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CONCEPTOS BSICOS DE FSICA NUCLEAR

41. Qu es un tomo? Artfices. Segn ella, la materia es discontinua, de tal modo que la menor parcela que se puede obtener de un cuerpo es una molcula. Las molculas, a su vez, pueden dividirse en unas entidades menores denominadas tomos; las molculas de los cuerpos simples estn formadas por tomos iguales entre s, mientras que las molculas de los cuerpos compuestos estn formadas por tomos de dos o ms clases. Tambin afirmaba esta teora que los tomos eran indivisibles, a lo que alude su nombre (tomos significa no divisible en griego), y que todos los tomos de un mismo elemento eran iguales. Por lo tanto, podemos definir un tomo como la parte ms pequea y elctricamente neutra de que est compuesto un elemento qumico y que puede intervenir en las reacciones qumicas sin perder su integridad. Hoy se conocen ms de 107 elementos qumicos distintos, algunos de los cuales no existen en la naturaleza y se han obtenido artificialmente. Una serie de descubrimientos que tuvieron lugar en el ltimo tercio del pasado siglo y primer tercio del presente obligaron a revisar esta teora atmica: la Ley peridica de Mendeleiev, las teoras sobre la ionizacin y la radiactividad dieron lugar a que, primero, Rutherford y, luego, Bohr y Heisenberg, establecieran el modelo atmico hoy vigente. Segn este modelo el tomo no es indivisible sino que est formado por entidades ms pequeas, llamadas partculas elementales. En el tomo se pueden considerar dos partes: una central o ncleo atmico formado por protones y neutrones, y una parte externa o corteza, formada por electrones (hay tantos electrones en la corteza como protones en el ncleo, por lo cual el tomo es elctricamente neutro), los cuales giran alrededor del ncleo a semejanza de los planetas que giran alrededor del Sol. El radio del tomo es de unos 10-8 cm., y el del ncleo es de 10-13 cm., lo que indica que la materia est casi totalmente vaca. 42. Qu son las partculas elementales? Hoy sabemos que los tomos no son indivisibles sino que estn formados por unas partculas subatmicas, llamadas partculas elementales. Estas se pueden definir como entes fsicos ms simples que el ncleo atmico, y se considera que son el ltimo constituyente de la materia. Las tres partculas elementales que entran a formar parte del tomo son: el electrn, el protn y el neutrn: el electrn posee una masa de 9,11 x 10-31 Kg., (aproximadamente 1/1800 de la masa del tomo de hidrgeno) y una

carga negativa de 1,602 x 10-19 C (este valor se toma como unidad en fsica nuclear); el protn tiene una masa de 1,673 x 10-27 Kg., (aproximadamente, la masa del tomo de hidrgeno) y una carga positiva igual en valor absoluto a la carga del electrn; el neutrn tiene una masa ligeramente inferior a la del protn y carece de carga elctrica. Hoy se sabe que el protn y el neutrn no son esencialmente distintos, sino que son dos estados de una misma partcula denominada nuclen, de tal modo que un neutrn puede desintegrarse en un protn ms un electrn, sin que ello signifique que el electrn existiese anteriormente sino que se forma en el momento de la desintegracin. Anlogamente, un protn puede transformarse en un neutrn para lo que ha de emitir un electrn positivo (positrn). Otra partcula de gran importancia en fsica nuclear es el neutrino, que, aunque carece de masa y de carga, posee energa y cantidad de movimiento. La existencia del neutrino se dedujo a partir de consideraciones tericas que hacan necesaria la existencia de esta partcula si determinados procesos subatmicos haban de cumplir las leyes de la fsica. El estudio de la radiacin csmica, as como los experimentos que se llevan a cabo en los aceleradores de partculas, han permitido comprobar la existencia de un nmero mucho mayor de partculas elementales, todas ellas de vida efmera, es decir, que se desintegran en otras; estas partculas han recibido los nombres de muones, tauones, mesones, hiperones. El nmero de partculas elementales descubiertas hasta la fecha rebasa el centenar. Tambin se sabe que adems de cada partcula existe la antipartcula correspondiente, la cual posee la misma masa que ella e igual carga pero de signo contrario. As, el antiprotn es una partcula con la misma masa que el protn pero cuya carga es una unidad negativa; el antielectrn (que recibe el nombre de positrn) es igual que un electrn con carga positiva. Las antipartculas tienen una vida muy corta, ya que cuando se encuentran con una partcula se aniquilan liberando energa. 43. Qu son los istopos? Una especie atmica viene definida por dos nmeros enteros: el nmero de protones que hay en el ncleo y el nmero total de protones ms neutrones. El primero, llamado nmero atmico, Z, define el elemento qumico al que pertenece el tomo; es decir, independientemente del nmero de neutrones que posean, todos los tomos que tienen un protn son tomos de hidrgeno, todos los que tienen ocho protones son tomos de oxgeno, etc. El segundo nmero, denominado

nmero msico, A, es el nmero entero ms prximo a la masa (expresada en unidades de masa atmica) del tomo en cuestin; es decir, todos los tomos con A igual a 2 tienen una masa de, aproximadamente, 2 unidades msicas; los que tienen A = 235, tienen una masa de unas 235 unidades de masa atmica. Ocurre que existen varias especies atmicas (o clases de tomos) que tienen el mismo nmero atmico pero poseen nmeros msicos distintos. Esto significa que, dentro de cada elemento qumico, existen varias especies atmicas que difieren en su masa atmica. Estas especies de un mismo elemento se llaman istopos, nombre que alude (isos: igual; topos: lugar) a que estos tomos ocupan el mismo lugar en la tabla peridica de los elementos. Por ejemplo, el hidrgeno tiene tres istopos: el istopo con A=1, denominado protio (que carece de neutrones); el istopo con A=2, llamado deuterio (que posee 1 neutrn); y el istopos con A=3, denominado tritio (que posee 2 neutrones). 44. Nucleido e istopo son conceptos equivalentes? - Nucleido es el nombre genrico que se aplica a todos los tomos que poseen el mismo nmero atmico y el mismo nmero msico. Simblicamente cada nucleido se representa por ZAM, donde M es el smbolo del elemento qumico al que pertenece, y A y Z, son sus nmeros msico y atmico, respectivamente. Dos nucleidos que difieren en el nmero msico pero tienen un mismo nmero atmico son especies de un mismo elemento qumico. Se dice que estos dos nucleidos son istopos de dicho elemento. De acuerdo con estas definiciones nucleido se refiere a considerar cada especie por s misma, mientras que el concepto istopo implica una relacin de comparacin. Ahora bien, en la prctica se suele olvidar esta distincin semntica tan sutil entre ambos vocablos, y, aunque no sea riguroso, es moneda corriente el empleo de istopo como sinnimo de nucleido, aunque no al contrario. En esta obra, y en mor de seguir el uso, emplearemos istopo con los dos significados: istopo strictu sensu y nucleido. 45. Qu es la radiactividad? La radiactividad fue descubierta por el cientfico francs Antoine Henri Becquerel en 1896. El descubrimiento tuvo lugar de una forma casi ocasional: Becquerel realizaba investigaciones sobre la fluorescencia del sulfato doble de uranio y potasio y descubri que el uranio emita espontneamente una radiacin misteriosa. Esta propiedad del uranio despus se vera que hay otros elementos que la poseen- de

emitir radiaciones, sin ser excitado previamente, recibi el nombre de radiactividad. El descubrimiento dio lugar a un gran nmero de investigaciones sobre el tema. Quizs las ms importantes en lo referente a la caracterizacin de otras sustancias radiactivas fueron las realizadas por el matrimonio, tambin francs, Pierre y Marie Curie, quienes descubrieron el polonio y el radio, ambos en 1898. La naturaleza de la radiacin emitida y el fenmeno de la radiactividad fueron estudiados en Inglaterra por Ernest Rutherford, principalmente, y por Frederick Soddy. Como resultado pronto se supo que la radiacin emitida poda ser de tres clases distintas, a las que se llam alfa, beta y gamma, y que al final del proceso el tomo radiactivo original se haba transformado en un tomo de naturaleza distinta, es decir, haba tenido lugar una transmutacin de una especie atmica en otra distinta. Tambin se dice (y esta es la terminologa actual) que el tomo radiactivo ha experimentado una desintegracin. Hoy sabemos que la radiactividad es una reaccin nuclear de descomposicin espontnea; es decir, un nucleido inestable se descompone en otro ms estable que l, a la vez que emite una radiacin. El nucleido hijo (el que resulta de la desintegracin) puede no ser estable, y entonces se desintegra en un tercero, el cual puede continuar el proceso, hasta que finalmente se llega a un nucleido estable. Se dice que los sucesivos nucleidos de un conjunto de desintegraciones forman una serie radiactiva o familia radiactiva. Digamos, por ltimo, que son radiactivos todos los istopos de los elementos con nmero atmico igual o mayor a 84 (el polonio es el primero de ellos), y que hoy se obtienen en el laboratorio istopos radiactivos de elementos cuyos istopos naturales son estables; es la llamada radiactividad artificial. La primera obtencin en el laboratorio de un istopo artificial radiactivo (es decir, el descubrimiento de la radiactividad artificial) la llev a cabo en 1934 el matrimonio formado por Frderic Joliot e Irene Curie, hija de los esposos Curie. 46. Qu tipos hay de desintegraciones radiactivas? Al estudiar el fenmeno de la radiactividad, Rutherford descubri que la radiacin emitida por una desintegracin radiactiva poda ser de tres clases: alfa, beta, y gamma; adems tambin hay que considerar hoy la emisin de neutrones. - La radiacin alfa (a) est formada por ncleos del istopo 4 del helio, es decir, est constituida por una radiacin corpuscular, en la que cada

corpsculo est formado por dos protones y dos neutrones. Ello significa que tiene una masa atmica de 4 unidades y una carga elctrica de 2 unidades positivas. Estos protones y neutrones formaban antes parte del ncleo que se ha desintegrado. - La radiacin beta (b) est constituida por electrones, lo que significa que es tambin de naturaleza corpuscular, en la que cada corpsculo tiene una masa atmica de 1/1800, aproximadamente, y una carga de 1 unidad negativa. A diferencia del caso anterior, el electrn emergente no exista anteriormente en el ncleo sino que procede de la transformacin de un neutrn en un protn, que queda dentro del ncleo, y el electrn, que es eyectado. Posteriormente se descubri la radiacin beta positiva, semejante a la beta pero con carga positiva. Est formada por positrones procedentes de la transformacin de un protn en un neutrn. - La radiacin gamma (g) es de naturaleza electromagntica, semejante a la luz ordinaria o a la radiacin X, pero con mucho menor longitud de onda. Es, por lo tanto, de naturaleza ondulatoria, carente de masa en reposo y de carga. Esta radiacin tampoco exista antes en el ncleo, sino que es energa que se emite como consecuencia de un reajuste energtico del ncleo. - En la fisin espontnea, as como en la fisin inducida y en otras reacciones nucleares, se produce una radiacin de neutrones, formada por estas partculas, con masa, por lo tanto, de 1 unidad de masa atmica y sin carga. Las leyes que rigen los distintos tipos de desintegracin fueron descubiertas por Soddy y Fajans. Estas leyes son: - En la desintegracin alfa, puesto que se emiten dos protones y dos neutrones, el nucleido hijo tiene dos protones menos que el padre, lo que significa que ha retrocedido dos puestos en el sistema peridico y su masa ha disminuido en cuatro unidades. - En la desintegracin beta negativa, ya que un neutrn se transforma en un protn, el tomo hijo tiene un protn ms que el padre, lo que representa que avanza un puesto en el sistema peridico, y no vara su masa atmica. - La emisin gamma no constituye una desintegracin propia sino que se produce acompaando a las radiaciones alfa o beta, en las desintegraciones de este tipo, o en la desexcitacin de nucleidos que se encontraban en un nivel energtico superior al normal de ese nucleido (nucleidos excitados).

- En la desintegracin con emisin de un neutrn, el nucleido hijo es un istopo del padre, pero posee una masa menor en una unidad. 47. Qu ley rige el proceso de una desintegracin radiactiva? La desintegracin de un cuerpo radiactivo es un proceso estadstico; ello quiere decir que si consideramos un determinado tomo radiactivo no podemos conocer en qu momento tendr lugar su desintegracin, pero si tomamos un nmero muy grande de tomos de un mismo nucleido, podemos conocer la ley que, como promedio, sigue el conjunto en su desintegracin. Se demuestra que la probabilidad de que se desintegre un tomo radiactivo permanece constante a lo largo del tiempo. Ello se traduce en que al desintegrarse una sustancia radiactiva la cantidad de ella que no se ha desintegrado disminuye exponencialmente con el tiempo. Se llama perodo de semidesintegracin, T, al tiempo que ha de transcurrir para que la cantidad de sustancia radiactiva se haya reducido a la mitad. El valor de T puede variar entre fracciones muy pequeas de segundo (istopos de vida corta) a millones de aos (istopos de vida larga) 48. Qu son las radiaciones ionizantes? El trmino radiacin se emplea genricamente para designar la energa electromagntica o las partculas materiales que, a partir de un foco emisor, se propagan en el espacio. Esta propagacin, en ausencia de campos que influyan sobre la radiacin, es rectilnea (en forma de rayos, a lo cual alude el nombre). Determinadas radiaciones son capaces de producir partculas cargadas (iones) a su paso por la materia, por lo que reciben el nombre genrico de radiaciones ionizantes: en unos casos la radiacin est formada por partculas cargadas que poseen energa cintica suficiente para producir iones en su colisin con los tomos que encuentran a su paso (se las llama, por eso, radiaciones directamente ionizantes); en otros casos la radiacin est formada por partculas no cargadas que pueden dar lugar en la materia a la liberacin de partculas directamente ionizantes, por lo que reciben el nombre de radiaciones indirectamente ionizantes. Las principales radiaciones ionizantes, son: las radiaciones alfa, beta, y gamma, los rayos X y los neutrones. De ellas, las dos primeras son radiaciones directamente ionizantes, y las dems son indirectamente ionizantes. 49. Qu son las reacciones nucleares? - Por analoga con las reacciones qumicas, se llaman reacciones nucleares las interacciones entre ncleos

atmicos o entre ncleos atmicos y partculas elementales; por extensin, se incluyen tambin las interacciones entre partculas elementales. La primera reaccin nuclear llevada a cabo en el laboratorio, la realiz Rutherford, en 1919, bombardeando el istopo 14 del nitrgeno con partculas alfa. En la reaccin se producen el istopo 17 del oxgeno y un protn. Simblicamente se representa por la ecuacin:
14 7

N + 24He

17 8

O+ 11H

Al igual que en qumica se considera que la descomposicin espontnea de una molcula inestable es la reaccin qumica ms simple (reaccin monomolecular), la radiactividad es el tipo ms simple de reaccin nuclear, y es la que se descubri primero. En los dems tipos de reacciones nucleares hay, en general, dos ncleos o partculas que reaccionan, para dar lugar a productos de reaccin. A semejanza de lo que ocurre en una reaccin qumica, para producir una reaccin nuclear normalmente es necesario comunicar al sistema inicial una energa de activacin. En la reaccin se libera energa, que se manifiesta en forma de energa cintica de los productos de la reaccin, acompaada en ocasiones por la produccin de radiacin gamma. 50. Cmo se realiza una reaccin nuclear? Una reaccin nuclear puede representarse esquemticamente en la forma: a + X -------------> Y + b Donde X e Y son los ncleos inicial y final, a es la partcula empleada como proyectil y bla partcula emergente. Para que ocurra la reaccin es necesario que la partcula a tenga una energa suficiente para producirla. En las primeras reacciones nucleares realizadas en el laboratorio se emplearon como proyectiles partculas procedentes de una desintegracin radiactiva. Ms adelante se construyeron los llamados aceleradores de partculas, donde la energa necesaria se obtiene mediante la accin de campos elctricos o magnticos. Un criterio ampliamente usado para clasificar las reacciones nucleares consiste en definirlas sobre la base de las dos partculas incidente y emergente, a y b. As, se habla de reacciones (n, p) en las que la partcula incidente es un neutrn y la emergente un protn, etc. Cuando no existan an los aceleradores, se utilizaba como proyectil la radiacin alfa de una desintegracin radiactiva; los trabajos de Rutherford

en los primeros decenios de este siglo se centraron en este tipo de reacciones. La construccin de aceleradores de partculas permiti el empleo de otros proyectiles cargados, principalmente protones. En 1934 el fsico italiano Enrico Fermi concibi la idea de emplear el neutrn como proyectil y el grupo de investigadores dirigido por l estudi sistemticamente las reacciones entre neutrones y los diversos elementos de la tabla peridica. En una de estas reacciones, la que tiene lugar entre el uranio235 y el neutrn, en los ltimos das de 1938 Otto Hahn descubri la fisin. Entre los tipos ms importantes de reacciones nucleares debemos citar: - Dispersin: En ellas la partcula es de la misma naturaleza que el proyectil. Todo ocurre como si ste hubiese rebotado contra el blanco, aunque nadie podra asegurar que la partcula emergente sea la misma que incidi. Cuando la energa cintica total de los productos originales es igual a la de los productos finales de la reaccin se dice que se trata de una dispersin elstica. Si, por el contrario, la energa cintica total de los productos de reaccin es menor que la inicial, diremos que es una dispersin inelstica. En este caso, la diferencia entre ambas energas es absorbida por el blanco, el cual queda excitado. - Captura: En esta reaccin la partcula incidente es absorbida por el blanco sin que se produzca ninguna partcula emergente, con la excepcin de fotones gamma. - Fisin: En este tipo de reaccin, un ncleo pesado se rompe en, generalmente, dos fragmentos cuyos tamaos son del mismo orden de magnitud, lo que va acompaado de una emisin de neutrones y radiacin gamma, con la liberacin de una gran cantidad de energa. Aunque existen casos de fisin espontnea o de fisin por captura de un fotn, la reaccin se produce normalmente por la captura de un neutrn. - Fusin nuclear: Es una reaccin entre dos ncleos de tomos ligeros en la que se produce un ncleo de un tomo ms pesado, unido a la liberacin de partculas elementales y de una gran cantidad de energa. La energa liberada en el Sol y en las estrellas proviene de reacciones de fusin nuclear 51. Qu es una reaccin de fisin nuclear en cadena? La fisin nuclear es una reaccin que se produce mediante el bombardeo con neutrones de determinados nucleidos, denominados nucleidos fisionables. En la fisin acontece que al romperse el ncleo blanco se liberan varios neutrones con

una energa igual o superior a la de los neutrones incidentes, lo que permite que los neutrones producidos den lugar a nuevas fisiones, y los liberados en ellas a otras nuevas, etc. Con ello se puede conseguir que una vez iniciada la reaccin no sea necesario continuar con el bombardeo de neutrones externos, sino que la reaccin se mantenga por s misma. Cuando una vez iniciada una reaccin es capaz de mantenerse por s sola se dice que se trata de una reaccin en cadena. Segn esta definicin, una reaccin de fisin nuclear en cadena es un proceso de fisiones nucleares sucesivas en las que todos o parte de los neutrones liberados en cada fisin originan nuevas fisiones, y as sucesivamente. Para conocer en qu condiciones puede tener lugar la reaccin de fisin nuclear en cadena, es preciso estudiar las vicisitudes que siguen los neutrones producidos en la fisin. Si imaginamos un neutrn que reacciona con un ncleo de uranio 235, dar lugar a su fisin, proceso en el que como promedio se liberan 2,5 neutrones. Una parte de los neutrones producidos dar lugar a nuevas fisiones; otra parte ser absorbida por ncleos de otros elementos presentes en el sistema, sin dar lugar a fisiones; una ltima parte escapar al exterior, sin que tampoco origine nuevas fisiones. Si el nmero de neutrones del primer grupo es igual a la unidad se habr obtenido una reaccin autosostenida y con un nmero constante de fisiones por unidad de tiempo, ya que cada neutrn que produjo inicialmente una fisin dar lugar a otro neutrn til para continuar el proceso. Se dice, entonces, que el sistema forma un conjunto crtico. Si el nmero de neutrones tiles para producir nuevas fisiones fuera mayor que la unidad, el nmero de fisiones por unidad de tiempo sera creciente y tendramos un conjunto hipercrtico. Si, por el contrario, fuera menor que la unidad, la reaccin decrecera con el tiempo y acabara detenindose; el conjunto recibe el nombre de subcrtico. Un conjunto ser crtico, hipercrtico o subcrtico dependiendo de proporcin relativa de neutrones en cada uno de los tres grupos, lo que funcin de la concentracin de tomos de U-235 en el medio, de concentracin y naturaleza de los restantes nucleidos presentes, y de relacin entre volumen y superficie del medio donde tiene lugar reaccin. la es la la la

52. Dnde reside el inters prctico de la fisin? El hecho de que la fisin pueda dar lugar a una reaccin de fisin nuclear en cadena permite que, una vez iniciada sta, se mantenga por s misma, lo que significa que puede obtenerse una produccin de energa en rgimen estacionario. La consecuencia prctica es que la fisin es una reaccin nuclear que puede

servir como fuente de energa para cubrir necesidades energticas de la sociedad. Esto es semejante, en un proceso nuclear, a lo que ocurre con las reacciones qumicas de combustin, que tambin sirven como fuentes de energa porque una vez iniciada la combustin del carbn o del petrleo, la reaccin se mantiene por s misma sin necesidad de ninguna accin exterior. 53. Qu se entiende por combustible nuclear? Se llama combustible nuclear cualquier material que contiene nucleidos fisionables y puede emplearse en un reactor para que en l se desarrolle una reaccin nuclear en cadena. Segn esto el uranio es un combustible nuclear, como tambin lo es el xido de uranio. En el primer caso nos referimos a un elemento qumico, alguno de cuyos istopos es fisionable; en el segundo, a un compuesto qumico determinado que contiene tales istopos. Entendemos por istopos fisionables aquellos nucleidos susceptibles de experimentar fisin. Para hablar con precisin, sera necesario especificar la energa de los neutrones que pueden hacer fisionar dicho istopo; por ejemplo, el U-238 no es fisionable por los neutrones trmicos, pero s por los rpidos, aunque con pequea seccin eficaz. Normalmente, y a no ser que se hagan mayores precisiones, suele entenderse por istopo fisionable cualquier nucleido que fisiona tanto por la accin de los neutrones trmicos como de los rpidos. El nico istopo fisionable que existe en la naturaleza es el uranio-235. Se encuentra en una proporcin del 0,711 % en el uranio natural. Hay otros istopos fisionables que no existen en la naturaleza pero que pueden obtenerse artificialmente. Los principales son: - El uranio-233, que se obtiene por captura de un neutrn por un ncleo de torio-232. El ncleo intermedio formado sufre dos desintegraciones beta, dando lugar al mencionado U-233. - El plutonio-239. Aunque han podido detectarse trazas de l, se considera que no es un istopo natural. Se forma en la captura de un neutrn por un ncleo de U-238, seguida por dos emisiones beta. - Menor importancia que los anteriores tiene el plutonio-241. Se forma por captura de un neutrn en el Pu-240, el cual procede, a su vez, de la captura de un neutrn por un ncleo de Pu-239.

54. Qu se entiende por material frtil? Existen determinados nucleidos de elementos de elevado peso atmico que reaccionan con los neutrones, capturando stos y emitiendo despus partculas beta, con la circunstancia de que el nucleido final es fisionable. Dichos nucleidos iniciales, no fisionables con neutrones trmicos, son de un gran inters prctico, puesto que si se introducen dentro de un reactor nuclear sirven de materia prima para la obtencin de combustible nuclear. Reciben el nombre de nucleidos frtiles y el material que los contiene el de material frtil. El torio-232 y el uranio-238 son los dos istopos frtiles ms importantes. Por lo tanto el torio y el uranio natural empobrecido son los dos materiales frtiles de mayor inters tcnico. 55. Dnde radica el inters prctico de la fusin nuclear? El inters prctico de la fusin nuclear se encuentra en la cantidad de energa obtenida y en la abundancia de los elementos atmicos empleados, lo que le da el carcter de energa inagotable. En las reacciones nucleares de fusin se emplean elementos atmicos ligeros, en general el hidrgeno y sus istopos: el deuterio y el tritio. El deuterio abunda en el agua del mar en una proporcin de un tomo por cada 6.500 de hidrgeno. Como adems, tres cuartas partes del planeta estn cubiertas por agua, se puede afirmar que las reservas son inagotables. El tritio aunque es escaso en la naturaleza, se puede generar mediante reacciones nucleares con neutrones y con los dos istopos del litio, material, por otro lado, abundante en la corteza terrestre (20 ppm) y en el agua del mar (0,17 ppm). Desde el punto de vista energtico, por la fusin del deuterio contenido en un litro de agua, se obtiene una energa equivalente a la producida en la combustin de 300 litros de gasolina. -56. Cul es la situacin actual de las investigaciones sobre fusin nuclear? La fusin nuclear se encuentra en un estado de desarrollo tal que hasta la fecha no se ha demostrado su factibilidad cientfica: es decir, la energa gastada para producir las reacciones de fusin no se ha podido recuperar en su totalidad. Para demostrar esta factibilidad cientfica, o de ganancia energtica igual a la unidad, se han desarrollado dos lneas de trabajo cientfico: el confinamiento magntico y el inercial. En la fusin por confinamiento magntico se emplean campos magnticos para hacer que las partculas del plasma se aceleren en trayectorias alrededor de las lneas del campo magntico, y as puedan reaccionar con

mayor facilidad. Actualmente existen cuatro mquinas que funcionan bajo el concepto Tokamak: JET del Euratom; TFTR de Princeton (EEUU), T-20 de Rusia y JT-60 de Japn. Los resultados ms notables conseguidos hasta ahora se lograron en el JET en Noviembre de 1991, al obtener una potencia de 1,7 MW y posteriormente, en 1993, el TFTR lleg hasta los 6 MW alcanzando temperaturas de 30 millones de C. El proyecto ms avanzado de confinamiento magntico es el ITER (International Thermonuclear Engineering Reactor), prototipo basado en el concepto Tokamak, y en el que se espera alcanzar ganancia energtica superior a la unidad. Aunque estaba previsto que la puesta en marcha sera en el ao 2010, recientemente han aparecido problemas para seguir con el proyecto por parte de Estados Unidos, con lo que su futuro es incierto. En la fusin por confinamiento inercial se emplea un lser o un haz de partculas para suministrar la energa necesaria para la fusin de pequeas partculas de deuterio y tritio. En la actualidad se dispone de lseres que tienen una energa de varias decenas de kilojulios. Concretamente, los ms importantes son: NOVA (40 kJ) del Laboratorio Nacional de Lawrence Livermore (Estados Unidos), GEKKO-XII (10 kJ), de la Universidad de Osaka(Japn), OMEGA (30 kJ) de la Universidad de Rochester(Estados Unidos), PHEBUS (3 kJ) de Francia y VOLCAN del Reino Unido. Para alcanzar la factibilidad cientfica ser necesario incrementar su energa en un factor 10. En este sentido, en el laboratorio citado de Livermore se ha comenzado el diseo y construccin de una instalacin: NIF (National Ignition Facility) con una energa entre 1,8 y 2,2 MJ. Paralelamente Francia est realizando un proyecto similar: el Lser Megajoule, que con una energa entre 1,8 y 3,2 MJ se instalar en Burdeos.

CONCEPTOS BSICOS DE PROTECCIN RADIOLGICA


57. A qu radiaciones ionizantes est expuesto el ser humano? Las personas estn expuestas continuamente a radiaciones ionizantes, y lo han estado desde los albores de la humanidad. De estas radiaciones, unas proceden de la propia naturaleza, sin que el hombre haya intervenido en su produccin; otras estn originadas por acciones ocasionadas por el hombre. Las primeras constituyen el fondo radiactivo natural. Podemos distinguir tres causas de este fondo radiactivo:

- Las radiaciones ionizantes procedentes del espacio exterior (radiacin csmica). Estn originadas por los procesos nucleares que tienen lugar en el exterior de la Tierra. Puesto que la atmsfera absorbe parcialmente las radiaciones, el fondo natural debido a esta causa vara con la altitud de tal modo que es menor al nivel del mar que en lo alto de una montaa. - Las radiaciones emitidas por las sustancias radiactivas presentes en la corteza terrestre. Esta componente del fondo radiactivo vara notablemente entre unos y otros puntos de la Tierra, ya que no es uniforme la distribucin de los elementos qumicos. Por ejemplo, el fondo radiactivo terrestre de la sierra de Guadarrama, cuyas rocas granticas poseen una radiactividad relativamente alta, es mucho mayor que el correspondiente a las zonas de naturaleza calcrea. - La radiacin de los istopos radiactivos contenidos en el propio organismo humano, principalmente istopos del carbono y del potasio. A ella hay que unir la radiacin producida por el radn que inhalamos al respirar, el cual procede de la desintegracin del radio y el torio. Como promedio, el 15 % de la dosis procedente del fondo natural que recibe una persona en Espaa se debe a la radiacin csmica; el 20 % a la radiacin terrestre, el 15 % al propio organismo y el 50 % al radn. Las causas artificiales de radiacin se deben a la exposicin a diversas fuentes de origen no natural, como son las exploraciones radiolgicas con fines mdicos, las esferas luminosas de relojes, la televisin en color, los viajes en avin (en este caso se debe a la mayor dosis de radiacin csmica que se recibe durante el vuelo a gran altura), el poso radiactivo procedente de las explosiones nucleares en la atmsfera que tuvieron lugar en el pasado, las emisiones de las centrales trmicas de carbn, cuyos humos contienen istopos radiactivos; y las instalaciones nucleares. Dentro de las causas artificiales la principal fuente de irradiacin son las exploraciones radiolgicas, que en los pases desarrollados dan lugar a unas dosis sobre la poblacin semejantes a la radiacin csmica. Las centrales nucleares producen una dosis prcticamente nula sobre el pblico en general y una dosis muy pequea y controlada sobre el personal de una central. 58. Cules son las principales magnitudes que se emplean en radiologa? En un material radiactivo es necesario definir de alguna forma la intensidad con la que se desintegra. Se emplea para ello la magnitud

denominada actividad, que expresa el nmero de desintegraciones que tienen lugar en el material durante la unidad de tiempo. En el Sistema Internacional de unidades (SI), la unidad de actividad es el becquerel, cuyo smbolo es Bq, y que se define como la actividad de un material que experimenta una desintegracin por segundo. Como la desintegracin de un cuerpo radiactivo decrece en forma exponencial con el transcurso del tiempo, su actividad no permanece constante sino que sigue esta misma evolucin, ms lenta o ms rpida segn se trate de un istopo de vida larga o corta. Para estudiar las acciones de la radiacin sobre un objeto sometido a ella se ha definido la magnitud dosis absorbida (en lugar de la expresin completa, acostumbra a emplearse su elipsis, dosis), que se define como la energa que transfiere la radiacin a la unidad de masa del material irradiado. La unidad de dosis absorbida en el sistema SI es el gray, cuyo smbolo es Gy. Se define como la dosis de radiacin que transfiere una energa de 1 julio a 1 kilogramo de material irradiado. En el estudio sobre los efectos biolgicos de las radiaciones se observa que tales efectos no dependen slo de la dosis absorbida sino del tipo de radiacin empleado, es decir, dosis iguales de dos radiaciones diferentes producen unos efectos biolgicos distintos. Para tener en cuenta esto se define una nueva magnitud, la dosis equivalente, que es el producto de la dosis absorbida por un factor de ponderacin para cada tipo de radiacin, con objeto de homogeneizar, desde el punto de vista de sus efectos biolgicos, las distintas clases de radiacin. Este factor es 1 para las radiaciones X, gamma y beta; entre 5 y 20 para los neutrones, 5 para los protones, y 20 para la radiacin alfa y otras partculas con varias cargas. La unidad de dosis equivalente en el sistema SI es el sievert cuyo smbolo es Sv. Se define como la dosis absorbida de cualquier radiacin que produce los mismos efectos biolgicos que 1 Gy de radiacin gamma. El Sistema Internacional de unidades se adopt en fecha relativamente reciente. Con anterioridad, las magnitudes radiolgicas se medan dentro de un sistema especial de unidades denominado sistema radiolgico. Es frecuente el encontrar publicaciones que siguen utilizando las unidades de este sistema. Por ello, a continuacin se exponen las correspondencias entre las unidades del Sistema Internacional y las del radiolgico. TABLA 10: Unidades de las magnitudes radiolgicas en los sistemas SI y radiolgico".

El sistema radiolgico defina dems una magnitud denominada exposicin, que se emple para medir la capacidad de la radiacin para producir iones en el aire; su unidad era el roentgen (smbolo R). Esta magnitud ha cado en desuso, por lo que su unidad en el SI (el culombio / kilogramo) carece de nombre. La equivalencia es: 1R = 2,54 x 10 -4 C / kg. 59. Entre las magnitudes radiolgicas, cules son las ms significativas desde el punto de vista de la proteccin radiolgica? La proteccin radiolgica se define como el conjunto de medios que se emplean para conseguir la proteccin sanitaria, tanto de la poblacin en general como de los trabajadores profesionalmente expuestos en actividades relacionadas con las radiaciones ionizantes, con objeto de evitar los daos que produciran estas radiaciones si las dosis recibidas fueran lo suficientemente elevadas. Entre las magnitudes radiolgicas citadas, la dosis equivalente est relacionada directamente con los efectos biolgicos de la radiacin, por lo que debe considerarse como la ms importante desde el punto de vista de la proteccin radiolgica. La reglamentacin se refiere, normalmente, a dicha magnitud cuando establece los lmites admisibles de radiacin que se puede recibir. Al referirse a los efectos de la radiacin sobre un organismo vivo no solamente hay que considerar la dosis equivalente, sino cual es el rgano que la recibe, ya que no es lo mismo irradiar uno u otro rgano del cuerpo o irradiar el organismo entero. Para ello, se emplea el concepto de dosis efectiva, con objeto de establecer valores del riesgo que sean independientes de si la totalidad del organismo se ha irradiado en forma uniforme o, por el contrario, no ha existido tal uniformidad. Esta dosis es la suma ponderada de las dosis equivalentes recibidas por cada uno de los tejidos, segn adecuados factores de ponderacin. Se mide en Sv. Hay que tener en cuenta que las sucesivas dosis absorbidas por una persona a lo largo del tiempo se suman en lo que se refiere a sus efectos. Por ello, la reglamentacin habla de dosis comprometida como suma de todas las dosis recibidas por una persona a lo largo de su vida hasta el momento que se considere. Este criterio de acumulacin de dosis es conservador como todos los que se aplican en proteccin radiolgica- ya que en l se prescinde de la posibilidad de que el organismo se recupere parcialmente de las dosis absorbidas en un pasado lejano. Se mide en Svao.

Por ltimo, se define la dosis colectiva que se refiere a las recibidas por un colectivo, y se mide en Svpersona. 60. Qu dosis reciben normalmente las personas? Los seres humanos estn sometidos a radiaciones procedentes del fondo natural, as como del fondo derivado de las actividades humanas. La radiacin natural se debe a tres causas: la radiacin csmica, los elementos radiactivos contenidos en la corteza terrestre, y los istopos radiactivos presentes en el propio organismo de los individuos. La dosis recibida a causa de este fondo natural vara mucho de unos a otros puntos de la Tierra. De acuerdo con un informe presentado por el Consejo de Seguridad Nuclear al Congreso y al Senado, la dosis que como promedio recibe una persona, por causas naturales, es de 2,41 mSv/ao. Esta dosis se reparte, aproximadamente, en: 0,35 mSv/ao a causa de la radiacin csmica, 0,45 mSv/ao por la radiacin del suelo, 1,26 mSv/ao por la inhalacin del radn, 0,34 mSv/ao por los istopos incorporados al organismo y 0,01 mSv/ao por el poso radiactivo de los experimentos nucleares. Hay que hacer notar que las grandes diferencias en el fondo natural entre distintas regiones de la Tierra no parece que afecten a la incidencia de cncer, defectos genticos, etc., lo que constituye un dato significativo a la hora de estudiar los efectos de la radiacin sobre las personas. La dosis recibida como consecuencia de las actividades humanas depende en gran medida de las vicisitudes por las que atraviesan las personas. Por ejemplo, una persona que hiciera viajes en avin para recorrer 25.000 km al ao recibira 1 mSv ms que otra persona que llevara el mismo rgimen de vida y que no volara nunca. Entre todas las fuentes de irradiacin de este tipo la ms importante es la contribucin debida a las exploraciones radiolgicas con fines mdicos, la cual vara considerablemente entre distintas personas: en una radiografa de trax se recibe una dosis de 0,05 mSv; en una tomografa computadorizada de regin lumbar la dosis es de 6 mSv. En relacin con la dosis recibida por la presencia de centrales nucleares, una persona que permaneciera todo el ao a una distancia inferior a 2 km de la central, recibira una dosis adicional de 0,005 mSv/ao; la dosis disminuira a medida que la persona se alejara de la central, de tal modo que si se mantuviera a una distancia superior a los 10 km no recibira dosis adicional alguna. Conviene recordar aqu que la reglamentacin establece

zonas de acceso prohibido o restringido en el entorno de una central nuclear, por lo que puede considerarse que es nula la dosis que por esta causa recibe el pblico en general. 61. Son peligrosas las radiaciones ionizantes para los seres vivos? La respuesta a una pregunta tan simple y categrica no puede reducirse a un SI o un NO, sin ms distingos, sino que exige una contestacin ms detallada. Las radiaciones se pueden emplear para producir un efecto beneficioso a las personas: las radiaciones X y gamma se usan con efectos curativos o paliativos en el tratamiento de tumores en la tcnica denominada radioterapia; tambin en medicina se emplean la radiacin X o los istopos radiactivos con fines diagnsticos, en las especialidades de radiologa y medicina nuclear. Pueden citarse otros ejemplos de utilizacin biolgica de las radiaciones, que no estn relacionados con la salud de las personas pero s con su bienestar, como es el caso de la induccin de mutaciones genticas en cereales para mejorar el rendimiento de las cosechas o la calidad de las protenas contenidas en el grano. Ahora bien, las radiaciones pueden producir daos o implicar riesgos para los seres vivos, aunque tambin aqu hay que matizar que los efectos producidos por la radiacin dependen de las dosis recibidas. Con dosis muy altas se produce la muerte del individuo; con dosis menores, pero todava altas, se producen lesiones tanto ms graves cuanto mayor es la dosis; las dosis bajas no producen necesariamente un dao sino que hacen aumentar la probabilidad de que se origine el dao, en funcin de la dosis recibida. Por ello y fuera de los casos especficos en que la radiacin se emplea deliberadamente para producir un determinado efecto beneficioso, la reglamentacin considera que las radiaciones son potencialmente peligrosas y hay que precaverse frente a ellas. 62. Cules son los efectos biolgicos de las radiaciones ionizantes? La exposicin de los seres vivos a las radiaciones ionizantes produce diversos efectos biolgicos a consecuencia de la absorcin de la energa de la radiacin por el ser vivo. Los cambios producidos pueden estudiarse a nivel celular, de rgano o tejido, o del organismo considerado en su conjunto. En la clula se producen ionizaciones y excitaciones, con formacin de iones y radicales libres, que dan lugar a reacciones qumicas, las cuales

originan alteraciones en el funcionamiento de la clula. Estas alteraciones, dependiendo de la dosis recibida, pueden producir fallos o retrasos en la reproduccin de la clula o incluso su muerte. La sensibilidad de las clulas frente a las radiaciones vara mucho segn el tipo de clula; es mucho mayor en las clulas menos diferenciadas y con mayor capacidad de divisin celular y depende tambin del momento del ciclo celular en el que se produce la irradiacin, siendo la clula ms radiosensible en las fases de divisin en comparacin con las de reposo celular. Si consideramos los efectos de la radiacin sobre un rgano o un tejido, ellos estarn en relacin con el tipo de poblacin celular que compone el tejido; los efectos sobre la salud del individuo dependern tambin del papel fisiolgico que juegue el rgano o tejido. Se denominan rganos crticos aqullos que se ven ms afectados por la radiacin y dan lugar a consecuencias ms graves para el organismo. Los principales rganos crticos son: la mdula sea, donde se producen las clulas sanguneas; el intestino delgado, en el que se realizan los procesos de digestin y absorcin de los alimentos, y las gnadas, donde se producen y maduran las clulas germinales. Los efectos de la absorcin de una gran dosis de radiacin por el conjunto del organismo recibe el nombre de sndrome de irradiacin, cuyas manifestaciones clnicas estn en funcin de las dosis recibidas y reflejan el dao producido sobre la mdula sea, el intestino y el sistema nervioso central. 63. Cmo se clasifican los efectos biolgicos de las radiaciones? Los efectos biolgicos de las radiaciones pueden clasificarse con arreglo a diferentes criterios: los tres ms usuales son la clasificacin respecto a: la relacin causa-efecto entre la radiacin recibida y los daos que produce; la relacin temporal entre el momento en que tiene lugar la irradiacin y el tiempo que transcurre hasta que se manifiestan las lesiones; y, por ltimo, la aparicin de los efectos en el individuo que recibi la radiacin o en sus descendientes. Con el primer criterio, los efectos se clasifican en causales (o determinsticos) y aleatorios (o estocsticos). En los efectos causales la gravedad de las lesiones es tanto mayor cuanto mayor es la dosis recibida; por debajo de una dosis mnima o umbral no se producen. Generalmente estos efectos estn producidos por dosis altas de radiacin que afectan a los tejidos ms sensibles a la radiacin y de renovacin rpida, como son la mdula sea, el aparato digestivo, la piel, los testculos y los ovarios.

Los efectos biolgicos aleatorios se denominan tambin estocsticos. Estn caracterizados porque en ellos es la probabilidad de que ocurra el efecto biolgico la que depende de la dosis y no la gravedad como en el caso anterior. Son efectos del tipo todo o nada que slo aparecen en algn individuo de los que reciben una misma dosis de radiacin. Estos efectos de carcter probabilstico probablemente carecen de dosis mnima o umbral; en la duda y como mayor precaucin la reglamentacin supone que no hay tal dosis umbral. Por tanto, una dosis mnima de radiacin podra producirlos al actuar sobre una parte importante de la clula como el cido desoxirribonucleico (DNA), ocasionando una alteracin grave. Los efectos aleatorios o estocsticos, caso de producirse, son siempre graves y comprenden la posible aparicin de tumores malignos del tipo de leucemias, cnceres de pulmn, piel, etc. y las alteraciones genticas del tipo de las anomalas hereditarias. Con el segundo criterio, los efectos se clasifican en inmediatos (tambin llamados tempranos o agudos), los cuales se manifiestan entre unas horas y unas semanas despus de someterse a la radiacin, y diferidos, los cuales aparecen al cabo de algunos aos despus de la exposicin a la radiacin. Por ltimo, los efectos pueden dividirse en somticos, cuando los daos se manifiestan en el individuo que ha recibido la radiacin y genticos, cuando dan lugar a lesiones en sus clulas reproductoras, por lo que pueden aparecer alteraciones en su descendencia. 64. Qu efectos biolgicos se producen con dosis altas de radiacin? Las dosis altas de radiacin producen efectos inmediatos o tempranos de tipo causal. Cuando la dosis es muy elevada, superior a 100 Gy se origina la muerte del individuo en un breve plazo, entre algunas horas y unos das, a causa de las lesiones producidas en el sistema nervioso central. Si la dosis est comprendida entre 10 Gy y 50 Gy el fallecimiento tiene lugar entre una y dos semanas despus de la irradiacin, debido a lesiones gastrointestinales. Las dosis entre 3 Gy y 5 Gy afectan fundamentalmente a la mdula sea, productora de las clulas sanguneas, lo que puede provocar el fallecimiento de la mitad de las personas irradiadas en un plazo de uno a dos meses.

Con dosis inferiores se producen alteraciones en diversos rganos y tejidos, que luego van seguidas de una reparacin y cicatrizacin de los mismos, lo que da lugar a una recuperacin total o parcial. Cuando se produce una irradiacin moderada de la piel con radiaciones de pequeo poder penetrante, se ocasiona un enrojecimiento con inflamacin, o eritema, que puede ir seguido de ulceraciones si las dosis son algo mayores. Los rganos genitales son particularmente sensibles a la radiacin: dosis de 2 Gy en los testculos pueden producir una esterilidad definitiva, y dosis de 0,1 Gy una esterilidad temporal; el ovario es algo menos sensible, por lo que la esterilidad no se produce con dosis inferiores a los 3 Gy. De las estructuras del globo ocular el cristalino es la ms sensible a la radiacin, pudiendo opacificarse para producir cataratas, las cuales pueden evolucionar a ceguera. El feto es particularmente vulnerable a las radiaciones por la inmadurez de sus tejidos, por lo que deben extremarse las precauciones para evitar la posible exposicin en el caso de la mujer gestante.
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65. Qu efectos biolgicos se producen con dosis bajas de radiacin? El estudio de los efectos biolgicos de la radiacin a dosis bajas tiene un gran inters, porque el hombre est sometido de forma continua a la radiacin natural, as como a radiaciones de origen humano provenientes de los usos mdicos de las radiaciones, explosiones nucleares y aplicaciones industriales y energticas de la energa nuclear. Adems una porcin de pblico, la denominada personal profesionalmente expuesto, est sometida por razn de su trabajo a dosis bajas de radiacin adicional durante muy prolongados perodos de su vida laboral. El primer problema que nos plantea el estudio de los efectos de la radiacin a dosis bajas es que dada su pequesima incidencia pueden quedar englobados o enmascarados por otras causas diferentes a las radiaciones que con mucha mayor frecuencia pueden producir aislada o simultneamente los mismos efectos. Adems, y por esta baja incidencia, desde el punto de vista metodolgico estadstico sera necesario estudiar muestras de poblacin amplias, del orden de millones de personas, para que los resultados fueran significativos y hacerlo a lo largo de varias generaciones, ya que dichos efectos pueden ser producidos al cabo de muchos aos de la exposicin. Debe contarse asimismo con una poblacin comparativa de control no expuesta a las radiaciones y cuyos efectos ambientales fueran los mismos.

Los posibles efectos biolgicos de las radiaciones a dosis bajas son los cancergenos y los genticos. Dadas las dificultades antes expuestas para el estudio de los mismos, se han producido diferentes modelos basados en extrapolar los datos obtenidos de los efectos producidos a dosis altas de exposicin, es decir, suponiendo que existe una ausencia de umbral por debajo del cual no se producen efectos. Otros autores admiten hiptesis supra o infralineales, segn las cuales estos efectos seran respectivamente algo superiores o inferiores a los de la teora lineal. Segn un informe de expertos de Naciones Unidas del ao 1980, en la prctica con dosis muy bajas de radiacin el riesgo real es 2 a 10 veces menor que el calculado a partir de la hiptesis lineal. No obstante y como medida de precaucin en proteccin radiolgica se adopta el criterio de la hiptesis lineal menos favorable, por ser el ms prudente. Con respecto a los efectos carcinogenticos y aunque en teora se establece como hiptesis la ausencia de umbral, a dosis bajas, inferiores a 0,5 Gy, no se ha comprobado incremento de la incidencia de cncer como consecuencia de las mismas, lo cual no quiere decir que no pueda existir, sino que en el estado actual de las investigaciones epidemiolgicas no es demostrable. Los estudios han sido amplios y variados, habindose realizado en mineros de minas de uranio sometidos a alta contaminacin por radn, supervivientes de Hiroshima y Nagasaki, pacientes tratados con yodo radiactivo por padecer cncer de tiroides, etc. En el caso de los efectos genticos, la demostracin del posible efecto de la exposicin a dosis bajas de radiacin es tambin dificultosa, ya que si en el caso del cncer hay que tener presente que el 22 % de la poblacin muere por esta causa, los defectos genticos ocurren espontneamente entre el 6 % y el 10 % de los recin nacidos, aunque la mayor parte de ellos son de mnima importancia. En la prctica no se ha observado aumento de la incidencia de alteraciones hereditarias en los descendientes de personas expuestas a niveles relativamente altos de radiacin, como es el caso del estudio realizado en los descendientes de radilogos americanos, cuando los equipos tenan deficiente radioproteccin o en hijos y nietos de pacientes irradiados a causa de padecer tumores malignos. Para terminar, es conveniente situar los riesgos de las radiaciones ionizantes a bajas dosis en relacin a los dems riesgos de la vida cotidiana, ya que toda actividad humana lleva consigo un riesgo, por pequeo que este sea. En un estudio comparativo llevado a cabo en Francia se ha visto que el riesgo que corresponde a la dosis de exposicin mxima admisible de media jornada en una central nuclear o una estancia de tres aos cerca de la misma es el mismo que representa fumar un cigarrillo, viajar 650 km

en avin o 100 Km., en coche o beber media botella de vino. Esto, que puede parecer anecdtico, significa que la evaluacin de un riesgo real debe hacerse no slo en trminos cualitativos sino tambin cuantitativos, calculndose cual es la verdadera magnitud del mismo con relacin a los dems riesgos de la vida.
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Qu diferencia existe entre irradiacin y contaminacin radiactiva? Recibe el nombre de irradiacin o exposicin la accin de someter a una persona u objeto a las radiaciones ionizantes. Se habla de irradiacin externa cuando la fuente de radiacin es exterior al individuo, mientras que la irradiacin interna est originada por fuentes radiactivas situadas en el interior del individuo. Cuando existen simultneamente ambos tipos de fuentes, la exposicin total es la suma de las dos exposiciones parciales. Si el organismo completo sufre la irradiacin, se dice que se trata de una exposicin global, mientras que el trmino exposicin parcial se refiere a la irradiacin de un rgano determinado. Contaminacin es la presencia indeseada de sustancias radiactivas en la superficie o en el interior de un cuerpo u organismo. En el primer caso se habla de una contaminacin externa y en el segundo de una contaminacin interna. Una persona sufrir una contaminacin externa cuando se depositen sobre su piel sustancias radiactivas, mientras que la contaminacin interna se producir cuando penetren istopos radiactivos en el organismo, sea por ingestin, sea por inhalacin o a travs de heridas, etc. Un individuo irradiado por una fuente radiactiva exterior a l sufre en sus tejidos los efectos biolgicos de la radiacin mientras est prximo a la fuente, pero bastar que se aleje suficientemente de ella para que cese la irradiacin. Por el contrario, un individuo contaminado continuar siendo irradiado en tanto no cese la contaminacin, y l mismo puede actuar como fuente de contaminacin o irradiacin de otras personas. La contaminacin externa es fcilmente eliminable mediante lavado de la superficie contaminada, mientras que en la contaminacin interna los efectos dependern del tropismo de los elementos radiactivos, que los hace depositarse en unos u otros rganos en funcin de las caractersticas metablicas de los mismos; la permanencia de la actuacin de los radionucleidos depende, por una parte, de la capacidad de eliminacin de esa sustancia por el organismo a travs de las vas naturales, y, por otro, del perodo de semidesintegracin del istopo en cuestin.

67. Qu es la proteccin radiolgica y cules son sus objetivos? El mal uso de las radiaciones ionizantes puede ser peligroso para los seres vivos, por lo que en toda actividad en la que pueda producirse una irradiacin a partir de una fuente de radiacin o de una contaminacin radiactiva, es necesario asegurarse que las personas y otros seres vivos que se desea proteger no reciben una dosis que pueda originarles riesgos radiactivos o, menos an, producirles un dao cierto. De esto se ocupa la proteccin radiolgica, que se define como el conjunto de normativa, mtodos y acciones que se toman para evitar dichos riesgos y daos, as como las acciones, medidas y anlisis que se llevan a cabo para comprobar que se han aplicado correctamente los criterios de proteccin adecuados. En una instalacin nuclear o radiactiva existe la posibilidad, al menos terica, de que se emitan productos radiactivos al medio ambiente, los cuales podran perjudicar luego a lo seres vivos; por ello, la proteccin radiolgica se ocupa tambin de establecer los lmites de emisiones radiactivas al ambiente y la medida de la radiactividad en ste. No se crea que la proteccin radiolgica ha nacido con las centrales nucleares, sino que al comprobarse que el uso indebido de las radiaciones es peligroso, en 1901 se establecieron las primeras normas de proteccin frente a los rayos X, y en 1916 las primeras recomendaciones sobre proteccin frente a los rayos X y al radio. Durante las primeras cuatro dcadas de nuestro siglo las radiaciones ionizantes se emplearon nicamente en medicina, por lo que la proteccin radiolgica se ocup slo de los usos mdicos de las radiaciones. Cuando hacia la mitad del siglo se produjeron los desarrollos de las aplicaciones de la energa nuclear, la proteccin radiolgica pas a ocuparse tambin de los temas nucleares y adquiri el auge e importancia que hoy tiene. 68. Cules son los organismos internacionales que se ocupan de la proteccin radiolgica? El ms veterano entre todos ellos es la Comisin Internacional de Proteccin Radiolgica (ICRP), constituido en 1928 bajo la denominacin de Comisin internacional para la proteccin frente a los rayos X y el radio, nombre que expresa que su cometido se refera a las aplicaciones mdicas de la radiacin. Originalmente estaba formada solamente por mdicos y bilogos, pero al ampliar sus cometidos a la proteccin radiolgica de

instalaciones nucleares y radiactivas, en 1950, adems de cambiar de nombre ha incorporado en su seno a fsicos, qumicos, ingenieros, etc. De ella dependen cuatro comits dedicados a: - Efectos de las radiaciones. - Definicin de lmites secundarios de la carga corporal. - Proteccin radiolgica en medicina. - Implantacin de las recomendaciones que ella formula. A pesar de que esta Comisin no tiene carcter intergubernamental, su prestigio y la solidez cientfica de sus recomendaciones hacen que stas sean aceptadas por todos los organismos internacionales y adoptadas por las reglamentaciones oficiales de todos los Estados que desarrollan actividades nucleares. - El organismo nuclear intergubernamental ms importante del mundo es el Organismo Internacional de Energa Atmica (OIEA), creado por las Naciones Unidas en 1956. La sede del Organismo est en Viena, y forman parte de l 129 Estados, segn datos de 1998. Sus cometidos son muy amplios dentro del campo de la energa nuclear, tales como: investigacin y desarrollo, celebracin de conferencias cientficas, control sobre los usos pacficos de los materiales fisionables y formulacin de recomendaciones sobre seguridad nuclear y proteccin radiolgica. La reglamentacin espaola exige que estas recomendaciones del OIEA como las de los restantes organismos internacionales de los que Espaa forma parte- sean de obligado cumplimiento en las instalaciones nucleares y radiactivas espaolas. - La Agencia de Energa Nuclear de la OCDE (NEA) fue creada en el seno de la Organizacin de Cooperacin y Desarrollo Econmico en 1957. Forman parte de ella 19 Estados europeos, adems de Canad, Estados Unidos, Japn, Australia y Nueva Zelanda; su sede est en Pars. Dentro de la Agencia existen cuatro direcciones tcnicas: ciencias y tcnicas nucleares; desarrollo tecnolgico; seguridad nuclear; proteccin radiolgica y gestin de residuos radiactivos. Al pertenecer Espaa a la NEA, sus recomendaciones al igual que ocurre con el OIEA- son de obligado cumplimiento en Espaa.

- La Comunidad Europea de Energa Nuclear (EURATOM), hoy integrada dentro de la Unin Europea, establece tambin una normativa sobre proteccin radiolgica, que es exigida a los pases de la Unin. - Existen otros organismos internacionales que formulan recomendaciones sobre proteccin radiolgica. Como ms importantes merecen citarse: la Organizacin Mundial de la Salud (OMS), la Organizacin Internacional del Trabajo (OIT), y el Comit Cientfico de las Naciones Unidas para el Estudio de las Radiaciones Atmicas (UNSCEAR). 69. Qu organismo est encargado en Espaa de la proteccin radiolgica? Cuando en 1948 se iniciaron las investigaciones nucleares en Espaa, en la Junta de Energa Nuclear, se encarg a este organismo de velar por la proteccin radiolgica del pas. Al igual que antes haba ocurrido en otras naciones, ante el auge adquirido por la energa nuclear, en 1980 se decidi crear un organismo consagrado exclusivamente a la seguridad nuclear y la proteccin radiolgica, organismo que habra de actuar con total independencia de las dems Administraciones pblicas. Para ello, la Ley 15/1980, de 22 de abril, cre el Consejo de Seguridad Nuclear como Ente de Derecho Pblico, con personalidad jurdica y patrimonio propio e independiente de los del Estado, y como nico Organismo competente en materia de seguridad nuclear y proteccin radiolgica. El Consejo est regido por un presidente y cuatro consejeros, designados entre personas de conocida solvencia dentro de las especialidades de seguridad nuclear, tecnologa, proteccin radiolgica y del medio ambiente, medicina, legislacin o cualquier otra conexa con las anteriores, as como en energa en general o seguridad industrial, valorndose especialmente su independencia y objetividad de criterio y dispone de un cuerpo de funcionarios propios, el Cuerpo tcnico de seguridad nuclear y proteccin radiolgica. Vemos, pues, que la proteccin radiolgica es cuestin que ha interesado al Estado desde el mismo momento en que se iniciaron las actividades nucleares en Espaa y que existe un organismo tcnico, capaz e independiente, que vela por la proteccin de las personas y del medio ambiente, en relacin con las radiaciones ionizantes. 70. Cmo pueden protegerse las personas de la irradiacin de una fuente externa?

Cuando una persona est sometida a la irradiacin de una fuente externa, la dosis de radiacin que se recibe es igual al producto de la tasa de dosis (dosis recibida en la unidad de tiempo) por el tiempo durante el cual se est expuesto a la radiacin. Por su parte, la tasa de dosis en un punto es proporcional al flujo de radiacin en l, y este flujo decrece con el alejamiento de la fuente de radiacin segn el producto de otros dos factores: el primero sigue la ley de decrecimiento con el cuadrado de la distancia, es decir, que, aunque la radiacin no fuese absorbida en su recorrido desde la fuente hasta el objeto de la irradiacin, la tasa de dosis disminuira en forma inversamente proporcional al cuadrado de la distancia al foco emisor, en el caso de una fuente puntual. Adems, la radiactividad es absorbida parcialmente por el medio interpuesto entre emisor y receptor, lo que significa que el segundo factor de decrecimiento de la tasa de dosis en funcin de la distancia sigue una ley exponencial. Como consecuencia de lo anterior, la proteccin contra la irradiacin por una fuente externa se consigue mediante la combinacin de tres factores: tiempo de exposicin, distancia y blindaje. El tiempo de exposicin ha de reducirse de modo que la persona permanezca en la zona de irradiacin durante el perodo mnimo que sea imprescindible, y debe controlarse el tiempo en que se permanece en dicha zona. La distancia entre la fuente y la persona ha de controlarse tambin, procurando que se est lo ms lejos que sea posible de la fuente. Como no siempre es posible que la combinacin entre tiempo de exposicin y distancia den lugar a una dosis admisible, la proteccin se consigue interponiendo una sustancia que absorba la radiacin entre la fuente y el sujeto. Es lo que se llama un blindaje contra la radiacin. - Las radiaciones alfa son absorbidas fcilmente por todos los cuerpos: bastan para ello unos centmetros de aire o algunas centsimas de milmetro de agua, por lo que la proteccin frente a la radiacin alfa no necesita ningn blindaje.

- La radiacin beta, aunque algo ms penetrante, se absorbe tambin con facilidad, bastando para ello algunos metros de aire, unos milmetros de agua, o un slido delgado. - Por el contrario, la radiacin gamma es muy penetrante, por lo que, para protegerse de ella, son necesarios blindajes de un material pesado, como pueden ser el plomo o el hormign, de gran espesor. - Los neutrones son tambin muy penetrantes, sin que sean absorbidos por el aire. Los compuestos de algunos elementos qumicos, como el boro y el cadmio, son buenos absorbentes de neutrones. - En las centrales nucleares el reactor est rodeado de un fuerte blindaje, que absorbe gran parte de la radiacin gamma y los neutrones, y la central se divide en reas, segn los niveles de radiacin que hay en ellas. El acceso al interior de aquellas reas en las que el nivel de radiacin es apreciable est rigurosamente controlado y slo se permite el acceso a ellas al personal que ha de realizar all un trabajo concreto; a la vez se limita su tiempo de permanencia en la zona y se mide la dosis recibida, que nunca puede rebasar los lmites autorizados por la reglamentacin. En el exterior de la central, al igual que en las zonas de oficinas, descanso, etc., el nivel de radiacin es nulo. 71. Qu medidas se usan para la descontaminacin radiactiva de personas? Como consecuencia de accidente o explosiones nucleares puede producirse la irradiacin y contaminacin de personas. Con objeto de no actuar de forma improvisada es necesario tener previstas y planificadas una serie de actuaciones. En el caso de que las personas precisen primeros auxilios de reanimacin o tratamiento de urgencia, stos primarn sobre las medidas de descontaminacin. Es indispensable intentar conocer desde el primer momento cuales son los radionucleidos contaminantes as como sus formas fsicas y qumicas, ya que esto facilitar la actuacin del personal sanitario. En el caso de contaminacin externa, la conducta que se sigue est encaminada a eliminarla y evitar que se incorpore al organismo a travs de las heridas, orificios naturales, o inhalacin, en el caso de atmsferas contaminantes. Las medidas consisten en quitar la ropa, almacenndola en bolsas de plstico, duchado con agua tibia y jabn neutro, en el caso de que la contaminacin sea difusa, o simple lavado de las zonas contaminadas, en el caso de que sta se reduzca a reas definidas. El lavado y enjuague se repiten las veces necesarias, controlando con un detector que la descontaminacin sea lo ms perfecta posible. En el caso de heridas y para

evitar la incorporacin de los agentes contaminantes a travs de vasos linfticos y sanguneos, es conveniente la compresin de las venas prximas a las heridas y el lavado de las mismas con suero fisiolgico, aplicando antispticos y apsitos estriles. Las medidas de descontaminacin interna son ms complejas y estn en relacin con las caractersticas metablicas y capacidad difusora del radistopo, sus caractersticas fsicas (actividad, energa, perodo de semidesintegracin), as como la va de entrada y tropismo especial por determinados rganos. Por ejemplo, sabemos que el yodo radiactivo accede al tiroides, el cesio al msculo, el estroncio a huesos, etc. Las primeras medidas que se toman tienden a favorecer la eliminacin de radionucleidos, para lo que se hace tomar lquidos abundantes a la persona contaminada o laxantes suaves, fluidificantes bronquiales, etc., as como medicamentos convenientes para intentar formar complejos qumicos con los radionucleidos, o para bloquear su captacin por los rganos crticos. 72. Cules son los principios bsicos en los que se funda la proteccin radiolgica? Las radiaciones ionizantes no son siempre perjudiciales para la salud de las personas, y en determinados casos, como ocurre con las aplicaciones mdicas de las radiaciones, pueden resultar beneficiosas. Pero ante la eventualidad de que las radiaciones produzcan daos, segn las circunstancias, o impliquen un riesgo de que tenga lugar el dao, est universalmente admitido que, fuera de los casos de aplicaciones teraputicas, las radiaciones ionizantes deben considerarse siempre como potencialmente peligrosas. En consecuencia: nadie debe recibir nunca una dosis que no sea necesaria; la dosis ha de estar siempre por debajo de unos lmites establecidos, que se sabe no son peligrosos; la dosis, aun por debajo de estos lmites, ha de ser siempre la mnima posible; en el caso de que una persona desarrolle una actividad en la que pueda recibir dosis por encima del fondo natural, la dosis debe ser controlada y ha de medirse. 73. Cules son las normas sobre proteccin radiolgica que establece la reglamentacin? La reglamentacin espaola establece las dosis mximas que, bajo ningn concepto, se pueden rebasar. La reglamentacin distingue entre miembros del pblico, que son las personas que no desarrollan actividades especficamente relacionadas con las radiaciones (es decir, el ciudadano

de a pie) y el personal profesionalmente expuesto, que son las personas que trabajan en actividades nucleares, las cuales han adquirido una capacitacin especial para efectuar estas tareas y estn sometidas a un rgido control mdico y radiolgico. Asimismo, para los istopos radiactivos existen unos lmites de la carga corporal admisibles; es decir, la cantidad mxima de cada istopo que puede incorporarse al organismo. Los valores de dosis mxima y de carga corporal admisible que recoge la reglamentacin espaola (vigente hasta mayo del 2000) son los mismos que los establecidos en otras reglamentaciones nacionales y recomendadas por los organismos internacionales. TABLA 11: Lmites anuales de dosis segn la reglamentacin espaola (vigente hasta mayo de 2000) Debido al desarrollo de los conocimientos cientficos en relacin con la proteccin radiolgica, la CIPR en su publicacin n 60 (1990), ha recomendado la modificacin de los lmites. Dicha recomendacin ha sido recogida por EURATOM, que ha emitido la Directiva 96/29, de modo que los nuevos lmites, entrarn en vigor en los pases miembros de la Unin Europea en Mayo del ao 2000. TABLA 12 Reglamentacin de la nueva directiva de EURATOM (vigente a partir de Mayo del 2000) a) Para personal profesionalmente expuesto: - Lmite anual de dosis efectiva: 20 mSv (100 mSv en 5 aos) - Lmites anuales de dosis al cristalino: 150 mSv - Lmite anual de dosis para la piel: 500 mSv - Lmite de dosis anual para las manos, antebrazos, pies y tobillos: 500 mSv

b) Lmites de dosis a estudiantes que vayan a dedicarse a una profesin que implique exposicin a las radiaciones ionizantes o que deban manejar fuentes por razn de sus estudios: - Si tienen 18 aos ms, el lmite es igual al del apartado a). - Si la edad est entre 16 y 18 aos, los lmites son 3/10 de los del apartado a) c) Lmites de dosis al pblico en general: - Lmite anual de dosis efectiva: 1 mSv - Lmite anual de dosis al cristalino: 15 mSv - Lmite anual de dosis a la piel: 50 mSv - Lmite anual de dosis a las manos, pies y tobillos: 50 mSv Se establecen tambin lmites para operaciones especiales planificadas; as como condiciones especiales a mujeres embarazadas, madres lactantes, aprendices y estudiantes. 74. En qu consisten las medidas de proteccin radiolgica que se adoptan en una central nuclear y en su entorno? Con estas medidas se pretende garantizar que no se producen contaminaciones ni vertidos no autorizados de productos radiactivos y que la dosis de radiacin que reciben las personas estn por debajo de los lmites establecidos en la reglamentacin. Para ello la central se disea y construye de tal modo que los productos radiactivos queden confinados, es decir, que se evite que puedan dar lugar a contaminacin; los vertidos al exterior de pequeas cantidades de ellos han de estar por debajo de unos lmites que se han calculado previamente, teniendo en cuenta las caractersticas del entorno, de tal modo que no produzcan el ms pequeo riesgo. Estos lmites son aprobados por el Consejo de Seguridad Nuclear. Asimismo, en el proyecto se estudi qu blindajes hay que colocar para reducir los niveles de radiacin dentro de la central, con objeto de permitir la realizacin de los trabajos a que haya lugar dentro de ella.

Antes de la puesta en marcha de la central se redacta el reglamento de operacin, que de acuerdo con los niveles mximos de radiacin que pueden alcanzarse en las distintas reas de la central, la divide en zonas, segn el tiempo de mxima permanencia en ellas: en la zona de acceso permanente, el nivel de radiacin es nulo; hay varias clases de zonas controladas, segn sus niveles de radiacin, donde se limita quines y durante cunto tiempo pueden permanecer y las precauciones que han de observar. Durante el funcionamiento de la central, se miden los niveles de radiacin y de contaminacin en las diversas zonas, para comprobar que estn de acuerdo con lo previsto. El servicio de proteccin radiolgica vela porque el personal cumpla el reglamento establecido y mide las dosis recibidas por las personas, y en el caso en que se produzcan desviaciones respecto a lo previsto en los reglamentos, decide las medidas que hay que tomar. Por lo que respecta al entorno, desde dos aos antes de que se introduzca en la central algn material radiactivo se hace un control sistemtico de la radiactividad ambiental (aire, ros, mar, fauna, flora, cosechas, etc.) para conocer el fondo radiactivo de la regin. Durante la explotacin de la central se contina con estas medidas, y la menor desviacin por encima de los lmites admitidos dara lugar a la parada inmediata de la central. APLICACIONES DE LOS ISTOPOS EN MEDICINA 75. Tienen aplicaciones mdicas las radiaciones ionizantes? Las radiaciones ionizantes tienen mltiples aplicaciones en el campo de la medicina. La especialidad denominada radiologa utiliza los rayos X procedentes de un tubo de rayos catdicos para la realizacin de mltiples tipos de exploraciones radiolgicas diagnsticas. En la especialidad de medicina nuclear se manejan diferentes tipos de istopos no encapsulados (en forma lquida o gaseosa) que son administrados al paciente o utilizados en laboratorio en pruebas analticas con fines eminentemente diagnsticos. En el campo de la terapia las radiaciones ionizantes se emplean para el tratamiento de tumores malignos, dando lugar a la especialidad denominada radioterapia. Adems de en estas tres especialidades las radiaciones ionizantes procedentes de istopos radiactivos se utilizan ampliamente en el campo de la investigacin mdica, habindose realizado gran nmero de estudios cinticos y metablicos en fisiologa humana y animal por medio de radiotrazadores.

El gran desarrollo de estas especialidades se debe por una parte a un mejor conocimiento de la fsica y aplicaciones de las radiaciones y por otra a los continuos avances en los equipos de produccin, deteccin y utilizacin de las mismas. Los equipos ms sofisticados tienen un elevado costo y exigen para su manejo personal mulitidisciplinario altamente especializado, que incluye no slo mdicos sino tambin radiofsicos, radiofarmacuticos y qumicos que trabajan en estrecha colaboracin. Esto hace que en ocasiones slo se disponga de estos servicios en grandes centros mdicos que sirven a grandes ncleos de poblacin. En la actualidad en Espaa se cuenta, tanto a nivel de sanidad pblica como privada, de mltiples centros que disponen de equipos de ltima generacin y personal bien cualificado. 76. Qu es el radiodiagnstico? Es el mtodo diagnstico que consiste en la obtencin de imgenes del organismo por medio de un equipo de rayos X. El tubo elemental de rayos X consiste en un filamento incandescente (ctodo) que produce electrones, los cuales son acelerados en el vaco hacindolos chocar contra un antictodo, originndose radiacin electromagntica denominada rayos X. Todo ello est contenido en una ampolla de vidrio, incluida en una envoltura forrada con plomo, excepto por el orificio de salida de la radiacin. A partir del descubrimiento de los rayos X se han logrado enormes mejoras tanto en los equipos utilizados como en los medios de proteccin, habindose ampliado en gran manera las indicaciones de esta especialidad. En la actualidad son posibles estudios de esqueleto, trax, abdomen, sistema nervioso, tubo digestivo, vas biliares, aparato urinario, vasos, corazn, etc., de forma que no hay rgano que se escape a este tipo de exploraciones. La imagen radiolgica se produce al atravesar el haz de rayos X la zona que se desea explorar y ser absorbidos los rayos X de manera diferente por los tejidos, obtenindose un haz emergente que presenta variaciones de intensidad, las cuales se hacen visibles mediante sistemas de imagen en pantalla, denominndose entonces la exploracin radioscopia o impresionando una pelcula que una vez revelada da lugar a una radiografa. Las instalaciones ms elementales de radiologa realizan slo sencillos estudios radiogrficos seos, de trax, riones o de vas biliares. Las instalaciones ms completas disponen de mesa basculante para colocar al

paciente en distintas posiciones, siendo posible disparar radiografas en los momentos que se desee. En los grandes hospitales existen equipos de radiologa especializados para exploraciones que permiten la visualizacin de los vasos del sistema circulatorio por medio de la inyeccin de contrastes yodados, siendo de gran utilidad en exploraciones cerebrales, cardacas, de extremidades y de abdomen. La radiologa utilizada como control de toma de biopsias, evacuacin de quistes o realizacin de maniobras teraputicas, as como el cateterismo, son exploraciones an ms delicadas que exigen personal superespecializado. La tomografa axial computarizada o TAC es un medio radiolgico que consiste en la reconstruccin mediante un computador de los cortes de un rgano o zona explorada producidos por un haz de rayos X muy fino que va girando alrededor del mismo. La mamografa es la tcnica radiolgica utilizada para la exploracin de los senos en la mujer, permitiendo el diagnstico de lesiones mamarias benignas o malignas, incluso de muy pequeas dimensiones. La radiologa dental utiliza equipos y procedimientos especiales como pelculas o tubos de rayos X intraorales o radiografas panormicas de boca. 77. Qu es la medicina nuclear? La medicina nuclear es una especialidad mdica, de historia relativamente corta, unos 35 aos, que utiliza las radiaciones ionizantes procedentes de los radioistopos o radionuclidos para realizacin de estudios morfolgicos y funcionales de numerosos rganos, as como para las determinaciones radioanalticas de numerosas sustancias contenidas en el organismo. Para la realizacin de los estudios sobre los pacientes es necesaria la introduccin en el organismo de una pequea cantidad de sustancia radiactiva denominada radiofrmaco, por diferentes vas, generalmente la intravenosa o bien la digestiva, inhalacin, etc. Estas sustancias, por su especial afinidad, se fijan en el rgano que se desea estudiar, emitiendo radiacin gamma que es detectada por un equipo denominado gammacmara cuyo detector se sita sobre el rgano a explorar, recibiendo los fotones procedentes del radiofrmaco. Estas seales son transformadas en impulsos elctricos que son modulados, amplificados y procesados por medio de un ordenador adjunto al equipo, lo que permite la representacin espacial del rgano, denominada

gammagrafa, sobre una pantalla o placa de rayos X o papel o la visualizacin de imgenes sucesivas del mismo para el estudio de una determinada funcin. Recientemente se cuenta con cmaras que permiten la obtencin de cortes del rgano segn las tres direcciones del espacio, lo que mejora la calidad de los estudios y la sensibilidad diagnstica. En algunos centros se dispone de equipos denominados de PET (tomografa de emisin de positrones) que emplean radionuclidos que emiten positrones en vez de fotones como en los mtodos clsicos de medicina nuclear. La calidad de las imgenes obtenidas con estos equipos es superior a la de los convencionales, pero en la actualidad debido a su alto coste y complicada tecnologa, ya que es preciso disponer de un ciclotrn para producir istopos de vida media ultracorta del orden de minutos u horas, slo existen equipos comercializados en el mundo en pases con alto nivel de tecnologa mdica. Espaa dispone de varios de estos equipos en la actualidad, teniendo sus principales aplicaciones en los campos de oncologa, cardiologa y neurologa. Las ventajas fundamentales de los mtodos exploratorios de medicina nuclear son el no ser peligrosos ni molestos para el paciente y el tener efectos secundarios mnimos, ya que la radiacin que se recibe es igual o menor a la de estudios radiolgicos de rutina. Las tcnicas analticas denominadas radioinmunoanlisis permiten la deteccin y cuantificacin de numerosas sustancias que estn en cantidades muy pequeas en sangre u orina y que son muy difciles de detectar por medios analticos convencionales. Se realizan gracias a un ingenioso sistema que combina una reaccin de unin antgeno-anticuerpo con el marcado con un istopo, generalmente el yodo-125, de uno de estos dos componentes. Aunque la medicina nuclear es una especialidad fundamentalmente diagnstica, los radioistopos no encapsulados pueden utilizarse como medio de tratamiento en aplicaciones puntuales, hablndose entonces de radioterapia metablica. Esta consiste en administrar una dosis relativamente grande de sustancia radiactiva en forma lquida por medio de inyeccin o ingestin para que se acumule en el rgano o lugar tratado, donde acta por medio de la radiacin emitida sobre los tejidos en contacto prximo con ella. La aplicacin ms frecuente es el tratamiento de pacientes con cncer de tiroides o hipertiroidismo y para la realizacin del mismo, los pacientes son generalmente ingresados en unidades de hospitalizacin especiales que disponen de habitaciones con medios de radioproteccin y son atendidos por personal especializado.

78. Cules son las principales aplicaciones diagnsticas de los istopos? Prcticamente todas las especialidades mdicas pueden beneficiarse de los estudios morfolgicos, funcionales y analticos de la medicina nuclear. Los estudios morfolgicos pueden completarse con tcnicas exploratorias de imagen radiolgicas y ecogrficas u otras de reciente adquisicin como la tomografa axial computarizada o la resonancia magntica nuclear. - Dentro de la especialidad de endocrinologa tienen gran inters los estudios gammagrficos tiroideos o suprarrenales, junto con las determinaciones hormonales tiles para el estudio de estos mismos rganos as como de la hipfisis, problemas de crecimiento, desarrollo sexual, fertilidad, diabetes, etc. - En la especialidad de cardiologa las aplicaciones se centran sobre todo en el diagnstico de las alteraciones de la circulacin cardiaca que producen cuadros como las anginas o infartos de miocardio, as como en el diagnstico de las cardiopatas congnitas. - Los estudios pulmonares permiten estudiar la vascularizacin y ventilacin pulmonar, las cuales estn afectadas en numerosas enfermedades del aparato respiratorio. - Las exploraciones de aparato digestivo son muy variadas, incluyendo estudios de la funcin del esfago y estmago, estudios hepticos para el diagnstico de cirrosis, quistes o tumores o estudios de vas biliares utilizados en presencia de infecciones de vescula o clculos biliares. Tambin pueden administrarse comidas que contienen pequeas cantidades de sustancias radiactivas para estudiar los trastornos de digestin o absorcin intestinal. - La funcin y morfologa del rin y vas urinarias pueden valorarse mediante tcnicas isotpicas que ponen de manifiesto procesos renales, obstruccin de vas urinarias, viabilidad de trasplantes renales, etc. - En pacientes con traumatismos, infecciones o tumores de los huesos la gammagrafa sea muestra una acumulacin exagerada y anmala del radiofrmaco inyectado en las zonas alteradas, lo que permite el diagnstico de estos procesos. - En pacientes oncolgicos los estudios convencionales de medicina nuclear y sobre todo los estudios con PET permiten realizar el estodiaje del tumor, indispensable para la toma de decisiones teraputicas.

- Los estudios funcionales del sistema nervioso central son muy tiles en la valoracin de pacientes con diversos tipos de demencias, epilepsias, enfermedades vasculares o tumorales, en las cuales los estudios con diferentes istopos permiten la visualizacin de zonas funcionalmente afectadas que no pueden diagnosticarse por otras tcnicas de estudio puramente de imagen como la tomografa computarizada o la resonancia magntica. - Dentro del campo de las aplicaciones analticas de laboratorio tienen gran inters los estudios hormonales endocrinolgicos, as como la determinacin de los denominados marcadores tumorales que son sustancias producidas especficamente por los tumores y cuya presencia en sangre permite el diagnstico y seguimiento de los mismos. Tambin se aplican en el estudio de pacientes con enfermedades alrgicas, hepatitis, control antidoping y diferentes estudios sanguneos. 79. Cules son los istopos ms utilizados en medicina nuclear? La medicina nuclear utiliza diferentes tipos de istopos para sus aplicaciones diagnsticas y teraputicas. La eleccin de los mismos est condicionada por la necesidad de que no sean txicos, tengan un tipo de emisin radiactiva idnea, baja energa y periodo de semidesintegracin corto, para que la dosis absorbida sea pequea. Su eliminacin debe ser rpida para que el tiempo de permanencia en el organismo no sea prolongado. Para la realizacin de estudios sobre pacientes puede utilizarse un radionuclido puro que se fija en el rgano a explorar, como en el caso del radioyodo que es captado por la glndula tiroides, o bien pueden marcarse diferentes molculas que tengan un gran tropismo para el rgano que se desea estudiar, como los coloides marcados para los estudios gammagrficos hepticos o los fosfatos marcados para los estudios seos, en cuyo caso hablamos de radiofrmacos. El istopo ms ampliamente utilizado actualmente en los servicios de medicina nuclear es el tecnecio-99 que emite radiacin gamma y su periodo de semidesintegracin es de seis horas, por lo que es necesario disponer de generadores, que son recipientes blindados que se reciben habitualmente de forma semanal en los servicios de medicina nuclear y que contienen en su interior un istopo padre (el molibdeno-99), de vida media ms larga a partir del cual se obtiene el istopo hijo (tecnecio-99), que es utilizado diariamente para las exploraciones. El tecnecio se combina fcilmente con molculas portadoras que permiten el estudio de rganos

muy variados como esqueleto, corazn, hgado y bazo, vas biliares, tracto digestivo y cerebro. Adems del tecnecio se utilizan otros gammaemisores de periodo de semidesintegracin corto como el talio-201 para estudios cardiacos, el galio-67 para deteccin de tumores, el indio-111 para procesos inflamatorios, el yodo-131 y 123 para estudios tiroideos y renales y el xenn-133 para estudios pulmonares. Para los estudios con PET el radiofrmaco ms utilizado es la flor desoxiglucosa marcada con flor-18. En los estudios analticos denominados de radioinmunoanlisis (RIA) se utiliza principalmente el yodo-125 y a veces el tritio. En las aplicaciones teraputicas denominadas de terapia metablica se utiliza fundamentalmente el yodo-131 en forma lquida para el tratamiento de pacientes portadores de cncer de tiroides o hipertiroidismo, en cuyo caso las dosis administradas son mucho mayores que en el caso de las aplicaciones diagnsticas, por lo que el paciente es generalmente ingresado en el hospital durante unos das. La utilizacin de beta emisores puros en aplicaciones como tratamiento de artritis o metstasis seas no exige hospitalizacin ya que la emisin beta por su escasa capacidad de penetracin no produce problemas de radioproteccin para el paciente ni para sus familiares. 80. Qu es la radioterapia? La radioterapia es la especialidad mdica que utiliza la administracin de radiaciones ionizantes con fines curativos para la destruccin de tejidos malignos o tumores. Hace ms de ochenta aos dos mdicos franceses, Bergonie y Tribondeau, demostraron que la radiosensibilidad de las clulas est en relacin directa con su diferenciacin y capacidad de reproduccin, siendo ms sensibles las clulas menos diferenciadas y con mayor ritmo de crecimiento. Dado que las clulas que componen los tejidos tumorales malignos cumplen habitualmente estas condiciones, dichos tumores pueden ser sometidos a la accin de las radiaciones que producirn la muerte de los tejidos tumorales, sobreviviendo los tejidos sanos circundantes que son ms radiorresistentes por estar compuestos de clulas ms diferenciadas y de menor ritmo de crecimiento. En el tratamiento de tumores malignos la radioterapia puede utilizarse sola o asociada a otros medios teraputicos como la ciruga o la quimioterapia. La decisin del tipo de tratamiento se toma en funcin de una serie de factores como radiosensibilidad del tumor, localizacin y volumen tumoral,

grado de evolucin de la enfermedad, estado general del paciente, oportunidad de la irradiacin y modalidad tcnica empleada. El estudio de los caracteres de las clulas tumorales, localizacin y extensin tumoral, permite una vez decidida esta forma de tratamiento planificar el tipo de irradiacin, clculo de la dosis total, forma de administracin y posible fraccionamiento con intervalos de descanso que puede facilitar la reduccin progresiva del tumor favoreciendo la eliminacin de clulas muertas y permitiendo la mejor reparacin de los tejidos circundantes. Adems de con fines curativos, la radioterapia puede utilizarse como teraputica paliativa en casos de pacientes incurables, en los cuales la masa tumoral produce obstrucciones o compresiones de otros rganos que empeoran la calidad de vida del paciente. En estos casos la administracin de radiacin produce un descenso del volumen tumoral, aliviando los sntomas del paciente y mejorando su calidad de vida, lo que hace que este tipo de tratamiento constituya en estos pacientes una indicacin de primer orden. Las modalidades de radioterapia utilizadas reciben diferentes nombres en relacin con las caractersticas de la radiacin y del equipo que las genera. 81. Qu es la teleterapia? La teleterapia (tele: lejos) es la forma de radioterapia que utiliza la radiacin procedente de un equipo generador situado a cierta distancia de la zona a irradiar. Esta modalidad de irradiacin comprende una amplia gama de equipos. La radioterapia convencional o de ortovoltaje, de escasa utilizacin, se realiza por medio de equipos de rayos X de energas bajas o medias. Los equipos de altas energa o de megavoltaje ms usados actualmente comprenden la bomba de cobalto y los aceleradores lineales. Los equipos de rayos X de energas bajas se emplean ms para tratamientos cutneos, de forma que las dosis mximas se logran en superficie con escasa irradiacin de los tejidos situados ms profundos. Con energas medias se alcanzan mayores profundidades, amplindose las posibles indicaciones. Se utilizan diferentes tipos de filtros para reducir la radiacin ms blanda que afectara a la piel intilmente. De los equipos de supervoltaje el ms utilizado es la llamada bomba de cobalto, el cual contiene una fuente de cobalto-60 de uno a dos centmetros de dimetro que se sita en una carcasa blindada que impide la salida de radiacin, salvo por un pequeo orificio diafragmado para proporcionar

radiacin dirigida. El cobalto-60 tiene una vida media aproximada de cinco aos y produce radiacin de alta energa (1,2 MeV) capaz de irradiar tumores voluminosos y de localizacin profunda. El cabezal del equipo puede dirigirse en cualquier direccin en consonancia con la mesa de tratamiento del paciente, segn la planificacin previa. Los aceleradores lineales son equipos de teleterapia de alta energa (mayor de 3 MeV) que trabajan habitualmente con electrones, los cuales son acelerados y lanzados al hacerlos viajar por un tubo acelerador donde un campo electromagntico de muy alta frecuencia tira de ellos hacia adelante en todos los puntos de la trayectoria del mismo. Estos equipos permiten elegir la energa adecuada segn el tipo de tumor o profundidad. Los tiempos de exposicin son cortos, con la ventaja de que solo emiten radiacin en el momento de su uso, y por medio de diversos filtros se optimiza la dosis en el volumen tumoral. Tienen un alto costo inicial y de mantenimiento. Existen algunos equipos muy sofisticados para aplicar tcnicas especiales de radioterapia en lugares donde la ciruga tiene difcil acceso. Las tcnicas se denominan radiociruga y se aplican con aceleradores especiales o con equipos emisores de radiacin con mltiples pastillas de cobalto-60 (gamma-knife). Otros equipos de uso exclusivo en investigacin son reactores nucleares productores de neutrones y ciclotrones productores de otras partculas subatmicas. Los aceleradores, al igual que cualquier otro tipo de radioterapia, tienen gran nmero de dispositivos de seguridad tanto para la proteccin del paciente como del personal que los utiliza. Estos dispositivos as como las caractersticas del haz de radiacin deben ser medidos y comprobados peridicamente por el personal de cada centro hospitalario. 82. Qu es la braquiterapia? La braquiterapia (braqui: corto, prximo) es la modalidad de radioterapia que utiliza fuentes cerradas o selladas de material radiactivo que se colocan en contacto con el tumor o se introducen en el seno del mismo. Su mayor ventaja es la de concentrar la mxima dosis de radiacin en el tejido tumoral con escasa irradiacin del tejido sano situado alrededor, basndose en el hecho de que la dosis recibida en la proximidad de una fuente decrece muy rpidamente al alejarse de ella. Se denomina braquiterapia superficial cuando las placas de material radiactivo se colocan sobre la zona tumoral; endocavitaria cuando el material radiactivo se introduce en

la cavidad del organismo (vagina y cuello de tero); intersticial cuando se realiza la colocacin quirrgica de agujas, alambres o semillas radiactivas en el seno del propio tumor (mama, cuello, prstata), e intraluminal cuando la radiacin se aplica por dentro de la luz de alguno de los conductos orgnicos (bronquio, esfago, vascular). Aunque hace aos el material radiactivo ms utilizado en braquiterapia era el radio-226, actualmente ha sido sustituido por otros de caractersticas ms idneas y con menos riesgo radiolgico como el estroncio-90, cesio137, cobalto-60 e iridio-192. En estas modalidades de tratamiento es necesaria la hospitalizacin en unidades especiales siguiendo normas de radioproteccin similares a las de pacientes ingresados en unidades de medicina nuclear para el tratamiento radiometablico. El paciente es dado de alta una vez que se retira la fuente radiactiva. Como uno de los problemas de la braquiterapia, tambin llamada curieterapia, es la posible exposicin innecesaria del paciente y del personal sanitario que prepara, transporta y manipula las fuentes radiactivas, se han ideado una serie de mtodos como la utilizacin de fuentes simuladas no radiactivas para el clculo de su posicin correcta en el paciente, el uso de mandos de control a distancia de las fuentes radiactivas o la retirada automtica de las mismas hasta un lugar protegido en el caso de que surja alguna incidencia. 83. Se producen residuos radiactivos en las actividades mdicas con istopos? Como consecuencia de la utilizacin y manipulacin de istopos no encapsulados en medicina nuclear para el diagnstico y tratamiento de pacientes, se produce una pequea cantidad de residuos radiactivos de vida media corta y de baja concentracin, que, no obstante, deben gestionarse siguiendo todos los criterios y normas legales previstos. Los residuos procedentes de las dosis administradas y que son eliminados por los pacientes ingresados son sustancias radiactivas lquidas. Dada su vida media corta, en general, tras un periodo de espera en depsitos protegidos pierden gran parte de su actividad, pudiendo ser vertidos en la red de desage previa dilucin, utilizndose sistemas de vertidos lentos y controlados. Los residuos slidos provienen de fuentes de calibracin gastadas, jeringas contaminadas, tubos y viales utilizados en tcnicas analticas, as como

productos contaminados por los pacientes ingresados, como ropas de cama, pijamas y otros objetos cuya contaminacin ser previamente comprobada. Deben ser generalmente almacenados hasta perder su actividad en recipientes con los blindajes apropiados y slo en el caso de persistir esta actividad a niveles valorables, sern retirados por la Empresa Nacional de Residuos Radiactivos (ENRESA) para su almacenamiento definitivo en lugares adecuados. En cuanto a los residuos gaseosos, vapores o partculas radiactivas en suspensin que se generan, habr de tenerse en cuenta que los trabajadores de estas instalaciones radiactivas no superen nunca los lmites permitidos de inhalacin anual, utilizando sistemas de ventilacin adecuados. Para la expulsin del aire contaminado deber considerarse la posible utilizacin de medios de dilucin o filtros con objeto de no sobrepasar los lmites mximos permitidos de concentracin de sustancias radiactivas en el aire. En los servicios de medicina nuclear, considerados por la legislacin como instalaciones radiactivas de segunda categora, deben seguirse unas normas de proteccin radiolgica para evitar riesgos de irradiacin externa y de contaminacin tanto en los pacientes como en el personal que trabaja en el servicio. As mismo debern efectuarse una serie de controles dosimtricos de contaminacin de superficies, lugares y personas con la periodicidad conveniente y tener previstas una serie de actuaciones en caso de emergencia o accidente. En los servicios de radioterapia se generan residuos slidos en forma de fuentes encapsuladas (pilas de cobalto, agujas, alambres o semillas de material radiactivo) de muy poco volumen pero de actividad media. Debe llevarse un registro de los movimientos de cada fuente, pruebas de hermeticidad y tener previstas actuaciones ante incidentes o accidentes. La retirada de las fuentes del servicio se realizar por la empresa autorizada (ENRESA). 84. Estn previstas actuaciones mdicas en caso de catstrofe nuclear? El Plan Bsico de Energa Nuclear (PLANBEN) tiene previsto en caso de emergencias nucleares en centrales o instalaciones radiactivas unas directrices de actuacin para evitar o reducir los efectos de radiaciones ionizantes para la poblacin, que incluyen la actuacin de un grupo sanitario con funciones, personal y medios claramente definidos, que actuaran en conjuncin con el grupo radiolgico y logstico. Sus misiones seran las de aplicacin de medidas profilcticas, la planificacin,

clasificacin y tratamiento de bajas, tanto en los aspectos de primeros auxilios y ayuda a la evacuacin (primer nivel de actuacin) como el tratamiento de pacientes irradiados o contaminados en unidades especiales (segundo nivel de actuacin) ubicadas en hospitales previamente autorizados y que disponen de medios de descontaminacin, controles de radiactividad, protocolos de tratamiento previstos y habitaciones radioprotegidas asistidas por personal multidisciplinario experto en este tipo de actividad asistencial.