DESALINIZACIÓN DEL AGUA

El proceso de desalinización del agua consiste en eliminar la sal contenida en el agua de mar, para transformarla finalmente en agua dulce. Por esta razón las plantas desalinizadoras o desaladoras permiten distintos procesos que son indispensables para la elaboración de ciertas industrias y conglomerados urbanos, precisamente de aquellos que están cerca de desiertos o lugares donde el agua potable es un bien escaso, aunque existen reservas o fuentes de agua salada importante. La desalinización del agua acarrea varios problemas, entre los que destacan:
   

El alto costo de su proceso La contaminación para con el planeta Los requerimientos de energía a gran escala Una dependencia aún mayor de las conocidas energías fósiles

Al criterio de varios expertos, como Carlos Fernández de la Unesco, la desalinización solo debe proceder respecto de las aguas "business", es decir, de aquellas aguas que presentan una relación de costo-beneficio al corto plazo muy conveniente. Lamentablemente debido a factores cruciales como la gran cantidad de energía que se requiere para desalinizar el agua y el impacto ambiental negativo a que conlleva este proceso, no le permiten ser una solución de largo plazo, pero sí una alternativa viable para un problema urgente.

se espera que la producción chilena de cobre alcance una proyección de unos 5. que más allá de dejar salmuera luego de haber desalinizado. Así. que las reservas de agua dulce para los planes que comienzan en el 2010 y se proyectan hasta el 2020. mientras que los cátodos caerían de los actuales 2. en el desglose de necesidades de agua en la zona norte nos encontramos con los siguiente: La primera región consumirá un 18%.38Mt en el 2020. Algunos ejemplos en el mundo pueden ser el del Golfo Pérsico. hoy en día.1Mt a los 1. por lo que es menester de los encargados el identificarlos y adoptar medidas que excluyan los efectos indeseados que producen. Existe. . pues necesitará un consumo del 57% del agua que utiliza la industria cuprífera entre la primera y cuarta región. llegando a los 7. Cada uno de los procesos que involucra la desalinización poseen una relación directa con distintos componentes químicos. una primera central o planta desalinizadora en España. pues se ve interrumpido el ciclo natural de muchos organismos marinos Introducción de nuevos contaminantes al ambiente que se ve en contacto con el proceso Por ello es preciso que los países que utilicen este sistema además implementen una política regulatoria de la nueva contaminación a la que hay que hacer frente. la actividad minera está seriamente amenazados por la escasez de agua. lo que hace imperioso el realizar un proyecto serio a través del cual se evalúe la implementación de una planta desalinizadora con fines industriales. y en Sudamérica la que está emprendiendo Chile. marcó la pauta de las más de 700 plantas que hoy recorren todo el país y que para el año 2005 logró producir la misma cantidad que se utiliza en un par de horas de agua dulce de forma natural.Las desventajas asociadas a los procesos de desalinización radican en:   La interrupción del ecosistema.27Mt en el 2009 a los 5. termina por sentenciar a Chile a buscar iniciativas abiertas para la implementación urgente de una planta o varias plantas desalinizadoras en el norte del país.64Mt para el mismo año 2020. De acuerdo a las estimaciones esbozadas en el informe antes aludido. de esta forma el informe de COCHILCO vislumbra la implementación de una de estas plantas en la segunda región (zona minera más activa en el país). pues se necesita una mayor cantidad de este recurso para conseguir el aumento de su extracción. provocan otros inconvenientes al equilibrio establecido.74Mt en el 2020. la que instalada en el año 1965 en Lanzarote. el aumento en la producción de concentrados agravan la escasez de agua. aumentando asimismo todo lo relativo a la producción de concentrados de3. la tercera región un 17% y la cuarta región un 8%. De esta forma la frase que afirma "sin agua no hay minería". Gracias al informe desarrollado por COCHILCO (Comisión Chilena del Cobre).38Mt para el año 2009. país en vías de desarrollo que tiene un clima desértico amplio en el norte y que necesita de agua para todos sus proyectos cupríferos. Conforme a esto.

Tengamos en cuenta que en el propio ciclo hídrico natural del agua. y durante su proceso de elaboración. En general. es un medio complementario muy eficaz. sin contar las aguas dulces congeladas en ambos . medioambientales. En función de los usos de destino. Las concentraciones habitualmente encontradas en la Península Ibérica oscilan entre 2 y 10 gramos/litro. El proceso de desalinización para disminuir el contenido salino de las aguas salobres y de mar. permitiendo además ser una solución barata. de diverso origen y entidad. La desalinización del agua. encontrar agua dulce. ya existe el fenómeno de la desalinización. ni las solares. Siempre debe haber una gestión previa muy elaborada para armonizar demandas —muchas veces contrapuestas. La desalinización de agua de mar es una gran solución al problema de la escasez de agua. agrícolas. se pueden usar con ambos fines. aparte de que el coste de su desalinización es menor. sin olvidar las posibilidades energéticas geodésicas. resolviendo serios e importantes problemas. aunque tomando las medidas del caso. ni las cósmicas. durante el proceso de evaporación de aguas de mar. DESALINIZACIÓN DE AGUA DE MAR. Al ser considerado este proceso como semejante al de desalinización de aguas procedentes del mar —pero en menor grado de dificultad y coste—.De esta forma es previsible el aumento de esta tecnología. me remito a cuanto abordo en el punto siguiente. paisajísticas. más las que están almacenadas en suelo y subsuelo. a veces. y también resolver el problema de escasez cuando no es posible solucionarlo de manera total. y para no repetir. etc. La utilización de tales aguas derivadas de los procesos de desalinización —en comparación con las de procedencia marina— presenta la ventaja de su inferior salinidad y su menor contaminación biológica. tenemos que volver los ojos al mar. de fácil deducción. entre ellas. En estas condiciones no son aptas para el consumo humano ni agrícola. estas aguas pueden ser tratadas y enriquecidas adecuadamente con aditivos oportunos. Permite aumentar considerablemente los recursos de agua o mejorar su calidad —de forma muy importante—. Las aguas superficiales que discurren por la corteza terrestre. como fuente próxima de elementos inmediatos de riqueza. pero tras un proceso de fácil desalinización. abaratan su empleo y perfeccionan su utilización y resultados. industriales. puede ser la única respuesta. como ya empieza a ocurrir. para evitar que de esta forma se produzcan problemas en la implementación de las nuevas plantas desalinizadoras. que aumentan sus rendimientos. Es evidente que. DESALINIZACIÓN DE AGUAS SALOBRES. para su posterior utilización. del cual podemos obtener conclusiones homólogas. como pueden ser las urbanas. las aguas salobres son de origen subterráneo. energía y vida. al menos aparentemente—. El mar nos ofrece enormes posibilidades. aunque algunas aguas superficiales pueden presentar también altos contenidos en sales disueltas.

sin ningún tipo de repercusiones consideradas desfavorables para el medio marino. incluyendo algunos datos interesantes que han sido ya publicados en una documentación administrativa del Gobierno de Aragón sobre “La desalación y reutilización como recursos alternativos” . Destilación súbita por “efectoflash”. a medida que se perfeccionan y abaratan las técnicas. con restricciones urbanas que provocan gravísimos daños a los pobladores y a sus condiciones de sanidad. elevación. ello pone más en evidencia la necesidad de resolver este problema de forma lógica y por esta vía. de forma teóricamente ilimitada y con mayores posibilidades cada día. como banal justificación o disculpa. Precisamente. sin haber recurrido antes a la solución de desalinización de agua de mar. tanto de investigación. porque. cuando se piense que. nuestro futuro hídrico está en el mar. Incluso se contribuiría al mantenimiento de los deseables y permanentes niveles de agua en el mar. aun teniendo en cuenta las previsiones del fuerte crecimiento de la población del Planeta y sus demandas. Especialmente indicado para aguas con altas salinidad. Es el proceso de destilación más utilizado en el mundo. Por tanto. sobre todo en Oriente Medio. ni desde el punto de vista geodésico o geoístico. Me limitaré a una referencia generalizada y comparativa —no técnica— de los métodos actualmente conocidos. Y más aún. que utilizan las energías convencionales. su capacidad es mucho mayor que la de otras . Será tan incomprensible que podría parecer como un juego de despropósitos. la sociedad no entenderá cómo hemos podido padecer falta de agua en algunas partes del mundo. en gran parte. que son juzgados como óptimos. con los valores actuales. Cuando lo verdaderamente caro es carecer de un elemento básico. salubridad. higiene y economía. por su renovación. al igual que debe serlo el reciclaje de aguas. entre otras. lógicamente. en magnitudes relativas a las aguas marinas. y más especialmente en España —teniendo tanto perímetro de costa marítima—. como es el agua. se recurría a la falsedad de que era un procedimiento caro. Es imprescindible este camino de investigación. Dentro de unos años. La desalinización de agua de mar puede ser. las cantidades máximas y teóricas de agua a desalar para completar las necesidades y demandas de agua potable son muy pequeñas. si se sabe manejar con cordura y racionalidad.MSF. transporte y movilización del agua. La desalinización y obtención de agua potable extraída del mar se logra por varios métodos. Puede ser casi inagotable. no todos ellos son utilizados en las mismas dimensiones. representan cifras ridículas en comparación con las que se almacenan en los mares y océanos que cubren las tres cuartas partes de la superficie terráquea. también. que están en competencia entre sí y.polos — que no llegan a ser el 2% de las aguas marinas—. temperatura y contaminación. debe aprovecharse para conseguir otros elementos. MÉTODOS DE DESALINIZACIÓN. La sal excedente de las desalinizadoras. como de obtención. minerales y nuevas fuentes de inéditas energías. la solución para la reposición de acuíferos sobreexplotados.

a bajos costes. tienen bajo consumo de mantenimiento y pueden tener una rápida amortización. y mayor flexibilidad de ampliación en el caso de aumento de demanda. •El método de compresión mecánica de vapor. además de consumir más energía. Sólo ha sido probado en laboratorio.. pero tiene el inconveniente de que no existen . con bajos contenidos de sólidos. Otros métodos •El método por destilación solar tiene. un coste energético muy bajo. Sistema por ósmosis inversa. es de muy bajo consumo específico. lo que lo hace sólo permisible para naciones con energía barata. pero tienen un mejor rendimiento global con respecto a las mismas. emergencias o utilizaciones temporales reducidas. Su capacidad suele ser más reducida que las de MSF —no suele superar los 15. se logra una capacidad desalinizadora mucho mayor. Es apto para conseguir grandes caudales para abastecimiento de poblaciones. etc. Siguiendo el mismo proceso. Pero tiene el inconveniente de que su consumo específico de energía es de los más grandes entre los procesos conocidos. Sólo es posible pensar en estas instalaciones en sitios totalmente aislados y faltos de suministro de electricidad y agua Los métodos de congelación y formación de hidratos. turbinas de gas. circunstancias y situaciones. En la década de los ochenta empezó el desarrollo y aplicación del sistema de ósmosis inversa en España. son muy recomendables para según qué uso. Este tipo de plantas industriales son muy versátiles y flexibles. Además.MED. en las instalaciones de cogeneración —en las que hay un considerable ahorro energético—. motores diesel. Entre otras razones. Produce agua de gran calidad. así como otras análogas. Se sigue investigando en este sistema con la creación de nuevos modos y tipos de membranas. abastecimientos turísticos estacionales. que combina los procesos de evaporación y filtración. pero utilizando una fuente de energía diferente — termocompresores—. por ser. fijas o móviles. con ensayos a escala reducida. obviamente. mediante el proceso de cristalización. Se recomiendan para sequías circunstanciales. Las plantas desalinizadoras. y casos análogos.plantas destiladoras.000 m3/día—. pero su limitada producción hace que estas desalinizadoras sean de baja operatividad. necesita mayor espacio para su instalación. algunas de ellas de pequeño tamaño. y cuando no se pueden aplicar otros procesos. lo que no podría ser si tuvieran un alto contenido en sales. más alargamiento de vida y menor coste de fabricación. menores costes de inversión y producción. Es muy aconsejable cuando se aprovechan los calores residuales procedentes del vapor de escape de las turbinas. el de más bajo consumo energético. hasta superar el número de 50. entre todos los procesos para desalinización de agua de mar. Destilación por “múltipleefecto”. que sigue funcionando. no han sido aún suficientemente desarrollados. somos la nación europea puntera en buenas técnicas de desalinización por ósmosis inversa. •El método de destilación por membranas. En las Islas Canarias se hizo una instalación de este tipo hace ya más de 25 años. pudiendo reciclarse posteriormente para ser utilizada agrícolamente. con mayor eficacia y rendimiento. convirtiéndose en el más utilizado en la actualidad. mediante el proceso de evaporación.

. en su mayor parte. Su coste no es apropiado para aguas salobres y de mar. si es que no están debidamente contrarrestados y controlados. si se emplea el sistema de cogeneración para producir simultáneamente energía eléctrica —que pueda ser utilizada para procesos de desalinización—. para evitar impactos medioambientales contraproducentes. sí es muy importante tener en cuenta la energía empleada.compresores de tamaño adecuado para una producción acorde con la natural demanda. derivados de los efluentes gaseosos producidos —que no serían admisibles—. •En circunstancias justificadas. o en el reaprovechamiento de aguas residuales. pues se abarata importantemente el precio del agua. al considerarse comercialmente como un subproducto de la electricidad. extraída de ciertos acuíferos o de vapores acumulados. produce un elevado nivel de emisiones de CO2. ya sea llevado a cabo mediante técnicas de destilación o filtración. de energías no renovables y. que procede. que es el auténtico objetivo. y sus fuentes de generación. En este caso. DESALACIÓN E IMPACTO AMBIENTAL El proceso requiere un gran consumo energético. los resultados son interesantes. •El método de intercambio iónico es aplicado en la adecuación de agua para calderas. •El método de electrodiálisis es un proceso de filtración recomendable sólo para el tratamiento de aguas salobres. En estos campos tendríamos que tener un desarrollo de investigación análogo a los de Israel y Japón. para acercarnos a sus niveles. Las expectativas del sector lo merecen.

El motivo es que la desalinización. el uso de técnicas de obtención de agua mediante estos procedimientos sigue contemplándose únicamente tras apurar todas las formas de ahorro posible en los sectores consumidores de recursos hídricos. Y es que. fiabilidad y posibilidad de ampliación. En la Unión Europea. las técnicas para efectuarla eran poco viables desde un punto de vista económico. Producción En este momento la producción de agua desalada en el mundo supera los 24 millones de metros cúbicos diarios. La desalación se extiende por todo el planeta y tiene especial importancia en países como Arabia Saudita. el Informe de Sostenibilidad Ambiental del Ministerio asegura que cerca de un 60% de las aportaciones hídricas correspondientes a las futuras actuaciones urgentes en las cuencas mediterráneas provendrán de la desalación. la desalación se perfila.La desalación de agua de mar no era rentable hasta hace pocos años. Estados Unidos y en la Europa mediterránea. En la actualidad. Con todo y con ello. según el Ministerio de Medio Ambiente. incrementa de forma significativa la presión sobre el litoral y conlleva emisiones de CO2. España es el único país donde se riega en una cuantía significativa con aguas desaladas. Hoy. factible fundamentalmente a través de destilación o filtración. 700.000 proceden de agua de mar y el resto de aguas subterráneas salobres. España obtiene agua a través de desaladoras desde hace 30 años. junto con los trasvases. . industrial. gracias al desarrollo de métodos mas eficientes energéticamente o a través de mejoras en los propios equipos de desalación. un volumen suficiente para abastecer una población superior a 120 millones de habitantes. cerca de la mitad del consumo de agua de la ciudad de Alicante proviene de una planta desaladora. la producción alcanza aproximadamente 1. La ósmosis inversa presenta en base a su menor coste.000 metros cúbicos al día. Hoy es posible obtener del mar agua apta para el consumo humano. Dentro de Europa. ya que se realiza en gran parte a partir de energías procedentes de fuentes fósiles no renovables.200. la desalación se encuentra muy desarrollada en aquellos países en donde los recursos hídricos son más escasos. como uno de los sistemas más efectivos que existen para afrontar la sequía. No obstante. agrícola. por citar un ejemplo. La desalación tiene enormes perspectivas como fuente adicional. La primera planta con una producción significativa de este tipo se instaló en Lanzarote en 1965. España es el país más avanzado en tecnología y capacidad de desalación por el método de ósmosis inversa (la filtración por membranas). a precios más razonables. Emiratos Árabes. Sin embargo. Así que obtener agua dulce a partir del líquido marino puede generar un impacto ambiental sensible. a pesar de sus efectos ambientales. las tecnologías del presente han logrado disminuir el consumo de energía. La rentabilidad de la desalación de aguas para uso agrícola depende del tipo de cultivo. etc.

El impacto de este tipo de vertidos sobre los organismos marinos depende de la tolerancia de éstos a los cambios de salinidad. el uso de parte del litoral para la construcción de plantas desaladoras y la expulsión de productos químicos procedentes de su limpieza al mar son las principales consecuencias medioambientales de este método. a 100 metros de profundidad y en zonas en las que no pueda verse afectada la riqueza marina. se hace precisa una dilución previa del vertido con agua de mar. Del agua del mar se obtiene gran parte de salmuera. el Ministerio propone construir las desaladoras en mar abierto. . en la naturaleza. Para paliar el impacto producido por las desaladoras en parte del litoral. pero puede ser importante. Por ello. Los especialistas advierten de la necesidad de frenar el impacto ambiental de la desalación para evitar daños en los ecosistemas marinos. la construcción de plantas de desalación y su actividad producen un impacto que es preciso conocer y. se apunta la posibilidad de sustituir los actuales sistemas de alimentación por energía eólica. Además. como toda intervención humana en el entorno natural. Por ello. para evitar en lo posible las consecuencias ambientales de la desalación. ésta se somete a un tratamiento global en el que se incluyen distintos procesos físicos y químicos que propician la precipitación de las sales que concentra. los problemas de malos olores. Otra de los efectos del vertido es que hace necesario eliminar la anoxia (falta casi total de oxígeno) y. Tras la captación de agua bruta del mar. al finalizar el proceso de desalación se devuelve al mar una gran cantidad de agua salada muy concentrada. minimizar.Consecuencias Es indiscutible que. Las emanaciones de CO2 a la atmósfera. en la medida de lo posible. por tanto.

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