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ANIMALES EN PELIGRO Extincin, en biologa, desaparicin de poblaciones de organismos, como consecuencia de la prdida de hbitats, depredacin e incapacidad para adaptarse

a entornos cambiantes. Este trmino tambin se aplica a la desaparicin de grupos taxonmicos superiores, como familias y rdenes. La extincin ha sido el proceso de evolucin ms importante que ha tenido lugar a lo largo de los 600 millones de aos del archivo fsil. Durante todo el tiempo geolgico, las extinciones se han producido por cambios climticos y del medio ambiente (por ejemplo, periodos glaciales), y por la aparicin de tipos nuevos de organismos mejor adaptados que desplazaron a los que antes existan.

Los fsiles demuestran que la tasa de extincin ha variado a lo largo del tiempo. Existen cuatro o cinco episodios de extincin masiva que se han interrumpido en periodos en los que la diversidad de los organismos haba aumentado. La explicacin para los periodos de extincin masiva se basa en la interpretacin de los registros de los fsiles, con el fin de valorar el momento aproximado en que se produjo una extincin en particular. Durante el episodio ms importante que se conoce a finales del prmico, hace 245 millones de aos desaparecieron el 96% de todas las especies marinas y ms del 50% de todas las especies. Esto aconteci en un momento de cambios climticos y geolgicos muy graves. Hace 65 millones de aos tuvo lugar otro periodo de extinciones rpidas, famoso por la desaparicin de los dinosaurios. En aquella poca, se extinguieron un tercio de las especies de plantas y animales que existan en el mundo. Una de las explicaciones populares que se da a este suceso es que se produjo un cambio climtico catastrfico tras el impacto de un asteroide o un cometa sobre la tierra. A finales del cretcico, casi al mismo tiempo en que tuvo lugar esta extincin masiva, se form un crter de 300 km de dimetro en la pennsula del Yucatn, Mxico. Se supone que la colisin desencaden grandes nubes de polvo o de cido sulfrico, que impidieron el paso de la luz solar y condujeron a un enfriamiento global. Esta teora plantea el problema de no poder explicar por qu todos los dinosaurios se extinguieron mientras que otros muchos organismos terrestres sobrevivieron a esta supuesta catstrofe. Una segunda hiptesis propone que esta extincin masiva sucedi en realidad de forma gradual, en un espacio de tiempo que abarc varios millones de aos durante los que se produjo un cambio climtico relativamente rpido de la tierra originado por otras razones, como variaciones en el campo magntico terrestre, o una actividad volcnica muy intensa.

Los archivos de fsiles demuestran que las tasas de extincin han variado mucho segn los distintos tipos de organismos. Por ejemplo, los insectos y bivalvos (moluscos con concha como las almejas), han sufrido una menor extincin, en comparacin con los animales vertebrados.

En las islas ocenicas, donde los grupos animales y vegetales se han especializado en ausencia de enemigos naturales, se han producido muchas extinciones recientes. Por ejemplo, casi dos tercios de todas las especies nativas de pjaros y la dcima parte de las plantas originales de las islas Hawai se han extinguido hace poco tiempo. La mayora de ellas haban sido especies nicas del archipilago Hawaiano. Los depredadores, competidores y las enfermedades introducidas por los hombres procedentes de los continentes, son los responsables de la mayora de ellas. En las islas ocenicas muchas de las especies que quedan se encuentran amenazadas o en peligro de extincin. La desaparicin de especies en los continentes ha sido menos frecuente, aunque la mayora de los casos bien documentados se deben tambin a la intervencin del hombre. La fragmentacin y la prdida de hbitats puede reducir las poblaciones de tal manera que los sucesos aleatorios, como el mal tiempo, pueden provocar su extincin. Aun cuando es ms probable que los organismos raros se extingan, la abundancia de una especie no garantiza su seguridad frente a la extincin. A principios del siglo XVIII existan colonias formadas por muchos millones de palomas migratorias en los bosques de hoja caduca de la zona este de Norteamrica. Sin embargo, hacia 1894 la caza incontrolada, el empleo de trampas y el aclaramiento de los bosques las redujo hasta casi conseguir su desaparicin. Las extinciones masivas tienen un gran inters general, ya que la destruccin actual de hbitats puede estar generando hoy en da una nueva extincin masiva. El nmero de hbitats desaparecidos es ms elevado en las zonas tropicales donde la diversidad de especies es tambin mayor. La cantidad de especies amenazadas est creciendo con rapidez en casi todas las partes del mundo, y el ritmo de extincin es probable que se eleve de forma importante, al mismo tiempo que aumenta la poblacin humana.

Gorilas de montaa El gorila es un animal en peligro de extincin; por ello, muchos de los pases en los que habita tienen leyes especficas que prohben su caza y captura. Tambin se estn realizando importantes programas de conservacin y educativos para mostrar a la poblacin local el valor de la fauna y flora autctona.

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