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Son seres generalmente unicelulares que pertenecen al grupo de los protistos inferiores.

Son clulas de tamao variable cuyo lmite inferior est en las 0,2m y el superior en las 50m ; sus dimensiones medias oscilan entre 0,5 y 1m . Las bacterias tienen una estructura menos compleja que la de las clulas de los organismos superiores: son clulas procariotas (su ncleo est formado por un nico cromosoma y carecen de membrana nuclear). Igualmente son muy diferentes a los virus, que no pueden desarrollarse ms dentro de las clulas y que slo contienen un cido nucleico. Las bacterias juegan un papel fundamental en la naturaleza y en el hombre: la presencia de una flora bacteriana normal es indispensable, aunque grmenes son patgenos. Anlogamente tienen un papel importante en la industria y permiten desarrollar importantes progresos en la investigacin, concretamente en fisiologa celular y en gentica. El examen microscpico de las bacterias no permite identificarlas, ya que existen pocos tipos morfolgicos, cocos (esfricos), bacilos (bastn), espirilos (espiras) y es necesario por lo tanto recurrir a tcnicas que se detallarn ms adelante. El estudio mediante la microscopia ptica y electrnica de las bacterias revela la estructura de stas. Estructura y fisiologa de las bacterias. Estructura de superficie y de cubierta. La cpsula no es constante. Es una capa gelatinomucosa de tamao y composicin variables que juega un papel importante en las bacterias patgenas. Los cilios, o flagelos, no existen ms que en ciertas especies. Filamentosos y de longitud variable, constituyen los rganos de locomocin. Segn las especies, pueden estar implantados en uno o en los dos polos de la bacteria o en todo su entorno. Constituyen el soporte de los antgenos "H". En algunos bacilos gramnegativos se encuentran pili, que son apndices ms pequeos que los cilios y que tienen un papel fundamental en gentica bacteriana. La pared que poseen la mayora de las bacterias explica la constancia de su forma. En efecto, es rgida, dctil y elstica. Su originalidad reside en la naturaleza qumica del compuesto macromolecular que le confiere su rigidez. Este compuesto, un mucopptido, est formado por cadenas de acetilglucosamina y de cido murmico sobre las que se fijan tetrapptidos de composicin variable. Las cadenas estn unidas por puentes peptdicos. Adems, existen constituyentes propios de las diferentes especies de la superficie. La diferencia de composicin bioqumica de las paredes de dos grupos de bacterias es responsable de su diferente comportamiento frente a un colorante formado por violeta de genciana y una solucin yodurada (coloracin Gram). Se distinguen las bacterias grampositivas (que tienen el Gram despus de lavarlas con alcohol) y las gramnegativas (que pierden su coloracin). Se conocen actualmente los mecanismos de la sntesis de la pared. Ciertos antibiticos pueden bloquearla. La destruccin de la pared provoca una fragilidad en la bacteria que toma una forma esfrica (protoplasto) y estalla

en medio hipertnico (solucin salina con una concentracin de 7 g. de NaCI por litro). La membrana citoplasmtica, situada debajo de la pared, tiene permeabilidad selectiva frente a las sustancias que entran y salen de la bacteria. Es soporte de numerosas enzimas, en particular las respiratorias. Por ltimo, tiene un papel fundamental en la divisin del ncleo bacteriano. Losmesosomas, repliegues de la membrana, tienen una gran importancia en esta etapa de la vida bacteriana. Estructuras internas. El ncleo lleva el material gentico de la bacteria; est formado por un nico filamento de cido desoxirribonucleico (ADN) apelotonado y que mide cerca de 1 mm de longitud (1000 veces el tamao de la bacteria). Los ribosomas son elementos granulosos que se hallan contenidos en el citoplasma bacteriano; esencialmente compuestos por cido ribonucleico,desempean un papel principal en la sntesis proteica. El citoplasma, por ltimo, contiene inclusiones de reserva. La divisin celular bacteriana. La sntesis de la pared, el crecimiento bacteriano y la duplicacin del ADN regulan la divisin celular. La bacteria da lugar a dos clulas hijas. La divisin empieza en el centro de la bacteria por una invaginacin de la membrana citoplasmtica que da origen a la formacin de un septo o tabique transversal. La separacin de las dos clulas va acompaada de la segregacin en cada una de ellas de uno de los dos genomas que proviene de la duplicacin del ADN materno. Espora bacteriana. Ciertas bacterias grampositivas pueden sintetizar un rgano de resistencia que les permite sobrevivir en condiciones ms desfavorables, y se transforma de nuevo en una forma vegetativa cuando las condiciones del medio vuelven a ser favorables. Esta espora, bien estudiada gracias a la microscopia electrnica, contiene la informacin gentica de la bacteria la cual est protegida mediante dos cubiertas impermeables. Se caracteriza por su marcado estado de deshidratacin y por la considerable reduccin de actividades metablicas, lo que contrasta con su riqueza enzimtica. La facultad de esporular est sometida a control gentico y ciertos grmenes pueden perderla. La germinacin de las esporas es siempre espontnea. Da lugar al nacimiento de una bacteria idntica al germen que haba esporulado. Nutricin y crecimiento bacterianos. Las bacterias necesitan de un aporte energtico para desarollarse. Se distinguen distintos tipos nutricionales segn la fuente de energa utilizada: las bacterias que utilizan la luz son fottrofas y las que utilizan losprocesos de oxirreduccin son quimitrofas. Las bacterias pueden utilizar un sustrato mineral (littrofas) u orgnico (organtrofas). Las bacterias patgenas que viven a expensas de la materia orgnica son quimioorgantrofas.

La energa en un sustrato orgnico es liberada en la oxidacin del mismo mediante sucesivas deshidrogenaciones. El aceptor final del hidrgeno puede ser el oxgeno: se trata entonces de una respiracin. Cuando el aceptor de hidrgeno es una sustancia orgnica (fermentacin) o una sustancia inorgnica, estamos frente a una anaerobiosis. Adems de los elementos indispensables para la sntesis de sus constituyentes y de una fuente de energa, ciertas bacterias precisan de unas sustancias especficas: los factores de crecimiento. Son stos unos elementos indispensables para el crecimiento de un organismo incapaz de llevar a cabo su sntesis. Las bacterias que precisan de factores de crecimiento se llaman "auttrofas". Las que pueden sintetizar todos sus metabolitos se llaman "prottrofas". Ciertos factores son especficos, tal como la nicotinamida (vitamina B,) en Proteus. Existen unos niveles en la exigencia de las bacterias. Segn Andr Lwoff, se pueden distinguir verdaderos factores de crecimiento, absolutamente indispensables, factores de partida, necesarios al principio del crecimiento y factores estimulantes. El crecimiento bacteriano es proporcional a la concentracin de los factores de crecimiento. As, las vitaminas, que constituyen factores de crecimiento para ciertas bacterias, pueden ser dosificadas por mtodos microbiolgicos (B12 y Lactobacillus lactisDoraren). Se puede medir el crecimiento de las bacterias siguiendo la evolucin a lo largo del tiempo del nmero de bacterias por unidad de volumen. Se utilizan mtodos directos como pueden ser el contaje de grmenes mediante el microscopio o el contaje de colonias presentes despus de un cultivo de una dilucin de una muestra dada en un intervalo de tiempo determinado. Igualmente se utilizan mtodos indirectos (densidad ptica ms que tcnicas bioqumicas). Existen seis fases en las curvas de crecimiento. Las ms importantes son la fase de latencia (que depende del estado fisiolgico de los grmenes estudiados) y la fase exponencial, en la que la tasa de crecimiento es mxima. El crecimiento se para como consecuencia del agotamiento de uno o varios alimentos, de la acumulacin de sustancias nocivas, o de la evolucin hacia un pH desfavorable: se puede obtener una sincronizacin en la divisin de todas las clulas de la poblacin, lo que permite estudiar ciertas propiedades fisiolgicas de los grmenes. Gentica bacterian a. Por la rapidez en su multiplicacin, se eligen las bacterias como material para los estudios genticos. En un pequeo volumen forman enormes poblaciones cuyo estudio evidencia la aparicin de individuos que tienen propiedades nuevas. Se explica este fenmeno gracias a dos procesos comunes a todos los s o, traducidas por la aparicin brusca eres vivos: las variaciones del genotipo de un carcter transmisible a la descendencia, y lasvariaciones fenotpicas, debidas al medio, no transmisibles y de las que no es apropiado hablar en gentica. Las variaciones del genotipo pueden provenir de mutaciones, de transferencias genticas y de modificaciones extracromosmicas. Las mutaciones.

Todos los caracteres de las bacterias pueden ser objeto de mutaciones y ser modificados de varias maneras. Las mutaciones son raras: la tasa de mutacin oscila entre 10 y 100. Las mutaciones aparecen en una sola vez, de golpe. Las mutaciones son estables:un carcter adquirido no puede ser perdido salvo en caso de mutacin reversible cuya frecuencia no es siempre idntica a las de las mutaciones primitivas. Las mutaciones son espontneas:no son inducidas, sino simplemente reveladas por el agente selectivo que evidencia los mutantes. Los mutantes, por ltimo, son especficos: la mutacin de un carcter no afecta a la de otro. El estudio de las mutaciones tiene un inters fundamental. En efecto, tiene un inters especial de cara a la aplicacin de dichos estudios a los problemasde resistencia bacteriana a los antibiticos. Anlogamente tiene una gran importancia en los estudios de fisiologa bacteriana. Transferencias genticas. Estos procesos son realizados mediante la transmisin de caracteres hereditarios de una bacteria dadora a una receptora. Existen varios mecanismos de transferencia gentica. A lo largo de la transformacin, la bacteria receptora adquiere una serie de caracteres genticos en forma de fragmento de ADN. Esta adquisicin es hereditaria. Este fenmeno fue descubierto en los pneumecocos en 1928. En la conjugacin, el intercambio de material gentico necesita de un contacto entre la bacteria dadora y la bacteria receptora. La cualidad de dador est unida a un factor de fertilidad (F) que puede ser perdido. La transferencia cromosmica se realiza generalmente con baja frecuencia. No obstante, en las poblaciones F+, existen mutantes capaces de transferir los genes cromosmicos a muy alta frecuencia. La duracin del contacto entre bacteria dadora y bacteria receptora condiciona la importancia del fragmento cromosmico transmitido. El estudio de la conjugacin ha permitido establecer los mapas cromosmicos de ciertas bacterias. Ciertamente, la conjugacin juega un papel en la aparicin en las bacterias de resistencia a los antibiticos. La transduccin es una transferencia gentica obtenida mediante introduccin en una bacteria receptora de genes bacterianos inyectados por un bacterifago. Se trata de un virus que infecta ciertas bacterias sin destruirlas y cuyo ADN se integra en el cromosoma bacteriano. La partcula fgica transducida a menudo ha perdido una parte de su genoma que es sustituida por un fragmento de gene de la bacteria husped, parte que es as inyectada a la bacteria receptora. Segn el tipo de transduccin, todo gen podr ser transferido o, por el contrario, lo sern un grupo de genes determinados. Variaciones extracromosmicas. Adems de por mutaciones y transferencias genticas, la herencia bacteriana pude ser modificada por las variaciones que afectan ciertos elementos

extracromosmicos que se dividen con la clula y son responsables de caracteres transmisibles: son los plasmidios y episomas entre los cuales el factor de transferencia de residencia mltiple juega un papel principal en la resistencia a los antibiticos. Clasificacin de las bacterias. La identificacin de las bacterias es tanto ms precisa cuanto mayor es el nmero de criterios utilizados. Esta identificacin se realiza a base demodelos, agrupados en familias y especies en la clasificacin bacteriolgica. Las bacterias se renen en 11 rdenes: - Las eubacteriales, esfricas o bacilares, que comprenden casi todas las bacterias patgenas y las formas fottrofas. - Las pseudomonadales, orden dividido en 10 familias entre las que cabe citar las Pseudomonae y las Spirillacae. - Las espiroquetales (treponemas, leptospiras). - Las actinomicetales (micobacterias, actinomicetes). - Las rickettsiales. - Las micoplasmales. - Las clamidobacteriales. - Las hifomicrobiales. - Las beggiatoales. - Las cariofanales. - Las mixobacteriales. Relaciones entre la bacteria y su husped. Ciertas bacterias viven independientes e otros seres vivos. Otras son parsitas. Pueden vivir en simbiosis con su husped ayudndose mutuamente o como comensales (sin beneficio). Pueden ser patgenas, es decir, vivir de su husped. La virulencia es la aptitud de un microorganismo para multiplicarse en los tejidos de su husped (creando en ellos alteraciones). Esta virulencia puede estar atenuada (base del principio de la vacunacin) o exaltada (paso de un sujeto a otro). La virulencia puede ser fijada por liofilizacin. Parece serfuncin del husped (terreno) y del entorno (condiciones climticas). La puerta de entrada de la infeccin tiene igualmente un papel considerable en la virulencia del germen. El poder patgeno es la capacidad de un germen de implantarse en un husped y de crear en l trastornos. Est ligada a dos causas: - La produccin de lesiones en los tejidos mediante constituyentes de la bacteria, como pueden ser enzimas que ella excreta y que atacan tejidos vecinos o productos txicos provenientes del metabolismo bacteriano.

- La produccin de toxinas. Se puede tratar de toxinas proteicas (exotoxinas excretadas por la bacteria, transportadas a travs de la sangre y que actan a distancia sobre rganos sensibles) o de toxinas glucoproteicas (endotoxinas), estas ltimas actuando nicamente en el momento de la destruccin de la bacteria y pudiendo ser responsables de choques infecciosos en el curso de septicemias provocadas por grmenes gramnegativos en el momento en que la toxina es brutalmente liberada. A estas agresiones microbianas, el organismo opone reacciones defensivas ligadas a procesos de inmunidad, mientras que el conflicto husped-bacteria se traduce por manifestaciones clnicas y biolgicas de la enfermedad infecciosa. Importancia de las bacterias. Existen bacterias en todos los sitios. Hemos visto el inters de su estudio para la comprensin de la fisiolgica celular, de la sntesis de protenas y de la gentica. Aunque las bacterias patgenas parecen ser las ms preocupantes, su importancia en la naturaleza es ciertamente menor. El papel de las bacterias no patgenas es fundamental. Intervienen en el ciclo del nitrgeno y del carbono, as como en los metabolismos del azufre, del fsforo y delhierro. Las bacterias de los suelos y del las aguas son indispensables para el equilibrio biolgico. Por ltimo, las bacterias pueden ser utilizadas en las industrias alimenticias y qumicas: intervienen en la sntesis de vitaminas y de antibiticos. Las bacterias tienen, por lo tanto, un papel fundamental en los fenmenos de la vida, y todas las reas de la biologa han podido ser mejor comprendidas gracias a su estudio.

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