justicia y la humanidad, era que en ambos casos, en Luskan y en Auckney, haba sido condenado por crmenes que no haba cometido. Era ridculo. Si estaban empeados en matarlo por qu no hacerlo por los crmenes de los que s era culpable? Tenan dnde elegir. Vaya hijo saldr de ese bruto oy que comentaba uno de los guardias mientras se alejaba por el tnel. Pobre lady Meralda! Ser tan grandote que la destrozar! Wulfgar qued estupefacto. Sentado en la oscuridad empez a comprender y ordenar las piezas del rompecabezas. Por sus conversaciones con los guardias, saba que lord Feringal y lady Meralda se haban casado haca poco, y ahora resultaba que la mujer esperaba un hijo que no era de lord Feringal. Todo era tan absurdo que estuvo a punto de soltar una carcajada. Se haba convertido en la excusa perfecta de una noble adltera y en la cabeza de turco de su cornudo marido. Qu suerte la ma murmur, aunque era consciente de que no slo la mala suerte lo haba metido en aquella situacin. Una serie de malas elecciones lo haba llevado a la oscura y hedionda mazmorra infestada de araas en la que se encontraba, donde estaba a merced del demonio Errtu. S, en su fuero interno estaba convencido de que se lo tena merecido, no por los crmenes de los que lo acusaban, sino por los que haba cometido. Meralda no lograba conciliar el sueo, ni siquiera poda cerrar los ojos. Feringal la haba dejado sola y se haba retirado a su habitacin despus de que la joven arguyera que se encontraba mal y le pidiera un respiro en el cumplimiento de sus deberes conyugales. A Meralda no le molestaban las atenciones de Feringal, en realidad, hacer el amor con l era bastante placentero, y an lo sera ms si no fuera por el nio y por el pobre hombre encerrado en las mazmorras.

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Con el tiempo, la joven se haba dado cuenta de que el cambio de sus sentimientos hacia Feringal no era pasajero, y que era un hombre amable y decente. Ahora miraba a Feringal con otros ojos y apreciaba su atractivo fsico y su encanto personal, aunque en parte estaba enterrado por la influencia de su regaona hermana. Pero Meralda saba que ella poda desenterrarlo, sacar a la luz lo mejor de Feringal y vivir felizmente a su lado. Por el contrario, Meralda no se soportaba a s misma. Ahora tena que pagar por su estupidez, y el precio era el beb que creca en su interior y la ira que consuma a su esposo. Quizs el golpe ms amargo para Meralda era que un hombre inocente sera horriblemente ajusticiado por el mismo crimen del que la haba salvado. Despus de que los guardias se llevaran a Wulfgar, Meralda haba tratado de convencerse de que la sentencia era justa. Se dijo que aquel brbaro era un salteador de caminos y que haba atacado a muchas personas, e incluso era posible que hubiera violado a otras mujeres. Pero Meralda no era necia y aquellos argumentos no se sostenan. Cierto que el brbaro haba asaltado el carruaje, pero Meralda haba tenido la oportunidad de entrever su verdadero carcter. Su mentira era la causante de todo; su mentira provocara que un inocente fuera brutalmente ejecutado. Ya era muy avanzada la noche y Meralda segua despierta, pensando que era el ser ms horrible de todo el mundo. Sin ser apenas consciente de lo que haca, se levant y avanz sigilosamente, descalza sobre el fro suelo de piedra del castillo, alumbrndose nicamente con la luz de una vela. Se dirigi a los aposentos de Steward Temigast, se detuvo ante la puerta para escuchar los tranquilizadores ronquidos del anciano y a continuacin se desliz dentro. Como senescal que era, Temigast guardaba las llaves de todas las puertas del castillo en un gran anillo de hierro forjado. Meralda encontr el anillo colgado de un gancho sobre la cmoda de la habitacin del senescal y lo cogi silenciosamente, echando nerviosas miradas a Temigast cada vez que haca algn ruidito involuntario. Logr salir de la habitacin sin despertar al anciano, cruz veloz la sala de audiencias, pas delante de las dependencias de los criados y entr en la cocina. All se encontr con que la trampilla que conduca a los subterrneos estaba asegurada con varios cerrojos y tan firmemente atrancada que nadie, ni siquiera un gigante, podra abrirla, a no ser que tuviera las llaves. La joven las fue probando torpemente una a una hasta que, finalmente, abri todos los cerrojos y descorri todos los pestillos. Hizo una pausa para tranquilizarse y culminar su plan. Entonces, oy las risas de los guardias, que provenan de una habitacin lateral y se dirigi hacia all para espiar. Estaban jugando a los dados. Meralda se dirigi a la puerta de la despensa, que ms bien era una portezuela que conduca a la muralla exterior del castillo. El espacio que quedaba entre las rocas era escaso, sobre todo cuando haba marea alta, como era el caso, pero tendra que bastar. La mujer dej abierta la portezuela y despus tir de la trampilla tratando de no hacer ruido. Acto seguido se intern en los sucios tneles y avanz descalza sobre las inmundicias con cuidado de subirse el camisn, ya que las manchas podran delatarla. Wulfgar se despert debido al sonido de una llave en la cerradura de la puerta de su celda as como por una luz mortecina en el corredor. En la oscuridad, haba perdido todo sentido del tiempo y pens que haba llegado la maana en la que sera torturado. Cul fue su sorpresa al ver a Meralda, que lo miraba fijamente por entre los barrotes de su celda. Podrs perdonarme? le susurr la mujer al tiempo que lanzaba una nerviosa mirada por encima de su hombro. Wulfgar se la qued mirando sin decir palabra. No saba que te perseguira le explic la mujer. Pens que lo dejara correr

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y que yo... Te salvaras Wulfgar acab por ella la frase. Y que tambin tu hijo se salvara. Ahora fue Meralda quien lo mir con incredulidad. Por qu has venido? le pregunt Wulfgar. Podras habernos matado en el camino replic ella. Me refiero a Liam y a m. O hacer lo que has dicho que hiciste. Lo que t has dicho que hice le record Wulfgar. No permitiste que tu amigo me hiciera ningn dao y tampoco permitiste que Liam muriera sigui diciendo Meralda. Te debo eso. Para sorpresa de Wulfgar, la joven hizo girar la llave en la cerradura. Sube la escalera, gira a la izquierda y cruza la despensa. El camino est despejado. Entonces encendi otra vela para l, y se march corriendo. Wulfgar le dio unos minutos de ventaja para no alcanzarla, ya que no quera implicarla si lo pillaban. Sali de la celda y arranc de la pared un candelabro de metal que us para golpear la cerradura lo ms silenciosamente que pudo, para dar la apariencia de que haba escapado por sus propios medios. Entonces recorri los corredores y subi por la escalera que conduca a la cocina. Oy que los guardias discutan y jugaban a los dados en una habitacin adyacente, por lo que no poda destrozar las cerraduras y los pestillos de la trampilla. En vez de eso, volvi a cerrarla y atrancarla, para que pensaran que haba huido con ayuda de la magia. A continuacin cruz la despensa, tal como Meralda le haba indicado, se escurri a duras penas por la portezuela, sali y se encontr en precario equilibrio sobre las hmedas rocas situadas a los pies del castillo. Las rocas eran lisas y estaban bastante desgastadas, por lo que era imposible escalarlas y tampoco haba forma de seguir el contorno del castillo, porque haba marea alta. Wulfgar se zambull en las fras aguas. Meralda, escondida en la cocina, asinti cuando Wulfgar asegur de nuevo la trampilla; esa treta le cubra an ms las espaldas. Ella cerr a su vez la puerta de la despensa, se limpi los pies para borrar cualquier huella de su aventura nocturna y regres sigilosamente a la habitacin de Temigast, donde devolvi las llaves sin ningn incidente. A los pocos minutos Meralda descansaba en su lecho despus de haberse desembarazado de los terribles demonios de la culpabilidad, al menos de algunos. La brisa que soplaba del mar era fra, sin embargo Morik sudaba bajo los pesados pliegues de su ltimo disfraz: una vieja lavandera. Se ocultaba detrs de un muro de piedra, cerca del acceso al corto puente que conduca al castillo. Por qu tuvieron que construir el castillo sobre una isla? mascull contrariado el rufin, aunque las dificultades que estaba teniendo para introducirse en l contestaban a su pregunta. En el muro de piedra situado encima de los enormes portones del castillo se vea a un guardia apoyado. Era muy probable que estuviera medio dormido, pero Morik no vea manera de acercarse. El puente estaba muy bien iluminado y, por lo que haba odo, las antorchas ardan toda la noche, por lo que no le ofreca ninguna cobertura. Si quera llegar al castillo, tendra que nadar. Morik mir a las oscuras aguas con aire de duda. Si lograba nadar hasta el castillo, poco quedara de su disfraz. Adems, no nadaba muy bien y no conoca aquel mar ni qu monstruos podran acechar en sus negras aguas. En aquel preciso momento Morik se dio cuenta de que sus das junto a Wulfgar haban acabado. A la maana siguiente lo conduciran al lugar de tortura, pero

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seguramente slo podra despedirse de l, ya que era muy poco probable que pudiera rescatarlo sin ponerse l mismo en grave peligro. No murmur, no ir. De qu servira? Incluso podra ser su propia ruina si el mago que haba atrapado a Wulfgar se encontraba all y lo reconoca. Es mejor que recuerde al Wulfgar de nuestros das de libertad. Adis, amigo mo dijo tristemente en voz alta. Me voy a Luskan y... Morik call al or que el agua se agitaba en la base del muro. Una forma grande y oscura empez a arrastrarse hacia la orilla. El rufin se aprest a desenvainar la espada. Morik? pregunt Wulfgar. Los dientes le castaeteaban de fro. Qu ests haciendo aqu? Yo podra preguntarte lo mismo! grit el rufin, encantado y sorprendido al mismo tiempo. Pues he venido a rescatarte, claro est aadi el engredo bribn, que se inclin para coger el brazo del brbaro y tir de l para ayudarlo a subir. Tenemos muchas cosas que contarnos, pero ahora es el momento de largarnos. Wulfgar no se lo discuti. Ejecutar a todos los guardias del castillo! bram furioso lord Feringal cuando se enter de la fuga que haba tenido lugar aquella maana, la misma en la que esperaba vengarse del brbaro. El guardia retrocedi por miedo a que lord Feringal lo atacara, y por un momento pareci que, efectivamente, el joven seor iba a abalanzarse sobre l. Pero Meralda lo agarr por el brazo y trat de tranquilizarlo. Calmaos, milord dijo. Calmarme? bram de nuevo lord Feringal. Quin es el responsable? grit al guardia. Quin va a pagar en lugar del brbaro? Nadie respondi Meralda, anticipndose al balbuciante guardia. Feringal la mir con incredulidad. No quiero que hagas dao a nadie por mi causa le explic la mujer. No quiero mancharme las manos de sangre. Slo conseguiras empeorar las cosas. El joven lord se calm un poco y se reclin en su silla sin dejar de mirar a su esposa, a la mujer a la que quera proteger por encima de todo. Despus de un momento de reflexin, un instante de contemplacin de aquel rostro hermoso e inocente, Feringal asinti. Buscad por todas partes orden al guardia y registrad el castillo desde las mazmorras hasta los parapetos. Lo quiero vivo. El guardia, con la frente perlada de sudor, hizo una reverencia y sali corriendo de la sala. No temas, amor mo dijo lord Feringal a Meralda. Volver a llamar al mago y lo atraparemos otra vez. Ese brbaro no escapar. Por favor, milord suplic Meralda. No llamis otra vez al mago, ni a se ni a otro. Priscilla y Temigast arquearon las cejas, y Meralda se apresur a explicar: No quiero remover lo ocurrido. Ya pas, y ahora quiero olvidarlo. No quiero tener que recordarlo nunca ms. Dejad que ese hombre muera en las montaas y miremos hacia delante, al futuro que nos espera juntos, cuando tengamos hijos nuestros. Feringal la mir sin parpadear. Entonces, despacio, muy despacio asinti, y Meralda se relaj en la silla. Steward Temigast observ la escena y lo supo con total seguridad: Meralda haba liberado al brbaro. Temigast no era tonto y la reaccin de la mujer la primera vez que Wulfgar haba comparecido ante ella lo hizo sospechar, por lo que supo de inmediato

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por qu lo haba hecho. No obstante, estaba decidido a guardar silencio, porque no deseaba causar un dolor innecesario a su seor. Fuera como fuese, el nio sera apartado y no contara en la lnea de sucesin. Pero Temigast no estaba nada tranquilo, especialmente porque vio que Priscilla tena una expresin que podra haber sido la suya. Lady Auck era recelosa por naturaleza y el senescal mucho se tema que albergaba las mismas dudas que l acerca de la paternidad del beb. Pero a diferencia de Temigast, que prefera no infligir dao innecesariamente, a Priscilla Auck pareca agradarle hacerlo. El futuro al que Meralda se haba referido distaba mucho de estar despejado.

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24 La pausa invernal
sta es nuestra oportunidad coment Wulfgar a Morik. Ambos estaban agazapados detrs de un muro de defensa situado en la ladera de una montaa, desde donde se dominaba una de las muchas aldeas diseminadas por el sur de la Columna del Mundo. Morik mir a su amigo y mene la cabeza, al tiempo que le diriga una mirada muy poco entusiasta. Durante las tres semanas que haban pasado tras su huida de Auckney, Wulfgar no slo se haba mantenido sobrio sino que se haba negado a volver a ser un bandolero, y a que Morik lo hiciera. El otoo se acercaba a su fin y pronto llegara el invierno, lo que se traduca en un flujo casi constante de caravanas de los ltimos comerciantes que regresaban del valle del Viento Helado. Tambin regresaban los habitantes temporales del norte; hombres y mujeres que iban a Diez Ciudades en verano para pescar y que volvan a Luskan con sus carros cuando la temporada acababa. Wulfgar le haba dejado muy claro a Morik que sus das como ladrones haban terminado. Y all estaban ahora, vigilando un villorrio de aspecto terriblemente aburrido, porque se haban enterado de que se preparaba un ataque de orcos o goblins. No creo que ataquen desde abajo observ Wulfgar, sealando un ancho campo al este de la aldea, situado a la misma altura que las casas ms altas. Ser all. Que es justo donde han construido el muro y las mejores defensas apunt Morik, para zanjar el asunto. Crean que la banda de monstruos que acechaba no llegaba a la veintena y aunque se era, poco ms o menos, el nmero de habitantes de la aldea, Morik no crea que hubiera razn para preocuparse. Es posible que vengan ms desde arriba razon Wulfgar. Los aldeanos se vern en un buen apuro si les atacan por los dos lados. Ests buscando una excusa lo acus Morik, y Wulfgar lo mir con curiosidad. Me refiero a una excusa para luchar. El brbaro sonri y Morik aadi con sutileza: Quieres luchar contra cualquiera, menos contra los mercaderes. Wulfgar mantuvo una expresin serena y satisfecha. Tengo ganas de luchar contra rivales que se lo merezcan dijo. Conozco a muchos campesinos que te diran que los mercaderes son mucho peores que los goblins y otros de su misma ralea replic Morik. Wulfgar neg con la cabeza. No estaba de humor para discutir sobre temas de tanta hondura y, adems, aqul no era el momento. Entonces percibieron movimiento ms all de la aldea: eran los monstruos que se acercaban. Wulfgar los conoca y saba que poda matarlos sin ningn remordimiento. Una veintena de orcos carg violentamente, sin que las flechas que lanzaban los torpes campesinos pudieran detenerlos. Vamos y acabemos de una vez dijo Morik mientras empezaba a levantarse. Pero Wulfgar, que era un experto en tales ataques, lo oblig a agazaparse de nuevo y levant la vista hacia las laderas, por donde un gran pedrusco se despeaba y se estrellaba contra una de las casas. Hay un gigante all arriba susurr Wulfgar, disponindose ya a subir la montaa dando un rodeo. O quiz ms de uno. Y supongo que hacia all vamos nosotros refunfu Morik con resignacin,

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aunque era obvio que lo consideraba muy poco prudente. Cay un segundo pedrusco, y despus un tercero. El gigante levantaba un cuarto cuando Wulfgar y Morik doblaron un recodo del sendero, se deslizaron entre dos rocas y se acercaron al monstruo por detrs. El hacha de Wulfgar se hundi en el brazo del gigante, y ste dej caer el pedrusco sobre su propia cabeza. El monstruo bram y se volvi hacia un impertrrito Morik, que le hizo frente con una delgada espada en la mano. El gigante solt otro bramido y dio un solo paso hacia el rufin. Morik grit y se dio media vuelta para huir por entre las rocas, y el gigante corri tras l. Justo cuando lleg al estrecho paso, Wulfgar salt encima de una de las rocas y lanz su martillo un martillo que no era Aegis-fang contra la cabeza del gigante. Cuando el monstruo mir hacia la roca, Wulfgar ya haba desaparecido. De nuevo en el suelo, el brbaro se abalanz contra el gigante para golpear con todas sus fuerzas su rodilla, tras lo cual corri a ocultarse entre las peas. El gigante fue tras l. Se agarr la cabeza, que Wulfgar le haba machacado, despus la rodilla, y finalmente mir el hacha que tena clavada en el antebrazo. De pronto, decidi que ya estaba harto de aquella lucha y cambi de direccin; subi la ladera de la montaa y huy hacia lo ms agreste de la Columna del Mundo. Morik apareci de detrs de las rocas y ofreci su mano a Wulfgar. Buen trabajo dijo a modo de felicitacin, pero Wulfgar hizo caso omiso de la mano tendida. Acaba de empezar lo corrigi, y se lanz a toda velocidad por la ladera en direccin a la aldea, donde la batalla se libraba en la barricada oriental. Desde luego, lo tuyo es luchar le grit secamente Morik a su amigo. Entonces suspir y corri tras l. Abajo, la lucha en la barricada haba llegado a un punto muerto: los orcos no haban conseguido romper el muro, pero apenas haba bajas entre ellos. La cosa cambi de manera espectacular cuando Wulfgar descendi la colina y atraves a todo correr el campo gritando con todas sus fuerzas. El brbaro, con los brazos extendidos, se arroj de un salto contra cuatro atacantes, a los que derrib. A eso le siguieron unos frenticos golpes de porra, cuchilladas, puetazos y patadas. Otros orcos acudieron en ayuda de sus compaeros pero, al final, Wulfgar, ensangrentado y molido, fue el nico que sali vivo de la refriega. Animados por aquel sorprendente asalto y por la aparicin de Morik, que haba derribado a otro orco mientras descenda la colina, los habitantes de la aldea cayeron en masa sobre el resto de la banda de orcos. La docena escasa de orcos que an poda correr, se dio a la fuga, con el rabo entre las piernas. Cuando Morik lleg donde se encontraba Wulfgar, el brbaro estaba rodeado por campesinos que le daban palmaditas en la espalda, lo vitoreaban, le prometan amistad eterna y le ofrecan un lugar para pasar el prximo invierno. Ya lo ves dijo Wulfgar a Morik. Ha sido ms fcil que cualquier trabajito en el desfiladero. Morik, que estaba limpiando el filo de su espada, mir a su amigo con escepticismo. La lucha haba sido fcil, incluso ms de lo que el optimista Wulfgar haba predicho. Morik tambin se vio rodeado por agradecidos aldeanos, entre los que se contaban algunas jvenes atractivas. Quiz, despus de todo, un invierno tranquilo frente a una chimenea no era tan mala idea. En aquel momento decidi aplazar su regreso a Luskan. Los primeros tres meses de casada haban sido maravillosos para Meralda. Su

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dicha no haba sido completa aunque, por primera vez en muchos aos, vea que su madre recuperaba rpidamente la salud y el vigor. La vida en el castillo tampoco era tan horrible como haba temido; desde luego, tena que soportar a la hosca Priscilla, que slo a veces se mostraba amable, pero no la haba atacado directamente. Cmo podra, estando como estaba su hermano tan enamorado de su esposa? Meralda haba llegado tambin a amar a Feringal. Eso, combinado con la recuperacin de su madre, hizo que aquel otoo fuera una poca de felicidad para la joven, una poca llena de novedades, comodidades y esperanza. Pero a medida que el invierno avanzaba, los fantasmas del pasado empezaron a regresar sigilosos al castillo. El hijo de Jaka, que creca y no dejaba de darle patadas, no permita que Meralda olvidara su terrible mentira. Cada vez pensaba ms a menudo en Jaka Sculi y en lo estpida que haba sido con l. Asimismo, reviva la muerte de Jaka, cuando el muchacho grit su nombre y puso en peligro su vida por ella. Cuando ocurri, Meralda pens que Jaka actuaba movido por los celos hacia lord Feringal y no por amor a ella. Pero, inevitablemente, el paso del tiempo haba ido emborronando su percepcin y, adems, notaba las patadas del hijo de Jaka en su seno, por lo que ya no estaba tan segura. Tal vez Jaka s la amaba, tal vez el placer de su noche de pasin haba plantado en l la semilla de unas emociones ms profundas que necesitaron tiempo para germinar en la dura existencia de un campesino. Pero lo ms probable era que su estado de nimo se debiera a la melancola del invierno, que tambin afectaba a su esposo. A eso se le aadi que casi dejaron de hacer el amor a medida que el estado de gestacin avanzaba. Una maana, cuando una profunda capa de nieve rodeaba el castillo y se oa el aullido del viento a travs de las rendijas de la piedra, Feringal busc su compaa. Empez a besarla, pero inmediatamente se detuvo, la mir con dureza y le pregunt lo inconcebible: Cmo haba sido hacer el amor con el brbaro? Si le hubiera pateado la cabeza, no le hubiera dolido tanto. No obstante, Meralda no se enfad, porque, en vista de su actitud distante y de la evidencia de que haba yacido con otro hombre, poda comprender perfectamente que a su marido lo invadieran las dudas y los temores. La mujer no dejaba de repetirse que cuando el nio naciera y se lo llevaran, ella y Feringal podran llevar una vida normal, y que sin las presiones que pesaban sobre ellos en aquellos momentos se amaran profundamente. Su nica esperanza era que todo no se desintegrara en los meses que le quedaban de embarazo. Como era previsible, a medida que la tensin entre Meralda y Feringal creca, Priscilla se mostraba ms hosca con la joven. Hasta entonces Meralda haba llevado las de ganar en la guerra sorda y constante que libraba contra su cuada, ya que lord Feringal bailaba al son que ella tocaba, pero a medida que su cuerpo engordaba, llevando el hijo de otro, el poder de la joven disminua. No obstante, teniendo en cuenta la primera reaccin de Priscilla al enterarse de que Meralda haba sido violada, la joven no lo vea. Priscilla se haba ofrecido incluso a adoptar al pequeo bastardo y criarlo lejos del castillo, como sola hacerse en tales situaciones. Has engordado mucho para estar de pocos meses le coment Priscilla el mismo da de invierno que Feringal le haba preguntado por Wulfgar. Meralda pens que la regaona Priscilla obviamente haba notado la tensin que haba entre los esposos. La voz de la mujer rezumaba recelo y odio, lo que indic a Meralda que su cuada llevaba buena cuenta del tiempo que pasaba. Qu ocurrira cuando diera a luz a un beb perfectamente formado slo siete meses despus del ataque de los bandidos?

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Sin duda, Priscilla hara preguntas. Para cambiar de tema, Meralda le confi sus temores de que el hijo del brbaro la destrozara al nacer, dado el tamao del padre. Eso hizo que Priscilla enmudeciera, pero Meralda saba que la tregua slo era momentnea y que las preguntas no se haban acabado. A medida que el invierno llegaba a su fin y la barriga de Meralda creca, empezaron a circular rumores por todo Auckney sobre de cuntos meses estaba realmente, sobre el ataque de los bandidos y sobre la trgica muerte de Jaka Sculi. Meralda, que no tena ni un pelo de tonta, vio a varias personas echar cuentas con los dedos y percibi la tensin en el rostro de su madre, aunque Biaste no le pregunt nada directamente. Fue Priscilla quien prendi fuego a la mecha. Dars a luz en el mes del Ches dijo la mujer en tono bastante cortante una fra noche, cuando ella y Meralda cenaban con Steward Temigast. La primavera no estaba muy lejos, pero el feudo segua inmerso en el invierno y alrededor del castillo descargaba una tormenta de nieve. Meralda la mir con escepticismo. A mediados del Ches se corrigi Priscilla, o quizs a finales, o incluso a principios del mes de las Tormentas. Crees que el embarazo sigue su curso normal? pregunt Steward Temigast. Una vez ms, Meralda se dio cuenta de que el senescal era su aliado. Tambin l saba, o sospechaba, lo mismo que Priscilla, pero no se mostraba hostil con Meralda. La joven empezaba a verlo como una figura paterna y la comparacin le pareci muy apropiada al recordar la maana siguiente a la noche que pas con Jaka, cuando Dohni Ganderlay sospech la verdad pero la perdon porque iba a sacrificarse por la familia. Yo no creo que sea normal intervino Priscilla en un tono tenso y agudo que dejaba entrever que no se refera a los aspectos fsicos del embarazo. Priscilla mir a Meralda y lanz un bufido, despus tir bruscamente su servilleta y sali precipitadamente de la sala hacia las escaleras. Qu le pasa? pregunt Meralda a Temigast con ojos en los que se reflejaba el temor. Antes de que el senescal pudiera responder, se oyeron gritos arriba. Pese a que ni uno ni la otra pudieron distinguir las palabras, era evidente que Priscilla haba ido a hablar con su hermano. Qu voy a hacer con...? empez a decir Meralda, pero Temigast la conmin al silencio. Comed, milady dijo con calma. Debis estar fuerte porque os esperan duras pruebas. Meralda comprendi el doble significado que encerraban aquellas palabras. Pero estoy seguro de que saldris adelante, siempre y cuando no perdis la cabeza aadi el viejo senescal, y le gui el ojo para tranquilizarla. Cuando todo haya acabado, tendris la vida que deseis. Meralda sinti el impulso de correr hacia l para que la consolara, o de escaparse del castillo y correr a la casa caliente y confortable que lord Feringal haba regalado a su familia y buscar consuelo en su padre. En vez de eso, respir hondo para serenarse y despus hizo lo que Temigast le haba sugerido: seguir comiendo. Aquel ao la nieve lleg pronto y en abundancia. Morik hubiera preferido Luskan, pero finalmente entendi por qu Wulfgar haba insistido en hacer de la aldea su refugio de invierno. Haba mucho trabajo por hacer, especialmente despus de las nevadas, cuando era preciso retirar la nieve y construir mrgenes defendibles, pero Morik logr escurrir el bulto con el pretexto de una imaginaria herida sufrida en el curso de la

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refriega con los orcos. Sin embargo, Wulfgar se entreg con entusiasmo al trabajo, con la idea de que si mantena su cuerpo siempre ocupado no tendra tiempo para pensar ni para soar. Pero Errtu lo encontr tambin en la aldea, como en todos los lugares en los que Wulfgar haba estado, o en los que pudiera estar en el futuro. En vez de intentar olvidar el demonio en el fondo de una botella, ahora el brbaro plantaba cara a sus recuerdos, reviva todo lo ocurrido cuando Errtu lo tena prisionero, por horrible que fuera, y se obligaba a aceptar lo que le hizo as como sus momentos de debilidad y fracaso. Muchas veces Wulfgar se sentaba solo en un oscuro rincn de su cuarto, temblando, empapado en un sudor fro y con el rostro surcado por unas lgrimas que ya no poda contener. En innumerables ocasiones sinti la tentacin de abalanzarse sobre la inagotable provisin de licor de Morik, pero resisti. Su resolucin de aceptar el pasado, sin maquillarlo, y asumirlo, le costaba gruidos y gritos, pero sigui firme. Wulfgar no saba de dnde haba sacado tal fuerza y determinacin, aunque sospechaba que siempre haba estado dentro de l, latente, y que haba salido a la luz al presenciar el valor que mostr Meralda al liberarlo. Ella tena mucho ms que perder que l y, no obstante, le haba devuelto su fe en el mundo. Ahora el brbaro saba que su lucha con Errtu continuara hasta que ganara honradamente, y que el consuelo que le daba la botella slo era pasajero. A principios del nuevo ao libraron una escaramuza con otra banda de orcos. En previsin del ataque, los campesinos haban preparado el campo de batalla esparciendo por encima nieve fundida. Cuando los orcos llegaron, resbalaron sobre las placas de hielo y quedaron desconcertados, en campo abierto, donde los arqueros los fueron matando uno a uno. Ms inquietante que aquella batalla fue para Morik y Wulfgar la inesperada llegada de un grupo de soldados de Luskan, que se haban perdido mientras patrullaban, y que rompi su idlica existencia en la aldea. Wulfgar estaba seguro de que al menos uno de los soldados los reconoci por haberlos visto en la Feria de los Reos, pero o bien los soldados no dijeron nada a los campesinos, o simplemente a stos les traa sin cuidado. Tras la partida de los soldados, ni Morik ni Wulfgar percibieron ningn malestar entre los aldeanos. Al final aqul result ser el invierno ms tranquilo que Wulfgar y Morik haban vivido, y les dio el respiro que necesitaban. La primavera lleg sin que la nieve se fundiera y los dos amigos empezaron a hacer planes para el futuro. Se acab lo de ser bandoleros le record Wulfgar a Morik una noche tranquila a mediados del mes del Ches. S convino el rufin. Yo tampoco echo de menos esa vida. Entonces qu hars, Morik? Me temo que regresar a Luskan respondi Morik. Es mi hogar, no conozco otro. Y crees que estars seguro con tu disfraz? pregunt Wulfgar realmente preocupado. La gente tiene una memoria muy corta, amigo mo repuso el granuja con una sonrisa, al tiempo que aada para sus adentros que esperaba que tambin fuera el caso de los drows, porque regresar a Luskan significaba abandonar su misin de vigilar a Wulfgar. Desde que nos... invitaron a marcharnos, estoy seguro de que habrn saciado su sed de sangre con un centenar de desgraciados en la Feria de los Reos. El disfraz me proteger de las autoridades y con mi verdadera identidad recuperar el respeto de las calles. Wulfgar asinti, no pona en duda las palabras de Morik. Aunque en las agrestes

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regiones en las que se encontraban el rufin no era ni mucho menos tan peligroso como en las calles de Luskan, pocos le superaban en astucia. Y qu hars t, Wulfgar? quiso saber Morik, sorprendido por la sincera inquietud que notaba en su propia voz. Volvers al valle del Viento Helado? Regresars con tus amigos? El brbaro sacudi la cabeza, porque simplemente no saba qu camino tomar. En otro momento hubiera descartado aquella posibilidad de inmediato, pero ahora la consider. Estaba preparado para regresar al lado de sus compaeros del Hall, tal como fueron conocidos en otro tiempo Drizzt, Bruenor, Catti-brie, Guenhwyvar, Regis y l mismo? Haba escapado del demonio Errtu y del demonio de la botella? Haba asumido la verdad de lo ocurrido mientras estuvo en manos de Errtu? No respondi finalmente, sin ninguna explicacin, mientras se preguntaba si alguna vez volvera a ver a sus antiguos amigos. Morik cabece, aunque por razones personales. No quera que Wulfgar regresara a Luskan con l, primero porque disfrazar a un hombre tan descomunal como el brbaro sera muy complicado; pero, sobre todo, porque no quera que los elfos negros lo hicieran prisionero. Se est burlando de ti, y todo Auckney lo sabe, Feri! le grit Priscilla a su hermano. No me llames as! le espet Feringal para cambiar de tema, y la empuj a un lado. Ya sabes que lo detesto. Pero Priscilla no cej. Acaso niegas lo avanzado de su estado? insisti. Dar a luz dentro de dos semanas. El brbaro era un hombre muy grande gru Feringal. Y su hijo tambin ser grande, eso es lo que pasa. El nio ser de tamao normal repuso Priscilla. T mismo lo comprobars dentro de poco. Su hermano empez a marcharse. Apuesto a que ser muy guapo, tendr el mismo pelo castao rizado que su padre. Feringal se volvi bruscamente y clav la mirada en Priscilla. Que su padre muerto aadi la mujer, sin retroceder ni un milmetro. Lord Feringal cruz de una zancada la corta distancia que lo separaba de su hermana y le propin un sonoro bofetn. Entonces, horrorizado por lo que acababa de hacer, retrocedi y hundi el rostro entre las manos. Mi pobre hermano burlado le dijo Priscilla, cubrindose con la mano la mejilla golpeada. Ya lo vers por ti mismo. Dicho esto, abandon la sala con aire ofendido. Lord Feringal se qued all de pie, inmvil, mucho, mucho rato, tratando de serenarse. Tres das despus de discutir sus planes, el tiempo cambi y se inici el deshielo, lo que permiti que Wulfgar y Morik abandonaran la aldea. Los campesinos los vieron partir con renuencia, ya que el deshielo sealaba el inicio de nuevos ataques de monstruos, pero los dos amigos, en especial el impaciente Morik, no cedieron a sus splicas. Quiz volver les prometi Wulfgar, pensando que una vez que Morik y l se separaran a las puertas de Luskan, no tena ningn otro sitio adonde ir. El sendero por el que se alejaron de las estribaciones era lento y estaba tan embarrado y era tan traicionero que a menudo tenan que apearse de sus caballos y

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guiarlos con mucho cuidado. Pero cuando las montaas dieron paso a la llanura situada al norte de Luskan, el viaje fue mucho ms fcil. Todava tienes la carreta y las provisiones que dejamos en la cueva coment Morik. Wulfgar se dio cuenta de que su amigo empezaba a tener mala conciencia por abandonarlo. Estoy seguro de que alguien se ha refugiado all durante el invierno repuso el brbaro. Y no creo que haya dejado muchas provisiones. Pues entonces qudate con las pertenencias de sus actuales ocupantes replic Morik guindole un ojo. Quiz sean gigantes, nada que Wulfgar deba temer. Los dos amigos sonrieron, pero pronto cambiaron de expresin. Deberas haberte quedado en la aldea dijo Morik. No puedes volver a Luskan conmigo y esa aldea es un lugar tan bueno como cualquier otro para quedarte mientras decides qu hacer. Haban llegado a una bifurcacin del camino; uno conduca al sur de Luskan y el otro al oeste. Cuando Morik se volvi para mirar a Wulfgar, vio que el brbaro observaba fijamente el camino que conduca al feudo en el que haba estado preso y del que, a decir de Morik, el rufin lo haba rescatado de una muerte atroz. Ests tramando tu venganza? le pregunt Morik. Wulfgar lo mir con curiosidad y replic: Nada de eso. Me estaba preguntando qu habr sido de la dama del castillo. La que te acus injustamente de haberla violado? pregunt el rufin. Wulfgar se encogi de hombros, como si no quisiera recordar aquella parte de la historia. Estaba embarazada explic, y muy asustada. Crees que enga a su marido? pregunt Morik. Wulfgar frunci los labios y asinti. De modo que ofreci tu cabeza para salvar su reputacin afirm Morik en tono burln. Muy tpico de las nobles. Wulfgar no respondi, aunque no era as como l vea las cosas. El brbaro comprenda que nunca haba entrado en los clculos de la mujer que lo apresaran, sino que haba pensado que sera una solucin a sus problemas que envolvera en el misterio y en la ambigedad sus actos. No era honorable, pero s comprensible. Ahora ya debe de haber tenido el beb murmur para s. Me pregunto qu suerte habr corrido cuando hayan visto que no poda ser mo. Morik reconoci el tono de Wulfgar y no le gust nada. Pues yo s perfectamente cul ser tu suerte si regresas para averiguar qu ha sido de ella coment Morik secamente. Si vuelves, te reconocern. Wulfgar asinti, saba que Morik tena razn, pero sonrea y tena una mirada que no escap al rufin. Pero a ti no le dijo. Morik observ a su amigo largo rato. Mi camino me lleva a Luskan replic. Eres t quien ha decidido tomarlo, aunque en Luskan no tienes nada que hacer con urgencia dijo Wulfgar. An no ha acabado el invierno. Nos arriesgamos si descendemos por las estribaciones. En cualquier momento puede caer otra tormenta y enterrarnos vivos sigui protestando Morik, pero por el tono de su voz Wulfgar saba que se lo estaba pensando. Las tormentas no son tan intensas al sur de las montaas.

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Morik hizo una mueca burlona. Me hars este ltimo favor? le pidi Wulfgar. A ti qu te importa? dijo Morik para tratar de disuadirlo. Esa mujer casi consigue que te maten y de un modo tan horrible que hubiera hecho las delicias de los espectadores de la Feria de los Reos. Wulfgar se encogi de hombros. En realidad, ni siquiera l estaba seguro de la respuesta, pero no iba a echarse atrs. Un ltimo acto de amistad entre nosotros, para que podamos despedirnos con la sincera esperanza de volvernos a ver insisti. Lo que t quieres es luchar una ltima vez a mi lado se mof de nuevo Morik. Admtelo, sin m eres un luchador psimo! Incluso Wulfgar se ri ante la irona de Morik, pero enseguida adopt una expresin lastimera. Vale, vale. T primero gru Morik, cediendo como Wulfgar saba que acabara haciendo. Ser de nuevo lord Brandeburg. Slo espero que nadie lo relacionara con tu huida y Feringal creyera que nuestra partida simultnea fue slo casualidad. Si te capturan, te prometo que le dir a lord Feringal que no tuviste nada que ver con mi huida dijo Wulfgar, con una sonrisa torcida asomando bajo su poblada barba, que no se haba afeitado en todo el invierno. No te imaginas cmo me tranquiliza tu promesa dijo Morik sarcsticamente, al tiempo que empujaba a su amigo hacia el oeste, hacia Auckney, para meterse en ms los.

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25 La revelacin
Dos das despus se abati la tormenta de nieve que Morik haba predicho, aunque su furia qued atemperada por lo avanzado de la estacin y no bloque el camino. Los dos jinetes avanzaban dificultosamente, teniendo buen cuidado de no salirse del camino. Pese a la tormenta, no se retrasaron excesivamente porque Wulfgar no daba tregua. Pronto empezaron a ver granjas y casitas diseminadas, y ahora la tormenta resultaba ser su aliada, porque pocas caras curiosas asomaban en las ventanas cubiertas por gruesas cortinas y, arrebujados en sus pieles en medio de la nieve, los dos amigos apenas eran reconocibles. Al aproximarse a la aldea, Wulfgar se qued esperando en un saliente resguardado en la colina mientras Morik segua adelante disfrazado de lord Brandeburg de Aguas Profundas. Empezaba a atardecer y la tormenta continuaba, pero Morik no regresaba. Wulfgar sali de su refugio y busc un lugar estratgico desde el que se divisara el castillo Auck. El brbaro se preguntaba si Morik haba sido descubierto y, en ese caso, si deba bajar enseguida para intentar ayudarlo. Wulfgar ri entre dientes. Lo ms probable era que Morik se hubiera quedado en el castillo a degustar una magnfica cena y que en esos mismos instantes se estuviera calentando frente al fuego. El brbaro volvi a su refugio pata almohazar al caballo y se dijo que deba tener paciencia. Finalmente Morik regres con una expresin sombra. No me recibieron precisamente con los brazos abiertos explic. Descubrieron tu disfraz? No repuso el rufin. Continuaban pensando que soy lord Brandeburg pero, tal como yo me tema, les pareci raro que desapareciera al mismo tiempo que t. Wulfgar asinti. Saban que poda pasar. Por qu te permitieron partir si sospechaban de ti? Los convenc de que fue solamente una coincidencia repuso Morik, ya que, si no, hubiera regresado a Auckney? Ni que decir tiene que tuve que compartir una suculenta cena con ellos para persuadirlos. Naturalmente convino con l Wulfgar en un tono seco y arqueando las cejas. Qu hay de lady Meralda y del nio? La viste? urgi el brbaro. Morik empez a desensillar el caballo y a almohazarlo, como si lo preparara para ponerse de nuevo en camino. Tenemos que irnos rpidamente muy lejos de aqu repuso simplemente. Qu ocurre? pregunt un preocupado Wulfgar. Aqu no tenemos aliados, ni siquiera conocidos que estn de humor para entretener a las visitas replic Morik. Es mejor para ti, para m, y para lord Brandeburg, que pongamos tierra de por medio entre nosotros y este miserable feudo de pega. Wulfgar se inclin hacia delante y pos bruscamente una mano sobre el hombro del rufin, que andaba muy atareado con el caballo, y lo oblig a que se volviera. Qu ocurre con lady Meralda? insisti. Anoche dio a luz a una nia respondi con renuencia. Wulfgar abri los ojos,

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turbado. Ambas estn bien, y se apresur a aadir: por ahora. El rufin se desasi y reanud su labor con renovado vigor. Sin embargo, not la expectante mirada de Wulfgar posada en l, por lo que suspir y se dio la vuelta. Mira, ella les cont que la habas violado le record. Es muy probable que tratara de encubrir una aventura. Minti para ocultar su traicin al lord, y al hacerlo te conden. Wulfgar asinti, ya que no le deca nada nuevo. Morik le dirigi una dura mirada, sorprendido de comprobar que el crudo relato de lo sucedido no alteraba al brbaro en lo ms mnimo y que no mostrara enfado con la mujer por cuya causa haba sido golpeado y haba estado a punto de ser brutalmente ejecutado. Bueno, ahora hay dudas respecto a la paternidad del beb explic Morik. Teniendo en cuenta cundo ocurri el ataque, dio a luz demasiado pronto, y tanto dentro del castillo como fuera, hay muchos que dudan de su historia. Wulfgar suspir hondo. Ya me lo tema. He odo algo acerca de un muchacho que se despe el mismo da en que lord Feringal y Meralda se casaron. Parece ser que el muchacho muri gritando el nombre de ella. Lord Feringal cree que Meralda lo enga con ese muchacho? pregunt Wulfgar. No exactamente. La nia fue concebida antes de que se celebrara la boda, eso es seguro, incluso en el caso de que fuera tuya respondi el rufin. Supongo que lo que piensa lord Feringal es que su esposa se acost con otro por voluntad propia y no porque fuera violada en un escarpado camino. Una mujer violada no tiene ninguna culpa intervino Wulfgar, ya que todo tena sentido. Mientras que una mujer infiel... aadi Morik en tono inquietante. Wulfgar suspir otra vez y abandon el refugio para contemplar otra vez el castillo. Qu le ocurrir ahora? pregunt a Morik. Seguramente el matrimonio se anular repuso Morik, que haba vivido mucho tiempo en ciudades humanas y entenda de esas cuestiones. Y a ella la enviarn lejos dijo el brbaro en tono esperanzado. Si es afortunada, ser desterrada de los dominios de Feringal Auck sin dinero y sin ningn ttulo replic Morik. Y si no es afortunada? pregunt Wulfgar. Morik hizo una mueca de dolor. A muchas esposas de nobles las han matado por ofensas similares respondi el rufin. Y la nia? pregunt Wulfgar, que se mostraba ms agitado por momentos. Las imgenes de sus horribles experiencias pasadas se abran paso desde las brumas de su inconsciente. Si es afortunada, la desterrarn contest Morik, aunque me temo que necesitar ms buena suerte que su madre. Es muy complicado. Esa nia representa una amenaza para Auck, y una ofensa a su orgullo. Seran capaces de matar a una nia, a un beb indefenso? pregunt Wulfgar, que apretaba con fuerza los dientes, ahora que sus horribles recuerdos eran ms vvidos. No hay que subestimar la ira de un lord traicionado repuso Morik con aire sombro. Lord Feringal no puede mostrarse dbil, o se arriesgara a perder el respeto de su gente y sus tierras. Es un asunto complicado y desagradable. Vamos,

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marchmonos de aqu. Pero Wulfgar ya se haba marchado, haba salido del refugio hecho una furia y descenda por el sendero con paso majestuoso. Morik se apresur a alcanzarlo. Qu vas a hacer? le pregunt el rufin, que saba que su amigo haba tomado una resolucin. No lo s, pero tengo que hacer algo respondi Wulfgar, que apresur el paso al tiempo que tambin creca su agitacin, con Morik a su lado pugnando por no quedarse atrs. Cuando entraron en la aldea la tormenta les fue de nuevo favorable, porque no se vea ningn campesino. Los ojos de Wulfgar estaban fijos en el puente que conduca al castillo. Entregad la nia a alguien, tal como habais planeado sugiri Steward Temigast a lord Feringal, que paseaba arriba y abajo. Las cosas han cambiado balbuci el joven mientras se golpeaba nerviosamente los costados con los puos. Lanz una mirada a Priscilla, cmodamente sentada y con sonrisa de suficiencia que le recordaba que ella ya le haba advertido que no se casara con una campesina. No tenemos la seguridad de que nada haya cambiado dijo Temigast, que siempre era la voz de la razn. Priscilla solt un bufido. Es que no sabes contar? La nia podra ser prematura protest Temigast. Est perfectamente formada replic Priscilla. No es prematura, Temigast, y t lo sabes. Priscilla mir a su hermano, reiterando los rumores que haban circulado por el castillo durante todo el da. La nia fue concebida a mediados de verano dijo, antes de que supuestamente fuera atacada por los bandidos. Cmo puedo estar seguro? se lament lord Feringal. Sus manos desgarraron los costados de sus pantalones, lo que reflejaba claramente la lucha que se estaba librando en su cabeza. Cmo puedes no estarlo? le espet Priscilla. Te han engaado y toda la aldea se re de ti. Encima ahora vas a mostrarte dbil? An la amis intervino Steward Temigast. La amo? se pregunt un Feringal obviamente atormentado y confuso. Ya no lo s. Enviadla lejos, entonces sugiri el senescal. Desterradla a ella y a la nia. Esto slo hara que los campesinos se rieran an ms observ Priscilla en tono desabrido. Realmente quieres que esa nia regrese dentro de algunos aos para reclamarte el reino? Cuntas veces hemos odo historias parecidas? Temigast mir fijamente a la mujer. Tales cosas ocurran, s, pero no eran el pan de cada da. Qu debo hacer? pregunt lord Feringal a su hermana. Juzga a esa ramera por traicin y elimina de manera rpida el fruto de su infidelidad contest Priscilla sin alterarse lo ms mnimo. Eliminar? repiti Feringal incrdulo. Quiere que matis a la nia explic Temigast. Lnzala al mar le propuso Priscilla febrilmente, y se levant de la silla. Si ahora te muestras severo, el pueblo te seguir respetando. Lo odiarn si mata a una criatura inocente dijo Temigast a Priscilla. Inocente? repiti Priscilla incrdula, como si la idea fuera absurda. Acerc su rostro a pocos milmetros del de Feringal y le dijo: Deja que te odien. Mejor ser

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objeto de odio que de risa. Permitirs que la bastarda viva? Para que sea el perpetuo recuerdo de aquel que yaci con Meralda antes que t? Cllate! grit lord Feringal, y la empuj. Pero Priscilla no cej. Oh, ya me imagino cmo ronroneaba Meralda en los brazos de Jaka Sculi dijo. Feringal se puso a temblar de tal manera que no era capaz de pronunciar palabra entre sus dientes rechinantes. Apuesto a que se le abri de piernas gustosamente acabo impdicamente Priscilla. El joven seor profiri ruidos animales. Agarr a su hermana por los hombros con ambas manos y la empuj violentamente a un lado. Priscilla sonrea, satisfecha de que, por fin, su rabioso hermano apartara a Temigast y corriera hacia las escaleras, las escaleras que lo llevaran a Meralda y a su hija bastarda. Est vigilado, ya lo sabes le record Morik gritando, aunque su voz apenas se oa en medio del aullido del viento. De todos modos, Wulfgar no le hubiera hecho ningn caso. Tena la mirada fija en el castillo y continu avanzando hacia el puente en lnea recta. Para el brbaro, los montculos de nieve eran la Columna del Mundo, la barrera que separaba el hombre que haba sido y la vctima en la que se haba convertido. Pero ahora que por fin su mente se haba liberado de la influencia del alcohol y que su fuerza de voluntad lo protega de las horrorosas imgenes de su cautiverio, Wulfgar vea con claridad sus opciones. Poda regresar a la vida que haba encontrado o poda seguir adelante, cruzar la barrera emocional y luchar por volver a ser el hombre que era antes. El brbaro gru y sigui avanzando contra la tormenta. Al llegar al puente aceler el paso, trot y despus, se ech a correr y gir a la derecha, donde la nieve se haba acumulado sobre la barandilla y el muro delantero del castillo. Wulfgar trep y se hundi en la nieve hasta las rodillas, pero gru y continu avanzando sin disminuir el ritmo. Salt desde el montculo con un brazo extendido para encajar la cabeza del martillo en la parte superior del muro. Cuando el martillo reson contra la piedra, Wulfgar oy un grito de sorpresa, pero no se detuvo, sino que tens sus poderosos msculos y se impuls hacia arriba. Una vez estuvo sobre el muro, rod sobre s mismo y se desliz por encima de la barrera almenada. Aterriz gilmente de pie sobre el parapeto interior, justo en medio de dos estupefactos guardias, ambos desarmados porque trataban de mantener las manos calientes. Morik sigui rpidamente a Wulfgar por la misma ruta y con giles movimientos escal el muro casi tan deprisa como el brbaro haba hecho con la fuerza bruta. Pero cuando el rufin lleg al parapeto, Wulfgar ya haba descendido hasta el patio y se abra paso hacia la torre central. Los dos guardias estaban en el suelo y gruan; uno se sujetaba la mandbula y el otro, enroscado sobre s mismo, se apretaba el abdomen. Asegurad la puerta! logr gritar uno de los guardias. La puerta principal se entreabri y un hombre asom afuera la nariz. Al ver a Wulfgar trat de cerrarla rpidamente, pero el brbaro lleg all antes de que lograra hacerlo y empuj con todas sus fuerzas. Oy que el hombre peda frenticamente ayuda a gritos y not que la resistencia aumentaba cuando otro guardia acudi a su llamada y ambos hacan fuerza. Ahora voy yo! grit Morik, aunque slo los dioses saben por qu. Wulfgar no oy a su amigo, no lo necesitaba, su mente estaba muy lejos de all, en un lugar oscuro y nebuloso en el que el ltimo grito de su hijo rasgaba el aire. Bram y empuj con todas sus fuerzas hasta que la puerta se abri de golpe y los dos guardias se estrellaron contra el muro posterior del vestbulo, como si fueran nios.

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Dnde est ella? pregunt Wulfgar, y mientras hablaba se abri de golpe la otra puerta del vestbulo y apareci Liam Woodgate, espada en mano. Ahora me las pagars, perro! grit el cochero, que se abalanz contra el brbaro para ensartarlo. Pero era una finta. Volvi a atraer hacia s la espada, la lanz en un sbito remolino y amag una estocada lateral, volvi a girar el acero y se tir a fondo, en lo que deba ser el golpe definitivo. Liam era bueno, el mejor luchador de Auckney, y lo saba. Pese a ello, Wulfgar enganch con su martillo la espada de Liam con una rapidez increble y par el golpe. Cmo era posible que el enorme brbaro pudiera moverse con la agilidad necesaria para eludir la espada de Liam? Cmo era posible que fuera capaz de darse perfectamente la vuelta y lanzar su poderoso brazo contra el brazo armado de Liam? Liam era consciente de sus propias habilidades, y por esa razn no poda comprender cmo su astuto ataque se haba vuelto en su contra. Lo nico que saba el gnomo era que, de pronto, tena el rostro contra el muro de piedra, los brazos a la espalda y que notaba el aliento animal del brbaro en la nuca. Dnde estn lady Meralda y la nia? pregunt Wulfgar. Prefiero morir a decrtelo! declar Liam. Wulfgar aument la presin. El viejo gnomo pens que iba a morir, pero mantuvo la boca cerrada y gru de dolor. Wulfgar le dio media vuelta y lo golpe una vez y cuando logr ponerse de pie, lo lanz contra el suelo. Morik estuvo a punto de tropezar con l cuando entr en tromba, por la otra puerta, a lo que era el castillo propiamente dicho. Wulfgar estaba justo detrs de l. Ambos oyeron voces y, con Morik a la cabeza, se abrieron paso a travs de unas puertas dobles e irrumpieron en un confortable saln. Lord Brandeburg? pregunt Priscilla. Al ver aparecer a Wulfgar, profiri un grito de terror y se desplom sobre la silla. Dnde estn lady Meralda y la nia? bram. Es que no has hecho ya suficiente dao? le pregunt Steward Temigast, que se encar valientemente con el enorme brbaro. Wulfgar lo mir fijamente a los ojos. Demasiado admiti, pero no aqu. Temigast se qued sin palabras. Dnde estn? pregunt de nuevo Wulfgar, que corri hacia Priscilla. Ladrones! Asesinos! grit la mujer, y se desmay. Wulfgar y Temigast intercambiaron miradas y, para sorpresa del brbaro, el anciano senescal asinti y seal las escaleras. No haba acabado de hacer el gesto cuando Priscilla Auck se precipit hacia ellas a todo correr. Tienes idea de lo que me has hecho? pregunt Feringal a Meralda, de pie al borde del lecho en el que la nia dorma junto a su madre. A m? A Auckney? Te ruego que trates de entenderlo suplic la mujer. Feringal se estremeci y se cubri los ojos con los puos. Una expresin inflexible apareci en su cara, se inclin hacia la mujer y le arrebat el beb. Meralda trat de impedirlo, pero no tena fuerzas y volvi a desplomarse sobre la cama. Qu ests haciendo? le pregunt a su esposo. Lord Feringal camin hacia la ventana y descorri las cortinas. Mi hermana dice que debo lanzar al beb al mar dijo con los dientes apretados y el rostro contrado, para eliminar la prueba de tu traicin. Por favor, Feringal, no... empez a suplicar Meralda. Es lo que todos andan diciendo prosigui Feringal, como si la mujer no hubiera dicho nada. Parpade y se limpi la nariz con la manga. Es de Jaka Sculi.

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Milord! grit Meralda con el miedo reflejado en sus enrojecidos ojos. Cmo pudiste? grit Feringal, y despus mir al beb que tena en las manos y a la ventana abierta. Meralda chill. Primero cornudo y ahora asesino murmur Feringal al tiempo que se acercaba ms a la ventana. Me has condenado, Meralda! maldijo. Extendi los brazos y aproxim al sollozante beb al vaco, pero entonces mir a la inocente nia y cerr la ventana. Sus lgrimas se mezclaron con las de la pequea. Maldita sea mi estampa! grit, y empez a respirar entrecortadamente. De pronto la puerta de la alcoba se abri bruscamente y lady Priscilla entr hecha una furia. Cerr con un portazo y ech el cerrojo. Entonces, evalu la escena de un vistazo y corri hacia su hermano. Dmela! le exigi. Lord Feringal puso su espalda entre la nia y las febriles manos de Priscilla. Dmela te digo! grit de nuevo la mujer, y ambos hermanos empezaron a forcejear por el beb. Wulfgar se lanz en persecucin de Priscilla y subi los escalones de la curvada escalera de cuatro en cuatro. Al llegar a un largo pasillo con las paredes cubiertas de lujosos tapices, tropez con otro de los ineptos guardias del castillo, tendido boca abajo en el suelo. El brbaro dio un manotazo a la espada del hombre, lo agarr por la garganta y lo levant en el aire. Morik pas raudo por su lado y fue de una puerta a otra, aguzando los odos, hasta que finalmente se detuvo frente a una. Estn aqu anunci. Acto seguido accion el picaporte pero la puerta estaba cerrada. La llave exigi Wulfgar al guardia, y lo zarande. El hombre pos su mano sobre el brazo de acero del brbaro. No la tengo dijo, luchando por respirar. Wulfgar pareca a punto de estrangularlo, pero Morik intervino. No te molestes, forzar la cerradura dijo y se dispuso a coger algo de la bolsa que llevaba al cinto. No te molestes t, tengo una llave grit Wulfgar. Morik levant la vista y vio que el brbaro corra hacia l an sujetando al guardia con una mano. Al darse cuenta de sus intenciones, el rufin salt a un lado, mientras Wulfgar arrojaba al pobre guardia contra la puerta de madera. Mi llave explic el brbaro. Buen lanzamiento coment Morik. Tengo mucha prctica repuso Wulfgar, pas como una exhalacin al lado del estupefacto guardia y entr en la alcoba de un salto. El brbaro vio a Meralda sentada en la cama, llorando, y a lord Feringal y a su hermana junto a la ventana abierta. Feringal sostena a la nia en brazos y se inclinaba hacia el vaco, como si quisiera arrojar a la pequea. Los dos hermanos y Meralda miraron a Wulfgar con perplejidad, y an fue mayor su sorpresa cuando Morik apareci detrs del brbaro. Lord Brandeburg! grit Feringal. Hazlo ahora, antes de que arruinen... grit lady Priscilla a su hermano, pero se interrumpi, sorprendida, cuando Wulfgar afirm: La nia es ma! Lord Feringal se qued petrificado. Qu? Qu? Qu? Qu? preguntaron al unsono Feringal, lady Priscilla, Morik y tambin Meralda en voz baja, aunque rpidamente tosi para ocultar su sorpresa.

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La nia es ma repiti Wulfgar con firmeza, y si la arrojis por la ventana, la seguiris tan rpidamente que llegaris al suelo antes que ella y vuestros cuerpos destrozados le servirn de colchn. Qu elocuente eres en las emergencias coment Morik, y aadi dirigindose a lord Feringal: La ventana es pequea, ciertamente, pero apuesto a que mi amigo podr hacerte pasar por ella, y a tu regordeta hermana tambin. Es imposible que t seas el padre dijo lord Feringal, que temblaba tan violentamente que pareca que sus piernas no podran aguantarle. Entonces mir a su hermana en busca de respuesta, pues Priscilla siempre tena una preparada. Qu truco es ste? Dmela! orden Priscilla. Aprovechndose de la paralizante confusin de su hermano, la mujer se movi con rapidez y arrebat la nia de brazos de Feringal. Meralda grit, la nia se puso a berrear y Wulfgar se precipit hacia la mujer, aunque saba que no llegara a tiempo para salvar al inocente beb. Pero justo cuando Priscilla se volva hacia la ventana, su hermano se plant delante de ella de un salto y le propin un puetazo. Aturdida, la mujer retrocedi un paso. Feringal le quit la nia y le dio otro empelln que la hizo tambalearse y caer al suelo. Wulfgar dirigi al hombre una larga y reveladora mirada y, sin ninguna sombra de duda, comprendi que pese a la ira y la repugnancia que senta, Feringal no hara dao a la pequea. El brbaro se acerc a l tranquilamente, seguro de su juicio, convencido de que el lord no tomara ninguna medida en contra de la pequea. La nia es ma dijo el brbaro con un gruido, y cogi delicadamente el beb, que lloraba. Feringal lo consinti. Pensaba esperar otro mes antes de regresar explic y se volvi hacia Meralda. Pero me alegro de que se adelantara. Si hubieras dado a luz a un hijo mo a los nueve meses, probablemente habras muerto. Wulfgar! exclam de pronto Morik. Lord Feringal, que haba recobrado un poco de su sangre fra y un mucho de su rabia, se sac una daga del cinto y arremeti contra el brbaro. Pero Morik no tena por qu preocuparse, porque Wulfgar haba odo el movimiento. Levant al beb en lo alto con un brazo para protegerlo, se dio la vuelta y apart la daga de un manotazo. Cuando Feringal se acerc ms, descarg un fuerte rodillazo en su entrepierna. El seor se desplom en el suelo, hecho un guiapo. Si segus as, mi amigo lograr que nunca tengis hijos propios coment Morik, que gui un ojo a Meralda. Pero la mujer ni siquiera lo oy; miraba atnita a Wulfgar y a la nia de la que haba reclamado la paternidad. Os pido disculpas por lo que os hice en el camino, lady Meralda dijo el brbaro ante una nutrida audiencia, ya que Liam Woodgate, Steward Temigast y la media docena de guardias del castillo que seguan en pie haban aparecido en la puerta y contemplaban la escena con ojos muy abiertos, incrdulos. Lady Priscilla, cada en el suelo ante Wulfgar, levant la vista y lanz al brbaro una mirada en la que se mezclaban tanto la confusin como la clera. Perd la cabeza por la bebida y por vuestra belleza explic Wulfgar. Entonces fij su atencin en la nia, sonri ampliamente y la levant en el aire para contemplarla con sus centelleantes ojos azules. Pero no me disculpo por el fruto de aquel crimen. Eso nunca. Te matar gru lord Feringal, pugnando por ponerse en pie. Wulfgar tendi una mano hacia l y lo agarr por el cuello de la camisa. Lo ayud a ponerse de pie con un violento tirn y le dio la vuelta, sin aflojar la presin en la

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garganta. No, me olvidars y tambin a la nia le susurr Wulfgar al odo. O si no, todas las tribus del valle del Viento Helado saquearn este castillo y tu condenada aldea. Wulfgar dio un empujn al joven lord y lo envi a los brazos de Morik. Mirando a Liam y a los dems guardias, el rufin puso inmediatamente una afilada daga contra el cuello del hombre. Queremos provisiones para el camino exigi Wulfgar. Necesitamos ropa y comida para el beb. Todo el mundo en la alcoba, excepto Wulfgar y la nia, tenan una expresin de incredulidad. Vamos! rugi el brbaro. Ceudo, Morik se dirigi a la puerta empujando a lord Feringal, aunque indic con gestos a Priscilla que fuera por delante. Traed las cosas! orden el rufin a Liam y a Priscilla. Morik ech un vistazo atrs y vio que Wulfgar iba hacia Meralda, por lo que sigui avanzando hacia la puerta, obligando a todos a retirarse. Por qu lo has hecho? pregunt Meralda cuando se qued sola con Wulfgar y la nia. Supuse que estaras en apuros contest Wulfgar. Te acus falsamente. Comprendo que lo hicieras replic el brbaro. Estabas entre la espada y la pared, y tenas miedo, pero al final lo arriesgaste todo para sacarme de la celda. Fue una buena accin que mereca una recompensa. Meralda mene la cabeza, demasiado abrumada para tratar de entenderlo. En su mente se agolpaban pensamientos y emociones contradictorios. Haba visto la expresin de desesperacin en el rostro de Feringal y realmente crey que iba a arrojar a la nia por la ventana. Pero, al final, no haba podido hacerlo ni permitir que lo hiciera su hermana. Ella amaba a aquel hombre, cmo podra ser de otro modo?, pero no poda negar los sentimientos que inesperadamente le despertaba su hija, aunque saba que nunca, en ninguna circunstancia, se la podra quedar. Me llevo al beb muy lejos dijo Wulfgar con determinacin, como si le hubiera ledo los pensamientos. Si quieres, puedes venir con nosotros. Meralda ri suavemente, porque saba que muy pronto llorara. No puedo respondi en un susurr. Tengo un deber con mi marido, si an me quiere, y con mi familia. Los mos quedaran marcados para siempre si me marchara contigo. Deber? Es sa tu nica razn para quedarte? inquiri Wulfgar, que presenta que haba algo ms. Lo amo, ya lo sabes replic Meralda, y las lgrimas surcaron su bello rostro. S lo que debes pensar de m, pero te aseguro que la nia fue concebida antes de que... Wulfgar levant una mano y dijo: No me debes ninguna explicacin. Yo mismo no estoy en posicin de juzgarte a ti ni a nadie. Simplemente comprend tu... problema y he regresado para devolverte el favor, eso es todo. Mir a la puerta por la que lord Feringal haba salido. l te quiere. Se vea en sus ojos y en la profundidad de su dolor. Crees que hago bien en quedarme? Wulfgar se encogi de hombros, porque se resista a emitir ningn juicio. No puedo abandonarlo dijo Meralda, que alz una mano y acarici con ternura la cara de la nia, y tampoco puedo quedarme con mi hija. Feringal nunca la aceptara aadi con una voz vaca y lgubre, porque se daba cuenta de que iba a

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perderla. Tal vez podra entregarla a otra familia de Auckney, ahora que ya no cree que le traicion sugiri dbilmente. Para l sera un recordatorio de su dolor, y para ti, de tu mentira dijo Wulfgar suavemente, sin acusarla, pero recordndole la verdad. Y estara al alcance de su desagradable hermana. Meralda baj la mirada y acept la amarga realidad: el beb no estara seguro en Auckney. Quin mejor para criarla que yo? pregunt sbitamente Wulfgar, en tono resuelto. El brbaro mir a la pequea y sus labios dibujaron una clida sonrisa. Lo hars? Me encantar respondi Wulfgar. Cuidars de ella? Le hablars de su madre? le apremi Meralda. El brbaro asinti y dijo: No s adnde voy a ir ahora, pero creo que no me alejar mucho de aqu. Quizs algn da regrese, o al menos lo har ella, para conocer a su madre. Meralda sollozaba desconsoladamente y su rostro brillaba por las lgrimas. Wulfgar ech un vistazo hacia la puerta para asegurarse de que nadie lo vigilaba y se inclin para depositar un beso en la mejilla de la mujer. Creo que es lo mejor dijo en voz baja. Ests de acuerdo? Meralda estudi por un momento al hombre, al hombre que haba arriesgado su vida para salvarla a ella y a su hija, aunque no haba hecho nada para merecer su herosmo. Entonces asinti. La mujer no poda parar de llorar, y Wulfgar se dio cuenta del dolor que senta y del sacrificio que estaba haciendo. Se inclin hacia ella para que pudiera acariciar y besar a su hija una ltima vez, pero cuando la mujer intento cogerla, el brbaro se apart. La sonrisa de comprensin de Meralda fue agridulce. Adis, pequea ma dijo entre sollozos, y apart la mirada. Wulfgar se despidi con una inclinacin de cabeza y entonces, con la nia en brazos, se volvi y sali de la alcoba. Encontr a Morik en el corredor, impartiendo rdenes para que les trajeran un montn de alimentos y ropa, y oro, porque necesitaban oro si queran detenerse en posadas calientes y confortables por el bien de la nia. El brbaro, la nia y el rufin cruzaron el castillo sin que nadie les impidiera el paso. Pareca como si lord Feringal les hubiera despejado el camino, ansioso de perder de vista a los dos ladrones y a la pequea bastarda. Pero Priscilla no pensaba lo mismo. Toparon con ella en la planta baja, donde clav en Wulfgar una mirada de desafo y trat de arrebatarle el beb. Pero el brbaro la mantuvo a raya y su expresin deca claramente que la partira en dos si intentaba hacer dao a la pequea. Priscilla resopl iracunda, le lanz una mantita de lana gruesa y, con un gruido final de protesta, gir sobre sus talones. Menuda bruja mascull Morik entre dientes. Wulfgar solt una risita y envolvi delicadamente al beb en la manta, lo que hizo que cesara de llorar. Fuera, el da declinaba rpidamente, pero la tormenta haba acabado y el viento arrastraba las ltimas nubes. La puerta estaba bajada y al otro lado del puente les esperaban Steward Temigast con un par de caballos, y lord Feringal. Feringal mir fijamente al brbaro y al beb durante un largo momento y le advirti: Si te vuelvo a ver por aqu... No tengo motivo le interrumpi Wulfgar. Tengo a mi hija y crecer en el valle del Viento Helado, donde ser una reina. Quitaos de la cabeza la idea de

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perseguirme, lord Feringal, porque sera la ruina de vuestro mundo. No tengo motivo replic Feringal en el mismo tono severo, y alz audazmente la vista hacia Wulfgar. Tengo a mi esposa, a mi hermosa esposa, que es inocente y que se entrega a m voluntariamente. Yo no tengo que forzarla. Por esas palabras, en cierto modo la recuperacin de parte de su orgullo masculino, Wulfgar comprendi que Feringal haba perdonado a Meralda, o al menos que pronto lo hara. Por increble que pudiera parecer, el desesperado e improvisado plan de Wulfgar haba funcionado. El brbaro tuvo que contener las ganas de rer por lo absurdo de la situacin y dej que Feringal tuviera su momento. Ni siquiera parpade cuando el lord de Auckney recuper el control de s mismo, sac pecho, cruz el puente y atraves la puerta que conduca a su hogar y a su esposa. El senescal les tendi las riendas. No es hija tuya dijo inesperadamente. Wulfgar fingi que no le haba odo mientras montaba sobre la silla. No temas, no dir nada, ni tampoco Meralda, a la que hoy has salvado la vida prosigui Temigast. Eres un buen hombre, Wulfgar, hijo de Beornegar de la tribu del Reno en el valle del Viento Helado. Wulfgar parpade sorprendido, tanto por el cumplido como por el hecho de que el hombre supiera tanto de l. El mago que te atrap debi de decrselo dedujo Morik. Odio a los magos. Nadie os perseguir dijo Temigast. Os doy mi palabra. Y mantuvo su palabra, porque Morik y Wulfgar regresaron sin problemas al saliente, donde recogieron sus propios caballos y despus tomaron la carretera del este, que les conducira lejos de Auckney. Qu pasa? pregunt Wulfgar a Morik aquella misma noche, al descubrir una expresin divertida en la cara de su amigo. Haban encendido fuego y se acurrucaban para mantener al beb caliente. Morik sonri y levant un par de botellas, una llena de leche de cabra caliente para la nia y la otra llena del fuerte licor que solan beber. Wulfgar cogi la botella de leche. Nunca te entender, amigo mo coment Morik. Wulfgar sonri pero no respondi. Morik nunca conocera todo su pasado, los buenos momentos con Drizzt y los dems, y los peores momentos con Errtu y el fruto de su semilla robada. Hay modos ms fciles de ganar dinero dijo Morik, que se gan una acerada mirada de Wulfgar. Porque supongo que vas a venderla, no? Wulfgar se mof. Sacaras bastante dinero arguy Morik, y tom un buen trago de la botella. No el suficiente dijo Wulfgar, y mir al beb. La nia agitaba sus pequeos brazos y piernas y gorgojeaba. No pensars quedrtela! exclam Morik. Qu vamos a hacer con ella? La llevars contigo vayas a donde vayas? Es que no tienes ni pizca de sensibilidad? Ceudo, Wulfgar se volvi hacia Morik, dio un manotazo a la botella y empuj al rufin al suelo. Morik no necesitaba ms respuesta. Ni siquiera es tuya! le record el rufin. Pero Morik no podra haber estado ms equivocado.

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Eplogo
Morik ech una ltima mirada al disfraz de Wulfgar y suspir impotente. No poda hacerse ms para cambiar la apariencia de un brbaro de dos metros de estatura, ms de cien kilos de peso y pelo rubio. Por primera vez desde su regreso del Abismo, Wulfgar iba impecablemente afeitado. Morik le haba enseado a moverse de un modo que lo haca parecer ms bajo, con los hombros cados y los brazos flexionados, para que no le colgaran hasta las rodillas. Morik tambin le haba proporcionado una tnica larga de color marrn, semejante a la de un sacerdote, con un cuello alto que le permita encoger el cuello sin que se notara. Pero el rufin no estaba del todo satisfecho del disfraz, no cuando haba tanto en juego. Deberas esperarme aqu sugiri el rufin por dcima vez desde que Wulfgar le haba comunicado sus intenciones. No rechaz el brbaro. No vendrn slo porque t se lo digas. Es algo que debo hacer yo. Qu? Conseguir que nos maten? pregunt el rufin con sarcasmo. T primero dijo Wulfgar sin hacerle caso. Cuando Morik trat de discutir, el brbaro le tap la boca con una mano y a continuacin le dio la vuelta hacia la lejana puerta de la ciudad. Con un ltimo suspiro y sacudiendo la cabeza, Morik abri la marcha rumbo a Luskan. Para gran alivio de ambos, porque lo que ms tema Wulfgar era que los descubrieran llevando a la nia, nadie los reconoci ni los detuvo y pudieron entrar tranquilamente en la ciudad, donde el festival de primavera estaba en su apogeo. Haban esperado a propsito que empezara a atardecer para entrar. Wulfgar fue directo a la calle de la Media Luna y entr en el Cutlass como si se tratara de uno de los primeros clientes. Se acerc a la barra y se coloc junto a Josi Puddles. Qu ser? le pregunt Arumn Gardpeck, pero las palabras se le ahogaron en la garganta y abri unos ojos como platos cuando mir con ms atencin al hombretn. Wulfgar dijo casi sin aliento. Detrs del brbaro una bandeja cay al suelo, Wulfgar se volvi y vio a una atnita Delly Curtie. Josi Puddles solt un grito agudo y se apart. Saludos, Arumn dijo Wulfgar al tabernero. Slo agua, por favor. Qu ests haciendo aqu? le pregunt el tabernero en tono receloso y bastante asustado. Josi baj del taburete de un salto y se dispuso a marcharse, pero Wulfgar lo cogi por el brazo y se lo impidi. He venido para pedirte perdn explic el brbaro. Y tambin a ti aadi, mirando a Josi. Trataste de matarme farfull el hombrecillo. Estaba ciego de ira y seguramente borracho replic Wulfgar. T le quitaste el martillo le record Arumn. Slo porque tena miedo de que lo usara contra ti intervino el brbaro. Actu como un amigo, que es ms de lo que puedo decir de m mismo. Arumn mene la cabeza; no daba crdito a lo que suceda. Wulfgar solt a Josi, pero ste no pareci dispuesto a marcharse, sino que se qued all, sin habla.

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T me acogiste, me diste de comer, un trabajo y tu amistad cuando ms lo necesitaba continu Wulfgar, dirigindose exclusivamente a Arumn. Y yo fui muy injusto contigo, tanto que tan slo espero que algn da puedas perdonarme. Piensas instalarte en Luskan de nuevo? pregunt Arumn. Wulfgar sonri tristemente y neg con la cabeza. Arriesgo mi vida slo por estar aqu replic. Me marchar inmediatamente, pero tena que venir para pediros perdn a los dos, aunque sobre todo y aqu se volvi hacia Delly, sobre todo a ti. Delly Curtie palideci cuando Wulfgar se acerc a ella, como si no supiera cmo reaccionar ante las palabras del hombre, o incluso ante su mera presencia. Te pido humildemente perdn por cualquier dao que te pudiera causar, Delly dijo Wulfgar. Fuiste la mejor amiga que ningn hombre hubiera podido desear. Ms que una amiga se apresur a aadir al ver el ceo de la muchacha. Delly mir el fardo que llevaba en brazos. Wulfgar, tienes un beb dijo ella con voz trmula de emocin. Yo no soy su padre, es ma por casualidad explic Wulfgar, y le tendi a la pequea. Delly la cogi con una tierna sonrisa, empez a jugar con los deditos de la nia y una sonrisa asom en su inocente carita. Me gustara que pudieras quedarte le dijo Arumn, y sus palabras sonaban sinceras, aunque Josi abri mucho los ojos al or mencionar tal posibilidad. No puedo replic Wulfgar. Sonri a Delly, le cogi a la nia y despus se despidi de ella con un beso en la frente. Espero que encuentres toda la felicidad que mereces, Delly. Mir a Arumn y a Josi, les dirigi un saludo con la cabeza y fue hacia la puerta. Delly Curtie mir largamente a Arumn, que le haba hecho de padre. El hombre comprendi y asinti una vez ms. La mujer atrap a Wulfgar antes de que saliera de la taberna. Llvame contigo le pidi y la esperanza brill en sus ojos, algo que pocos haban visto en su mirada en mucho, mucho tiempo. Wulfgar pareci confundido y dijo: No he vuelto para rescatarte. Rescatarme? repiti Delly con incredulidad. No necesito que me rescates, muchas gracias, pero est claro que necesitas ayuda con la pequea. Yo entiendo de nios, cuando era pequea cuidaba de mis hermanos y, adems, estoy ms que harta de la vida que llevo aqu. No s adnde voy a ir arguy Wulfgar. No ser a ningn sitio peligroso replic Delly. Porque tienes que cuidar de la pequea. Quiz vaya a Aguas Profundas dijo Wulfgar. Siempre quise conocerla dijo Delly, y su sonrisa se haca ms amplia con cada palabra, pues era obvio que a Wulfgar le atraa bastante su oferta. El brbaro mir con curiosidad a Arumn, y el tabernero hizo un gesto afirmativo con la cabeza. Incluso desde esa distancia Wulfgar vio que Arumn tena lgrimas en los ojos. Entreg la nia a Delly, le pidi que esperara all y volvi a la barra. No volver a hacerle dao prometi Wulfgar a Arumn. Si lo haces, te buscar para matarte gru Josi. Wulfgar y Arumn lanzaron una mirada al hombrecillo, la de Arumn reflejaba duda, mientras que a Wulfgar le costaba mantener la seriedad. Lo s, Josi respondi el brbaro sin sarcasmo, y estoy seguro de que tu ira

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sera temible. Cuando se recuper de la sorpresa, Josi hinch orgulloso su endeble pecho. Wulfgar y Arumn intercambiaron miradas. Ya no bebes? pregunt el tabernero. Ya no respondi el brbaro. Necesitaba la bebida para esconderme confes, pero he aprendido que eso es peor que lo que me atormenta. Y si te cansas de ella? No vine aqu por Delly Curtie sino slo para pedir perdn replic Wulfgar. No pens que Delly aceptara plenamente mis disculpas pero me alegro de que lo hiciera. Tomaremos un buen camino y la proteger lo mejor que s, sobre todo de m mismo. Procura hacerlo dijo Arumn. Ya nos veremos. Wulfgar estrech la mano de Arumn, dio una palmada a Josi en el hombro y, despus de coger del brazo a Delly, la condujo fuera del Cutlass. Juntos dejaron atrs una parte significativa de sus vidas. Lord Feringal y Meralda paseaban por el jardn cogidos de la mano, disfrutando de las fragancias de las flores y de la belleza de la primavera. El plan de Wulfgar haba funcionado; Feringal y todo el feudo crean de nuevo que Meralda haba sido una vctima, ella se haba librado de la culpa y lord Feringal del ridculo. La mujer sufra por la prdida de su hija pero eso, al igual que su matrimonio, cada vez iba mejor. Meralda se repeta continuamente que el beb estaba con un hombre bueno y fuerte, un padre mucho mejor de lo que habra sido Jaka. La mujer an derramaba abundantes lgrimas por su hija perdida, pero siempre se repeta su lgica letana y recordaba que llevaba una existencia mucho mejor de lo que podra haber soado teniendo en cuenta sus errores y su nacimiento. Sus padres gozaban de buena salud y Tori la visitaba todos los das, correteaba entre las flores y fastidiaba ms a Priscilla de lo que nunca hizo Meralda. Ahora los esposos simplemente gozaban del esplendor de la primavera y la mujer se adaptaba a su nueva vida. De pronto, Feringal hizo chasquear los dedos y se apart. Meralda lo mir con curiosidad. He olvidado algo le explic su esposo. Feringal le hizo una sea para que esperara, corri hacia el castillo y estuvo a punto de hacer caer a Priscilla, que sala por la puerta del jardn. Por supuesto, Priscilla no se haba tragado la historia de Wulfgar. Mir a Meralda con ceo, pero la joven se limit a volverse hacia el muro y a contemplar el mar. Esperas la llegada de tu prximo amante? murmur Priscilla entre dientes mientras se acercaba a ella. Era muy habitual que le lanzara pullas, aunque la mayora de las veces Meralda ni siquiera se daba por enterada. Pero aquella vez no, aquella vez Meralda se plant delante de su cuada, con las manos en jarras y le espet: T nunca has sentido una emocin sincera en tu miserable vida, Priscilla Auck, y por esto ests amargada. No te atrevas a juzgarme. Priscilla se llev tal sobresalto que abri mucho los ojos y se puso a temblar, pues no estaba acostumbrada a que le hablaran con tanta franqueza. Me ests pidiendo que... No te pido nada, te lo digo replic Meralda. Priscilla se irgui, hizo una mueca y propin a Meralda una bofetada en la cara. Meralda acus el golpe y la abofete a su vez con ms fuerza. No te atrevas a juzgarme o susurrar al odo de tu hermano lo despreciable que

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eres advirti Meralda a su cuada con una voz tan calmada y calculada que Priscilla se ruboriz. No dudes de que me escuchar aadi. Puedes imaginarte viviendo en la aldea, entre los campesinos? An no haba acabado de hablar cuando su marido regres al jardn, saltando y con un enorme ramo de flores para su adorada Meralda. Priscilla lanz una mirada a su enamorado hermano, grit, y regres al castillo. Feringal contempl cmo se iba, confundido, pero en aquellos das le importaba tan poco lo que Priscilla pensara o sintiera que ni siquiera pregunt a Meralda qu haba pasado. Meralda tambin contempl cmo la miserable Priscilla se marchaba y sonri, era una sonrisa que no slo naca de la alegra que le produca el regalo de su marido. Despus de despedirse de Wulfgar y de Delly, Morik empez enseguida a restablecer su reputacin en las calles de Luskan. Tom una habitacin en una posada de la calle de la Media Luna pero pasaba muy poco tiempo all, porque tena mucho que hacer en las calles: revelar su verdadera identidad a las personas que deban conocerla y crearse una reputacin como alguien completamente distinto, Bergante Brandeburg, para aquellos que no deban saber quin era. Al cabo de una semana, muchas personas inclinaban la cabeza con deferencia cuando se cruzaban con l en las calles. Al cabo de un mes, el rufin ya no tema a las autoridades. Haba regresado a su hogar y muy pronto las cosas volveran a ser como eran antes de que Wulfgar llegara a Luskan. Una noche, justamente estaba sumido en esos agradables pensamientos al salir de su cuarto, pero en vez de encontrarse en el corredor de la posada, se encontr deslizndose a velocidad de vrtigo por un tnel y aterriz en una cmara cristalina. Por sus paredes circulares deba de pertenecer a una torre. El aturdido Morik busc inmediatamente su daga, sin embargo, como percibi las formas de piel de bano, cambi de idea; no era tan loco como para luchar contra los elfos oscuros. Me conoces, Morik dijo Kimmuriel Oblondra, que se acerc al hombre. Efectivamente, Morik lo reconoci como el drow que lo haba visitado un ao antes y le haba pedido que vigilara a Wulfgar. ste es mi amigo, Rai-gy dijo Kimmuriel cortsmente, sealando al otro drow, de siniestro aspecto. No te dijimos que vigilaras al llamado Wulfgar? pregunt Kimmuriel. Morik farfull algo, sin saber qu responder. Y no nos has fallado? inquiri Kimmuriel. Pero... eso fue hace un ao protest Morik. Desde entonces no supe nada de vosotros. Y ahora te escondes bajo un disfraz porque sabes que has cometido un crimen contra nosotros lo acus Kimmuriel. Mis supuestos crmenes son otros balbuci Morik, que se senta como si las paredes se estuvieran estrechando a su alrededor. Me escondo de las autoridades de Luskan, no de vosotros. Te escondes de ellas? pregunt el otro drow. Yo puedo ayudarte! Se acerc a Morik y levant las manos. De las puntas de sus dedos surgieron cortinas de llamas que quemaron el rostro de Morik y prendieron en sus cabellos. El rufin aull, cay al suelo y dio manotazos a su piel chamuscada. Ahora pareces otro dijo Kimmuriel, y ambos elfos soltaron malignas risitas. Entonces, lo llevaron a rastras hasta otra habitacin que estaba situada ms arriba, en la

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que un drow calvo ataviado con un gran sombrero adornado con una pluma prpura los esperaba sentado cmodamente en una silla. Te pido disculpas, Morik dijo. Mis tenientes son algo impulsivos. Estuve junto a Wulfgar durante meses protest el rufin, que obviamente se encontraba al borde de la histeria. Pero las circunstancias nos separaron y l tuvo que marcharse de Luskan. Puedo dar con l si... No es necesario dijo el drow sentado en la silla y levant una mano para tranquilizar al humillado Morik. Yo soy Jarlaxle, de Menzoberranzan, y te perdono por completo. Morik se pas una mano por lo que le quedaba de pelo, como si quisiera decir que ojal Jarlaxle hubiera sido antes tan benvolo. Haba planeado que Wulfgar fuera mi principal socio en Luskan, mi representante aqu explic Jarlaxle. Pero ahora que l se ha marchado, te pido a ti que ocupes el puesto. Morik parpade y su corazn dej de latir por un instante. Sers mucho ms rico y ms poderoso de lo que nunca hayas podido soar le explic el jefe de los mercenarios, y Morik el Rufin lo crey. No tendrs que esconderte de las autoridades. Lo cierto es que te invitarn a sus casas casi a diario, porque desearn desesperadamente estar en buenas relaciones contigo. Y si hay alguien a quien quisieras ver... eliminado, tambin podemos arreglarlo fcilmente. Morik se pas la lengua por lo que quedaba de sus labios. Te interesa el puesto, Morik el Rufin? inquiri Jarlaxle, y Morik le devolvi una mirada diez vez ms taimada que la suya. Pero te advierto aadi el drow. Se inclin hacia delante y sus ojos oscuros relampaguearon. Si algn da me fallas, a mi amigo Rai-gy le encantar modificar tu aspecto otra vez. Y otra aadi alegremente el mago. Odio a los magos mascull Morik. Wulfgar y Delly contemplaban Aguas Profundas, la Ciudad de los Prodigios, la ciudad ms esplndida y poderosa de la Costa de la Espada, un lugar de grandes sueos y de mayor poder an. Dnde nos hospedaremos? pregunt la feliz mujer mientras arrullaba a la nia. Wulfgar mene la cabeza. Tengo monedas replic, pero no s cunto tiempo nos quedaremos en Aguas Profundas. As que no piensas en instalarnos aqu? El brbaro se encogi de hombros, pues hasta entonces no se le haba ocurrido. Haba ido a Aguas Profundas con otra intencin: encontrar al capitn Deudermont y al Duende del Mar en el puerto, o esperar hasta que aparecieran, pues recalaban a menudo en la ciudad. Has navegado alguna vez? le pregunt con una amplia sonrisa a la mujer que ahora era su mejor amiga y compaera. Ya era hora de recuperar a Aegis-fang.

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