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_______________ SANGRE CORRUPTA

(Coleccin: "WarHammer") (Serie: "Corazones Negros", vol.03) Nathan Long


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"Tainted Blood" 2006 Traduccin: Diana Falcn Digitalizacin: Ardet


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_________ PREMBULO
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sta es una poca oscura, una poca de demonios y de brujera. Es una poca de batallas y muerte, y de fin del mundo. En medio de todo el fuego, las llamas y la furia, tambin es una poca de poderosos hroes, de osadas hazaas y grandiosa valenta. En el corazn del Viejo Mundo se extiende el Imperio, el ms grande y poderoso de todos los reinos humanos. Conocido por sus ingenieros, hechiceros, comerciantes y soldados, es un territorio de grandes montaas, caudalosos ros, oscuros bosques y enormes ciudades. Y desde su trono de Altdorf reina el emperador Karl Franz, sagrado descendiente del fundador de estos territorios, Sigmar, portador del martillo de guerra mgico. Pero estos tiempos estn lejos de ser civilizados. A todo lo largo y ancho del Viejo Mundo, desde los caballerescos palacios de Bretonia hasta Kislev, rodeada de hielo y situada en el extremo septentrional, resuena el estruendo de la guerra. En las gigantescas Montaas del Fin del Mundo, las tribus de orcos se renen para llevar a cabo un nuevo ataque. Bandidos y renegados asuelan las salvajes tierras meridionales de los Reinos

Fronterizos. Corren rumores de que los hombres rata, los skavens, surgen de cloacas y pantanos por todo el territorio. Y, procedente de los salvajes territorios del norte, persiste la siempre presente amenaza del Caos, de demonios y hombres bestia corrompidos por los inmundos poderes de los Dioses Oscuros. A medida que el momento de la batalla se aproxima, el Imperio necesita hroes como nunca antes.
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_____ 1 _____ La marea del Caos ~~~ El cuerpo de Abel Halstieg yaca a los pies de Reiner Hetzau con un rictus sonriente en la cara y la lengua, hinchada, asomndole entre los dientes desnudos. Tena las extremidades tan torcidas por el veneno que le inundaba las venas que casi parecan partidas. Los compaeros de Reiner --Pavel y Hals, Franka (la muchacha que se haca pasar por arquero), Gert y Jergen--, tambin contemplaban fijamente el cadver. Reiner los mir, sabedor de que uno de ellos lo haba envenenado y tena el poder de envenenar a los otros con una palabra. Pero cul haba sido? Quin era el espa? Todos alzaron la mirada hacia l. Hals y Pavel sonrieron como si compartieran un secreto. Los ojos de Gert destellaron con maliciosa alegra. Jergen lo mir con ferocidad. Franka sonri afectadamente. El miedo aferr el corazn de Reiner. Acaso todos eran espas? Estaba solo? No haba nadie en quien pudiera...? ~~~
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Reiner despert con un estremecimiento, el corazn acelerado. Parpade en la oscuridad que el claro de luna apenas iluminaba. Se encontraba en la cama que ocupaba en la casa que el conde

Manfred Valdenheim tena en la ciudad de Altdorf. Slo haba sido una pesadilla. Ri amargamente entre dientes. Qu haca uno cuando sus pesadillas no eran ms que la verdad? Alguien llam con unos golpecitos. Reiner rod sobre el lecho y clav los ojos en la puerta. Tena que ser eso lo que lo haba despertado. Dese tener una daga, pero el conde Manfred no permita que los Corazones Negros llevaran arma alguna dentro de la casa. --Quin es? --grit. La puerta se abri, y entr una figura esbelta con una vela en una mano. Era Franka; an vesta con ropas de muchacho, aunque los dems Corazones Negros conocan su secreto. --Slo vuestra ayuda de cmara, mi seor --susurr mientras cerraba la puerta e iba de puntillas hasta el lecho--. Vengo a sacarle brillo a vuestra... espada. --Eh? --pregunt Reiner, que an tena la mente enturbiada por la pesadilla. Franka sonri. --Venga, ya. Estoy segura de que un hombre tan mundano como vos no puede ser tan obtuso. Reiner la miraba con perplejidad. Ella suspir y se sent sobre el edredn, tras lo cual dej la vela en la mesilla de noche. --De acuerdo, te lo explicar con todo detalle. Ya hace un ao que muri Yarl, y mi duelo ha concluido. En realidad, he dejado pasar un ao y una semana para no dar la impresin de tener una prisa indecorosa. Pero ahora... --Call, repentinamente tmida--. Ahora estoy a las rdenes de mi seor. Reiner parpade. Desde que los Corazones Negros haban regresado del fuerte de las Montaas Negras, haba estado tan absorto en sus tortuosos pensamientos que el tema que antes haba ocupado sus momentos de vigilia --y tambin los de sueo-- se le haba ido completamente de la cabeza. Recordaba haber contado los das, las horas, hasta poder estar con Franka, pero ahora, aunque su deseo de ella era ms ardiente que nunca, ahora... --Tal vez... --contest--, tal vez deberamos esperar un poco ms.

--Tal vez...? --Franka se ech a rer--, Reiner! Vaya bufn eres! Casi has... --Call al ver que Reiner no sonrea--. No ests bromeando? l neg con la cabeza. --Pero por qu? --inquiri, perpleja. Reiner no poda mirarla. Si ella slo hubiese sido una de entre la legin de busconas y seguidoras de campamento con las que se haba enredado a lo largo de los aos, ya habran estado de lleno en ello; pero Franka no era el tipo de muchacha que uno usa y tira despus. --No..., no somos libres. Eso arruinara las cosas. No quiero estar contigo si tenemos que ocultarlo. Franka frunci el entrecejo. --Es ste el mismo hombre que quera poseerme en una tienda rodeada por nuestros ignorantes compaeros? No me presentaste entonces unos argumentos diametralmente opuestos al decir que estaramos robando momentos de libertad? Qu te anda por dentro? --Veneno! --dijo Reiner. La frase sali de l como una explosin antes de que pudiera evitarlo--. Me anda veneno por dentro. Franka se encogi de hombros. --Pero han pasado todos estos meses, y ya por entonces no hiciste muchos aspavientos con el asunto. --No me refiero a ese veneno --replic Reiner--. Me refiero al veneno de la desconfianza que nos ha perseguido desde... --Desde que encontramos a Abel. Reiner asinti con la cabeza. --Uno de nosotros es espa de Manfred. Uno de nosotros hizo el hechizo que envenen a Halstieg. Ya has visto cmo nos ha perjudicado eso. Apuesto a que nuestros compaeros no han intercambiado ni diez palabras entre s desde que regresamos a Altdorf. --T, desde luego, no --dijo Franka--. Pero lo entiendo. Gert y Jergen son buenos compaeros. Soy tan reacia como t a pensar que uno de ellos podra ser el secuaz de Manfred.

--Y quin dice que tiene que tratarse de Gert o Jergen? --le espet Reiner, y luego maldijo y cerr la boca. Demasiado tarde... Franka lo mir con perplejidad. --A qu te refieres, entonces? --A nada. Olvida lo que he dicho. --Reiner, qu quieres decir? Reiner mir al suelo. --S que soy un estpido, pero desde aquel da no he sido capaz de quitrmelo de la cabeza. Manfred ha podido convertir en su espa a uno de nosotros, uno del grupo original, mediante alguna promesa, una oferta de libertad, oro, lo que sea, a cambio de que espiara al resto. --Pero, Reiner --dijo Franka--, los nicos que quedamos del grupo original somos Hals, Pavel, t y yo. Seguro que no puedes sospechar... --Se qued petrificada al pensarlo, y luego se puso bruscamente de pie, temblorosa--. Por eso no quieres estar conmigo? --No, yo... Franka se encamin hacia la puerta. Reiner apart las mantas y corri tras ella. --Franka, escchame! Ella abri. --Qu tienes que decir? Piensas de verdad que yo soy la espa de Manfred? --No! Por supuesto que no! --No poda mirarla a los ojos--. Pero... no tengo modo de estar seguro. Se hizo un silencio. Reiner senta que los ojos de Franka lo taladraban. --Ests loco --dijo--. Te has vuelto loco. --Sali al corredor y cerr la puerta de golpe. --S --le respondi l a la puerta cerrada--. Creo que s.
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A los Corazones Negros les servan la comida en el saln de los sirvientes para mantenerlos fuera de la vista de los frecuentes

visitantes de Manfred. En esos das, los compaeros que antes haban chanceado y haban discutido como pescaderas de Altdorf coman como ceudos autmatas, del mismo modo que lo haban hecho desde su regreso de las Montaas Negras. Franka mantena la vista fija en el plato. Hals y Pavel murmuraban el uno al odo del otro, con las cabezas juntas. El fornido maestro de espada, Jergen, miraba al vaco mientras masticaba. Gert les lanzaba miradas tristes a los dems. El ballestero de pecho de barril era un narrador nato, y pareca causarle dolor fsico no tener a nadie con quien hablar. Por tanto, fue un alivio cuando, al da siguiente, justo cuando Reiner limpiaba el plato con un trozo de pan, en la escalera sonaron tacones de botas y Manfred entr en la cocina y agach la leonina cabeza plateada para pasar por debajo de las vigas ennegrecidas. Los cocineros y lacayos desaparecieron a un gesto de su mano, y l se sent a la mesa con un suspiro. Reiner vio que estaba cansado y preocupado, aunque mantena una expresin tan plcida como siempre. --Maana salgo hacia Talabheim --dijo-- para acompaar al mago elfo Teclis en una misin diplomtica. Vendris conmigo como sirvientes. --Sonri al ver la reaccin de los Corazones Negros--. Vuestra misin se vera perjudicara si os diera el nombre de espas, no os parece? Y voy a aadir a otros cuatro a vuestro grupo; los conoceris maana. Los Corazones Negros se pusieron tensos al or la noticia. Las cosas ya eran lo bastante tirantes, sin aadir extraos a la cazuela. --Creis que tendris necesidad de espas en Talabheim? --pregunt Reiner--. No es un territorio extranjero. Manfred baj la mirada y se puso a jugar con un cuchillo de mesa. --Es algo que no debe comentarse, como comprenderis, pero ha sucedido algo en Talabheim: una erupcin de fuerzas del Caos tan potente que anoche despert a Teclis, que est en Altdorf. l cree que si no se la detiene, Talabheim caer en manos del Caos, si es que no lo ha hecho ya. --Pinch la mesa con el cuchillo--. Y cuando la ola del Caos se alza, mi deber es sospechar que hay por medio agentes de los Poderes de la Destruccin. Ah es donde

intervens vosotros. --Manfred alz la mirada--. Yo encabezar una embajada de Reikland que le ofrecer ayuda a nuestros hermanos de Talabecland en su hora de necesidad. Pero mientras estemos all, pronunciando discursos de apoyo mutuo, vosotros andaris a la caza de miembros de cultos, criminales y conspiradores, pues no me cabe duda de que resultarn ser la causa del problema. Suspir y se levant. --Saldremos maana antes del amanecer. Espero que durmis bien. --Y acto seguido volvi a subir la escalera con pesados pasos. Reiner y los otros permanecieron sentados y en silencio. --Una ola del Caos se alza en Talabheim? --dijo Pavel, al fin, mientras se rascaba la cuenca ocular vaca por debajo del parche que se la ocultaba--. Y nosotros vamos de cabeza hacia ella? Muy bonito, ya lo creo. --Al menos, no volvemos a las malditas montaas otra vez --gru Hals. --Quiz en esta ocasin moriremos todos, y acabaremos con el asunto --dijo Franka con los ojos fijos en el plato. La tristeza de la muchacha era como una pualada en el corazn de Reiner.
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_____ 2 _____ Una profesin honorable


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Reiner se encontraba sentado en el opulento carruaje de Manfred, esperando a que la caravana del conde se pusiera en marcha. La oscuridad era an absoluta, y en el patio oscilaba la amarilla luz de las antorchas. Vesta un sencillo jubn que todava ola ligeramente a amanuense. Llevaba un tintero colgado del cinturn, y un hermoso estuche para pergaminos descansaba sobre su regazo. A travs de la ventanilla del carruaje captaba atisbos de Pavel, Hals y Gert, que ocupaban sus nuevos cargos: Pavel silbaba

sobre el asiento de un carro de provisiones en el que Gert, malhumorado, cargaba jamones curados y sacos de harina, y Hals, con la calva brillante de sudor, ataba bales y bultos de equipaje sobre un segundo carro. Otros hombres ayudaban con los preparativos. Reiner los observaba con atencin. No eran sirvientes de la casa de Manfred. Acaso se trataba de los nuevos Corazones Negros? Haba un impresionante tipo de pecho de barril y erizada barba roja que se encargaba de los caballos. Un tranquilo muchacho, ms o menos igual de corpulento, pero con andares perezosos, segua al de la barba roja, al que ayudaba y le rea obsequiosamente los constantes chistes. De pie junto a una mula cargada de cartapacios de cuero haba un joven delgado que vesta los ropones grises del Colegio de Cirujanos, y miraba alrededor, parpadeando, como perplejo. Junto a l haba un villano alto y nervudo, de ojos inquietos, que resultaba muy poco convincente con la blusa y calzas grises de los ayudantes de cirujano. Manfred subi al carruaje acompaado por Jergen, que llevaba el uniforme de la guardia del conde, y por Franka, vestida con librea de paje blasonada con el len de oro de Manfred. Jergen se sent junto a Reiner e intent en vano evitar arrinconarlo con sus anchos hombros. Franka, que se sent al lado de Manfred, se negaba a mirar a Reiner a los ojos. Manfred sonri al ver el atavo de Reiner. --Creo que al fin habis hallado vuestra vocacin, Hetzau. Tenis todo el aspecto de un amanuense; tal vez el de uno de esos tipos que escriben cartas para los analfabetos por un pfennig la pgina. --Gracias, mi seor --dijo Reiner--. Al menos es una profesin honorable. Manfred frunci el ceo. --No hay profesin ms honorable que la de defender la tierra natal. Me duele que un noble hijo del Imperio deba ser obligado a cumplir con esa tarea. --Si no recuerdo mal, mi seor --replic Reiner--, a nosotros nadie nos lo consult.

--Eso se debe a que soy un astuto conocedor de los hombres. --Manfred dio unos golpecitos en el techo del carruaje--. Kluger! En marcha. Ya es tarde! El ltigo del cochero restall y el carruaje parti. Por la ventanilla, Reiner vio que Hals y Pavel hacan girar el carro para seguir a Manfred hacia el exterior.
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La procesin recorri las sinuosas calles de Altdorf en la gris claridad previa a la aurora. El grandioso palacio del emperador Karl Franz se alzaba en la niebla como un gigantesco grifo que guardara el nido, con los edificios del gobierno imperial reunidos en torno a l como polluelos. Tras dejar atrs el barrio de los comerciantes, llegaron al ro y los amarraderos privados del emperador, recinto que cerraban por tres lados barracas, establos y almacenes, y el ro, por el cuarto. Cuando entraron a travs del portn, Reiner comenz a comprender la importancia de la misin. Haba supuesto que, como mximo, Manfred viajara con una escolta de caballeros y espadachines, pero el recinto estaba atestado de hombres de armas de media docena de casas nobles, y todos intentaban al mismo tiempo cargar sus caballos y equipos en cuatro grandes barcazas fluviales. La luz de las antorchas brillaba en los cascos de los diez caballeros del conde Manfred, y en los de veinte lanceros y veinte espadachines de su squito de Altdorf, que eran slo una fraccin de las tropas reunidas. All estaban los espadones del seor Schott, un capitn de la guardia de honor de Karl Franz, discutiendo con los caballeros del seor Raichskell, Gran Maestre de la Orden del Yelmo Alado. Detrs de ellos, los pistoleros del seor Boellengen, subsecretario de la baronesa Lotte Hochsvoll, canciller del Tesoro Imperial, estaban trabados en una acalorada competicin de gritos con los Portadores del Martillo del padre Olin Totkrieg, representante del Gran Teogonista Esmer III, mientras los encapuchados iniciados que acompaaban al mago Nichtladen de los Colegios Imperiales de

Magia los contemplaban, impasibles. Cada seor llevaba tambin un squito de secretarios, ayudas de cmara, cocineros y mozos que rivalizaba con el de Manfred, adems de carros cargados de bales, cajas fuertes y provisiones. Reiner haba visto ejrcitos enteros ponerse en marcha con caravanas ms reducidas. En el centro de aquella agitada locura haba una blanca isla de calma, lo que hizo que Reiner y Franka contuvieran el aliento. Elfos. Aunque Reiner se consideraba un hombre muy viajado y bien educado, nunca antes haba visto un elfo. La raza hermosa no sala a menudo de su territorio, y cuando lo hacan no se mezclaban con la gente de tabernas como Las Tres Plumas o El Grifo. Se reunan con jefes de Estado, se los agasajaba con banquetes oficiales, y navegaban de vuelta al hogar con esplndidos regalos. As pues, por mucho que Reiner intent mantenerse indiferente y altivo, se qued mirando fijamente, como todos los dems, a los seis guerreros esculturales, con peto plateado y sobrevesta blanca, que permanecan de pie, inmviles, ante la plancha de la barcaza capitana. Los rostros de los elfos estaban tan serios como si los hubieran forjado en hierro: afilados, orgullosos y cruelmente bellos. De sus costados pendan largas espadas delgadas, y de las fundas de cuero que llevaban a la espalda se alzaban curvos arcos. Al principio, a Reiner le cost diferenciarlos; parecan hechos con un mismo molde. Pero al fijarse mejor, comenz a reparar en diferencias sutiles: uno tena la nariz aguilea, otro los labios ms carnosos. De todos modos, esperaba no tener que recordar quin era quin. --Esperad aqu --dijo Manfred, antes de bajar del carruaje y encaminarse hacia un edificio que en parte estaba construido en madera. Los ojos de Reiner y Franka permanecieron fijos en los elfos, que no miraban ni a derecha ni a izquierda, ni hablaban entre s. --Pensaba --dijo Franka en voz baja-- que no seran ms que hombres de orejas puntiagudas, pero... no son hombres. --No --replic Reiner--, no ms de lo que nosotros somos monos.

l y Franka intercambiaron una mirada, y luego apartaron los ojos. Para ocultar la incomodidad que senta, Reiner se volvi a mirar a Jergen, que tena los ojos perdidos, como si estuviera sumido en una ensoacin. --No pareces impresionado por nuestros hermosos primos, Rohmner. --S que estoy impresionado --replic Jergen--. Tienen un gran control. --Control? --pregunt Reiner. Era raro que el taciturno espadachn expresara voluntariamente una observacin. --Se dan cuenta de todo lo que sucede, pero nada los distrae. Es un rasgo que merece ser emulado. Reiner ri entre dientes. --Lo ests logrando muy bien, muchacho. El estruendo del recinto ces, y todos volvieron la cabeza. Reiner se inclin por encima de Jergen para mirar por la otra ventanilla. Del edificio salan Manfred y un grupo de funcionarios. En el centro iba un elfo ataviado con ropones blancos como la nieve y tocado con una mitra. Caminaba con una leve cojera y se apoyaba en un bculo intrincadamente labrado, pero no haba debilidad ninguna en l. Su porte impona atencin; era majestuoso y aterrador al mismo tiempo. Reiner no poda apartar los ojos de aquella figura. Aunque el semblante del elfo era tan suave y libre de arrugas como los de sus guardias, lo rodeaba un aura de vejez imposible; la profundidad de los ojos opalinos --una mezcla de sabidura, dolor y conocimientos terribles-- poda ser vista desde el otro lado del oscuro embarcadero. Los hombres balbuceaban tras l, todos con la intencin de atraer su atencin. --Pero, seor Teclis --grit el seor Boellengen--, nosotros tenemos que acompaaros. El Tesoro tiene que evaluar los daos! Era un hombre descarnado y carente de mentn, con el pelo cortado en forma de cuenco, y con la armadura de desfile pareca una tortuga con un caparazn demasiado grande. --El Emperador me ha pedido que supervise personalmente la situacin --grit el seor Schott, un soldado cuadrado, con barba

negra bien recortada--. No puedo desobedecerle. --El Gran Teogonista tiene que conocer la extensin de esta plaga del Caos! --bram el padre Totkrieg, un sacerdote guerrero, de blanca barba, que llevaba el ropn blanco sobre la lustrosa armadura--. No nos quedaremos atrs. --Si hay que luchar contra el Caos --dijo el alto seor Raichskell con ferocidad--, la Orden del Yelmo Alado no permitir que le impidan luchar. No es honorable permanecer en Altdorf mientras los demonios se pasean por Talabheim. --Su rubio cabello penda en dos trenzas gruesas sobre la armadura esmaltada de verde. --La investigacin de las amenazas arcanas es responsabilidad de los Colegios de Magia! --dijo el mago Nichtladen, hombre de mejillas hundidas y barba gris, ataviado con un ropn color borgoa--. Debe permitrsenos cumplir con nuestro deber! Teclis se mostraba sordo a todos ellos. Acompaado por su guardia, ascendi por la plancha hasta la barcaza, habl brevemente con Manfred y desapareci bajo cubierta. Manfred regres a grandes zancadas al carruaje, entr y cerr de golpe la puerta, furibundo. --Necios presuntuosos --dijo al dejarse caer en el asiento. El carruaje comenz a avanzar y maniobr para ascender por la plancha hasta la parte posterior de la primera barcaza. --Slo tenan que ir la guardia de Teclis y la ma. Una legacin, no un ejrcito. Ahora somos ms de doscientos. Pero si dejamos a alguno de ellos aqu, el Emperador no parar de or sus quejas. A veces no le reprocho a la raza hermosa que mire con desprecio y burla la chinchorrera de los hombres.
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Navegaron hacia el nordeste remontando el ancho Talabec gris, serpenteando con lentitud a travs de tierras de cultivo hacia Talabheim, la Ciudad de los Jardines, ciudad-estado independiente, oculta en las profundidades de los oscuros bosques de Talabecland. Reiner estaba impaciente por verla, dado que era una de las

maravillas del Imperio, una ciudad enteramente construida dentro de un crter, de cuyas murallas se deca que eran inexpugnables. Las barcazas pasaron entre pasturas verdes y campos pardos, donde macilentos campesinos araban para mezclar los restos de la cosecha del ao con el fin de que abonaran la tierra para la siembra de la primavera siguiente. Tambin se vea tierra recin removida en muchos cementerios, ya que haba sido un ao duro para el Imperio. Muchos hijos de campesinos haban regresado en atades tras luchar contra la invasin de Archaon, en el caso de que hubieran vuelto. Y haba habido hambruna, aunque el trigo madurara en las espigas, porque la mayor parte del grano del ltimo ao haba sido enviada al norte para alimentar a los ejrcitos, y los campesinos cuyas granjas haban sido quemadas por el invasor haban acudido al sur, donde se haban convertido en bandidos y haban robado la cosecha restante. Reiner, Franka y Jergen estuvieron ocupados durante todo el da, haciendo las veces de sirvientes de Manfred mientras ste permaneca reunido con Teclis y otros miembros de la legacin en su camarote. A ltima hora de la tarde, en el punto en que el ro se adentraba en el Gran Bosque, Manfred orden que las barcazas anclaran junto a la orilla y los sirvientes plantaran el campamento. Nadie lo tuvo en menos por esa precaucin. Ejrcitos enteros haban desaparecido bajo el espeso dosel de ese viejo bosque, y ni siquiera era seguro navegar por el ro, que describa meandros entre los altsimos rboles. De todos modos, ya permaneceran dentro de l cinco das con sus noches antes de llegar a Talabheim. No haba ninguna necesidad de tentar a la suerte pasando una sexta noche entre sus sombras. Manfred hizo que le plantaran una tienda grandiosa en un campo en barbecho y cen con los otros dignatarios. Reiner y Jergen fueron despedidos y se reunieron con sus camaradas en torno a un fuego, donde Reiner pudo por fin conocer a los nuevos reclutas. Slo Franka, ocupada en servirle a Manfred el vino y el faisn, no estaba presente. Pavel y Hals ya se haban hecho amigos --o al menos parecan amistosos compaeros de esgrima verbal-- del corpulento mozo de

roja barba, con quien intercambiaban alegres insultos mientras se servan estofado de una olla, y Gert rea entre dientes, apreciativamente, junto a ellos. --Un hombre de Talabecland vale por diez de Ostland --estaba diciendo el de la barba roja. --En un concurso de meados, a lo mejor --dijo Hals--. Lo nico que los piqueros de Talabecland llegaron a defender con xito fue una cervecera, y se rindieron en cuanto se acab la cerveza. --Ja! --contraatac el de la barba roja--. Lo nico que defienden los piqueros de Ostland son sus ovejas, y slo si les son fieles. Reiner ri. --Hals, quin es el tipo feroz con el que guerreas? Hals se volvi a mirarlo, y a Reiner le doli ver la desconfianza que pasaba por el rostro del piquero al comprobar quin le hablaba. --Eh..., s, capitn --dijo--. ste es Augustus Kolbein, de Talabheim. Es uno de nosotros. Kolbein, ste es el capitn Hetzau, nuestro jefe. Augustus lo salud con la cabeza y se toc el copete con una mano como un jamn. --Es un placer, sin duda, capitn --dijo--, aunque no pueda decir que me alegre, en trminos de servicio. --Como ninguno de nosotros --replic Reiner--. Y aunque me sienta complacido de tener entre los mos a un soldado tan fuerte, lamento que hayis tenido el infortunio de veros obligado a formar parte de nuestra compaa maldita. Pero, veamos, contadnos cmo habis cado en desgracia ante el Imperio. Augustus le dedic una ancha sonrisa, lo que hizo que la barba se le erizara an ms. --Bueno, debo decir que ha sido totalmente por mi culpa, capitn. Veris, tengo un temperamento tan ardiente como mi pelo, y en una taberna de Altdorf haba un capitn de espada de Reikland, un petimetre de nariz alzada..., eh, con vuestro perdn, seor --dijo, y se puso colorado de repente. --No pasa nada --replic Reiner--. A m tampoco me gusta esa clase de tipos. Continuad.

--S, seor. Bueno, el caso es que estaba echando pestes de Talabecland, cosa mala, diciendo que ramos todos unos borrachos y unos patanes, y que, eh..., hacamos cosas contra natura con los rboles y cosas parecidas, y yo me lo estaba tomando bastante bien. Los de Talabecland tenemos el pellejo grueso para las tonteras. Pero luego tuvo que decir cosas contra la condesa, llamarla puta taalista y soltar que se acostaba con leadores mugrientos y no s cuntas cosas ms. Bueno, lo vi todo rojo, y lo siguiente que recuerdo es estar en el calabozo y que el carcelero me cuenta que le he roto el cuello al delicadito aqul y le he sacado un ojo con un pulgar. --Augustus se encogi de hombros--. No me cabe duda de que lo hice, pero que me aspen si lo recuerdo. Reiner asinti con la cabeza. --Mutilacin de un oficial superior. S, no cabe duda de que vuestro sitio est entre nosotros, aunque, lo repito, lamento que hayis llegado a una situacin como sta. El piquero se encogi de hombros. --Es mejor esto que el lazo. Reiner gru. --Puede ser que lleguis a cambiar de opinin a ese respecto. Los dems apartaron la mirada. Reiner se volvi hacia el joven mofletudo que se encontraba sentado junto a Augustus. --Y vos, muchacho? --pregunt--. Cul es vuestra historia? Sois un asesino de hombres, un devorador de nios...? A lo largo del tiempo los hemos tenido de todas las clases, as que no temis escandalizarnos. --Gracias, capitn, seor --dijo el muchacho con sonora voz nasal--. Gracias. Me llamo Rumpolt Hafner, y es un honor servir a vuestras rdenes, seor. --Inclin la cabeza--. Eh..., lamento decir que no soy un villano importante, aunque har todo lo que pueda para no decepcionaros. Y, eh..., ciertamente cometer asesinato si vuelvo a encontrarme con los inmundos guardias negros que me llevaron a esto. --No podris decepcionarme si hacis todo lo posible y depositis vuestra confianza en m como yo la deposito en vos --dijo

Reiner. La frase le pareci falsa al decirla, y Hals y Pavel le lanzaron miradas penetrantes por encima de las llamas, tras haberla meditado. Se alegr de que Franka no se encontrara presente. --Pero contad vuestra historia, y nosotros juzgaremos qu clase de villano sois. Rumpolt adelant el labio inferior. --An no entiendo por qu lo mo fue un delito de horca. Lo nico que hice fue robar un estandarte. Fue un reto. Acababa de unirme a los pistoleros del seor Loefler en Stockhausen. All haba otros que eran rivales de Loefler, los hombres del seor Gruenstad, y mi sargento y sus camaradas dijeron que si realmente quera ser uno de ellos deba llevar a cabo un acto de valenta contra esos rivales. Hals y Pavel sonrieron con expresin presuntuosa. Rumpolt apret los puos. --Me dijeron que tena que robar el estandarte del seor Gruenstad y plantarlo en el retrete del campamento! Cmo iba yo a saber que apoderarse de un estandarte se considera robo de una propiedad del Emperador? --No es slo eso, muchacho --intervino Gert, con las manos cruzadas sobre el pesado vientre--. El estandarte es el honor de una compaa. Lo defienden con sus vidas en el campo de batalla. Creas que se tomaran a bien que un mentecato al que an no se le ha secado la leche de los labios lo clavara en la mierda? --Pero yo no lo saba! --gimote Rumpolt--. Y cuando me atraparon y le cont al capitn que me lo haban hecho hacer el sargento y sus compaeros, los villanos negaron saber nada del asunto. --Los mir a todos con expresin implorante--. Estoy seguro de que os dais cuenta de que se me trat con injusticia. --Bueno, muchacho --dijo Reiner, con tono consolador--, no importa. Ms de uno de nosotros afirma ser inocente, as que estis en buena compaa. Bienvenido. --Gracias, capitn --dijo Rumpolt--. Har todo lo que pueda. Lo juro. A continuacin, Reiner se volvi a mirar al joven de pelo fino vestido con ropones de cirujano.

--Y vos, mdico, cmo os llamis? El tipo dio un respingo cuando le habl. --Eh..., me llamo Darius Balthus-Rossen. Soy originario de
Nuln.

--No tenis aspecto de soldado --dijo Reiner--. Estoy seguro de que Manfred no os reclut en un calabozo militar. --No, seor. Me encontr en la prisin de la ciudad de Altdorf. --Se estremeci--. Una hora antes de que me ahorcaran. --Y por qu iban a ahorcaros? El joven vacil y mir alrededor con incertidumbre. Reiner suspir. --Somos una compaa de hombres convictos y perdidos, muchacho. No podis ser ms malvado que algunos de los que hemos llamado camaradas. El erudito se encogi de hombros y abri las manos ante s. --No soy nada, slo un estudioso de las plantas y los misterios del proceso natural de la vida. No he matado ni he mutilado a nadie, ni he traicionado al Imperio. En realidad, no soy para nada un villano. --Tenis que haber hecho algo --insisti Reiner, con tono seco--. A fin de cuentas, iban a ahorcaros. Darius vacil durante tanto tiempo que Reiner pens que no iba a decir una sola palabra. --Descubrieron..., descubrieron que estaba en posesin de un libro prohibido. --Qu clase de libro? --pregunt Reiner, aunque ya se haba formado una idea. --Eh..hummm, no era nada. Nada. Un tratado sobre el uso medicinal de ciertas..., eh..., plantas raras. --Y por qu estaba prohibido, entonces? --Porque --replic el erudito, repentinamente enfadado-- mis sabios profesores son ciegos, conservadores, demagogos carentes de curiosidad que no estn interesados en aprender nada que no sepan ya. Cmo puede ampliarse el conocimiento del mundo si a uno le prohben probar cosas nuevas? --Cerr las finas manos en apretados puos--. Un experimento no es un experimento si ha sido llevado a cabo antes. Sabemos tan poco sobre cmo funciona el

mundo, por qu crecen las plantas y los animales, cmo los vientos de la magia deforman ese crecimiento, cmo nos deforman a nosotros! Los pretendidos hombres sabios le tienen demasiado miedo a lo desconocido. Cmo...? --Magia --lo interrumpi Reiner--. As que sois un brujo. Darius alz los ojos y vio que los otros lo miraban con inquietud. --No --dijo--. No, soy un erudito. --Un erudito en magia --insisti Reiner. El joven suspir. --Lo veis? Miedo a lo desconocido. Si yo fuera un devorador de infantes, os habrais encogido de hombros y me habrais dado la bienvenida, pero como he estudiado lo arcano, por muy acadmicamente que lo haya hecho, soy un paria. --Pero sois un brujo? --pregunt Hals, amenazador. Darius dej caer los hombros. --No. No, no lo soy. Aunque, por supuesto, ahora no me creeris. Soy un terico. Tengo menos conocimientos prcticos de ese arte que una curandera de pueblo. Y, desde luego, no puedo embrujaros, si eso es lo que os preocupa. Hals y Pavel hicieron el signo del martillo, y Gert escupi por encima de un hombro. Reiner tosi. --Por qu estis aqu, entonces? Seguro que Manfred no os sac de la crcel de Altdorf debido a vuestros conocimientos sobre plantas. Darius volvi a encogerse de hombros. --El conde me dijo que deba ocuparme de vuestras heridas. Tengo algunos conocimientos de medicina. Mi padre era cirujano. Puedo reducir una fractura y curar una herida. --Baj los ojos hacia los ropones de cirujano con una dbil sonrisa--. Parece que aqu soy el nico cuyo atuendo no es un disfraz. En torno al fuego se produjo un silencio. Estaba claro que los otros no le crean. Reiner, tampoco. Si Manfred quera un cirujano, fcilmente podra haber encontrado uno con experiencia en batalla dentro de los

calabozos militares. Era obvio que Darius haba sido escogido por otra razn. --Bueno --dijo al fin--, parece que nos habis escandalizado, despus de todo. Pero dadme vuestra palabra de que os guardaris vuestra brujera para vos, y os dar la bienvenida. Y al resto de vosotros --dijo, y los mir a todos--, os pido que dejis que el muchacho demuestre quin es por sus acciones, como habis hecho con todos nuestros otros camaradas. Darius suspir. --No soy un brujo. Pero, de todos modos, os doy mi palabra. --Puedes sacarnos el veneno de la sangre con magia? --pregunt Rumpolt. El corazn de Reiner dio un salto. La espontaneidad de los nios! No haba pensado en eso. Por Sigmar, era verdad! Darius ri. --Si pudiera, estara aqu, soportando este interrogatorio? Reiner suspir. Qu cosa tan necia era la esperanza. Manfred jams escogera a un brujo con tanta pericia. Se volvi a mirar al ayudante de Darius, de rostro aquilino, que arrojaba ramitas al fuego. --Y vos, amigo --dijo Reiner con el tono ms alegre que pudo emplear--, tenis algn oscuro secreto que contarnos? O al menos un nombre que darnos? El hombre alz los ojos con cansado desprecio. --No soy vuestro amigo, caballerete, ni amigo de ninguno de vosotros --dijo mientras sus ojos miraban velozmente a los dems--. Mi nombre es Dieter Neff. Estoy aqu porque era una muerte menos segura que la del lazo. Y me marchar tan pronto como averige cmo burlar el veneno, as que no hay razn para hablar de cmo son las cosas ni para contar historias. --Dieter Neff! --exclam Reiner con una carcajada--. Os conozco. Sois la Sombra de la Calle Elgin, el Prncipe del Asesinato, con un centenar de muertos a vuestra espalda. Os vi una vez en la plaza Stossi, donde yo sola desplumar a los primos. --Ciento diecisiete --lo corrigi Dieter. --As que al fin os atraparon. --Nunca --replic Dieter con una sonrisa burlona--. Me vendi

un cliente que no quiso pagarme cuando acab un trabajo. --Ech otra ramita al fuego--. Ir por... Reiner esper a que Neff continuara, pero el hombre se limit a clavar los ojos en el fuego. Reiner suspir. --Bien, si maese Neff no quiere hablar, yo s que puedo contaros lo que s. Es el mejor ladrn y asesino profesional de Altdorf, conocido por entrar y salir de lugares que para otros son inaccesibles. En una ocasin mat a pualadas a un hombre en medio del banquete anual del seor Von Toelinger, delante de unos doscientos caballeros armados, y sali ileso. Dieter lanz una carcajada, aunque no alz los ojos. --No sabis de la misa la mitad, caballerete. Ese villano era el que me haba contratado. Y yo no lo mat. --Qu? --pregunt Rumpolt--. Qu queris decir? Dieter guard silencio, y Reiner vio que estaba contrapesando el desprecio que senta por los oyentes y su deseo de jactancia. --El canalla era un comerciante de lana de apellido Echert --explic, al fin--. Le deba dinero a mucha gente peligrosa, as que decidi que lo mejor era morirse. Me contrat a m para que fingiera que lo mataba y que lo pareciera de verdad. --Se encogi de hombros--. No es mi lnea habitual de trabajo, pero me gustan los retos, de modo que trabaj en el asunto. Le dije que fuera a ese banquete, y luego lo ataqu durante el plato de pescado. Lo cort de mala manera, pero no le di ni una sola pualada. Y chill de forma muy creble porque no le haba dicho que lo hara sangrar. Luego, le dije que se quedara tumbado y quieto, y sus sirvientes entraron y se lo llevaron antes de que nadie pudiera echarle un buen vistazo. Funcion de maravilla. Sali hacia Marienburgo en un carruaje cerrado antes de que se cansaran de buscarme. Darius buf. --Entonces, ser mejor para ese Echert que muramos todos, porque nos habis contado su secreto. Los ojos de Dieter se encendieron. --Nunca he traicionado a un cliente. Echert est muerto. Muri de sfilis dos meses despus de haber huido, el canalla estpido. Todo el dinero que me pag, un desperdicio.

Pavel, Hals y Augustus rieron. Darius se encogi de hombros. Jergen miraba fijamente hacia la oscuridad del otro lado del fuego. --Bueno --dijo Reiner--, aunque no tengis intencin de quedaros mucho tiempo con nosotros, maese Neff, puede ser que el enigma del veneno de Manfred os resulte ms difcil de descifrar de lo que esperis, as que bienvenido. Nos alegra tener con nosotros a un hombre de vuestra pericia. --Yo cuido de mi propio pellejo --dijo Dieter--. El resto de vosotros apaaos como podis. Reiner suspir. --En ese caso, es muy probable que tengis que cuidar de vuestro propio pellejo, porque nadie ms estar ansioso por hacerlo. Continuad, muchachos, yo ya he hecho mi parte. --Se sent y se meti en la boca una cucharada de estofado, que trag apresuradamente al ocurrrsele algo--. Eh..., una ltima cosa. Los otros alzaron la mirada. --Os lo contar ahora, para que luego no haya problemas --dijo Reiner--. Uno de nosotros es una mujer. --Qu? --dijo Rumpolt, que mir a los que lo rodeaban. Reiner ri. --Estos rufianes, no. Nuestro arquero, que hace las veces de paje de Manfred en este momento. Lo hemos mantenido en secreto, y lo mismo haris vosotros. --Un arquero? --pregunt Augustus, consternado--. Es soldado? --S. Y mejor soldado que algunos hombres que he conocido --replic Reiner--. Pero, odme bien, si os estis haciendo alguna ilusin, olvidadla. El hombre que le haga dao responder ante m. --Y ante m --aadieron Hals y Pavel al unsono. --Y ante m --dijo Jergen. Los nuevos miraron con curiosidad a los otros hombres, y asintieron con la cabeza. Cuando Reiner volva a su estofado, oy que Augustus murmuraba, descontento, con Hals y Pavel. --Ya s que no es correcto --dijo Hals--, pero ella no quiere ni ornos. --Y pueden matarla --aadi Pavel.

Jergen le habl a Reiner al odo. --Alguien est vigilndonos. Reiner se volvi y mir hacia atrs. --Quin? Dnde? --No lo s --replic Jergen, que inclin la cabeza hacia el ro sumido en la oscuridad que rodeaba el campamento de Manfred--. Pero estn all. Reiner mir hacia donde haba sealado el espadachn. No vio nada. Se estremeci.
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_____ 3 _____ La Ciudad de los Jardines


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Despus de remontar la corriente del ro durante cinco das, mientras todos observaban las orillas en busca de sombras furtivas, las barcazas de Manfred, en la maana del sexto da, rodearon un meandro y Reiner vio el alto crter que conformaba la inexpugnable defensa natural de Talabheim. Era una vista pasmosa; se alzaba a decenas de metros por encima de la alfombra de rboles, con una amplitud de circunferencia tal que la muralla natural no pareca curvarse. Se extenda como un risco interminable hacia la distancia, en ambas direcciones. Junto a la borda, Augustus sonri abiertamente. --La fortaleza de Taal. --La jarra de bebida de Taal, dira yo, ms bien --aadi Hals con una risa. Augustus ri entre dientes, de buena fe. Una hora ms tarde, unos botes de remos los guiaron hasta las gradas situadas entre los muelles de Taalagad, el puerto de

Talabheim, una pequea poblacin castigada por los elementos que se acurrucaba a la sombra de la pared del crter. Era un lugar hmedo y deslucido que pareca consistir en nada ms que almacenes y tabernas. Estas ltimas estaban abarrotadas de gente, pero los primeros se encontraban desiertos; daba la impresin de que el comercio haba cesado. Pilas de cajones, barriles y sacos de arpillera descansaban bajo lienzos alquitranados sobre los muelles y en torno a las oficinas de aranceles sin que nadie los reclamara. Los seores y sus squitos desembarcaron y compusieron su aspecto mientras se enviaba a Talabheim noticia de la llegada de la legacin. Reiner alz la mirada hacia el crter, que llenaba casi todo su campo visual. Un camino zigzagueante ascenda hasta un tercio de la altura y llegaba a una enorme puerta fortificada, la entrada al fabuloso paseo del Hechicero, as llamado debido al rumor de que haba sido tallado mediante brujera, no por obra de seres humanos. Tras una larga espera, una compaa ataviada con los colores rojo y blanco de la guardia de la ciudad de Talabheim descendi por el camino, con las picas destellantes, hasta los muelles. Tenan aspecto cansado y trasojado, como hombres que llevaran demasiado tiempo en el frente de una gran guerra. Con ellos iba un anciano de larga barba, vestido con ricos ropones y un gorro de terciopelo, que se inclin ante Manfred. --Os saludo, conde Valdenheim --dijo--. Soy el seor Dalvern Neubalten, heraldo de la condesa. Os doy la bienvenida a Talabheim en nombre de su excelencia y la corte. --Sois muy amable, seor Neubalten --replic Manfred, que se inclin a su vez--. Agradezco a su excelencia la cortesa en nombre del emperador Karl Franz. --Gracias, conde --dijo Neubalten--. La condesa ha sido informada de las razones de vuestra visita, y concede al seor Teclis y vuestra legacin permiso para entrar en la ciudad. Os solicita, no obstante, que les pidis a vuestras compaas que aguarden aqu, en Taalagad, hasta que os hayis reunido con ella. Os escoltar hasta su presencia cuando estis preparados. --Desde luego --replic Manfred, que volvi a inclinarse, y se retir para hablar con el seor Schott y los dems.

--Dejar nuestras compaas fuera de la ciudad? --pregunt el seor Schott--. En este nido de pulgas? Desconfa de nosotros? --De ser as, nos insulta --dijo el Gran Maestre Raichskell--. Nos enva el propio Karl Franz. --Es mera precaucin, pienso yo --dijo Manfred--. Es un gobernante necio el que deja entrar doscientos hombres armados en su ciudad sin haber parlamentado antes. --Pero no ha dicho el seor Teclis que hay peligro dentro? --intervino el seor Boellengen, que alz los ojos con nerviosismo hacia la puerta de la ciudad--. Estaremos a salvo? --Sigmar est con nosotros --se burl el padre Totkrieg--. No hay nada que temer. Media hora ms tarde, las compaas se acuartelaron junto al ro y los emisarios se reunieron en los carruajes, con los sirvientes y el equipaje en fila detrs de ellos, dispuestos para la partida. --Vos iris a pie, Hetzau --dijo Manfred al regresar al carruaje acompaado por el heraldo--. El seor Neubalten ir conmigo. --Muy bien, mi seor --replic Reiner, y le hizo una reverencia a Neubalten para que subiera al carruaje. Manfred apart a Reiner algunos pasos y baj la voz. --Vuestra misin comienza ahora --dijo--. Estaris junto a m, pluma en mano, cuando nos presenten a la condesa, y vuestro autntico propsito ser observar su corte, tomar nota de nombres y temperamentos. Con independencia de lo que suceda en Talabheim, podis tener la seguridad de que los miembros del Parlamento de su excelencia estarn intentando aprovechar la ocasin para obtener ventaja sobre sus colegas. Utilizaremos esas rivalidades para desbaratar los intentos que hagan los de Talabheim para salvarse de sus problemas. Reiner frunci el entrecejo. --No queris salvar Talabheim? Por qu hemos venido, entonces? --Me habis entendido mal --replic Manfred, impaciente--. Es precisamente lo que quiero. Quiero que sean Teclis y las fuerzas de Reikland las que salven Talabheim. Vosotros estis aqu para aseguraros de que a Talabheim le resulte imposible salvarse por s

misma. --Inclin la cabeza hacia los guardias de la ciudad, formados para escoltarlos al interior de la urbe--. ltimamente, estos leadores se han vuelto demasiado independientes. Deben entender que estn mejor dentro del Imperio que fuera de l. --Har todo lo posible, mi seor --dijo Reiner. Cuando Manfred se march hacia el carruaje, Reiner sonri. Manfred, el eterno manipulador. Indudablemente, calculaba el efecto poltico de lo que desayunaba cada maana. Reiner se uni al tren del equipaje con el resto de los Corazones Negros, y se sent con Augustus y Gert en el carro de provisiones; la procesin se puso en marcha por el zigzagueante camino que llegaba hasta la inmensa puerta fortificada conocida como Atalaya Alta. Pasaron ante las caoneras y bajo las afiladas puntas del rastrillo, y desaparecieron en la oscuridad de aquella enorme boca como si se adentraran por el gaznate de un behemoth legendario.
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Talabheim se haba vuelto loca. Ya desde que salieron al paseo del Hechicero, situado muy en lo alto de la muralla interior del crter, Reiner lo supo. Por encima de la ciudad se alzaban columnas de humo que se extendan por debajo de la comitiva para formar un palio que ocultaba el borde opuesto del crter, situado a cuarenta y ocho kilmetros de distancia. Dentro del manto de humo relumbraban extraos colores, como si se tratara de rayos que se produjeran en el interior, pero no se oa el trueno concomitante. Reiner haba visto algo parecido en una ocasin anterior, sobre un campo de batalla de Kislev, cuando su compaa de pistoleros se haba enfrentado con una horda de norses. Se estremeci. Hals y Augustus escupieron e hicieron el signo del martillo. Darius se encogi de miedo. La ciudad ascenda por el interior del crter casi hasta el paseo del Hechicero, y chozas derrumbadas y moradas primitivas talladas en la misma roca trepaban por la pendiente como pecios dejados al retroceder una inundacin. Ms abajo, lejos de la muralla natural,

haba viviendas, edificios y casas solariegas cada vez ms grandes y prsperos, y por todas partes se vean parques, jardines y espacios abiertos. Era la ciudad ms verde que Reiner hubiese visto jams. En la periferia de su campo visual, enturbiado por el humo, vislumbraba bosques y tierras completamente salvajes: el Taalgrunhaar, el bosque sagrado de Taal, que tanto figuraba en los chistes sobre las gentes de Talabecland y sus salvajes festividades. Cuando la legacin descendi por un camino gemelo al que haba en el exterior del crter y que discurra en direccin contraria a ste, Reiner vio senderos que se alejaban para adentrarse en los casi verticales barrios pobres. Por los callejones merodeaban figuras furtivas que se ocultaban tras chozas precariamente afianzadas al paso de la procesin. El aire heda a muerte, vegetacin putrefacta y cosas ms extraas, y los odos de Reiner fueron asaltados por sonoros lamentos y estruendos lejanos. La pared del crter se alzaba amenazadoramente sobre su cabeza. Se sinti acorralado, atrapado dentro de un manicomio. Las cosas no hicieron ms que empeorar al llegar al nivel del suelo. La ciudad rodeada de rboles a la que los condujo la escolta haba sido, en otros tiempos, hermosa y bien cuidada. Ahora, muchos de los edificios no eran ms que esqueletos calcinados. Otros tenan destrozadas todas las ventanas y por ellas se asomaban caras furtivas para observar con ojos vacuos a la legacin que pasaba. En una plaza arda una pila de cuerpos desnudos: hombres, mujeres y nios, todos en llamas. Uno de los cuerpos tena una cara con colmillos donde debera haber tenido el estmago. Haba cadveres que colgaban de un cadalso erigido en unas caballerizas. Reiner oy un sollozo ahogado a su espalda. Augustus miraba alrededor, y las lgrimas le corran por la roja barba. --Qu ha sido de ella? --gimote--. Qu ha sido de ella? Reiner asinti con la cabeza. --S, es terrible. --Y qu sabis vos? --le gru el piquero--. Es mi hogar! Y lo... --Lo interrumpi un sollozo--. Lo han aniquilado. Aniquilado! Un hombre vestido con harapos sali corriendo de una casa

hacia un callejn. Su cabeza era un saco de carne suelta que se agitaba con cada paso. Unos campesinos armados con garrotes lo persiguieron y lo golpearon despiadadamente mientras chillaba y lloraba. Los guardias de Talabheim continuaron marchando, impasibles. Augustus apart la mirada. --No puede ser. Talabheim es la ciudad ms hermosa del Imperio, la Ciudad de los Jardines. La... Call repentinamente. Al otro lado de la calle haba una taberna destrozada. Slo se mantenan en pie la puerta delantera y el cartel que tena encima, tan ennegrecido que resultaba ilegible. --El Ciervo y la Guirnalda! --grit Augustus--. Y entonces, est muerto Hans, el tabernero? --Apret los puos--. Alguien tiene que pagar por esto. Alguien tiene que morir por esto. Al acercarse al centro de la ciudad, las calles estaban ms concurridas. Sacerdotes de Morr, con la cara cubierta de arpillera, arrojaban cuerpos a las piras. Ladrones descarados acarreaban cuadros y objetos de plata sacados de las casas. Un hombre que venda amuletos de latn en forma de martillo gritaba que haban sido bendecidos por el mismsimo Gran Teogonista, y que estaban garantizados para proteger contra la locura y la mutacin. Y haca buen negocio. Campesinos macilentos se agrupaban en torno a un sacerdote de Taal, de ojos desorbitados, que agitaba un bculo de madera envuelto en hojas de plantas sagradas. --Es que el despertar de los rboles y la destruccin de los templos sigmaritas no son seales del disgusto de Taal? --gritaba--. Taal est enfadado con nosotros por permitir que el advenedizo Sigmar sea adorado en nuestra tierra. sta es la tierra de Taal, y lo hemos traicionado al besar los pies del tirano extranjero Karl Franz. Arrepentos, infieles! Arrepentos! Antes de que las palabras se desvanecieran detrs de la procesin de Manfred, los bramidos de un sacerdote de Sigmar que arengaba a otro grupo llegaron a los odos de Reiner. --El despertar de los rboles no demuestra que Taal es un demonio? --ruga--. Quin sino un demonio lanzara a sus servidores contra sus adoradores? Quin sino un demonio volvera

locos a los hombres y deformara sus cuerpos con inmundas mutaciones? Quin sino un demonio arrasara el nuevo templo de Sigmar? Debemos ir con antorchas contra los bosques, valientes sigmaritas, y destruir sus templos ocultos como ellos han destruido el nuestro! --Escoria sigmarita! --gru Augustus en voz baja. --Hablas contra Sigmar? --pregunt Gert, cuyo bigote se haba erizado--. Quieres un ojo a la funerala? --Ya basta --intervino Reiner con tono cortante. --Pero, capitn, no has odo...? --dijo Gert. Reiner lo interrumpi. --He odo a un par de estpidos delirantes. Y vosotros sois tambin un par de estpidos si los escuchis. Ahora, basta. Tanto Gert como Augustus abrieron la boca para protestar, pero los distrajo un movimiento brusco que se produjo a la derecha. Hombres, mujeres y nios de mejillas hundidas salieron corriendo de un edificio abandonado, con las manos tendidas hacia ellos. --Comida, seores! --chill uno. --Un pfennig, por piedad --pidi otro. --Ayudadnos --solloz una mujer. Los guardias los hacan caer sobre el adoquinado a fuerza de empujones y patadas. Los mendigos se quedaban donde haban cado y se aferraban la cabeza sangrante entre lamentos. No haca mucho que eran mendigos. Llevaban la ropa sucia pero an entera, aunque la esperanza ya haba abandonado sus ojos. --Pueden ser stas realmente gentes de Talabheim? --pregunt Augustus, consternado--. Los de Talabheim no mendigan. No se arredran ante la lucha. Qu los aqueja? Deberan robarnos hasta los calzones, o al menos intentarlo. --Han sido testigos de demasiadas cosas, te lo garantizo, y eso los ha quebrantado --dijo Gert--. He visto esto antes. Toda una compaa de espadachines de Ostermark. Lucharon contra... algo, en la defensa de Hergig, y aunque lo derrotaron, despus fue como si aquella cosa les hubiera arrancado el corazn y les hubiera dejado el resto intacto. Es peor que la muerte, en mi opinin. Augustus se estremeci, y luego asinti con la cabeza. Los dos

parecan haber olvidado la discusin anterior. En un parque cubierto de malas hierbas, una multitud de burlones rodeaba a una muchacha desnuda atada a una estaca. Le arrojaban guijarros y puados de tierra, mientras la joven se lamentaba e imploraba misericordia. A los pies tena balas de heno, y un tipo con una capucha roja puntiaguda danzaba en torno a ella con una antorcha. Era muy hermosa, aunque tena la cara ensangrentada y amoratada, pero sus piernas eran peludas y estaban rematadas en pezuas como las de una cabra, y tena una cola calva color prpura. Su voz aguda penetraba a travs de los aullidos de la turba. --Por favor! No he hecho nada --gema--. No es culpa ma. Simplemente me sucedi. El hombre encapuchado acerc la antorcha al heno, que se encendi de golpe. La muchacha comenz a chillar. Reiner volvi la cabeza, pero los alaridos lo persiguieron un buen rato. A lo largo de todo el recorrido vieron barricadas que cerraban calles. Estaban defendidas por guardias cansados, algunos ataviados con el uniforme rojo y blanco de la guardia de la ciudad, otros con la librea de este o aquel seor o sin uniforme ninguno; protegan de invasores calles o vecindarios. En algunos casos pareca que los guardias y las barricadas estaban all para impedir que los habitantes salieran. Aparte de esto, reinaba una destruccin generalizada y abundaban las figuras furtivas que tal vez hubieran sido seres humanos alguna vez. Ms adelante pasaron entre el enorme edificio de piedra gris del Gran Tribunal de Edictos, donde se reuna el Parlamento de Talabheim, y las Oquedades, en cuyas entraas cumplan condena los sentenciados por los tribunales. Los cadalsos y las jaulas de castigo del patio delantero de los tribunales estaban tan atestados de cadveres que parecan la ventana de una carnicera. Por encima de los tejados con buhardilla de los bajos edificios del distrito de juzgados, Reiner vio las construcciones del barrio de los templos, conocido como la Ciudad de los Dioses: la dorada Myrmidia blandiendo una lanza en lo alto de una columna de granito, el esbelto campanario blanco de Shallya, los altos fresnos de Taal y,

por encima de todo esto, los severos campanarios de piedra de Sigmar. Pareca un lugar calmo y sereno, hasta que Reiner repar en las columnas de humo que ascendan entre las torres. Poco despus, la comitiva lleg a una alta muralla de piedra con una gran puerta bien defendida. Ante ella haba caballeros montados en formacin de desfile, y onagros sobre torretas a cada lado. Por encima de la muralla, Reiner vio los hastiales de bellas casas y las copas de altos rboles. Por la puerta sala una procesin de sacerdotes de Morr que llevaban un hermoso atad. Reiner sonri afectadamente. Al parecer, a los ricos no los quemaban como lea en las plazas de la ciudad. El capitn de la escolta habl con el capitn de la puerta, y la legacin de Manfred penetr una vez ms en otro mundo. El horror y el estruendo del barrio de los comerciantes se desvaneci al instante para ser reemplazado por una serena calma y una regia belleza. La calle desierta estaba flanqueada por grandes casas solariegas, elegantes y rodeadas de extravagantes jardines. Las moradas presentaban profusin de ondulantes adornos de hojas de roble, via y bellotos, y ornamentados extremos de viga en forma de cabeza de ciervo, jabal y oso. No se vea a nadie por la calle, y Reiner comenz a darse cuenta de que lo que haba tomado errneamente por calma era, en realidad, parlisis. Los nobles se ocultaban en sus casas a la espera de que pasara la tormenta. Se detuvieron ante otra alta muralla an mejor defendida que la anterior y, tras ms conversaciones y conferencias, les permitieron pasar. Al otro lado haba una finca grandiosa, con extensos terrenos, jardines, arboledas y edificios anexos, y en el centro, una gran casa solariega; era antigua y estaba cubierta de hiedra, pero pareca tan grande como las cinco casas nobles ante las que acababan de pasar juntas. Y, en efecto, era exactamente tal como pareca, ya que Reiner cont al menos siete estilos arquitectnicos diferentes en las secciones que poda ver, y que representaban aadidos que se haban hecho en un nmero igual de siglos. --sta es la residencia de la condesa? --pregunt al mismo tiempo que se volva a mirar a Augustus, confuso. El piquero asinti con la cabeza.

--S, la Gran Mansin. --Pero..., pero no vive en el castillo? --Claro que s --respondi Augustus--. Mirad a vuestro alrededor. --Abarc con una mano la pared del crter, ahora a kilmetros de distancia, pero an visible entre los rboles en todas direcciones--. El castillo ms grandioso del Imperio. --Ah, claro! --dijo Reiner. --En otros tiempos fue un castillo --explic Augustus--, en la poca de Talgris, cuando an no se haba colonizado todo el crter. All puede verse an la vieja fortaleza. Seal hacia el centro de la casa solariega, donde una achaparrada roqueta de piedra toscamente tallada asomaba la fea cabeza almenada por encima de los civilizados hastiales y buhardillas de los aadidos posteriores. --An se utilizan las mazmorras y las cmaras de tesoros, y tambin las cocinas, y cosas por el estilo, pero ya nadie se aloja all. Es fra y tiene muchas corrientes de aire. La escolta los condujo por una avenida bordeada de rboles que pasaba ante barracas y puestos fortificados de centinelas, y se detuvieron en un patio delantero cubierto de grava, situado en el lado occidental de la Gran Mansin, donde los aguardaba una compaa de espadones de la condesa. Manfred sali del carruaje con el seor Neubalten, y Reiner ocup su lugar tres pasos por detrs de ellos. En el patio se hizo un silencio an mayor cuando se les uni Teclis. Al parecer, los de Talabecland no eran ms inmunes que los de Reikland a la reverencia que inspiraban los elfos. La delegacin atraves las altas puertas dobles, donde la aguardaban los espadones, todos vestidos de verde y piel de ante, con petos de acero bien lustrosos. El capitn, un hombre alto, de cabeza estrecha y pelo rubio muy corto, con los ojos severos de un veterano, avanz un paso y los salud. --Seor Teclis, conde Valdenheim --dijo Neubalten--, permitidme que os presente a Heinrich von Pfaltzen, capitn de la guardia personal de la condesa Elise. El capitn entrechoc los tacones e hizo una reverencia,

esforzndose cuanto pudo para no mostrarse conmocionado por la presencia de Teclis. --Mis seores --dijo--, la condesa os espera. La delegacin, escoltada por los espadones, sigui a Von Pfaltzen a travs de una serie de amplios corredores alfombrados. A intervalos regulares haba colgados ricos tapices de escenas forestales, y arcadas que daban paso a salas de estar, bibliotecas y galeras lujosamente amuebladas. Era un lugar magnificente y adecuado para la residencia de una condesa, aunque conservaba un ambiente ligeramente rstico, como una cabaa de caza de la realeza. Ante un par de altas puertas de madera intrincadamente labradas, dos alabarderos ataviados con elaborada librea de piel de ante le dieron el alto a Von Pfaltzen. ste anunci que el seor Teclis de Ulthuan, el conde Manfred de la corte del emperador Karl Franz de Altdorf, y su squito, le imploraban a la condesa permiso para entrar. Los alabarderos saludaron y dijeron que la condesa les conceda a sus huspedes permiso para entrar, y a continuacin abrieron las puertas. El seor Neubalten hizo una reverencia para que Teclis, Manfred y su grupo entraran en la alta y hermosa sala del trono. Una claraboya de cristales verdes y amarillos pintaba la sala con una suave luz dorada. Hileras de columnas forradas de madera tallada a modo de troncos de rboles, que se extendan en ramas abiertas para dar soporte al techo verde labrado como hojas, producan la sensacin de que uno se encontraba dentro de una arboleda iluminada por el sol. El heraldo condujo al grupo entre las columnas hasta una plataforma elevada, cubierta con un dosel de terciopelo verde, mientras Von Pfaltzen y sus hombres ocupaban posiciones a ambos lados de sta. En lo alto de la plataforma, sentada en un ornamentado trono de roble, se encontraba la condesa Elise Krieglitz-Untern, gobernante de la ciudad libre de Talabheim. Despus de toda la belleza de la Gran Mansin, ella resultaba un poco decepcionante. Achaparrada,

corpulenta y poco atractiva pese al vestido verde y oro de exquisita factura que luca, con facciones pesadas en un rostro redondo y rojo, pareca ms una pescadera que una condesa. No es de extraar que el pueblo llano la adore, pens Reiner. Podan sentir que era una de ellos. Lo nico que evidenciaba su nobleza era la actitud. Mostraba una altanera regia suficiente para tres condesas: una postura tiesa como una vara, la bulbosa nariz alta y orgullosa, los ojos duros y destellantes. Los cortesanos nobles se reunan en grupos en torno a la plataforma. Todos miraban fijamente a Teclis, que pareca relumbrar con su propia luz interior en la umbra sala verde. Incluso la condesa lo miraba con ojos fijos. El seor Neubalten avanz y comenz a anunciar los nombres de quienes se presentaban ante la condesa, enumerando todos sus ttulos y honores. Aburrido, Reiner recorri la sala con la mirada y, segn las rdenes de Manfred, intent determinar los caracteres y la importancia de las damas y los caballeros de la corte de la condesa segn su atuendo y modales. Ese de barba pulcramente recortada era, sin duda, un imbcil. Y aquel de hombros cados y postura desgarbada era un pcaro nato donde los hubiera. Y la mujer que se encontraba detrs de la columna junto a un joven seor era... El corazn de Reiner se detuvo. La mujer era la dama Magda Bandauer, la tortuosa bruja que haba intentado matarlo con el poder del estandarte maldito, el Azote de Valnir, la ltima vez que la haba tenido delante. La mano de Reiner fue hacia la empuadura de la espada, pero luego la solt. Ciertamente, la muy perra mereca que la cortaran en pedazos, pero tal vez se no era el sitio para hacerlo. Qu estaba haciendo all?, se pregunt. Saba aquella pobre gente a qu malvada haban acogido en su corte? Magda se volvi como si sintiera que los ojos de Reiner la estaban escrutando. Al principio su mirada pas de largo, pero luego volvi precipitadamente hacia l, y la expresin de miedo que apareci en su cara result gratificante, aunque fuese desafortunado el hecho de que lo identificara. Se contemplaron el uno al otro, en silencio, a travs de la sala del trono, antes de que la voz de la condesa hiciera que Reiner volviera a prestar atencin a lo que

suceda. --Seor Teclis --estaba diciendo--, el ms sabio de la raza hermosa, el ms benevolente consejero de los hombres, os damos la bienvenida a nuestra humilde corte y a la ciudad libre de Talabheim, joya de Talabecland. Teclis inclin la cabeza. --Os lo agradezco, condesa. --Su voz era suave, pero tena una resonancia antinatural. --Tambin os damos la bienvenida a vos, conde Valdenheim --dijo la condesa en un tono mucho ms fro--, aunque admitimos sentir desconcierto ante vuestra presencia aqu con una fuerza tan numerosa y sin previo aviso de vuestra llegada. Manfred hizo una profunda reverencia. --Gracias, condesa, y os imploro que aceptis mis disculpas por esta visita no anunciada. Hemos venido por solicitud del gran Teclis, y con las ms pacficas de las intenciones. l le advirti a Karl Franz que un gran mal haba cado sobre Talabheim, y con espritu de preocupacin fraternal, el Emperador envi esta humilde embajada para prestaros toda la ayuda posible. El semblante de la condesa permaneci impasible, pero Reiner se dio cuenta de que interpretaba la diplomtica hiprbole de Manfred como lo que era en realidad. --Nos sentimos conmovidos por la preocupacin del Emperador, pero no tena ninguna necesidad de molestarse. Aunque acogeremos con agradecimiento la sabidura del seor Teclis en cualquier momento, tenemos la situacin bien controlada. Esperamos desentraar muy pronto la causa de las alteraciones, y somos perfectamente capaces de defender nuestra ciudad hasta que llegue ese momento. --No tenis la situacin controlada --intervino Teclis, cuya voz son tan serena como antes--. Las corrientes del Caos se hacen diariamente ms fuertes en Talabheim, vuestros sbditos mueren en las calles y no tenis los recursos humanos necesarios para detener esto, sino slo para proteger los vecindarios menos afectados y las moradas de los ricos. Y si la causa es la que yo creo, ni siquiera vuestros grandiosos eruditos podrn corregirla.

Reiner vio que los ojos de la condesa se encendan ante esa franca exposicin de los hechos, pero no poda decir gran cosa. Teclis era un elfo. No tena ninguna necesidad de entregarse a cortesas porque su condicin no se vea afectada por las maniobras polticas. Haba visto a muchos emperadores aparecer y desaparecer, y muy probablemente sera testigo de otros tres ascensos al trono de Altdorf. --Agradeceremos cualquier ayuda que podis prestarnos, gran Teclis --respondi con los labios apretados--. Pero, si como decs, no hay nada que los humanos podamos hacer, no habra sido lo mismo que acudierais vos solo? Manfred intervino antes de que pudiera responder Teclis. --El Emperador no permitira que un husped tan noble viajara en solitario por sus dominios, ni tampoco que las sutilezas de la cortesa demoraran la llegada de auxilio a nuestra bella hermana Talabheim, si lo necesitara. Hemos acudido en gran nmero, pero con la esperanza de que no se nos precisara. Y aunque puede ser que vuestros soldados tengan la situacin bien controlada, no existe ninguna razn para enviar de vuelta unas reservas que estn aqu para ayudar. --Para interferir, querris decir --corrigi la condesa--. Para llevarse el mrito de la victoria de Talabheim sobre esta situacin. --Condesa --comenz Manfred--, os aseguro... --Y yo os aseguro que vuestra ayuda no es necesaria. Habis acompaado al gran Teclis hasta aqu, y por eso os damos las gracias. Ahora podis retiraros con la seguridad de que lo mantendremos a salvo y no avergonzaremos al Imperio mientras sea nuestro husped. Gracias. Era una despedida inconfundible, pero Manfred se limit a inclinarse y sacar un rollo de pergamino del jubn. --Condesa, me aflige tener que recordaros que, aunque Talabheim es una ciudad libre, se halla dentro de Talabecland, y Talabecland es un estado del Imperio, sujeto a sus leyes y a las rdenes del Emperador. --Alz el pergamino--. Aunque est redactado en suaves trminos, este documento no es una oferta de auxilio, sino una orden de Karl Franz, firmada por su propia mano,

donde os exige que permitis que sus representantes os ayuden hasta habernos asegurado de que ha pasado el peligro para Talabheim y el Imperio. Manfred le entreg el pergamino a Neubalten, quien se lo llev a la condesa. Ella se lo pas a un escriba, que avanz rpidamente desde detrs de la plataforma. El hombre lo ley de prisa y luego le susurr al odo, mientras los nudillos de la condesa se ponan cada vez ms blancos sobre los reposabrazos del trono. --Esto es un ultraje --dijo ella, al fin--. El Emperador ha pasado por encima de las leyes imperiales. Los ducados ejercen el gobierno de sus propios territorios y no necesitan tolerar interferencia alguna del Emperador, como no sea en asuntos que afecten a la totalidad del Imperio. Esto es claramente un problema de Talabheim y... --Perdonadme, condesa --intervino Teclis--. Yo no tomo partido en los asuntos de los hombres, pero estis equivocada. Aunque esta alteracin tiene lugar en Talabheim, si no se la detiene, afectar no slo a Talabecland y al Imperio, sino tambin a la estabilidad del mundo entero. De otro modo, yo no estara aqu. La condesa palideci. --De verdad es un asunto tan serio? Teclis asinti con aire grave. --Lo es. --Entonces --dijo al mismo tiempo que le lanzaba a Manfred una penetrante mirada--, por vuestra autoridad, gran Teclis, y slo por ella, me someter a esta interferencia indeseada por parte de seores extranjeros. --Gracias, condesa --respondi Teclis--. Me reunir con los miembros de vuestra corte a los que concierna este asunto tan pronto como sea conveniente para vos, con el fin de enterarme de qu han averiguado. --Por supuesto --dijo la condesa--. Convocar una reunin de emergencia del Parlamento para esta noche. Os ilustraremos a vos y a la embajada del Emperador sobre nuestros asuntos. Hasta entonces, si tenis la amabilidad de seguir al seor Neubalten, l tomar las disposiciones necesarias para vuestro alojamiento. Teclis, Manfred y todos los dems de Reikland hicieron una

reverencia y retrocedieron. --Gracias, condesa --repiti Teclis. --Vuestra excelencia es la ms bondadosa --dijo Manfred. Mientras el grupo segua a Neubalten fuera de la sala del trono, Reiner se inclin hacia Manfred. --Mi seor, recordis a la dama Magda Bandauer? --Cmo podra no recordarla? --dijo Manfred con el ceo fruncido--. Esa mujer llev a mi hermano a la guerra contra m. Por qu? --Est aqu --explic Reiner--, con el joven vestido de azul y borgoa que se halla a la izquierda de la plataforma. Manfred mir discretamente por encima de un hombro, y luego asinti con expresin ceuda. --Ya la veo. --Mi seor --dijo Reiner--, me causara un gran placer que me dierais la orden de acabar con ella. --Y a m me proporcionara un gran placer daros esa orden --replic Manfred--. Desgraciadamente, el joven es el barn Rodick Untern, y la dama Magda viste sus colores. Por mucho que pueda desear la muerte de la corruptora de mi hermano, en este momento no sera polticamente conveniente asesinar a la esposa del primo de la condesa.
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_____ 4 _____ Una gran oportunidad


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Aquel anochecer, el Parlamento de Talabheim se reuni en una gran sala forrada de madera del Gran Tribunal de Edictos. La

condesa Elise ocupaba el asiento situado ms al norte de la gran mesa en forma de U. Los miembros del Parlamento --representantes de las familias nobles de Talabheim, de los gremios de mercaderes, de los templos de la ciudad, de los Colegios de Magia, el tesorero de la condesa y tres generales del Consejo de Cazadores (Christoph Stallmaier, comandante del Taalbaston; Detlef Keinholtz, comandante de la guardia de la ciudad, y Joerg Hafner, comandante de la milicia), el ministro de Comercio y el de Obras Pblicas-ocupaban los otros asientos. Se haban colocado sillas adicionales para Teclis y Manfred, y situaron otras a lo largo de las paredes para los de Reikland. Reiner se sent entre ellos e intent emparejar nombres con caras y ttulos. Estaba hablando el archilector Farador, voz de Sigmar en Talabheim. --Los hermanos de la Orden de la Llama Purificadora les han arrancado muchas confesiones a los mutantes capturados, pero poco se ha averiguado por este mtodo. Parece que algunos mintieron, incluso bajo tortura, y aunque las confesiones de otros nos condujeron a nuevos nidos de mutantes y herejes, an no hemos encontrado al villano que ha lanzado esta maldicin sobre nosotros. --Los hermanos de Taal tampoco han permanecido ociosos --intervino Heinrich Geltwasser, representante del templo de Taal--. Aunque despreciamos los incivilizados mtodos de los sigmaritas, le hemos rezado incesantemente al padre Taal y hemos oficiado ceremonias para tranquilizar a los rboles, aunque admito que hemos tenido poco xito. --Le lanz una ttrica mirada a Farador--. Demasiados de nuestros fieles estn siendo captados por otras religiones, y nuestras plegarias ya no tienen la fuerza de antes. --La plegaria no puede reemplazar a la accin --dijo Farador--. Si hubierais estado persiguiendo mutantes en lugar de danzar desnudos en el bosque, quiz esta crisis ya se habra resuelto. --Os burlis de los misterios de Taal? --grit Geltwasser. --Si el tesorero no fuese tan tacao --intervino el seor Otto Scharnholt, un dandi de ancha quijada con anillos en todos los dedos que era el ministro de Comercio de Talabheim--, tendramos ms soldados en las calles y estaran mejor pertrechados.

Mi seor se ha enriquecido con su cargo --pens Reiner al

contemplar la prominente barriga--. Sin duda, saca tajada de cada cargamento que pasa por Taalagad. --Y de dnde espera el ministro de Comercio que salga ese dinero? --pregunt el seor Klaus Danziger, tesorero de la condesa, hombre serio y carilargo, vestido con jubn negro del ms sencillo corte--. El tesoro est vaco, mi seor, vaco! --Padres, seores, por favor. --La suave voz de Teclis atraves con facilidad el vocero de los otros--. Los intentos que habis hecho para acabar con el problema son encomiables, pero la locura y las mutaciones no son el resultado de la falta de fe y no pueden ser derrotadas por soldados. En algn lugar de la ciudad se ha producido una grandiosa erupcin de energas del Caos. Slo cuando se halle el emplazamiento de esa erupcin y se la... tape, cesarn las mutaciones, y la locura desaparecer. --Recorri a los que se encontraban en torno a la mesa con su penetrante mirada--. Lo que yo debo saber es lo siguiente: en qu zona de la ciudad prevalecen ms las mutaciones?, se ha desenterrado dentro de los lmites de la ciudad alguna ruina antigua o artefacto extrao?, se ha robado alguna arma o artefacto de gran poder? Cualquiera de esas cosas podra sealar el origen de las alteraciones. Todos los miembros del Parlamento comenzaron a hablar a la vez. --La calle Pfaffen est plagada de mutantes --dijo el maestre del gremio de comerciantes de lana. --La calle Pfaffen no es nada comparada con la plaza Girlaeden --intervino el maestre del sindicato de toneleros y carreteros--. All son ms numerosos. --Son esos mugrientos campesinos del barrio de los rboles del Sebo --declar Scharnholt--. Mis inquilinos se han vuelto locos. Me han quemado la finca. Los rboles... --En el distrito de la Gran Mansin no hay ninguno --afirm Danziger, remilgado--. No se atreveran. --Procede de los bosques --dijo un sigmarita. --Lo trae el viento --intervino un taalista. --Sale de los pozos de agua --declar el maestre del gremio de

panaderos. --Caballeros, por favor! --La condesa golpe la mesa con la maza que le corresponda por su cargo--. Todos tendris oportunidad de hablar. Ahora... --Perdonad, condesa --la interrumpi Teclis con una mano alzada. Los presentes guardaron silencio y se volvieron a mirarlo. Teclis seal con un largo dedo a un altivo mago ataviado con ropones verdes y dorados, que trag con nerviosismo. --Vuestro nombre, mago? --pregunt Teclis. --Yo, seor? Eh..., soy el magster seor Dieter Vogt, representante del Colegio de Magia Jade de Talabheim. --Acabis de decir algo, seor magster --dijo Teclis--. Repetidlo, por favor. --Eh..., bueno, he dicho que unos miembros del colegio hallaron recientemente una gran piedra. Pero no sali nada de ella --aadi con presteza--. No tena ningn poder. Teclis apoy las palmas de las manos sobre la mesa. --Ya veo. --En su voz haba un ligero temblor--. Y dnde encontrasteis esa piedra? El magster seor Vogt tosi, muy consciente de que Teclis se senta disgustado. --Eh..., bueno, cuando el templo de Sigmar se derrumb... --El templo no se derrumb! --grit el archilector Farador--. Fue destruido por miembros de un culto! --No fue as --intervino el ministro de Obras Pblicas--. Lo construisteis sobre un hoyo de desage que se hundi y acab por desplomarlo todo dentro de las cuevas. --Una seal --dijo el sacerdote de Taal, Geltwasser--, como si la necesitramos, de que la fe de los sigmaritas est fundada sobre una doctrina insensata. --Qu cuevas son sas? --le pregunt Teclis al ministro de Obras Pblicas. --Eh..., bueno, seora --comenz el ministro, que agach la cabeza--, no supimos de su existencia hasta que el templo las abri, pero hay cuevas debajo de la ciudad. An no hemos tenido la

oportunidad de inspeccionarlas con toda esta locura. --Es en esas cuevas donde encontramos la piedra, mi seor --explic el magster seor Vogt--. Cuando se enviaron hombres para buscar supervivientes, descubrieron que las piedras del templo haban abierto una cripta antigua excavada en el suelo de una cueva. Se le pidi a nuestro colegio que determinara si la cripta era una amenaza arcana. --Era lfica --dijo Teclis. El seor Vogt alz la mirada con sorpresa. --Eh..., s, lo era. Cmo...? --Y contena una piedra cubierta de runas de la altura de un hombre. --En efecto, mi seor --asinti el mago--. La mayor parte de la cripta fue destruida por el derrumbamiento del templo, y la piedra rnica fue derribada de su pedestal, pero, milagrosamente, qued intacta. Al or esto, Teclis suspir de alivio. --As que tenis la piedra, entonces. Vogt asinti con la cabeza. --S, seor. Nuestros eruditos pensaron que podra tener algunas propiedades mgicas, as que la trasladaron a nuestra morada para examinarla, pero no tena magia alguna ni pareca servir a ningn propsito ms elevado. --Ninguno ms elevado que el de mantener la estabilidad del mundo --dijo Teclis. Se reclin en el respaldo de la silla y se presion el pecho con las manos, como si le doliera; luego, alz la mirada--. Lo que descubrieron vuestros eruditos es una piedra conductora. Parece mgicamente inerte porque su finalidad es alejar la magia. Absorbe las emanaciones de energa mgica, energa del Caos, y las encierra en... otro lugar. Sin ella, la fuente del Caos que hay debajo de vuestra ciudad se propaga sin estorbos. --Pero, seor Teclis --dijo el magster seor Vogt--, Talabheim es uno de los lugares menos mgicos del Imperio. Aqu, incluso para lanzar el ms sencillo de los hechizos hace falta una concentracin enorme. Al menos, as era hasta que... Ah, ya entiendo! --S --asinti Teclis--. Desde que estall la plaga de locura,

habis descubierto que vuestros poderes han aumentado muchsimo. Pero tambin ha aumentado el riesgo de influencia de los hechizos, y muchos magos se han vuelto locos. No es as? Vogt pareca reacio a hablar, y fue la condesa quien lo hizo en su lugar. --Durante la pasada semana se ha dado muerte a diez magos que haban sucumbido a la locura. He decretado una moratoria contra la prctica de ese arte hasta que haya pasado la crisis. Teclis asinti con la cabeza. --Este crter, donde Krugar, jefe de la tribu Talabec, fund la ciudad hace miles de aos, se form miles de aos antes de eso, cuando un grandioso meteorito de piedra de disformidad pura cay en la tierra. Mis ancestros, a quienes perteneca el territorio en aquella poca, colocaron la piedra conductora sobre los fragmentos del meteorito con el fin de que la zona volviera a ser habitable. Hay muchas piedras conductoras como sa enterradas por todo el mundo, que cubren sitios similares de energas del Caos. Cuando se retira una de estas piedras, el peligro no slo surge para el territorio del entorno, sino para el mundo en general. Porque del mismo modo que la eliminacin de un eslabn debilita toda una cota de malla, la prdida de una de las piedras conductoras debilita todas las dems y hace que se deshaga el tejido de proteccin con que rodean el mundo. Si se deja el lugar sin cubrir, las emanaciones que envenenan vuestra ciudad se propagarn como ondas en un estanque y desplazarn otras piedras conductoras cercanas que a su vez desplazarn otras, hasta que la tierra se convierta en la interminable pesadilla de locura que fue cuando se abrieron por primera vez las grietas del Caos, hace eones. --Teclis tosi y volvi a tocarse el pecho--. Y esta vez, los elfos no podramos contener el proceso porque ya no estamos donde estbamos antes. La condesa y el Parlamento palidecieron ante aquella visin apocalptica. --Sois afortunados --continu Teclis-- de que me encontrara lo bastante cerca de aqu como para percibir la erupcin cuando la piedra fue retirada, ya que slo un mago elfo con conocimiento de la sabidura antigua puede volver a colocarla adecuadamente. Si

hubierais tenido que enviar un mensajero a Ulthuan en busca de ayuda, tal vez yo habra llegado demasiado tarde. --Se volvi a mirar a la condesa--. Me llevar la piedra conductora y la preparar. En el entretanto, la cripta donde fue encontrada debe limpiarse de escombros, y prepararlo todo para sellarla de nuevo una vez que yo haya vuelto a colocarla. Ya se ha perdido mucho tiempo. Mientras hablamos, mueren hombres innecesariamente. --S, seor Teclis --replic la condesa con la cabeza inclinada--. As se har. Magster seor Vogt, escoltad a nuestro husped hasta vuestra morada. Vogt se puso de pie e hizo una reverencia. --S, condesa. De inmediato.
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--La han perdido! --ri Manfred al cerrar la portezuela del carruaje y reclinarse contra el respaldo del asiento--. Media tonelada de piedra tan alta como un hombre, y la han perdido! Reiner haba permanecido sentado dentro del carruaje durante la ltima hora, ante el complejo arbolado del Colegio de Magia Jade, esperando mientras Manfred, Teclis, el mago Nichtladen y la condesa --nicas personas cuyo acceso haban permitido los secretistas magos-- entraban con el magster seor Vogt para recuperar la piedra. --La han perdido? --pregunt. --S! --asinti Manfred con una risa entre dientes--. Haba magos correteando por todas partes como doncellas de servicio, mirando dentro de armarios y ticos. Pero ha desaparecido. Lo ms probable es que la hayan robado --dijo frotndose las manos. --Y eso os complace? --Eh? --dijo Manfred--. No seis necio! Claro que me complace. Si Vogt la hubiera entregado, el Colegio Jade se habra llevado el mrito, pero ahora nosotros tenemos tantas probabilidades como cualquiera de encontrarla. Es una gran oportunidad. --Vuestra preocupacin por los ciudadanos de Talabheim es admirable, mi seor --coment Reiner con tono seco.

--Mi preocupacin --contest Manfred-- es por el Imperio en su totalidad, y si deben morir unos pocos para asegurar su estabilidad a largo plazo, estoy dispuesto a cargar con esas muertes sobre mi conciencia. Reiner sonri afectadamente. --Muy noble por vuestra parte.
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Cuando regresaron a la casa del distrito de juzgados que la condesa haba puesto a disposicin de la legacin de Reikland para que se alojaran sus miembros, encontraron al seor Danziger, el remilgado tesorero ataviado de negro, esperando a Manfred en el saln. --Podra hablar en privado con vos, seor conde? --pregunt. Tena modales tan rgidos como el cuello duro del jubn que vesta, al igual que lo era su postura. --Desde luego, seor Danziger --replic Manfred--. Hetzau, acompaad a su excelencia a mis aposentos. Cuando se hubieron instalado en las habitaciones privadas de Manfred, y Reiner hubo servido vino de Reikland, Danziger comenz a hablar. --Como tesorero de la condesa --dijo--, me duele ver todos los fondos que se han derrochado hasta ahora en atacar este problema desde el ngulo errneo. Como ya habis visto, el Parlamento es un grupo dividido. Todos estn demasiado preocupados por quitarse de encima la culpa como para emprender acciones decididas y, aunque detesto decirlo, creo que algunos miembros tienen la esperanza de sacar beneficio de este problema. Por eso he venido a veros. Contis con la confianza de Karl Franz y Teclis. S que debis situar los intereses del Imperio por encima de todo, y deseis poner fin a esta desagradable situacin con toda la rapidez posible. --En efecto --replic Manfred, cuya actitud tena toda la apariencia de la sinceridad--. Y si vos tenis alguna informacin que pueda contribuir a esa meta, estar extremadamente complacido de orla.

--Creo tenerla, seor --replic Danziger--. Yo, como la mayora de hombres de buena posicin de la ciudad, he ofrecido voluntariamente la guardia de mi casa para que ayude a proteger las barriadas que continan intactas. Cuando el seor Teclis habl de esa piedra conductora, record un incidente que me coment recientemente el capitn Gerde, de mi guardia. No me pareci que fuera nada importante en ese momento, pero ahora... --Por favor, continuad, seor --pidi Manfred, y Reiner vio que intentaba disimular la ansiedad. --Gerde estaba defendiendo las barricadas de Schwartz Hold --explic Danziger--, y justo despus de medianoche vio a un grupo de hombres que llevaban un bulto pesado al interior de un viejo granero que haba sido quemado a comienzos de la plaga de locura. Gerde envi a uno de sus hombres a seguirlos y ver en qu andaban. --Y qu descubri ese hombre? --pregunt Manfred. --Regres al cabo de una hora y dijo que los ladrones haban pasado con la carga por un agujero que haba en las bodegas del granero y que comunicaba con las cloacas situadas debajo. Les haba seguido la pista a travs de las cloacas y las catacumbas del subsuelo de Talabheim, hasta que al fin llegaron a un sitio bien guardado por hombres armados, y no pudo continuar. Manfred se inclin hacia l. --No se inform a la guardia de la ciudad de ese incidente? --No creo que lo hayan hecho --replic Danziger. --As que somos los nicos que estamos enterados? --S, mi seor. Y sera prudente que continuara siendo as --dijo Danziger--. Talabheim es una ciudad de intrigas, y hacerle una confidencia a un solo hombre equivale a hacrsela a un centenar. Si queremos golpear con rapidez, debemos obrar en secreto. Manfred asinti con la cabeza. --Muy bien. En ese caso, golpear maana por la maana, antes del amanecer. Enviadme a vuestro hombre para que nos gue. Gracias por la informacin, seor Danziger. --Eh..., con vuestro permiso, seor: si yo aadiera mis hombres a los vuestros, pienso que tendramos la seguridad de vencer.

Manfred le dedic una sonrisa torcida. --Desde luego. Estad aqu maana a la hora quinta, y veremos si podemos encontrar la piedra. --Excelente --replic Danziger--. Maana por la maana, entonces. Se puso de pie e hizo una brusca reverencia. Reiner lo escolt hasta la puerta. --No confiis en l, mi seor? --pregunt a su regreso. --Tanto como en que puedo desarzonar a un caballo --replic Manfred--. Por esa razn me he asegurado de que nos acompae. --Dando a entender que preferirais que no lo hiciera. Manfred asinti con la cabeza. --Podra haber tenido la intencin de enviarnos a la muerte. Y si nos hubiera permitido ir solos, habra sabido que era sa su intencin. Ahora s que su juego es otro. --Intenta que lo ayudemos a recuperar la piedra, para luego llevrsela y alzarse con el mrito --dijo Reiner--, del mismo modo que vos tenis intencin de usarlo a l con el mismo propsito. --Aprendis bien el oficio, Hetzau --dijo Manfred. --Pero qu va a impedir que l logre sus intenciones? --pregunt Reiner. Manfred sonri. --Teclis me acompaar. --Ah! --dijo Reiner--. Y Danziger no se atrever a arrebatarle la piedra al elfo, mientras que en vuestro caso podris reclamar el mrito de su descubrimiento para Altdorf y para vos mismo, porque fuisteis quien trajo aqu a Teclis. --Espero que se sea el resultado, s --asinti Manfred--. Pero, por si acaso, os llevar conmigo a vos y a vuestros Corazones Negros, para asegurarme. Reiner suspir mientras recoga las copas de vino. --Y vos me tachis a m de bribn --dijo en un susurro. Manfred le lanz una mirada penetrante.
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_____ 5 _____ La destruir una hoguera?


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--Disfrutando de la buena vida, capitn? --pregunt Hals con una sonrisa burlona--. Mariposeando por ah con condes, condesas y elfos? --Mientras nosotros nos ocupamos del equipaje --dijo Pavel. --Y de los caballos --aadi Gert. --Y lustramos las botas --intervino Franka. --No me culpis a m de eso --dijo Reiner--. El plan fue de Manfred, no mo. Hetzau suspir. Lo que haban sido chanzas joviales en la poca anterior a la muerte de Abel Halstieg, ahora iban en serio. El veneno de la sospecha haba agriado la camaradera de los Corazones Negros. Dese que se le ocurriera algo que decir que pudiera devolver las cosas a su estado anterior, pero dado que saba que uno de ellos era un espa e informara a Manfred de cuanto dijera, se qued sin palabras. Los Corazones Negros, de pie en el patio de carruajes situado en la parte posterior de la casa del barrio de los juzgados, temblaban y se frotaban las manos. An no se haba levantado el sol, y la niebla matinal que se arremolinaba a la luz de las antorchas era terriblemente fra. Iban vestidos con la librea de la guardia de la casa de Manfred --un jubn negro y un peto que llevaba pintado el len blanco y dorado del noble--, y armados con espadas y dagas, adems de las armas preferidas por cada cual. Augustus y Rumpolt le lanzaban miradas de curiosidad a Franka, que llevaba su equipo de soldado, pero no dijeron nada. Con el atuendo de soldado, Darius y Dieter tenan un aspecto an ms ridculo del que haban tenido vestidos como cirujanos. Diez de los lanceros de Nordbergbruche, de las fuerzas de Manfred, formaban cerca de ellos en dos ordenadas filas ante su capitn, un muchacho vigoroso llamado Baerich. Les lanzaban

miradas hostiles a los Corazones Negros, que bostezaban, con posturas desgarbadas, absolutamente indiferentes a la disciplina militar. Se oyeron unos golpes en la puerta trasera, y el capitn Baerich abri para dejar entrar a Danziger y diez espadachines, todos ataviados con ropas tan negras y sencillas como las de l. --Iremos a cazar conejos con este ejrcito? --murmur Hals--. Nos oirn llegar desde kilmetros de distancia. Pocos minutos despus, Manfred y Teclis salieron de la casa, seguidos por la guardia de elfos, que haban cambiado su atuendo blanco como la nieve por sobrevestas azul oscuro sobre las brillantes armaduras. Tambin Teclis iba vestido para la guerra, con una larga espada fina sujeta a la espalda, aunque an se apoyaba en el blanco bculo para caminar. Danziger se qued boquiabierto al verlo. --El seor..., el seor Teclis viene con nosotros? --le pregunt a Manfred. El conde asinti gravemente con la cabeza. --Por supuesto. Los ladrones podran disponer de magia propia. Sera una necedad intentar arrebatarles la piedra conductora sin llevar un mago con nosotros. Danziger se lami los labios. --Por supuesto, por supuesto --dijo; sin embargo, de repente, pareca mucho menos entusiasta respecto a la aventura. Manfred sonri con presuncin a sus espaldas. Mientras los hombres del capitn Baerich abran la puerta para que el grupo pudiera ponerse en camino, se oy un estruendo de botas que corran por el callejn, y los soldados del patio se pusieron en guardia. Hombres con uniforme de color verde y ante se detuvieron en la puerta; haba un destacamento ms reducido ataviado de azul y borgoa detrs. Reiner los observ en la oscuridad y reconoci al capitn Von Pfaltzen, con quince de los guardias personales de la condesa y, detrs de ellos, al seor Rodick Untern, primo de la condesa y esposo de la dama Magda, con ocho de sus propios guardias.

--Qu reunin es sta? --exigi saber Von Pfaltzen, que jadeaba a causa de la carrera--. Adnde vais armados de esta manera? Manfred suspir, fastidiado. --Vamos, capitn, a recuperar la piedra conductora. --Os habis enterado de su paradero? --pregunt Von Pfaltzen, conmocionado. --Nos guiamos por un rumor. --Y olvidasteis informar a la condesa? --pregunt Rodick--. Eso me resulta muy extrao. --Tena una voz chillona y penetrante. --Pensamos --explic Manfred-- que cuantas menos personas conocieran el secreto, menos posibilidades habra de que quienes tienen la piedra se enteraran de nuestra llegada. Al parecer, no fuimos lo bastante cautelosos. --Mir a Teclis en busca de apoyo, pero el elfo los miraba a todos con igual aversin. --Yo ms bien creo ver reticencias a incluir a Talabheim en la recuperacin de la piedra --dijo Von Pfaltzen-- que cualquier preocupacin por posible brujera. --S --dijo Rodick--. Intentis estafarnos nuestra parte de gloria. --Acaso soy invisible, seores? --pregunt Danziger, indignado--. Soy un hombre de Talabheim. La ciudad est representada. --De verdad lo sois, mi seor? --pregunt Rodick, cortante--. Un verdadero hombre de Talabheim no habra informado a la condesa en caso de tener noticias de la salvacin de la ciudad? --Debo insistir en que esta aventura no contine adelante a menos que yo y mis hombres formemos parte de ella --declar Von Pfaltzen. --Y como pariente de la condesa, tambin yo debo acompaaros con el fin de representar sus intereses. Manfred frunci el entrecejo. --Esto es una locura, caballeros. Estorbis el trabajo del seor Teclis. La situacin requiere sigilo y rapidez. Ya somos demasiados. Si se suman vuestros hombres, no sorprenderemos a nadie. --Se volvi hacia Teclis--. Seor, no podis decir algo que les haga entender...?

--No me importa quin se quede o quin se marche --replic Teclis, con frialdad--, siempre y cuando partamos con rapidez. Ya se ha perdido demasiado tiempo. --Muy bien --dijo Manfred a regaadientes--. Podis acompaarnos todos. Mientras las compaas comenzaban a organizarse en orden de marcha, Reiner vio que Danziger se morda el labio inferior y sus ojos iban velozmente de un comandante a otro, para luego desviarse hacia el hombre que los guiara hasta la piedra conductora. Hetzau se acerc rpidamente a Manfred y le susurr algo al odo. --Mi seor, Danziger no est complacido. No creo que desee recuperar la piedra en las presentes circunstancias. Si se le da la oportunidad, le dir a su hombre que nos lleve por el camino equivocado. --En ese caso, no debe drsele la oportunidad --replic Manfred, que se encamin hacia Danziger hablando en voz alta--. Bien, mi seor, quin es el hombre que nos conducir? Me gustara conocerlo. Rode los hombros de Danziger con un brazo, sin hacer caso de la incomodidad del tesorero, y permaneci a su lado mientras ambos, Teclis, Von Pfaltzen y Rodick Untern, junto con los sesenta y un hombres que sumaban sus compaas, salan de la casa tras el gua y recorran las calles de la ciudad bajo las nubes de extrao resplandor que cubran el crter y ocultaban el amanecer. Todos los Corazones Negros marchaban detrs de Reiner en hosco silencio, menos Augustus. --Me alegra ver a Von Pfaltzen con nosotros --dijo alegremente--. No pareca correcto obrar a espaldas de la condesa. En Talabheim, ha de ser un hombre de Talabheim quien est al mando. Danziger no comparta el placer que Augustus senta por la compaa de Von Pfaltzen. --ste es el problema con los hombres de esta ciudad --oy que le susurraba a Manfred al odo--. No piensan en nada ms que en su propio ascenso!

--S --convino Manfred sin el ms leve rastro de sarcasmo--. Eso hace que a los hombres honrados como nosotros les cueste mucho ms lograr que se hagan las cosas. Manfred llam a Reiner con un gesto mientras Danziger y Von Pfaltzen hablaban con el jefe de la guardia de la barricada de Schwartz Hold. --En el improbable caso de que esta acrecentada compaa logre recuperar la piedra conductora --susurr--, deberis aseguraros de que slo Teclis, vuestros Corazones Negros o mis lanceros de Nordbergbruche consigan llevrsela. --S, mi seor --dijo Reiner--. Eh..., tenemos permiso para emplear la fuerza? --Eh? No! --replic Manfred--. Aqu ya nos miran con malos ojos tal y como estn las cosas. Simplemente procurad estar en el lugar adecuado en el momento oportuno. --Muy bien, mi seor --dijo Reiner, contento por haber logrado mantener una expresin neutral. Manfred regres junto a Danziger antes de que Von Pfaltzen lo dejara solo. Cuanto ms se adentraba la compaa en el maltrecho vecindario, ms opresivas parecan las nubes de lo alto. Un viento hmedo gimoteaba en torno a ellos con una voz casi humana. Justo cuando la curva negra del crter de Talabheim comenzaba a destacar contra las nubes grises del fondo, los hombres llegaron al granero destruido. Mientras los Corazones Negros esperaban a que los dems avanzaran con precaucin entre los escombros, Reiner vio que Dieter miraba por encima de un hombro con los ojos entrecerrados. --Qu pasa? --pregunt. Dieter le dirigi una mirada hosca. --Nada, caballerete. --Nada? O quiz se trata de algo que no queris contarme? Dieter le lanz una mirada furibunda, y luego se encogi de hombros. --Nos estn siguiendo. Reiner comenz a volverse.

Dieter lo detuvo. --Condenado necio! No pongis en evidencia que lo sabemos! De todos modos, no hay nada que ver. Reiner mir al ladrn con escepticismo. --Podis or si os estn siguiendo cuando vais en medio de un ejrcito? --Lo siento --replic Dieter--, como un picor en la nuca. --Y de quin se trata? Dieter se encogi de hombros. --No se ha dejado ver. Es un tipo astuto, ya lo creo. Reiner se estremeci y record a Jergen en el camino hacia Talabheim con la mirada fija en la oscuridad. Haba dicho lo mismo.
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Tardaron un cuarto de hora, pero al fin todos los soldados descendieron a la carbonizada bodega y pasaron por el negro agujero al interior de las cloacas. Las compaas se alinearon en los dos mrgenes elevados del canal maloliente que corra por el centro de un tnel abovedado y bajo, de ladrillo. Por el canal bajaba un lento arroyo pardo en el que flotaban muchos bultos que Reiner prefiri no identificar. A intervalos regulares haba planchas de granito que unan ambos mrgenes, y la corriente era alimentada por tuberas que descendan por las paredes. Los oxidados escalones empotrados en los muros desaparecan por chimeneas que ascendan hasta las rejas de hierro de las alcantarillas pluviales de la calle. Manfred hizo formar a los Corazones Negros y los lanceros de Nordbergbruche a la izquierda del canal, detrs de los elfos, mientras los hombres de Danziger, y Pfaltzen con la guardia de la condesa, se alineaban a la derecha. Los hombres de Rodick se encontraban en alguna parte de la oscura retaguardia. Cuando todos estuvieron en posicin, las compaas partieron eras el gua de Danziger, que trotaba por delante como un sabueso. Las ratas huan ante ellos, impelidas hacia agujeros y tuberas de desage por la luz de las antorchas. Y haba otras alimaas.

Furtivas sombras humanas desaparecan por tneles transversales, y siluetas acechantes los espiaban desde detrs de pilas de escombros. Vieron figuras encorvadas que se agrupaban en torno a fuegos en el fondo de largos corredores. Algunas no eran del todo humanas. Reiner capt fugaces atisbos de extremidades deformes y cabezas contrahechas, y oy lejanos gruidos infrahumanos. Ninguno pareca inclinado a atacar a una fuerza tan numerosa y bien armada. Vieron sitios en los que se haban abierto agujeros en las paredes. Daban a bodegas sucias o umbras y a cmaras inundadas. De una de ellas sala un hedor a rata tan fuerte que se sobrepona al hedor omnipresente de las cloacas. Reiner y los otros Corazones Negros intercambiaron miradas de inquietud, pero no dijeron nada. Era mejor no especular sobre ciertas cosas. En una interseccin en lo alto de la cual se vean pintados descoloridos nombres de calles, el gua de Danziger se detuvo y frunci el ceo mientras miraba a derecha e izquierda. Reiner observ que a Danziger se le iluminaban los ojos y avanzaba. --Eh..., Egler, no me dijiste que habas girado a la izquierda en la calle Turring? El hombre mir a Danziger, parpadeando. --Eh..., no, mi seor. Ahora que lo decs, creo que fue a la derecha. --Ests bien seguro? --pregunt Danziger con los dientes apretados. Egler no capt la indirecta. --S, mi seor. A la derecha en la calle Turring. Acabo de recordarlo. El gua condujo al grupo hacia la derecha mientras Danziger intentaba mantener una expresin serena. Poco despus llegaron a otro agujero sembrado de escombros por el que se meti el espadachn de Danziger, y las compaas lo siguieron. Daba a la parte superior de la pared de la despensa de un viejo almacn. El suelo estaba sembrado de barriles y jarras de terracota hechos pedazos. Haban apoyado una estantera de

madera contra la pared a modo de escalerilla, y dos de los hombres de Danziger la sujetaron para que los dems bajaran con cuidado por ella, de dos en dos. Aquella despensa era la primera cmara de un extrao laberinto de stanos, corredores, tramos de cloaca en desuso, tneles excavados en la tierra, pasadizos por los que haba que pasar a rastras y cimientos interconectados, todos con muros rajados y techos combados y apuntalados con maderos. La compaa subi y baj escaleras y atraves charcos que les llegaban hasta la rodilla. Algunos pasadizos eran tan bajos que los soldados tenan que doblarse por la cintura, y otros tan estrechos que tenan que recorrerlos de costado. En estos puntos, Reiner se encoga de aprensin. No era el mejor sitio para que los pillaran si las cosas se torcan. Por todas partes se vean los crculos negros dejados por antiguas fogatas, al igual que botellas rotas, huesos medio rodos y pilas de porquera maloliente. En las paredes haba escritas frases en varios idiomas. La condesa es una puta!, Peder, dnde ests?, y Alzaos y arded!, decan algunas de las que ley Reiner. Y tambin haba cosas peores, como runas de aspecto maligno y dibujos de actos indescriptibles y caras que gritaban, pintados con inmundicia. En las sombras yacan cuerpos resecos cuyas calaveras sin ojos contemplaban el paso de los soldados. Al fin, el gua de Danziger se detuvo en un corredor antiguo y seal un par de puertas de madera podrida que colgaban de los goznes ms adelante, en la pared izquierda. --Al otro lado de esas puertas --dijo--, hay una sala grande con un agujero en la pared de enfrente. La vigilan unos guardias. All llevaron la piedra. --Tenemos que eliminar a los guardias antes de que den la alarma --dijo Danziger--. Tal vez dos de mis... --Tengo un muchacho que puede acertarle al ojo de una paloma desde cincuenta pasos --lo interrumpi Manfred--. Es... --No hay ninguna necesidad --intervino Teclis, que les hizo un gesto a un par de elfos para que avanzaran. Los elfos fueron en silencio hasta las puertas mientras ponan

flechas en los arcos. Se asomaron y en un instante actuaron con tanta rapidez que costaba creer que hubiesen tenido tiempo de encontrar los objetivos; tensaron los arcos y dispararon. Luego, entraron, con flechas nuevas ya preparadas. Un momento despus reaparecieron en la entrada e hicieron un gesto. --Podemos continuar --dijo Teclis, y ech a andar. Las compaas lo siguieron. Cuando atravesaba la entrada, Reiner vio un rpido movimiento en el corredor, pero como se haban producido tmidos movimientos en las sombras a lo largo de todo el recorrido, no le hizo caso. La sala era ancha y larga, y ola a cerveza rancia. La pared de la izquierda estaba oculta tras una hilera de enormes tinajas de madera. A la derecha, pirmides de gigantescos toneles se alzaban en la oscuridad. No haba ni uno solo intacto; todos haban sido espitados, y en torno a ellos se vean secos charcos de pegajosa cerveza evaporada. Ante la pared opuesta haba un pequeo fuego que iluminaba dos cuerpos que yacan junto a l; tenan flechas blancas clavadas en el cuello. Detrs, el grueso muro de piedra, como si fuera un bloque de grasa de cerdo atravesado por un espetn al rojo, estaba perforado por un agujero perfectamente circular de la altura de un hombre, con el borde tan brillante como el vidrio. Bajo l se vean congeladas ondas de roca que parecan cera fundida. Reiner se estremeci ante las implicaciones de aquel agujero. Quin, o qu, tena el poder para hacer algo semejante? Y la cosa que lo haba hecho se encontraba en la sala contigua? Reiner vio que los mismos pensamientos pasaban por la mente de Manfred. Danziger, sin embargo, no pareca sentir ningn temor. Instaba ansiosamente a sus hombres a avanzar. --Vamos --dijo--, antes de que se enteren de que estamos aqu. Manfred vacil. --Eh... Gran Teclis? Es...? --No temis --respondi el elfo--. Tiene siglos de antigedad. El portal y los corredores del otro lado cuentan con toscas protecciones, pero las desactivar a medida que vayamos avanzando. Continuad.

Manfred asinti con la cabeza y les hizo a los Corazones Negros una seal para que dieran alcance a Danziger. Von Pfaltzen y Rodick tambin hicieron avanzar a sus hombres. El extrao agujero daba a una vieja prisin. El aire del interior ola a humo y formaba halos en torno a las antorchas. Los elfos abran la marcha por el corredor al que daban los calabozos, y Teclis no dejaba de mover las manos y susurrar para s durante todo el tiempo. A veces, el aire rielaba ante l como una burbuja de jabn antes de reventar, y Reiner senta en el pecho la presin que exhalaba. En tres ocasiones, en el fondo del corredor aparecieron hombres que dieron media vuelta para huir, y en todas ellas los arqueros elfos los derribaron antes de que pudieran dar un paso. --Bien podran habernos dejado en casa --refunfu Hals. Teclis volvi a uno de los muertos con una bota puntiaguda y le apart la camisa a un lado con la punta de la espada. Sobre el corazn del hombre haba una extraa runa marcada a fuego. --Miembro de un culto --dijo Teclis--. sta es la marca del que Transmuta las Cosas. Reiner trag, y aunque no era piadoso por naturaleza, hizo el signo del martillo. Los hombres que lo rodeaban hicieron lo mismo. Teclis pas por encima del cadver y continu adelante. El corredor desembocaba en una escalera. El humo que colmaba la prisin proceda de ella. Teclis y los dems elfos atravesaron la estancia y comenzaron a bajar los escalones. Las compaas los siguieron, tosiendo. Para fastidio de Reiner, los elfos no parecan afectados. Al pie de la escalera haba una arcada que relumbraba como la boca roja del infierno. Reacios, los Corazones Negros y los hombres de Danziger siguieron a Teclis a travs de la arcada y salieron a un balcn que miraba hacia un profundo pozo cuadrado. Las otras compaas intentaron apretujarse detrs de ellos, pero no haba espacio. El balcn estaba rodeado por una jaula de barrotes de hierro. A derecha e izquierda haba escaleras que descendan hacia el pozo. En otros tiempos haban tenido puertas de reja, pero las haban arrancado de los goznes. El humo era tan denso dentro del

pozo que, al principio, lo nico que Reiner logr distinguir fue que en el centro arda una hoguera enorme; pero al enjugarse los ojos vio que el fuego estaba rodeado de hombres. Tenan las manos alzadas y salmodiaban, presididos por uno vestido con ropones azules. --La piedra! --sise Franka, y seal con un dedo--. Estn destruyndola! Reiner entrecerr los ojos para enfocar. En el centro de la hoguera haba un menhir oblongo toscamente tallado y negro de holln. Teclis sonri levemente. --Pueden intentarlo --dijo--, pero hizo falta el derrumbamiento de un templo para derribarla del pedestal. La destruir una hoguera? Se oy un grito ronco en el fondo del pozo cuando uno de los reunidos vio a los intrusos. Uno de los elfos de Teclis le dispar en la espalda, y el hombre se fue hacia adelante por entre los otros y la cabeza cay dentro de la hoguera. Los adoradores que rodeaban el fuego se irguieron de un salto y cogieron armas al mismo tiempo que se volvan hacia el balcn. El hombre de ropones azules se puso a entonar una salmodia y a hacer elaborados movimientos con los brazos. Los elfos le dispararon, pero las flechas se desviaron como empujadas por el viento. Los adoradores cargaron, rugiendo, hacia las escaleras. Eran al menos cincuenta. --Los de Nordbergbruche! --grit el capitn Baerich, que desenvain la espada--. Defended la izquierda! --No! --grit Manfred--. Mi guardia va primero! --Empuj a Reiner al frente mientras Baerich los miraba con ferocidad--. Debis pasar primero --susurr Manfred--. Adelante! Reiner gru y desenvain la espada. --Bien, muchachos, metmonos en faena. --Ya era hora --gru Hals. Los Corazones Negros bajaron a la carga por la izquierda, con Manfred y los de Nordbergbruche detrs, mientras Danziger y sus hombres descendan corriendo por la derecha. Los adoradores se encontraron con las compaas al pie de las escaleras, una turba

frentica de degenerados que espumajeaban, armados con dagas y garrotes, pero sin armadura. De inmediato, Pavel y Hals destriparon a dos con las lanzas. Reiner le abri un tajo a un tipo que tena la cara cubierta de llagas prpura, y luego lo lanz de una patada contra sus camaradas. Jergen, el maestro de esgrima, atraves a uno, luego a otro, y hendi el crneo de un tercero. Augustus ensart con la lanza a uno de la segunda fila mientras Rumpolt, tras haber disparado la pistola, agitaba ineficazmente la espada a su alrededor. Franka y Gert disparaban por encima de los hombros de sus compaeros y clavaban flechas en pechos y cuellos desprotegidos. Detrs de ellos, Darius y Dieter no hacan ms que intentar mantenerse fuera del camino. De todos modos, era poco lo que podran haber hecho, y carecan de espacio para hacerlo. Los Corazones Negros estaban en una posicin tctica perfecta; se encontraban en terreno elevado, en un estrecho punto de estrangulamiento. Lo nico que tenan que hacer era resistir all y... Manfred toc a Reiner por detrs. --Salid! --grit--. Coged la piedra! Los lanceros defendern la escalera. Reiner gimi. No quera morir a causa de las rivalidades polticas de Manfred, pero el disgusto del conde significaba una muerte segura, mientras que meterse entre una multitud de fanticos enloquecidos era una muerte casi segura. --Corazones Negros, adelante! --grit. Se abri paso hacia el interior de la turba con Jergen a la izquierda y Pavel y Hals a la derecha. Gert y Augustus se situaron al frente. Franka, Dieter y Rumpolt caminaban hacia atrs para formar la cara posterior de un pequeo cuadro en cuyo centro se encontraba el erudito Darius, con los ojos desorbitados de miedo. --Esto es una locura --tartamude el erudito. --Acostmbrate a ella --respondi Gert mientras los adoradores caan a su alrededor. Le lanz una mirada furibunda a Manfred, que les gritaba frases de aliento desde detrs de los lanceros de Nordbergbruche--. Estoy pensando que antepone el orgullo al deber. --Parece que vamos a morir en una prisin, despus de todo

--refunfu Hals. Jergen decapit a dos adoradores de un solo tajo, y se metieron entre la muchedumbre. Algunos los siguieron, pero la mayora continu empujando hacia las escaleras. Los hombres de Von Pfaltzen intentaban entrar en el balcn desde la escalera de ascenso para llegar hasta la refriega. Rodick y los guardias de su casa haban logrado adelantarlos de algn modo, y luchaban en la escalera de la derecha junto a los espadachines de Danziger. Teclis permaneca junto a los barrotes, con un puo cerrado ante s, mientras los elfos disparaban flechas y ms flechas hacia el pozo. Cuando Teclis alz el brazo, el brujo de Tzeentch sali disparado al aire por encima del fuego, y se aferr la garganta como si el alto elfo estuviera estrangulndolo. Luego, cay y rebot contra la piedra conductora para irse a las llamas. El camino hasta la piedra estaba despejado. --Hals, Pavel, Augustus! --grit Reiner cuando los Corazones Negros se apresuraban a avanzar--. Meted las puntas de las lanzas debajo de la piedra para hacer palanca y sacarla de la hoguera. Mientras Reiner, Jergen y los dems los protegan, Hals, Pavel y Augustus metieron las lanzas entre las llamas y las encajaron debajo de la piedra conductora, para luego hacer palanca usando los leos encendidos como puntos de apoyo. --Todos juntos, muchachos! --grit Hals. Era un trabajo difcil. La piedra se encontraba en el centro de la hoguera, y las lanzas eran justo lo bastante largas como para alcanzarla. Al instante, los piqueros quedaron baados de sudor, y los extremos de las hirsutas cejas de Augustus comenzaron a humear. Defenderlos era tambin dura tarea, ya que los adoradores del Caos estaban abandonando las escaleras para detenerlos. Reiner, Jergen, Rumpolt y Dieter formaban un semicrculo en torno a Hals, Pavel y Augustus para protegerles las espaldas de la hirviente muchedumbre, mientras Franka y Gert disparaban flechas y Darius permaneca agachado detrs, con la cabeza oculta y gimoteando. Sin embargo, los miembros del culto eran diezmados con rapidez porque, al retirarse de las escaleras, haban permitido que las compaas entraran en el pozo, y un mar de coloridos uniformes

y petos de acero se extendi por el fondo para acometer los flancos. Manfred avanzaba hacia Reiner a travs de la turba. --Bien hecho, muchachos! --gritaba. Con un ltimo gruido colectivo, Hals, Pavel y Augustus lograron sacar la piedra conductora de la hoguera. El menhir ennegrecido rod por el suelo hasta el otro lado del fuego, y se detuvo con una sacudida justo ante las exquisitas botas ribeteadas de oro del seor Rodick Untern. El joven noble apoy de inmediato un pie sobre el menhir como si fuera un dragn que acabara de matar, y se volvi hacia Teclis, que avanzaba hacia ellos. --Seor Teclis --dijo con una reverencia--, ya tenemos la piedra conductora. Por favor, concededle a la casa de Untern, familia de la gran condesa, protectora de Talabheim, el honor de transportarla hasta vuestro alojamiento. Reiner maldijo. El muchacho era rpido. Manfred, Danziger y Von Pfaltzen alzaron todos la voz para protestar, pero Teclis levant una mano. --Para impedir discusiones --dijo--, s, transportad la piedra. Ahora, marchmonos. --Gracias, seor Teclis --dijo Rodick. Uno de sus hombres deshizo un hato que llevaba a la espalda y que contena cuatro prtigas robustas y varios rollos de cuerda. Rodick haba ido preparado. --Necio chapucero --le susurr Manfred a Reiner al odo--. Mirad lo que habis hecho. --S, mi seor --replic Reiner--. Lo siento, mi seor. Manfred le volvi la espalda, asqueado. --Qu clase de Corazones Negros sois? Ni de lejos tan bueno como t, villano, pens Reiner. Los hombres de Rodick estaban intentando hacer rodar el menhir para situarlo sobre las prtigas, usando lanzas y leos. --Podis usar las manos --dijo Teclis--. Estar fra al tacto. No pareci que los soldados le creyeran. Uno extendi una mano con precaucin y roz la piedra con los dedos. --Tiene razn --dijo, asombrado--. No est nada caliente.

Los soldados no se sintieron tranquilizados por aquel fenmeno antinatural, pero de todos modos usaron las manos para subir la piedra sobre las prtigas y la ataron con las cuerdas. Cada uno cogi un extremo de una de las prtigas, y levantaron el conjunto como si fuera una silla de mano. --As que ya hemos acabado? --pregunt Augustus cuando las compaas comenzaron a subir por las escaleras para salir--. No ha sido tan difcil como lo haba presentado el conde. --S --asinti Pavel--. Realmente no vala la pena que saliramos de casa, verdad? --Es mejor que quedarse con el culo en una silla en Altdorf --dijo Hals. Las compaas recorrieron la prisin abandonada con los hombres de Rodick en el centro, y Danziger, con aspecto petulante y malhumorado, en retaguardia. Haban salido de la prisin a travs del portal abierto en la piedra fundida y se encontraban en mitad de la sala de los toneles cuando Teclis se detuvo con los ojos fijos en las sombras. Los elfos se pusieron instantneamente en guardia. --Aqu hay hombres --dijo en voz alta, pero serena-- ocultos mediante magia. Nos han tendido una emboscada. Antes de que acabara de pronunciar las palabras, un centenar de siluetas oscuras salieron de detrs de los toneles, agitando espadas y gritando. --La piedra! Apoderaos de la piedra! Teclis pronunci una frase breve y, con una detonacin, una bola de luz brillante como el sol apareci por encima de su cabeza y dio ntido relieve a cada objeto de la estancia. Los soldados de las compaas quedaron conmocionados por la repentina iluminacin, pero los emboscados tuvieron que ver algo ms que luz en la radiante bola, porque retrocedieron y algunos dieron media vuelta y huyeron. --Corazones Negros! Los de Nordbergbruche! --grit Manfred--. Proteged a Teclis! Proteged la piedra! Reiner y los otros formaron un cuadro ms o menos ordenado en torno a Teclis y Rodick, justo en el momento en que acometa la

primera oleada de atacantes. Von Pfaltzen y sus hombres tambin los rodearon, pero Danziger, que justo entonces atravesaba el agujero de piedra fundida, retrocedi por l. La mente de Reiner funcionaba a toda velocidad mientras luchaba. Quienesquiera que fuesen, aquellos locos no estaban all cuando las compaas haban atravesado la sala por primera vez. Teclis los habra percibido. Eso significaba que estaban al corriente de que las compaas iban hacia all para arrebatarles la piedra a los adoradores de Tzeentch. Y era imposible que los hubieran seguido desde el granero. Aun sin Teclis, las compaas habran reparado en que los segua una fuerza tan numerosa. Eso quera decir que saban con antelacin dnde estaba la piedra, lo cual implicaba que alguien tena ojos en ms de un bando. Esos atacantes eran tan frenticos como los adoradores de Tzeentch, pero, a diferencia de aqullos, stos no parecan encolerizados sino embelesados. Tenan los ojos en blanco y sonrisas beatficas en los labios mientras les asestaban tajos a las compaas. Cuando Reiner le hizo un corte en un brazo a uno de ellos, el hombre gimi de xtasis. Tampoco se trataba de aclitos mal pertrechados y cogidos por sorpresa. Iban bien armados y ataviados con cuero y acero. --Quines son? --grit Rodick, que les asestaba salvajes tajos a dos hombres babeantes. --Adoradores del Seor del Placer --dijo Teclis, y comenz a murmurar un nuevo encantamiento. Los elfos dispararon un torrente de flechas blancas contra los atacantes, y cada una de ellas dio en el blanco. Rumpolt retrocedi dando traspis, con las manos en la frente. Reiner tena los nudillos pelados por haberle dado un puetazo en los dientes a un enemigo. Vio que uno de los de Nordbergbruche caa con un destral clavado en la espalda, y ms abajo de la lnea, se desplom sin vida uno de los guardias de la condesa. Pero una vez pasada la confusin inicial debida al inesperado ataque, la disciplina de las compaas comenzaba a imponerse y caan ms adoradores. --Adelante, holgazanes! --grit Manfred. Al volver la cabeza, Reiner vio que el conde empujaba a

Rodick y sus hombres hacia la primera lnea de combate. --Si queris el honor de transportar la piedra, debis aceptar de buena gana el honor de defenderla! Reiner sacudi la cabeza con asombro, mientras paraba un tajo de espada. Incluso en medio de una emboscada a la que podran no sobrevivir, Manfred maniobraba para hacerse con la piedra. La voz de Teclis ascendi y el aire que lo rodeaba vibr con energas contenidas. Alz los brazos y dirigi una mirada feroz hacia la delirante horda. De sus manos comenzaron a manar hilos resplandecientes. Pero justo cuando declamaba las ltimas palabras del encantamiento, de la oscuridad sali volando una flecha negra que le atraves el pecho.
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_____ 6 _____ No toquis la piedra


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Teclis cay de espaldas sobre la piedra conductora. Sus guardias se volvieron, conmocionados, pero se recobraron al instante y saltaron a la accin. Mientras cinco elfos disparaban flechas blancas en direccin al lugar del que haba llegado la negra, el capitn parti la flecha justo a ras del pecho de Teclis, a quien luego levant en brazos como si no pesara nada. Los otros formaron un apretado grupo en torno a ellos, de cara hacia fuera, dos con flechas preparadas en los arcos, los otros con la espada a punto. Sin decirles una sola palabra a los compaeros humanos, se apresuraron en direccin a la salida y mataron a todos los adoradores que se interpusieron en su camino. --Est vivo? --les grit Manfred--. Teclis est vivo? Los elfos no respondieron. Cuando ya haban llegado a las puertas rotas de la sala de los

toneles, por ellas entr una marea de deformes mutantes armados con garrotes y espadas herrumbrosas. Los elfos asestaban tajos con furia, pero los mutantes no parecan interesados en ellos, ya que corrieron directamente hacia los hombres que defendan la piedra. --Cobardes! --grit Rodick, que agit un puo hacia los elfos, que desaparecan por la puerta--. Nos han dejado para que muramos! La horda de mutantes de ojos vidriosos choc contra las compaas y los adoradores de Slaanesh por igual, y los araaron y los golpearon con extremidades contrahechas. --La piedra --geman--. Apoderaos de la piedra. --Estamos listos --gimote Rumpolt, mientras los Corazones Negros luchaban contra un catico torbellino de adoradores y mutantes--. Esto es la muerte. --Cierra la bocaza, nio --gru Hals. Los adoradores de Slaanesh atacaban a los mutantes con tanta ferocidad como acometan a las compaas. --Atrs, inmundas alimaas! --gritaban. --La piedra es nuestra! Los soldados atacaban a todo lo que no llevara uniforme. Manfred avanz hasta Reiner y atraves la garganta de un adorador. --Coged la piedra --dijo--, mientras nuestros enemigos luchan entre s. Reiner asinti con la cabeza, contento de abandonar la primera lnea. --Retroceded, Corazones Negros! Interrumpieron la lucha con precaucin para permitir que las otras compaas cerraran filas en torno a ellos. --Coged la piedra! --grit Reiner. Se inclin para coger el extremo de una prtiga, mientras los otros se situaban para hacer lo mismo. --Qu es esto? --grit Rodick, que gir y se agach para esquivar una espada mientras los Corazones Negros levantaban la piedra por las prtigas--. Se nos dijo a nosotros que transportramos la piedra!

--Y volveris a hacerlo --le asegur Manfred--. Pero mis hombres ya la han levantado. Al corredor! Aqu estamos demasiado expuestos. --Esto es algo turbio, seor --dijo Rodick cuando los Corazones Negros comenzaron a avanzar--. Protesto! --Protestad si sobrevivimos --replic Manfred. La piedra conductora era ms ligera de lo que Reiner haba previsto, y los Corazones Negros avanzaron a buen paso hacia la puerta en medio de una isla mvil de soldados, rodeada, a su vez, por un agitado mar de mutantes y adoradores. El suelo estaba resbaladizo de sangre. Al ver que sus compaeros lo dejaban atrs, el seor Danziger y sus hombres abandonaron la seguridad del portal de piedra fundida y avanzaron tras ellos, luchando. Los mutantes, en particular, parecan ofender el sentido del decoro de Danziger. --Perversiones repugnantes! --bramaba--. Alimaas inmundas! No toquis la piedra! Reiner, libre de la lucha, tuvo al fin tiempo para formularse preguntas sobre la flecha negra que haba derribado a Teclis. Quin la haba disparado y por qu? Y qu terrible poder deba tener para atravesar las defensas mgicas y la armadura de Teclis como si no existieran? A continuacin de esas preguntas, llegaron otras: por qu los mutantes, que antes se haban alejado con temor de las compaas, los atacaban tan salvajemente de pronto, y con tal determinacin?, y cmo estaban tambin ellos al corriente de la piedra? La isla de hombres lleg a la puerta y los Corazones Negros pasaron apretujadamente por ella, rodeados por los lanceros de Manfred y la guardia de la casa de Rodick. Luego, la atravesaron los hombres de Danziger mientras los soldados de Von Pfaltzen permanecan en el umbral para mantener dentro a la mayora de mutantes y adoradores. --Marchaos --grit Von Pfaltzen, que agit una mano--. Nosotros los retendremos. Llevadle la piedra a la condesa! Manfred lo salud. --Valor, capitn --grit, y luego les hizo un gesto a los

Corazones Negros para que avanzaran por el corredor, custodiados por los lanceros de Nordbergbruche y los hombres de Danziger y Rodick. Reiner volvi la mirada hacia Von Pfaltzen. Pens que caba la posibilidad de que el capitn fuera el nico de aquel grupo a quien le importara ms la seguridad de Talabheim que su propio progreso personal. Los hombres de Danziger ocuparon la retaguardia de las compaas, que corran a travs del laberinto de bodegas y catacumbas, y los hombres de Rodick exploraban el camino por delante. Los Corazones Negros chapotearon en cmaras inundadas y pasaron a gatas por tneles sofocantes y bajos. La piedra conductora pareca pesar entonces el doble que cuando la haban levantado del suelo, y tenan la camisa empapada de sudor. Cuando iban a paso ligero por una serie de criptas y mausoleos saqueados, Rodick dej que Manfred le diera alcance. --Ya habis tenido la piedra conductora durante bastante rato --dijo--. Volveremos a cogerla nosotros. Manfred sonri burlonamente. --Vuestra ambicin se hace visible, Untern. Con independencia de quin la transporte, al final ir a parar a manos de Teclis. --Y qu me decs de vuestra ambicin? --pregunt Rodick. --Yo no tengo ms ambicin que la de servir al Imperio y a mi Emperador --jade Manfred. La discusin fue interrumpida por los chillidos de una turba de mutantes que sali de otro corredor. Chocaron con los hombres de Danziger, a los que se pusieron a araar con las manos desnudas y a aporrear con ladrillos y piedras. Los espadachines les asestaban tajos y los pateaban entre gritos de clera y sorpresa. Los mutantes moran a decenas, pero detrs de ellos llegaban ms. Reiner volvi la cabeza, desconcertado. --De dnde salen todos? Cmo nos encuentran? Manfred sonri con afectacin. --A caballo regalado, no le miris el dentado. --Les hizo un gesto a los Corazones Negros para que continuaran adelante--. De prisa. Mientras estn ocupados.

--Pero el seor Danziger quedar atrs --dijo Augustus. --Precisamente --replic Manfred--. Contenedlos, Danziger! --grit--. Y no temis. Le llevaremos la piedra conductora a Teclis! --Os maldigo, Valdenheim! --grit Danziger--. Regresad! Manfred suspir mientras los Corazones Negros seguan a los hombres de Rodick y a los lanceros de Nordbergbruche por un recodo. --Qu se ha hecho del espritu de noble sacrificio que hizo grande a este Imperio? Rodick solt una risilla. Reiner contuvo la lengua. Los seguan ms mutantes, que iban tras el grupo como lobos. Mantenan la distancia, pero Reiner oa sus murmullos. --Apoderaos de la piedra. Apoderaos de la piedra --repetan en coro montono. Los Corazones Negros jadeaban y tropezaban debido al peso de la piedra. La redonda cara de Gert estaba roja como un tomate. Franka tena los ojos vidriosos. A Reiner le dolan las piernas y le temblaban los brazos. La prtiga estaba resbaladiza por el sudor de sus manos. Maldijo a Manfred por negarles a los hombres de Rodick su turno de transportarla. Habra renunciado de buena gana al cometido. Al fin, llegaron a la despensa abandonada que ascenda hacia las cloacas. Los Corazones Negros avanzaron con paso cansino y tambaleante hasta la estantera reclinada contra la pared que haca las veces de escalerilla para ascender hasta el agujero, rodeados por los hombres de Rodick y los lanceros de Nordbergbruche, que iban a paso ligero. --Abajo! Dejadla! --jade Reiner. Agradecidos, los Corazones Negros depositaron la piedra en el suelo mientras el grupo volva la vista atrs. Saltando y arrastrando los pies, llegaron los mutantes. Eran decenas, algunos ya ensangrentados y cojeando debido a otras refriegas. Reiner no entenda qu los impulsaba. Muchos gritaban de dolor a cada paso, y sin embargo, continuaban adelante sin dejar de repetir la interminable frase. --Apoderaos de la piedra. Apoderaos de la piedra.

Reiner hizo recuento de las fuerzas de Manfred y Rodick. Baerich y cinco lanceros era cuanto quedaba de los de Nordbergbruche. Rodick haba perdido un solo hombre, prueba de que se haban mantenido realmente apartados de la lucha. Los Corazones Negros contaban con todos sus efectivos, aunque no estaban ni enteros ni en plena forma. Reiner apenas poda levantar los brazos. --Arriba, hombres --dijo Rodick, y subi por la estantera inclinada para pasar por encima de los escombros que sembraban la entrada del agujero, con sus hombres detrs--. De prisa --grit desde lo alto--, antes de que lleguen hasta nosotros. Pasadnos la piedra! --Bajad, maldito --vocifer Manfred--. Ocupaos de la defensa. Vuestros hombres estn ilesos. --Pero mis hombres ya estn aqu arriba, y no es momento para hacer cambios --replic Rodick, imitando a Manfred. --Os burlis de m, seor? --Manfred mir atrs. Ya casi tenan a los mutantes encima. Gru con frustracin--, Muerte de Sigmar! Lanceros, contenedlos! Corazones Negros, pasadles la piedra. --S, mi seor --dijo Reiner--. Alzadla, muchachos. Frank... Franz, guanos. Mientras Baerich y los restantes lanceros se desplegaban en un magro semicrculo, Reiner y los Corazones Negros cogieron las prtigas y alzaron la piedra. Detrs de ellos, Reiner oy que los mutantes chocaban contra la delgada lnea de lanceros. Se encogi. Senta dagas y espadas que iban hacia su espalda. Notaba aliento ftido en el cuello. Los estantes crujieron ominosamente cuando Hals y Pavel subieron con la piedra sujeta entre ambos. Dos de los hombres de Rodick se asomaron por el agujero y apoyaron un pie sobre el estante superior para sujetar la estructura. Uno de ellos tena el otro pie sobre un pesado trozo de granito, que se movi y a punto estuvo de hacerlo caer. --Cuidado! --le grit Rodick. Reiner oy un alarido de agona a su espalda, y las maldiciones de Manfred.

--De prisa, tortugas! --bram el conde--. Nos abruman! Los Corazones Negros ascendieron otro paso. Los estantes se curvaban bajo ellos. Los bramidos de los mutantes y las maldiciones de los hombres inundaban los odos de Reiner. --Un paso! --grit. Los estantes crujieron al soportar ms peso. Los laterales se curvaron. La piedra se desliz de modo alarmante, y las cuerdas que la sujetaban crujieron. Rodick se haba reunido con ellos, con las manos extendidas. --Ahora, pasadla hacia arriba --dijo Reiner. Con gruidos a causa del esfuerzo, los Corazones Negros pasaron de mano en mano las cuatro prtigas que sujetaban la piedra. En lo alto, Pavel y Hals les entregaron la primera prtiga a los hombres de Rodick, y cogieron la segunda de manos de Dieter y Rumpolt. Jergen y Augustus, tras pasarles la ltima a Reiner y Gert, se apartaron hacia los lados de la estantera y empujaron contra los laterales para intentar mantenerla de una pieza. Los hombres de Rodick cogan cada prtiga por turno, y la estantera gema de alivio al verse descargada de peso. Finalmente, Rodick cogi la cuarta prtiga de manos de Pavel, con un pie apoyado sobre la inestable roca de granito. Al tirar hacia arriba, le resbal el pie y la roca cay, destroz los estantes y golpe de soslayo un hombro de Jergen, al que derrib al suelo. Los otros Corazones Negros se precipitaron en medio de una lluvia de astillas de madera al desintegrarse los estantes. Rodick lanz una exclamacin ahogada. --Conde! Perdonadme! Qu accidente tan desafortunado! --Accidente, mi culo --gru Hals mientras se levantaba. Un mutante cornudo se lanz hacia l. Hals le dio un codazo en un ojo al mismo tiempo que manoteaba en busca de la lanza. Reiner desenvain la espada y se situ entre dos de los lanceros, donde se puso a asestar tajos y estocadas. Slo quedaban tres hombres de Nordbergbruche, y se encontraban muy apurados. Manfred presentaba una docena de heridas sangrantes. --Corazones Negros, mantened la lnea! --grit Reiner. Los otros recogieron las armas y se situaron en posicin,

cojeando. Todos, menos Darius, que estaba encogido contra la pared, como de costumbre, y Jergen, que se encontraba sentado y aturdido, con el brazo derecho colgando. El conde le gru a Rodick. --Lo habis hecho deliberadamente! Rodick lo salud mientras levantaba la piedra con sus hombres. --Contenedlos, Valdenheim! Y no temis. Le llevaremos la piedra conductora a Teclis! --Os maldigo, Untern! --grit Manfred cuando el joven seor y sus hombres desaparecieron en las cloacas con la piedra. Un mutante le ara un brazo a Manfred con las garras, y ste volvi a la lucha y se puso a asestar tajos a diestra y siniestra. --Hetzau --dijo--, tenemos que ir tras l. Sacadnos de este agujero. --S, mi seor. Reiner retrocedi para salir de la lnea y mir a su alrededor. Uno de los tablones laterales de la estantera an estaba entero. Lo apoy contra la pared, debajo del agujero, junto al sitio en que Darius examinaba el brazo inutilizado de Jergen. --Arriba --dijo--. Los dos. Darius fue el primero en subir, a toda velocidad, mientras Reiner apuntalaba el tabln con un hombro, y Jergen lo sigui. Reiner gru bajo el peso. --Preparados para la retirada, mi seor! --grit. Manfred volvi la cabeza. --Muy bien, Hetzau. Arqueros y pistoleros, retroceded para cubrir a los dems. Franka, Gert y Rumpolt salieron de la lnea y subieron por el tabln. Al llegar al agujero, Gert y Franka se volvieron y dispararon contra los mutantes mientras Rumpolt cargaba la pistola. --Baerich, los de Nordbergbruche! --dijo Manfred--. Retiraos! El capitn y los ltimos dos lanceros retrocedieron, agradecidos, y subieron, cansados, por el tabln. Ahora slo Pavel, Hals, Augustus, Dieter y Manfred hacan frente a la horda, y los mutantes comenzaban a rodearlos por los

lados para ir hacia Reiner. --Los restantes tendris que correr todos a la vez, mi seor --grit Reiner, que le asest un tajo a un mutante que manoteaba el tabln. --A vuestra orden, entonces --respondi el conde. Reiner mat a otro mutante, y luego les hizo un gesto a los que se encontraban en el agujero y miraban hacia abajo con ansiedad. --Subid el tabln y extendednos las manos! Darius lo subi; luego, se tumb boca abajo junto con Jergen, Rumpolt, Baerich y los lanceros, y extendi los brazos mientras Franka y Gert continuaban disparando contra los mutantes. --Ahora, mi seor! --dijo Reiner. --Retirada! --grit Manfred. Reiner tuvo que reconocerle el mrito a Manfred. Quiz fuese un astuto manipulador, pero no era un cobarde. Fue el ltimo en apartarse de los mutantes, contra los que asestaba salvajes tajos para proteger a los que se separaban de la lucha, y luego corri y salt hacia lo alto de la pared como un hombre que tuviera la mitad de su edad. Los hombres del agujero atrapaban las manos de los del suelo y los alzaban con toda la rapidez posible, mientras Hals, Pavel y Augustus se ayudaban con las puntas de las botas contra la pared para trepar. Dieter no necesit ayuda ninguna. Salt hacia la pared como un gato, y luego se volvi para sumar sus brazos a los de Darius y levantar a Manfred hasta el tnel de las cloacas. Reiner se haba cogido a la mano izquierda de Jergen y vio que el ceudo rostro del espadachn se pona blanco de dolor al sujetarse con el brazo herido. Franka dej caer el arco y cogi la otra mano del capitn; el miedo que senta porque pudiera pasarle algo a l se hizo evidente en sus ojos, cosa que a Hetzau le caus un estremecimiento. Tal vez no la haba perdido, a pesar de todo. Unas zarpas aferraron los tobillos de Reiner, que grit y se puso a patalear y patear. --Tirad, malditos! Jergen y Franka redoblaron el esfuerzo, y Reiner ascendi un poco ms, para luego subir de golpe cuando le acert en los dientes

al mutante que lo tena cogido, y ste lo solt. Reiner cay de cara sobre el saliente sembrado de escombros de la cloaca, y rod sobre s mismo, jadeando, mientras Pavel, Rumpolt y Dieter le arrojaban piedras a la masa de mutantes que saltaban, y les pisaban los dedos. Manfred se sacudi la ropa y mir en la direccin por la que se haba marchado Rodick. --Basta! Debemos dar alcance a Untern --dijo--. El cachorro necesita una leccin. Los Corazones Negros y los lanceros dejaron atrs el agujero, encendieron antorchas y siguieron a Manfred por el tnel, cojeando y gimiendo. Reiner ech a andar junto a Franka. --Franka... Los ojos de ella se endurecieron al ver la expresin de los ojos de l. --S, capitn? --pregunt en voz alta--. Deseis hablar conmigo, capitn? Reiner se encogi. --No importa, es igual. Maldita muchacha, pens. Llegaron a una interseccin de tneles. No se vea la luz de las antorchas en ninguna direccin. Manfred maldijo. --Adnde ha ido? Se ha ido volando? Dieter cogi una antorcha y examin el suelo y las paredes que rodeaban cada una de las esquinas. --Por aqu --dijo al fin, y seal un araazo que haba en los ladrillos del pasadizo de la derecha--. Han rozado la pared con la piedra. --Excelente trabajo --dijo Manfred--. Conducidnos. Fue por aqu por donde llegamos? --S --replic Dieter, y ech a andar por el tnel con los ojos fijos en el suelo. Jergen miraba hacia atrs. --Capitn --le dijo a Reiner--, los tenemos otra vez aqu.

Manfred lo oy y maldijo. --A paso ligero, rastreador. Dieter gru, pero aceler el paso. Despus de un recodo, el tnel se volvi recto. Manfred sacudi la cabeza al no ver la luz de las antorchas ante ellos. --Cmo pueden haber adelantado tanto? Cincuenta metros ms adelante, Dieter se detuvo bruscamente. --Esperad --dijo. Volvi atrs, con la vista fija en el suelo, y luego se detuvo ante una escalerilla de hierro atornillada a la pared de ladrillos. Examin los peldaos y luego alz la mirada hacia la oscura chimenea. --Subieron por aqu. --Subieron? --pregunt Manfred, incrdulo--. Con la piedra? --S --replic Dieter, y seal la escalerilla--. Hay araazos en los peldaos, hebras de cuerda y huellas. --En ese caso, debemos ir tras ellos --decidi Manfred--. Venid. Fue hasta la escalerilla y comenz a subir. Una flecha negra sali silbando de la oscuridad y rebot en la pared, junto a su rostro. Manfred se ech atrs y grit. --Subid otro peldao, y la siguiente ir a vuestro corazn --dijo una voz. Todos se volvieron. Un elfo alto, de plida piel, con un arco negro en la mano izquierda y una flecha en la cuerda tensada, sali cojeando de entre las sombras, rodeado por una muchedumbre de mutantes de ojos negros. Reiner oy pies que se arrastraban a su espalda y se volvi. Tambin por all llegaban ms mutantes que entraban en el crculo de luz de las antorchas. Estaban rodeados.
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_____ 7 _____ La mano de Malekith


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Al principio, Reiner pens que el elfo perteneca a la guardia de Teclis, ya que tena las mismas orgullosas y fras facciones y la misma actitud regia, pero no llevaba armadura alguna, y su jubn y calzones de hermosa factura eran negros, no azules. Sin embargo, era en los oscuros ojos destellantes donde se haca ms evidente la diferencia. Aunque eran tan distantes y extraos como los de Teclis y su guardia, en ellos haba una malevolencia que iba ms all de la mera indiferencia ante la suerte de seres inferiores. --Me acongoja saber --dijo con una voz agradable-- que la piedra se me ha escapado. Pero al menos os tengo a vosotros, y con eso tal vez an podra conseguir la piedra. Entregadles las armas a mis esclavos y acompaadme. Manfred sonri burlonamente. --Ya hemos derrotado antes a vuestros esclavos, seor. Podemos volver a hacerlo. Una flecha negra se clav en el pecho del capitn Baerich, que se desplom a los pies de Manfred. La flecha le haba perforado el peto y la punta le sala por la espalda. Reiner no haba visto que el elfo se moviera, y sin embargo estaba poniendo otra flecha en la cuerda del arco. Los otros lanceros de Nordbergbruche gritaron y se dispusieron a avanzar, con las lanzas bajas. Murieron antes de que pudieran dar un paso. --No es a mis esclavos a quienes debis temer --dijo el elfo, serenamente--. Ellos slo sirven para evitar que echis a correr. Bien, hace falta que mueran ms? Manfred baj la mirada hacia los cadveres de Baerich y sus hombres, y palideci. Al fin, se lami los labios y alz los ojos. --Entregad las armas --dijo. --Mi seor --protest Augustus. --Obedeced mis rdenes! --le grit Manfred. Los Corazones Negros, reacios, entregaron las espadas, las lanzas y los arcos a los mutantes, que babeaban; luego, rodearon a

los prisioneros con una maloliente muralla de carne enferma. Rendirse era la nica opcin, pero ceder ante unos enemigos tan lastimosos pareca un despropsito, incluso para un Corazn Negro. --Ahora, esclavos mos --les dijo el elfo a los mutantes--, llevadme a vuestro ms profundo y ftido agujero. Necesito una residencia. Avanz, cojeando, con una mueca de dolor, y por primera vez, Reiner repar en que el elfo tena el asta partida de una flecha blanca clavada en el justillo, justo a un palmo menor por encima del hueso de la cadera. --Avanzaremos con lentitud --dijo--, porque aunque los guardias de Teclis son malos arqueros, tienen una suerte tremenda.
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Los mutantes los condujeron ms al interior de la tierra a travs de bodegas abandonadas, pozos de ventilacin y lo que pareca ser una antigua mina de latn, hasta que llegaron a unas cavernas naturales cuyas paredes brillaban a la luz de las antorchas como si estuvieran recubiertas de vidrio. Al entrar, Reiner sinti dentro de la cabeza un dbil rugido; al principio, pens que era aire que circulaba por dentro de las cuevas, pero cuando se concentr en l dud de que fuera un sonido real, despus de todo, porque se pareca ms bien a un balbuceo de pensamientos mezclados que burbujeaban bajo la superficie de su conciencia, como si tuviera moscas zumbndole dentro del crneo. Luch contra el impulso de darse de manotazos. Vio que tambin afectaba a los otros, que sacudan la cabeza y hacan gestos bruscos. Darius se apretaba las sienes con ambas manos y gema. --Estis bien, erudito? --pregunt Reiner. --Bien, estoy bien --le espet Darius. Reiner no lo tena tan claro. Al fin, llegaron a una amplia cueva aproximadamente circular con las paredes cubiertas de lastimosas tiendas hechas de harapos y palos, de las que salieron otros mutantes an ms deformes que sus captores. A la izquierda de la entrada principal haba una arcada

abierta en la pared, y enfrente, donde el suelo estaba atravesado por una profunda grieta, un puente; al otro lado, Reiner vio ms tneles en la pared opuesta. Tanto la arcada como el puente eran muy, muy antiguos, y las tallas de forma geomtrica que los adornaban estaban casi completamente desgastadas por el tiempo. El elfo atraves la arcada con paso cojo, seguido por los mutantes y los prisioneros. Al otro lado haba una espaciosa cmara redonda, cuyo centro estaba ocupado por un crculo de piedra negra. La circunferencia doblaba la altura de un hombre, y abrazaba un altar redondo y plano. En las paredes que rodeaban el crculo de piedra haba una veintena de celdas excavadas en la roca y cerradas con barrotes de hierro. El elfo asinti con gesto de aprobacin. --Aqu se adoraba un aspecto de Khaine. Es una morada ms apropiada para un hijo de Naggaroth que una cloaca. Los ojos de Manfred se abrieron ms. --Sois un elfo oscuro? --Soy un druchii --replic el elfo con el mentn alzado--. El otro nombre es una calumnia inventada por nuestros primos. Ahora, escuchad bien. Hoy es un gran da. El despreciable Teclis est muerto, y una de las preciosas piedras conductoras de Ulthuan est a mi... --Cmo podis estar seguro de que Teclis ha muerto? --lo interrumpi Manfred. El elfo pos sus fros ojos sobre el conde. --Porque --sise-- lo her con una flecha envenenada, enferma, y encantada con una magia creada precisamente para asesinarlo a l. Mi querida madre puede haberme dado el nombre de Valaris, pero no soy ms que la muerte de Teclis. Me han entrenado desde mi nacimiento, hace setecientos aos, para hacer una cosa y slo una: matar al gran mago de Ulthuan. Se deca que ningn asesino poda vencer la magia de Teclis, y que ningn mago poda atravesar sus defensas, as que me formaron para ser ambas cosas. Aprend el oficio de los asesinos sobre las rodillas del maestre de sombras, y pas cien aos como siervo en la hermandad de Khaine para que me permitieran aprender sus misterios, todo lo que podra derrotar al

hermoso. --Buf--. Y dado que l est muerto, no me importa si yo sobrevivo. No soy ms que la mano de Malekith. Mi dolor, mi muerte, no significan nada. Reiner miraba fijamente al elfo. Le haban dicho que Teclis tena miles de aos de edad, pero ese conocimiento posea la calidad de los mitos y resultaba difcil pensar en l como algo real. All tena a un ser que haba vivido el equivalente de catorce generaciones humanas dedicado a la persecucin de una sola meta. Valaris desplaz el peso al costado ileso del cuerpo. --Sin embargo, dado que tengo a mi alcance la posibilidad de destruir una piedra conductora y minar los cimientos del completo dominio que nuestros traicioneros primos tienen sobre el mundo, agradezco haberme salvado, aunque me siento frustrado por el hecho de que esta herida imposibilita que pueda cumplir yo mismo con esa tarea. --Suspir--. Al menos, cuento con un instrumento que har lo que yo no puedo. --Os refers a nosotros? --pregunt Manfred--. No somos vuestros esclavos. --Y me alegro de ello --replic Valaris, que mir a los mutantes que los rodeaban--. Ellos seran inadecuados para la tarea. La contaminacin de la piedra de disformidad les ha destruido la mente, cosa que hace que para m sea posible controlarlos, pero tambin los incapacita para pensar por su cuenta. Y no me cabe duda de que har falta astucia para apoderarse de la piedra. --Y qu os hace pensar que haremos lo que vos queris, flacucho de cara de yeso? --pregunt Hals. Valaris alz una ceja. --Escuchad, escuchad cmo ladran los perros. Un mutante situado detrs de Hals alz un garrote y golpe al piquero en la nuca. Hals se cogi la cabeza con las manos y maldijo. --Haris lo que yo quiera --continu el elfo, como si no hubiera pasado nada--, porque retendr al conde como rehn, y lo matar si no me trais la piedra en un plazo de tres das. El corazn de Reiner dio un salto. Por Ranald! Era sa la oportunidad que durante tanto tiempo haban esperado los Corazones Negros? Tal vez el elfo oscuro fuera capaz de controlar

las mentes de los mutantes, pero estaba claro que no poda leer el pensamiento. No tena ni idea de que Reiner y los otros dejaran morir a Manfred sin pensrselo dos veces..., todos menos el espa, claro. Reiner gru. Siempre era el espa quien estropeaba cada oportunidad. Pero si podan descubrirlo y matarlo mientras Manfred era prisionero de Valaris, podran escapar por fin al insidioso veneno del conde. Reiner advirti que Manfred se haba dado cuenta de lo mismo, ya que su semblante estaba casi tan blanco como el del elfo. --Seor --grit, intentando parecer noble, aunque tena la frente empapada de sudor--, si pensis que un plan semejante funcionar, es que no conocis a los hombres del Imperio. La devolucin de la piedra a su sitio significa la salvacin de nuestro territorio, y mis hombres saben que yo estara contento de sacrificar mi vida, que carece de valor comparada con esa meta. Si les encomendis tal tarea, no regresarn, y yo los aplaudir por no hacerlo. El elfo sonri. --Creo que conozco bastante bien a los hombres del Imperio. Acaso no acabo de ver cmo se abandonaban unos a otros a la muerte para presentarse como el hroe que haba rescatado la piedra? Creo, conde, que intentis engaarme para que os deje marchar. Le tenis demasiado apego a vuestra vida, a vuestra posicin y a vuestra riqueza como para hacer un sacrificio tan noble, y sin duda vuestros hombres son animales tan codiciosos como todos los de su raza, as que me traern la piedra por las gratificaciones con que vos los cubriris por haberos salvado. Reiner disfrut del silencio que sigui. Los prejuicios del elfo oscuro iban a ponerlos en libertad. Abandonaran las catacumbas y, una vez que descubrieran al traidor, saldran de Talabheim y se perderan por el mundo, sin que quedara nadie vivo para ordenar que se dejara el veneno suelto por sus venas. Manfred frunci los labios. --Entonces, enviadlos y ya veris. Pero os pido una pequea merced: que si no regresan, me concedis unos momentos para rezar --dijo el conde, que pos una mirada astuta en Reiner--, para bendecir a los valientes hombres que se unen a m en el sacrificio de

sus vidas por el bien del Imperio. El elfo oscuro alz la mirada, y sus ojos fueron a toda velocidad de Manfred a Reiner. --Bendecirlos, decs? Frunci el entrecejo; luego, se acerc a Reiner y le envolvi una mueca con la mano izquierda. Un dolor palpitante recorri el brazo de Reiner, que intent zafarse. Valaris lo retuvo en una frrea presa, y despus lo solt, riendo. --He subestimado la astucia de los hombres --dijo--. Es casi propio de un druchii. Atados por un veneno. --Le sonri a Manfred--. Se os permitir rezar vuestras plegarias. Ahora --Valaris agit una mano hacia los mutantes, que condujeron a los hombres hacia las jaulas de las paredes-- tengo prendas que debo preparar para vosotros. Regresar. Dio media vuelta, y sali cojeando de la estancia mientras los mutantes empujaban a los hombres al interior de una jaula demasiado pequea. Cuando los mutantes cerraron la celda, Reiner se volvi a mirar a Manfred. --Bien, mi seor, es vuestro deseo que no regresemos a buscaros y no le traigamos la piedra al elfo oscuro? Vuestro sacrificio es verdaderamente digno de los grandiosos hroes de la edad dorada del Imperio. --No seis estpido, Hetzau --replic el conde--. Si no trais aqu la piedra en tres das, no veris un cuarto. Reiner lanz una exclamacin ahogada y se fingi conmocionado. --Pero, mi seor, queris decir que habis mentido? Que no estis dispuesto a sacrificar vuestra vida por el bien de nuestra tierra? Le temis a la muerte? --No le temo a nada --le espet Manfred--. Y si sirviera para salvar nuestra tierra, recibira de buena gana la muerte, pero el Imperio me necesita, Hetzau, tanto como necesita la piedra conductora; incluso ms, ahora que Teclis ha muerto. Porque al haber desaparecido l, la piedra es intil hasta que pueda traerse a

otro mago elfo desde Ulthuan para que vuelva a colocarla en su sitio. Me necesitarn para mantener el orden y negociar con los elfos. Debo conservar la vida, lo veis? Lo que Reiner vea era que Manfred tena miedo de verdad. Resultaba extrao que un hombre que no manifestaba miedo alguno en la batalla resultara ser tan cobarde en el cautiverio. Tal vez era debido a que un hombre que tena una espada en la mano siempre senta que haba una posibilidad, mientras que un hombre encerrado se senta impotente. Cualquiera que fuese la razn, haba visto a mercenarios e ingenieros que encaraban su fin con ms valenta. --Lo veo, mi seor --replic Reiner, que no se molest en ocultar el desdn--. Pero vuestros humildes servidores tienen muchas menos razones para vivir. De hecho, se estn hartando de vivir bajo el yugo, y podran pensar que el Imperio estara mejor si conservara la piedra conductora y se librara de vos, y tal vez se sentiran dispuestos a sacrificar sus vidas para lograr esa meta. Franka se qued con los ojos muy abiertos al comprender el pleno alcance de las palabras de Reiner, y los otros lo miraron fijamente. Manfred estaba plido. --Qu estis sugiriendo? --Nada, mi seor --replic Reiner--, salvo que la amenaza de muerte comienza a perder fuerza cuando la existencia de uno no merece la pena de ser vivida. As que, si de verdad deseis que le robemos la piedra al Imperio y se la traigamos a un enemigo jurado de la humanidad, con riesgo de nuestras vidas y contra toda inclinacin natural, tal vez deberais considerar la posibilidad de aadir un incentivo a las habituales intimidaciones. --Y qu incentivo sera se? --pregunt Manfred, tambin despectivo--. Oro? Habitaciones mejores? Rameras a disposicin de vuestro capricho? --La libertad. Los Corazones Negros miraron a Reiner con la esperanza destellando en los ojos. --Que sta sea la ltima misin de los Corazones Negros --continu Reiner--. Prometednos que si os ponemos en libertad, vos

nos pondris en libertad a nosotros. Un simple intercambio. Manfred alz una escptica ceja. --Y decs que estis dispuestos a morir si yo no accedo? Reiner pas una mirada de interrogacin por sus compaeros. Esperaba haber juzgado correctamente el temperamento de todos ellos. --S --dijo Hals al mismo tiempo que asenta con la cabeza--. Esto no es vida. --Ser mejor que nos matis ahora, y nos ahorraremos problemas --dijo Pavel. Franka adelant el mentn. --Estoy dispuesto. Gert se limit a mirar ferozmente a Manfred, con los brazos cruzados. Los hombres nuevos no parecan tan seguros, pero no se mostraron en desacuerdo. Manfred vacil, los mir a todos, y luego suspir. --Muy bien. Me habis prestado un buen servicio, y aunque me entristece que unos hombres valientes le vuelvan la espalda al deber de proteger su tierra natal, os dejar en libertad si consegus sacarme de aqu sano y salvo. Los Corazones Negros dejaron escapar suspiros de tensin. --Tenemos vuestra palabra? --pregunt Reiner. --Tenis mi palabra de caballero y representante del Imperio de Karl Franz. Dado que el propio Reiner haba nacido en una familia noble saba lo que vala la palabra de un caballero, pero no se encontraba en posicin de exigirle al conde ninguna otra garanta. --Muy bien --dijo--. En ese caso, recuperaremos la piedra y os pondremos en libertad. --En tres das --dijo Manfred. --Tres das --asinti Reiner. Se produjo una conmocin entre los mutantes, y los hombres miraron hacia el exterior de la celda. Valaris regresaba. --Tengo un regalo para cada uno de vosotros --dijo mirndolos a travs de los barrotes--. Y otro para el jefe de los hombres que

saldrn en misin. --Despleg un pequeo cuadrado de tela y dej a la vista lo que parecan pequeas esquirlas de cristal azul--. Mientras Teclis viva, vosotros estabais protegidos contra los efectos de la piedra de disformidad de Talabheim. Ahora que ha muerto, la proteccin ha desaparecido. Vuestro bienestar no me importa lo ms mnimo, pero debis estar cuerdos para resultarme tiles, as que he roto esquirlas de una piedra que llevo encima. Insertadas bajo la piel, mantendrn apartadas de vosotros las emanaciones. --Debajo de la piel? --pregunt Manfred. --S. --El elfo aferr a Rumpolt a travs de los barrotes, y lo atrajo hacia s mismo sin esfuerzo--. As. Le subi una manga, seleccion una de las esquirlas y la meti en la piel del muchacho, de manera que qued como un quiste justo debajo de la superficie. Rumpolt chill y se solt de un tirn. La sangre man libremente de la herida. Valaris frunci los labios. --Retrocedis con temor ante vuestra salvacin? Pattico. --Les tendi el trozo de tela--. Venid, cogedlas. No me apetece tocar a ningn otro de vosotros. Manfred, Reiner y los otros avanzaron y cogieron esquirlas. Reiner se clav la suya con rapidez para no tener tiempo de pensar en el asunto. El murmullo que haba ocupado el fondo de su mente desde que entraron en las cuevas disminuy hasta la casi inexistencia. Tambin los otros se clavaron las esquirlas, con gruidos o sorbiendo entre los dientes apretados. Darius suspir, aparentemente aliviado. Slo Franka vacilaba. Reiner se le acerc. --Quieres que lo haga yo? Ella alz la mirada hacia l, y su expresin se endureci. --No. Ya me has hecho un corte. --Se clav la esquirla con vehemencia y reprimi un grito cuando penetr demasiado profundamente. --Franka! --susurr Reiner. Ella le volvi la espalda y se enjug los ojos con el dorso de una mano. --Bien --dijo Valaris--, quin comandar a los rescatadores?

A regaadientes, Reiner se volvi a mirar al elfo. --Yo. --Venid, entonces, y descubros el pecho. Reiner avanz hasta los barrotes mientras se soltaba las correas del peto, y luego se abri el jubn y la camisa. Valaris sac una daga de hoja negra y, con los ojos cerrados, salmodi en su propio idioma, como en un susurro. De la hoja se alzaron tenues espirales de humo, y Reiner percibi olor a hierro caliente. La punta de la daga brillaba con mortecina luz roja. Reiner tuvo ganas de salir corriendo y esconderse del ardiente cuchillo, pero la perspectiva de que unos mutantes mugrientos lo arrastraran fuera de la jaula y lo sujetaran mientras Valaris haca lo que de todos modos estaba resuelto a hacer, lo llev a decidir que aferrarse a los barrotes y permanecer inmvil era la mejor opcin. El elfo acab el encantamiento y abri los ojos. --Quedaos quieto --dijo--. Si lo estropeo, tendr que comenzar otra vez, en otro sitio. Presion con el cuchillo hasta que la punta de la hoja penetr en la carne de Reiner, justo por debajo de la clavcula derecha, y comenz a trazar un tajo curvo. El dolor era indescriptible, una brillante lnea de agona que pareca empeorar despus de que la punta de la daga hubiera pasado de largo. Reiner qued baado de sudor fro. Las palmas de las manos le resbalaban por los barrotes y las rodillas le temblaban. --Quieto, estpido --dijo Valaris. El elfo se movi hacia la izquierda de Reiner y continu trazando lneas, rpidamente pero con precisin, con la humeante hoja de la daga. Las manos de Reiner apretaron los barrotes con tanta fuerza que sinti que podra doblarlos. Cerr los ojos. Explosiones de color le recorrieron los prpados. Comenz a darle vueltas la cabeza y pens que tal vez estaba cayendo. Volvi a abrir los ojos, aterrorizado al pensar que se haba movido y Valaris repetira la tortura desde el principio. No podra soportarlo una segunda vez. --Hecho --dijo el elfo, que retrocedi un paso. Reiner se desplom de rodillas, gimiendo. Con la visin

borrosa, baj los ojos hacia su propio torso. En la parte superior del pecho burbujeaban lneas rojas que formaban una compleja runa. --No soy un estpido --dijo el elfo--. S que intentaris traicionarme. Las razas ms jvenes no tienen honor. sta es mi salvaguarda. Mientras esas heridas estn frescas, ver y oir lo que veis y oigis vos, as que si intentis traer al ejrcito de la condesa cuando regresis con la piedra, o si concebs alguna otra artimaa, yo lo sabr y el conde morir. --Sonri afectadamente--. Despus, por supuesto, de que haya rezado sus plegarias. Se volvi a mirar a los mutantes. --Ahora, venid, esclavos; devolvedles sus armas a estos nobles guerreros, y dejadlos marchar. Y que las bendiciones de Sigmar los acompaen. --Solt una carcajada ttrica. Reiner gimi y se puso de pie cuando los mutantes abrieron la celda. Franka lo observaba y se morda el labio inferior, pero le gir la cara cuando l intent mirarla a los ojos.
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_____ 8 _____ La condesa exige una explicacin


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Tras el largo recorrido agotador de vuelta a la superficie a travs de las catacumbas y las cloacas, y despus de atravesar la demente ciudad bajo las nubes rojo sangre de ltima hora de la tarde, Reiner hizo que los Corazones Negros se detuvieran justo antes de llegar a la puerta trasera de la casa de la legacin de Reikland. --Esperad un momento --dijo con un gemido. El sudor que se deslizaba al interior de los cortes hechos por el cuchillo de Valaris le causaba un escozor tal que pareca que tena la piel en llamas--. Acaba de ocurrrseme. Sin Manfred, nos encontramos en una posicin difcil. Si regresamos sin l, nos interrogarn sobre su

desaparicin, y muy posiblemente nos arrestarn. --As que no entramos? --pregunt Pavel. --Cmo vamos a apoderarnos de la piedra si no lo hacemos? --pregunt Reiner--. No permitirn que una banda de rufianes sin seor se acerque siquiera a la piedra. Necesitamos la influencia de Manfred para llegar hasta ella. --As que hemos fracasado antes de comenzar --concluy Hals. --No --dijo Reiner, mientras pensaba--. No, entraremos con Manfred. --Qu? --pregunt Rumpolt--. El conde Manfred est en la cueva con... --En absoluto --lo contradijo Reiner, que sonri de repente. Abarc con la mirada a todos los Corazones Negros--. Darius, dadle vuestra capa a Jergen. Jergen, chate la capucha bien hacia adelante y mantn baja la cabeza. Bien. Ahora, psanos un brazo por los hombros a m y a Darius, y mira a ver si puedes cojear. Excelente. --Mir a los otros--. Cuando entremos, nos dispersaremos para vestirnos nuevamente con los atuendos de sirvientes. Curaos las heridas lo mejor que podis. Enviar a Franka con un mensaje cuando haya averiguado dnde guardan la piedra y haya trazado un plan para llegar hasta ella. Ahora, adelante. --Abrid la puerta --grit Reiner cuando llegaron a ella--. Abridle la puerta al conde Manfred! Un arquero de Nordbergbruche mir al exterior, y luego, al verlos, la abri. --Est herido el conde? --pregunt, preocupado. --S, herido, maldito seas --le espet Reiner--. Ahora, ve delante de nosotros y despeja el camino! --Dnde est el capitn Baerich? --Muerto. Venga, adelante. El arquero palideci, pero condujo a Reiner, Dieter y Jergen hacia la casa, mientras unos servidores los precedan para dar la noticia. Los otros Corazones Negros se encaminaron hacia las dependencias de la servidumbre. Reiner, Dieter, Jergen y Franka siguieron al arquero a travs del patio de los establos y la cocina sin

que nadie los molestara, pero al llegar a los aposentos que Manfred tena en el segundo piso, los otros miembros de la legacin de Reildand aparecieron en el pasillo, todos llamando a Manfred y exigiendo saber dnde haba estado. --Darius --dijo Reiner, que se quit de encima el brazo de Jergen--, llvalo dentro. Arquero, vuelve a tu puesto. Reiner abri la puerta y se acerc a los seores y clrigos que parloteaban incesantemente, mientras los otros metan a Jergen en el dormitorio del conde. --Mis seores, por favor! --dijo Reiner en voz alta--. Guardad silencio! El conde Valdenheim est gravemente herido y debe quedarse en cama. Est demasiado mal como para hablar. --Pero debe hacerlo! --grit el seor Boellengen, que pareca un ganso confundido--. Nos ha puesto a todos en una situacin vergonzosa con sus artimaas! La condesa exige una explicacin! --Al igual que nosotros --resoll el Gran Maestre Raichskell--. Por qu no se nos inform de la empresa de esta maana? Es ultrajante que no se haya incluido a los caballeros de la Orden del Yelmo Alado. --Tampoco se incluy a mis Portadores del Martillo! --grit el padre Totkrieg. --Aqu hay algn misterio --declar el mago Nichtladen. --Si Valdenheim ha hecho algo que deshonre el nombre del Emperador --declar el seor Schott--, responder ante m! --Mis seores --dijo Reiner--. No puedo hablar por el conde, pero le comunicar vuestras preguntas y os traer las respuestas. Ahora, si me excusis... --No os excusamos --intervino el seor Boellengen con tono imperioso--. Debemos hablar con el conde Valdenheim, con independencia de cul sea su estado. La condesa Elise ha convocado una reunin de emergencia del Parlamento. El conde debe asistir. Reiner suspir y abri la puerta de Manfred. --Entrad si tenis que hacerlo, mis seores. Pero el conde Valdenheim es incapaz de hablar. Sufri un tajo de una espada infectada, y tiene la boca y la garganta llenas de llagas. Su mdico

teme que puedan ser contagiosas. Podran ser alguna clase de plaga del Caos. Los nobles recularon y se taparon instintivamente la boca con las manos. --Est..., est enfermo? --pregunt Raichskell. --As parece, mi seor --replic Reiner. --Pero debe asistir --insisti Boellengen, al mismo tiempo que retroceda--. La condesa expulsar a la legacin si no se le proporciona una explicacin de los acontecimientos de esta maana. Reiner se detuvo y fingi que pensaba. --Tal vez se me permita a m comparecer en lugar del conde y dar las explicaciones necesarias? --Vos? --se burl Boellengen--. Un amanuense? --Puede ser que a la condesa le resulte ms apetecible mi presencia que la del conde Manfred, mi seor --dijo Reiner--. El aspecto de l es un poco... desagradable de contemplar. Los seores hicieron muecas, y luego murmuraron entre s durante largo rato. Al fin, Boellengen se volvi hacia Reiner. --Muy bien. La reunin del Parlamento tendr lugar dentro de una hora. Procurad estar presentable. --Desde luego, mi seor. Reiner hizo una reverencia, luego se desliz por la puerta, la cerr con llave y dej escapar un suspiro de alivio. Darius haba desenrollado su instrumental de cirujano y atenda las heridas de Dieter, Jergen y Franka, que estaban sentados en la enorme cama con baldaqun de Manfred. --Sobreviviremos, erudito? --pregunt Reiner. Darius se encogi de hombros. --Nada de esto parece mortal, seor, pero mi pericia como mdico es limitada. --Cmo tienes el brazo, Rohmner? El espadachn se haba quitado la camisa y se masajeaba el musculoso hombro, que estaba negro y azul. --Entumecido y rgido, capitn. Pero se me pasar, segn creo. --Es de agradecer. --Reiner se volvi hacia el armario de Manfred--. Mientras yo permanezca ausente, debis mantener la

puerta cerrada con llave y no dejar que entre nadie, con independencia de lo que digan y quines sean. Est claro? --S, capitn --replic Franka. Los otros asintieron con la cabeza. --Yo --dijo mientras sacaba una camisa limpia del armario-debo ir a hablar con la condesa y el Parlamento. --Suspir--. Preferira volver a enfrentarme con los mutantes.
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--Cuando la legacin de Reikland se present ayer ante nos --dijo la condesa Elise desde el asiento situado en el extremo norte de la mesa del Parlamento, en forma de U--, mostramos precaucin, pero el conde Manfred prometi cooperar. Nos prometi la ayuda del gran mago Teclis. Sin embargo, menos de diez horas despus de haber pronunciado esas palabras, intenta recuperar la piedra conductora sin informar a ningn dignatario de Talabheim y... --Yo estaba all, condesa --intervino Danziger. Tena cardenales en la cara, y la mano izquierda cubierta por un voluminoso vendaje. Von Pfaltzen tambin estaba presente, con un tajo encima de un ojo. Reiner se sorprendi al verlos. Cuando los haban dejado se encontraban en situaciones que parecan desesperadas. --Sin mi autorizacin! --le espet la condesa a Danziger--. Y con un conocimiento que deberais haberle comunicado al Parlamento. Y qu ha salido de esta empresa no sancionada? La piedra se perdi en cuanto fue encontrada. Casi treinta hombres muertos. El conde Manfred y el seor Teclis heridos y al borde de la muerte... Reiner se atragant y luego sufri un ataque de tos. La piedra perdida? Teclis vivo? Eran buenas noticias o malas? Se golpe el pecho y estuvo a punto de gritar de dolor. Haba olvidado los cortes del cuchillo de Valaris. Valaris! Gimi. Ahora, el elfo oscuro saba que Teclis estaba vivo. Al menos no haba abierto una boca en el pecho de Reiner, as que no poda ordenarle que matara al alto elfo. Al alzar la mirada, Reiner vio que la condesa y su Parlamento

clavaban en l miradas feroces. Baj la cabeza. --Perdonadme, condesa, miembros del Parlamento, pero el conde me envi inmediatamente para que compareciera ante vosotros. No habamos odo las noticias acerca de Teclis y la piedra. --En ese caso, permitidme que os informe --dijo la condesa con tono seco--, con el fin de que podis, a su vez, informar al conde. El noble Teclis est vivo, aunque a duras penas. Por solicitud suya, lo hemos alojado en un lugar secreto con el fin de que pueda atender a su curacin si temer nuevos ataques contra su vida. Y nuestro primo Rodick nos ha informado de que unos adoradores le robaron la piedra cuando sala de las cloacas. Es, por tanto, con gran expectacin --continu al mismo tiempo que posaba sobre Reiner una mirada fra-- que esperamos que el portavoz del conde Valdenheim explique las razones que tuvo su seor para emprender esta accin. Reiner se puso de pie e hizo una reverencia. --Condesa, el conde os agradece vuestra cortesa, y responde que actu en secreto con el fin de tomar por sorpresa a quienes tenan la piedra en su poder. Adems, dice que, aunque slo les comunic sus planes a Teclis y sus propios hombres, el seor Rodick y el capitn Von Pfaltzen estaban enterados de ellos al llegar la maana. Se siente herido al pensar que sus nobles anfitriones puedan haberlo tenido bajo vigilancia. --Y acaso sus actos no han demostrado que nuestra precaucin era necesaria? --pregunt Von Pfaltzen. --Al conde Valdenheim tambin le resulta inquietante que hubiera agentes de los Poderes de la Destruccin que tuvieran conocimiento de la misin casi al mismo tiempo que el capitn Von Pfaltzen y el seor Untern --continu Reiner--. Sin duda, se sentir an ms disgustado cuando se entere de que la piedra fue robada despus de que l corriera riesgos personales tan grandes para recuperarla. --Acaso sugiere --grit la condesa-- que el Parlamento de Talabheim est en colusin con adoradores? --No s lo que l sugiere, condesa --replic Reiner--. Slo s lo que dice.

--Parece que Talabheim tiene ms espas e informadores que rboles --coment, sorbiendo por la nariz, el seor Boellengen, que se encontraba sentado contra la pared, junto con el resto de la legacin de Reikland. Esa frase provoc un estallido. Cada miembro del Parlamento gritaba a los de Reikland, y cada dignatario de Reikland responda a gritos, lo que convirti la cmara en un resonante estruendo de insultos. En medio de ese tumulto, entr un paje que susurr algo al odo de la condesa. Al principio ella escuch con confusin, y luego con sorpresa, y a continuacin llam al orden a los presentes. Cuando eso no logr el silencio, aporre la mesa con la maza, y al fin los miembros del Parlamento y los representantes de Reikland se volvieron hacia ella y guardaron silencio. --Nobles visitantes y sabios colegas --dijo ella con sarcasmo evidente--, puede ser que todas nuestras recriminaciones no sirvan de nada, porque me dicen que afuera aguarda alguien que conoce el paradero de la piedra y desea hablarle a la asamblea. Queris orlo? Unas pocas voces preguntaron quin poda ser, pero la mayora dijo que s, y la condesa hizo un gesto para que abrieran las puertas de la cmara. Reiner y los otros estiraron el cuello para ver de quin se trataba. El corazn de Reiner dio un salto al ver que era la dama Magda Bandauer --o ahora la dama Untern-- quien entraba, ataviada con un vestido de satn con gorguera muy fruncida, con los colores verde y borgoa de su esposo. Su rostro estaba compuesto y sereno como el de una estatua. Pareca ser ella quien gobernara la ciudad, en lugar de la condesa. Y si se sale con la suya --pens Reiner--, lo har. Los seores contemplaron a Magda con solemnidad, mientras ella le haca una profunda cortesa a la condesa, y luego adoptaba una actitud recatada, a la espera de que le hablaran. --Dama Magda --dijo la condesa--, esposa de mi querido primo Rodick, bienvenida. Se me ha dicho que tenis algn nuevo conocimiento concerniente a la piedra conductora. --Lo tengo, condesa --replic Magda--. Y os agradezco que me

permitis entrar en estas sagradas estancias. Es un gran honor. --Hizo otra cortesa y continu--. Como ya sabis, mi esposo, vuestro primo, no ha descansado desde que los villanos enmascarados le han robado la piedra en el da de hoy. Los ha buscado por todas partes, ha ofrecido recompensa a cambio de cualquier informacin, ha enviado hombres de nuestra casa a los lugares ms peligrosos e indeseables de Talabheim en busca de noticias sobre la piedra, y al fin, ha tenido algo de xito. Cree saber, casi con certeza, dnde est la piedra y quin la tiene. --S? --dijo la condesa--. Y quin es esa persona? Dnde tiene oculta la piedra? La dama Magda baj los ojos. --Eso, yo no lo s, condesa, porque Rodick no quiso decrmelo. Los ojos de la condesa se encendieron. --Entonces..., entonces, por qu habis acudido aqu? Habis venido a atormentarnos? No lo entiendo. --Os pido disculpas, condesa --dijo Magda--. No intentaba parecer reservada. --Alz la cabeza; tena la mandbula apretada--. La dificultad reside en que la persona que al parecer tiene la piedra en su poder ocupa una posicin tan elevada y es tan poderosa que Rodick no se atreve a revelar su nombre hasta no tener pruebas irrefutables de su culpabilidad. Por desgracia, la capacidad de Rodick para reunir esas pruebas se ve estorbada por su impotencia y falta de hombres. La condesa alz una ceja cuando el Parlamento se llen de murmullos. Se recost en el respaldo de la silla. --No puede decirse que Rodick sea impotente, seora --dijo--. Es un caballero del reino, y si lo que necesita son hombres, no tiene ms que pedirlos. A fin de cuentas, soy su prima. --Y l os agradece vuestra caridad, condesa --dijo Magda--. Pero Rodick teme represalias de las que ni siquiera vos podrais protegerlo. Suponed que mi esposo recupera la piedra sin haber reunido pruebas suficientes contra quien la tiene. Esa persona podra atacarlo a su vez, y sin una posicin ms eminente ni una fuerza militar que pueda llamar suya, Rodick podra ser asesinado a causa de su valenta. sa no debera ser la recompensa del hombre que

salve a Talabheim y al Imperio. La condesa sonri como si acabaran de darle respuesta a una pregunta. --Y qu recursos piensa mi querido primo que garantizarn su seguridad? --Condesa --dijo Magda--, con el fin de que pueda continuar con las investigaciones y garantizar que tendr el poder oficial necesario para contestar a cualquier acusacin despus de recuperar la piedra, Rodick solicita que se le nombre seor comandante cazador de la guardia de la ciudad de Talabheim, y se le otorgue el sitio en el Parlamento que acompaa a esa dignidad. El Parlamento estall en protestas, entre las que la voz de Detlef Keinholtz, comandante de la guardia de la ciudad en ese momento, fue la ms alta de todas. --Eso no es ms que chantaje! --grit. --Rodick ya ha recuperado la piedra! --grit el seor Schamholt--. No existe ese villano de elevada posicin. --Que la ha recobrado? --grit el maestre del gremio de panaderos--. No seis necio! No lleg a perderla! --Es una artimaa! --dijo el archilector Farador--. Es una jugada para obtener un asiento en el Parlamento. Y pone en peligro la seguridad de la ciudad para lograrlo! La condesa golpe con la maza para imponer orden, y el alboroto disminuy lentamente. Le dirigi una agradable sonrisa a Magda. Slo la chispa de sus ojos revelaba la furia que senta. --As que, si le concedemos ese nombramiento, Rodick nos garantiza la recuperacin de la piedra? Magda asinti con la cabeza. --En la vida no hay ninguna garanta, condesa, pero sin duda eso har que su tarea sea mucho ms fcil. --Sin duda --dijo la condesa--; particularmente si ya tiene la piedra conductora en su poder. --Mi seora --dijo Magda con aire herido--, no puedo expresar cunto me duele hallar tanta desconfianza en los corazones de tan nobles hombres y mujeres. Si debis registrar la casa de mi seor con el fin de aplacar vuestras sospechas...

--Sin duda no encontraramos nada, por supuesto --replic la condesa con tono seco--. Y la razn por la que mi primo no presenta su caso en persona no tiene nada que ver con el hecho de que yo podra ordenarle que entregara la piedra y encarcelarlo en caso de no hacerlo, sino que se debe a que en este preciso momento le sigue la pista a la piedra y no puede abandonar la bsqueda. --Pues s --dijo la dama Magda--. sa es exactamente la razn, condesa. Esa frase provoc ms vocero. La condesa se inclin sobre la mesa para hablar con los que tena a su lado. Reiner no apartaba los ojos de Magda. Qu mujer! Qu aplomo! Se senta desgarrado entre los impulsos de inclinarse ante su maestra y estrangularla con las manos desnudas. La condesa alz una mano. --Dama Magda, os damos las gracias por traernos estas noticias y por darnos a conocer los deseos de nuestro primo. Necesitamos un poco de tiempo para considerar sus condiciones y os pedimos que regresis dentro de tres das para conocer la respuesta. --Gracias, condesa --dijo Magda--. Esperaremos cuanto deseis, aunque os recuerdo que la plaga de locura empeora da a da, y muchas tragedias pueden acaecer en tres das. --Gracias, seora --replic la condesa, que se irgui, altiva--. No necesitamos que nos recuerden los problemas de la ciudad. Podis retiraros. La dama Magda hizo una profunda cortesa y se encamin hacia la puerta con pausada elegancia. Reiner mir a los miembros del Parlamento. Si las miradas mataran, la dama Magda podra haber sido una mancha roja sobre el lustroso suelo de la cmara.
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_____ 9 _____ En mi corazn, lo s


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Era cerca de medianoche cuando Reiner regres a la residencia de la legacin de Reikland y subi la escalera hasta los aposentos de Manfred. Llam a la puerta. --No se puede entrar --dijo Franka con voz soolienta. --Soy Reiner. Se oyeron chasquidos de cerrojos y le abrieron. Franka parpade al mirarlo, y se frot la cara. l entr, y ella le ech llave a la puerta. --Al menos, no te acompaa un alguacil --dijo ella, y bostez. --No --replic Reiner--. No estamos arrestados. El Parlamento se distrajo de nuestra villana a causa de otra mucho mayor. --Y eso? --Magda. --Ah! --Ella y Rodick retienen la piedra conductora como rehn, y piden el cargo de condestable mayor y un asiento en el Parlamento como rescate --explic Reiner, que se sent con cansancio en la cama y se quit las botas--. Dnde estn Jergen, Dieter y Darius? Franka seal con un pulgar las dependencias anexas para los ayudas de cmara. --Durmiendo. --Algn problema? --No. Reiner asinti con la cabeza y le dirigi una mirada tmida a Franka. Abri la boca, y despus volvi a cerrarla. Valaris estara fisgoneando. Oira todo lo que Reiner quera decirle a Franka. Se sonroj. Era como estar sobre un escenario. Luego se encogi de hombros. Qu le importaban sus vidas a Valaris? l slo quera la piedra. No poda esperar a hablar hasta que el elfo oscuro los dejara en libertad. Podran morir antes de ese momento. --Eh..., eh..., Franka... --Capitn?

Reiner suspir. --Deja eso de capitn, si no te importa. Para ti soy Reiner, y lo sabes. --Me ordenas que te llame as? --pregunt ella, rgida. Reiner lanz las botas al otro lado de la habitacin con un par de patadas. --Maldicin, muchacha --dijo--. S que soy un idiota, pero no puedes perdonrmelo? No puedes entenderlo? Franka se encogi de hombros. --Puedo entender las razones por las que piensas que podra ser una espa, pero puedo perdonrtelo? No. Enojado, Reiner se dej caer de espaldas en la cama y sorbi entre los dientes por el dolor que eso le caus en el pecho. Franka baj los ojos hacia l, con la frente arrugada de dolor. --Reiner, simplemente dilo. Di que sabes que yo no soy la espa. --Pero claro que s que no eres la espa! --grit l--. En mi corazn, lo s. --Pero slo con tu corazn? --pregunt Franka, que clav en l sus ojos brillantes. Reiner le sostuvo la mirada durante un largo momento, mientras intentaba forzarse a decir lo que ella quera que dijera, a mentir como les haba mentido a tantas a lo largo de su vida. Sera fcil. Pero... Apart la mirada, avergonzado, y oy un sollozo contenido de ella. Se levant bruscamente de la cama y se puso de pie para componerse el jubn. --Convoca a los dems, arquero. Haz que se levanten todos. --Ahora? --pregunt Franka mientras sorba por la nariz. --Ahora.
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Los Corazones Negros entraron, soolientos y malhumorados, en los aposentos de Manfred, y se repantigaron sobre los muebles disponibles. Reiner, que se encontraba de pie en el centro, con los

brazos cruzados, se senta rgido como la piedra y esperaba tener un aspecto similar. --Tengo buenas noticias --dijo cuando todos estuvieron instalados. --Manfred ha muerto de gota y somos todos libres? --pregunt Hals. --Basta, piquero --le espet Reiner--. No estoy de humor. Hals abri mucho los ojos. --Lo siento, capitn. --La primera buena noticia --dijo Reiner, que volvi a comenzar-- es que Teclis est vivo. Los Corazones Negros se alegraron al or eso. --El buen viejo de yeso --coment Gert--. Es ms duro de lo que parece. --La segunda es que Rodick y Magda retienen la piedra conductora y se niegan a entregrsela a la condesa, a menos que Rodick sea nombrado condestable mayor. --Eso es una buena noticia? --pregunt Pavel. --Nos ofrece una oportunidad --explic Reiner--. Si Rodick le hubiera entregado la piedra a la condesa, estara bajo llave en su mansin, detrs de doscientos guardias y sabe Sigmar cuntas cerraduras y protecciones mgicas. Por muy listos que sean, Magda y Rodick no cuentan con esos recursos, as que slo es cuestin de descubrir dnde la esconden. --En eso tendremos algo de compaa, supongo yo --coment Hals. --S --asinti Reiner--. La condesa le ha pedido a Magda tres das de tiempo para considerar la oferta, y podis estar seguros de que no lo hizo para conferenciar con su gabinete. Me sorprendera mucho que no hubiera enviado ya a Von Pfaltzen con sus hombres, y a toda la guardia de la ciudad de Talabheim, tras el rastro de la piedra. --Magda tiene que saberlo --dijo Franka. Reiner asinti con la cabeza. --Prcticamente ret a la condesa a que registrara su casa, as que la tienen bien escondida. Por fortuna --aadi con una sonrisa

presumida--, dado que somos ladrones, embaucadores y villanos, abrigo algunas esperanzas de xito para nosotros. --Suspir--. Slo recordad esto: si fracasamos y le devuelven la piedra a la condesa, nuestra tarea se volver mucho ms difcil. Los Corazones Negros asintieron con la cabeza y comenzaron a levantarse. Reiner alz una mano. --Hay..., hay una cosa ms. Los Corazones Negros volvieron a dejarse caer, pero Reiner se limit a morderse el labio inferior y mantener los ojos fijos en la alfombra de Arabia. Al fin, alz la mirada. --Deberamos haber hablado de esto hace tiempo, y el hecho de no haberlo hecho nos ha perjudicado. --Ri amargamente--. Podra perjudicarme a m hablar de ello ahora. Podra matarme, pero no puedo soportarlo por ms tiempo. --Los mir a todos--. Uno de nosotros es un espa de Manfred. Ellos le devolvieron la mirada a los ojos, pero no dijeron nada. --Veo que esto no es una sorpresa para vosotros --dijo--. Supona que no lo sera. Desde el envenenamiento de Abel, hemos estado tratndonos como leprosos, y yo he sido el peor de todos. --Reiner se oblig a no mirar a Franka--. No le reprocho a Manfred que desee espiarnos. A fin de cuentas, somos Corazones Negros. Tal vez yo hubiera hecho lo mismo. --Suspir--. Desgraciadamente, desde la muerte de Abel la presencia del espa ha tenido una consecuencia inesperada. Ha destruido la camaradera y la confianza que son esenciales dentro de una compaa de guerreros. Hasta ahora hemos tenido suerte, pero si no podemos depender unos de otros, eso acabar por matarnos, y no s vosotros, pero yo quiero vivir para verme libre otra vez. Los Corazones Negros continuaban sin decir nada, pero Reiner vea que estaban meditando sobre el asunto. --As que os voy a proponer algo --continu Reiner, que dej escapar un tembloroso suspiro--. Ahora que Manfred ha accedido a darnos la libertad si podemos rescatarlo, estamos todos en el mismo bando. Ya no hay necesidad de secretos. De hecho, hay una

necesidad mayor de que seamos honrados y sinceros unos con otros para que podamos trabajar mejor por la salvacin de Manfred. --Trag--. As pues, le pido al espa que se d a conocer con el fin de que el veneno de la sospecha deje de carcomernos, y podamos volver a confiar unos en otros. Los Corazones Negros se miraron unos a otros, expectantes, aguardando a que alguien hablara. Reiner tena el corazn acelerado y se clavaba las uas en las palmas de las manos. No habl nadie. Nadie se puso de pie. Nadie alz una mano ni los atac. Slo continuaban mirndose entre s, a la espera de que alguien dijera algo. Reiner apret los puos. --No? --pregunt--. No tenis el valor para hacerlo? Mis argumentos no os han convencido? --Tal vez no haya un espa --dijo Gert. --Por supuesto que hay un espa! --le espet Reiner--. Por la barba de Sigmar! Podra haber dos! Uno nuevo, entre los reclutas nuevos, para mantener vigilados a los viejos! O tal vez tres! Manfred podra haber reclutado a uno de los primeros cuatro para vigilar a los otros! Tal vez todos somos espas! O tal vez lo soy yo! Quiz... Aunque se call, quiz fue un poco demasiado tarde porque los otros lo miraban con desconfianza, y dej caer los brazos bruscamente a los lados. --Ya podis largaros --dijo con los dientes apretados--. Fuera. Reunos al amanecer en el patio de carruajes. Vestos para cazar. Los Corazones Negros se levantaron y salieron en silencio, con los ojos fijos en el suelo. Reiner observ a Franka cuando giraba en el corredor. Tena la cara demacrada y plida, y los ojos preocupados. No se volvi.
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Permaneci despierto en la lujosa cama de Manfred. No poda dormir. Por la cabeza le daban vueltas pensamientos sobre Franka y su testarudez, como dados en un cubilete. Tambin lo mantenan

despierto los tajos del pecho, cuyo sordo palpitar aumentaba hasta un dolor agnico cada vez que se giraba en la cama. Necesitaba algo para calmar el dolor, ambos dolores. Necesitaba..., necesitaba emborracharse. No quera abandonar la habitacin para buscar una despensa, ya que Boellengen o uno de los otros podra acorralarlo con preguntas. Tal vez Manfred tena una botella. Se levant de la cama, abri el armario, apart a un lado la ropa de Manfred y rebusc entre las camisas, gorgueras, peines y perfumes de una maleta. Nada de beber. Prob con otra maleta. En el fondo, debajo del libro Historias y familias de Talabec, de Hern, haba un pequeo libro encuadernado en cuero. Reiner lo abri sin inters, y luego se detuvo. Era un diario escrito por el propio Manfred. La anotacin por donde lo haba abierto databa de dos aos antes. El Emperador se ha enterado de la traicin de Holgrin por terceros. Lo ahorcarn maana. Todo discurre segn lo planeado. A Reiner se le hel la sangre. Por las pelotas de Sigmar! Con qu haba tropezado? Pas las pginas hasta la ltima anotacin, fechada slo dos das antes. Es de vital importancia que recuperemos nosotros la piedra conductora. Debe quedar demostrado que Talabheim no puede salvarse por s misma. Y si pueden hallarse pruebas de que la condesa estuvo detrs de la desaparicin de la piedra, mucho mejor. (Poner al grupo de Reiner a trabajar en esto?) El Emperador ha expresado el deseo de que Talabecland desarrolle lazos ms fuertes con Reildand, y qu mejor manera de lograr eso que hacer que alguien de Reildand gobierne la ms grandiosa ciudad de Talabecland y, al cabo de poco el propio ducado? Con el conde elector Feuerbach desaparecido, no habr un momento mejor para pasar a la accin. Ya he languidecido demasiado tiempo en la sombra. Es hora de que salga al sol. Reiner contemplaba las palabras boquiabierto. Ya saba que Manfred haba sido manipulador e inescrupuloso con sus subordinados y con quienes consideraba traidores, pero aquella ambicin era algo que Reiner no haba detectado antes. Y su disposicin a destruir inocentes junto con culpables si se interponan

en su camino era, bueno, criminal. Reiner se olvid de la bebida y regres a la cama. Aument la llama de la lmpara y ley hasta bien entrada la maana.
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--No estamos solos, eso es seguro --dijo Gert. El ballestero asomaba un catalejo entre las cortinas de una glida habitacin del segundo piso de una casa solariega abandonada que se encontraba en la avenida de los Hroes, frente a la residencia palaciega del seor Rodick Untern, desde donde Reiner intentaba espiar los movimientos de la dama Magda. Haba resultado sorprendentemente fcil encontrar una casa deshabitada en las proximidades. Muchas familias nobles haban huido de la crisis de Talabheim a las zonas menos afectadas del lago del crter y Dankerood. Haban tenido la oportunidad de escoger entre tres viviendas. Reiner observaba la calle a hurtadillas desde la otra ventana de la habitacin. --No --dijo--. Tambin estn esos tres de la esquina vestidos como hermanos taalistas. El tipo corpulento no es uno de los hombres de Von Pfaltzen? --S --replic Gert con una risa entre dientes--. Le veo el peto bajo los ropones. --Seal hacia la izquierda--. Y el joven caballero que ha estado haciendo aspavientos con la brida del caballo durante la ltima hora era uno de los hombres del seor Danziger que lucharon junto a nosotros en las cloacas. --S que lo es --asinti Reiner--. Fjate, tiene un vendaje en los dedos de la mano derecha. --Y los dos dandis que pasan ante la puerta de Magda? --pregunt Gert--. Sin duda, son espas de alguien. --Vestidos de mostaza y violeta? --pregunt Reiner--. S, he visto antes esos colores. Son los del seor Scharnholt, creo. A estos de Talabheim no parece gustarles trabajar juntos. --Cierto --dijo Gert--. Igual que ayer. Ninguno de ellos quiere compartir la gloria.

--Un escarabajo de siete patas --murmur Darius desde el rincn opuesto de la estancia. Alz del suelo algo que se debata en las pinzas de cirujano--. Incluso los insectos se ven afectados. Reiner volvi la cabeza. --Dejadlo, erudito --dijo--. Sabe Sigmar lo que podra haceros. Darius suspir y arroj el bicho a un lado. --Qu razn hay para que yo est aqu? --pregunt, enfurruado--. No necesitis un erudito. No sirvo para nada en un combate. No tengo habilidades de espa. No soy el brujo que vosotros creis que soy. No puedo hacer luz ni fuego con una palabra. Si queris que deduzca el gnero de una planta a partir de la estructura de las hojas o la raz, puedo hacerlo en un abrir y cerrar de ojos, pero de algn modo dudo de que surja esa necesidad. --Preferirais estar de vuelta en la prisin, con el lazo esperndoos al amanecer? --pregunt Reiner. Darius se encogi de hombros. --Como vos le dijisteis ayer a mi seor Yaldenheim, la amenaza de muerte pierde su fuerza si la existencia no merece la pena de ser vivida. Se oyeron pasos en el corredor, y entr Hals vestido con blusa de campesino y sombrero de paja. Reiner alz interrogativamente una ceja. Hals neg con la cabeza. --Nada, capitn. He llevado ese carretn de puerros y calabazas que hemos robado a la puerta de la cocina, como me has pedido, y le he dado palique a la cocinera cuando ha salido, pero no sabe nada. --Arroj el sombrero sobre una silla y se enjug el sudor de la cabeza calva--. La seora no est en casa. El seor est fuera luchando contra los dementes. No es asunto de la cocinera preguntar lo que hacen. --Sac una moneda de plata de la bolsa, y sonri--. Al menos le he vendido seis puerros y dos calabazas, as que hemos sacado algn provecho. --Hummm! --dijo Reiner--. Pero eso no es nada. No se alimenta a una compaa de hombres con seis puerros y dos calabazas, as que Magda no minti cuando dijo que Rodick estaba ausente. Pero Magda s est en casa, aunque la cocinera diga lo

contrario. La hemos visto en las ventanas del piso ms alto. La puerta volvi a abrirse, y entraron Franka, Pavel y Dieter. --Y bien? --pregunt Reiner. Pavel se encogi de hombros. --He seguido al lacayo hasta las tiendas del fabricante de botas, el paero y el librero, y las casas de tres seores diferentes. A dos de ellos les ha entregado cartas en la puerta principal. En la tercera casa se ha escabullido por la parte de atrs para jugar a los besitos con una doncella. --Cmo se llaman los dos seores a los que les ha entregado las cartas? --pregunt Reiner. --No he odo los nombres, pero puedo llevarte a las casas --respondi Pavel. --Bien --dijo Reiner--. Franka? --La doncella de las cocinas y la camarera de la seora han ido juntas al mercado, a la modista, al velero y a la tienda de dulces, y luego han regresado. No han hablado con nadie ms que con los comerciantes. Reiner ri. --Aunque el resto de la ciudad est en llamas, mi seora no puede prescindir de sus dulces. --Se volvi a mirar a Dieter--. Y vos, maestre Sombra? Dieter puso los pies sobre una mesa decorativa. --He logrado entrar. He trepado hasta el tejado y he forzado una ventana de la buhardilla. He recorrido la choza desde el tico a las bodegas. --Sonri presumidamente--. En tres ocasiones he pasado de puntillas por detrs de la dama. La piedra no est all, ni tampoco Rodick ni sus hombres. Est sola, salvo por los sirvientes y los guardias. --Hizo una mueca--. Y las ratas. Debera poner trampas en la bodega. --Capitn --dijo Hals con los ojos brillantes--. Qu oportunidad! Podemos... Reiner neg con la cabeza. --No, no me atrevo, no hasta que se haya encontrado la piedra. --Podramos arrancarle la informacin --dijo Franka con frialdad--. Y luego matarla. Se merece eso y ms.

--S, podramos --replic Reiner--, pero estando tan cerca de la libertad, no me apetece torturar y matar a las esposas de los primos de la condesa. Sera muy probable que Manfred nos librara del veneno slo para entregarnos al verdugo por crmenes cometidos cuando estbamos a su servicio. --Pero, capitn... --comenz Pavel, que se vio interrumpido por unas voces procedentes del corredor. --Ponte a sotavento, maldito --dijo Augustus en el pasillo--. Hueles como el cerdo de un mendigo. --Lo mismo te pasara a ti --gimote Rumpolt-- si yo te hubiera empujado. Se abri la puerta, y Jergen entr con expresin dolorida en el rostro habitualmente estoico. Lo seguan Augustus y Rumpolt. El joven pistolero estaba cubierto de un lquido pardo espeso, y la estancia fue inundada por un imponente hedor fecal. Los Corazones Negros sufrieron arcadas y se cubrieron la cara. --En el nombre de Sigmar, qu...? --pregunt Reiner entre toses. --Este nio torpe se ha cado dentro de la cloaca --dijo Augustus, riendo. --T me empujaste! --chill Rumpolt. --Intent cogerte, necio! --Callaos los dos! --grit Reiner, que se puso de pie--. Rumpolt, id a lavaros al abrevadero! Maldito, por qu habis subido hasta aqu, para empezar? --Porque saba que l iba a mentir sobre... --No importa! Idos ya! --grit Reiner--. Corred. Rumpolt hizo un puchero, pero dio media vuelta y corri hacia la puerta. Gert hizo una mueca. --Puaj! Por la muerte de Sigmar. Ha dejado huellas! --Vamos, retirmonos al comedor. No voy a limpiar eso. Cuando se instalaron nuevamente en torno a una ovalada mesa de comedor, dos pisos ms abajo, Reiner mir a Augustus. --Y bien, habis encontrado algo abajo? Augustus neg con la cabeza.

--Nada. No hay ninguna entrada secreta para acceder a la casa. Nada de agujeros, ni cmaras o criptas ocultas. Incluso hemos estado de pesca en el canal, que ha sido cuando ese atontado se ha cado dentro. No ha encontrado nada. Los otros rieron entre dientes. --Tampoco yo he encontrado puertas ocultas en el interior --dijo Dieter. Reiner suspir. --Maldita mujer. Dnde la habr escondido? Tendremos que registrar las casas de los nobles a los que les ha enviado notas, aunque dudo de que sea tan incauta. --La culpis a ella y no a su esposo? --pregunt Darius--. l parece un mocoso tortuoso. Reiner sonri. --Vos no conocis a la dama Magda tan bien como algunos de nosotros. Es ms tortuosa que diez Rodicks juntos. De hecho, ella es quien tiene ms culpa que nadie de que estemos bajo el dedo de Manfred. Si no hubiera llenado la cabeza del hermano menor de Manfred, Albrecht, con ambiciones malignas, l no nos habra reclutado para que le furamos a buscar aquel estandarte maldito, y no habramos acudido corriendo a Manfred en busca de proteccin. --Y Manfred no nos habra envenenado para jugrsela a su hermano --aadi Franka con amargura. Hals escupi por encima de un hombro. --Yo saba que era malvada incluso antes de que se volviera contra nosotros en el convento. --No es cierto! --dijo Pavel--, o no habramos dejado de orte decirlo durante todo el camino. A ti te enga igual que al resto... --El convento! --grit Reiner, y lo interrumpi--. Que Sigmar te bendiga, piquero. El convento de Shallya! Todos se volvieron a mirarlo, confusos. Reiner inclin la silla hacia atrs. --No parece que la dama Magda le haya dicho a nadie de Talabheim que en otros tiempos fue una hermana de Shallya. Ya no lleva hbito, ni siquiera un collar con el ala de paloma. Nadie pensara que tiene alguna relacin con la fe. Nadie, salvo nosotros.

--Se volvi a mirar a Augustus--. Kolbein, sta es vuestra ciudad. Dnde est el templo de Shallya? Augustus frunci el entrecejo. --Eh..., hay un sanatorio y un templo grande en la Ciudad de los Dioses, y una especie de misin en el barrio de los rboles del Sebo. No conozco ningn otro. Reiner asinti con la cabeza. --Bueno, la misin del barrio de los rboles del Sebo est arrasada, no? As que tendr que ser el templo grande. --Se puso de pie--. Venga. Vayamos a hablar con las hermanas antes de que las paredes comuniquen lo que acabamos de decir, y todo Talabheim se una a nosotros. Las sillas rasparon el suelo cuando los dems se levantaron y se volvieron hacia la puerta, pero entonces apareci Rumpolt, jadeante. Chorreaba agua, que le corra por las botas en grandes regueros hasta el suelo. --Por qu habis cambiado de sitio? Estabais ocultndoos de m? --pregunt con tono acusador. --No seis burro, Rumpolt --replic Reiner--. Ahora, dad media vuelta. Nos marchamos. Rumpolt se apart a un lado para que salieran los dems. --No tenais por qu ser tan mezquinos --murmur.
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Los Corazones Negros avanzaron apresuradamente por las anchas avenidas desiertas de la Ciudad de los Dioses, pasaron ante templos y santuarios de Taal, Sigmar, Myrmidia y Ulric, para luego subir por la amplia escalera de mrmol del templo de Shallya, un edificio bajo y modesto, de piedra blanca, casi oculto en la gigantesca sombra del anexo sanatorio de mrmol deslumbrante. Atravesaron a la carrera el dintel, sobre el que haba una escultura en forma de alas de paloma desplegadas, y penetraron en el fresco interior. Pero la habitual atmsfera de tranquilidad calma que uno esperaba del templo de la Seora de la Misericordia no se vea por ningn lado. Las hermanas de hbito gris corran de aqu para all, y

desde los corredores situados al otro lado de la capilla principal llegaban gritos y gemidos. La abadesa del templo corri hacia ellos, con el grin temblando por la agitacin. --Gracias a Shallya que habis llegado! --dijo--. Han vencido a nuestros guardias y estn entrando... --Hizo una pausa--. Pero si no sois los guardias de la ciudad. Envi a las hermana Kirsten... --No somos los guardias, madre --replic Reiner--, pero os ayudaremos. Quin os ataca? --Hombres encapuchados --dijo la abadesa, que seal la puerta del muro izquierdo--. Llegaron por un agujero que hay en el suelo de las catacumbas. Ahora mismo estn entrando en la cmara del tesoro. --Esperad aqu a la guardia --dijo Reiner--. Veremos qu podemos hacer. --Que Shallya te bendiga, hijo mo --dijo la abadesa mientras atravesaban la capilla a la carrera. La puerta daba a una escalera que descenda hacia las catacumbas. Mientras bajaban, llegaban hasta ellos gritos y estruendo de armas. --Alguien se nos ha adelantado --gru Hals. --Pero cmo lo han sabido? --pregunt Reiner, que cogi una antorcha y mir hacia abajo--. No lo entiendo. Reiner pas por encima del cadver de una hermana que estaba tendido al pie de la escalera. Por el corredor yacan ms hermanas, as como tres guardias muertos con la espada fuertemente apretada en las manos ensangrentadas. Los Corazones Negros saltaban por encima de los cuerpos mientras avanzaban a toda prisa. Las ratas huan hacia las sombras al ver que se acercaban. Una pesada puerta haba sido arrancada de los goznes. Los Corazones Negros miraron al interior de la cmara. Estaba atestada de cuadros, pilas de libros y tubos para pergaminos. Una hermana lloraba en un rincn, con el hbito gris salpicado de rojo. La sangre trazaba dibujos interesantes sobre el decorativo suelo de baldosas al fluir de tres cuerpos. Dos eran guardias. El tercero era un

encapuchado de ropones pardos que llevaba un saco de arpillera cubrindole el rostro. Reiner se estremeci al verlo, y rez para que no fuera lo que l pensaba que era. La hermana herida gimi y seal detrs de los Corazones Negros. --Detenedlos! Han robado el regalo de la dama Magda! --Eh? --pregunt Reiner--. Qu regalo? --Una hermosa estatua de Shallya, ms alta que un hombre. Apenas ayer nos la leg, y ya ha desaparecido! Reiner intercambi miradas con Pavel y Hals. --Pobre dama Magda --dijo. --All! --grit Franka, sealando un corredor transversal. Los Corazones Negros corrieron hasta la interseccin. En el fondo del corredor, un grupo de figuras encapuchadas maniobraban para hacer pasar un objeto pesado por una puerta. --Vamos, muchachos --dijo Reiner. Cargaron corredor abajo, con las espadas desenvainadas. Jergen se adelant a toda velocidad, pero antes de que llegara, los ladrones hicieron pasar la pesada estatua blanca por la puerta y se la cerraron en la cara. Cuando derrapaba para detenerse, Reiner oy que deslizaban cerrojos al otro lado. --Derribadla! --grit. Gert sac el destral y se puso a asestarles tajos a los robustos paneles de madera, mientras Jergen clavaba la punta de la espada y comenzaba a arrancarle astillas. --Estpidos necios --dijo Dieter--. Dejadme a m. Avanz y se arrodill ante el ojo de la cerradura, para luego sacar una anilla de instrumentos de extraa forma de su zurrn. Gert y Jergen observaron cmo meta las ganzas dentro del ojo de la cerradura y las haca girar. Acab casi antes de empezar, y abri la puerta. --Ya est --dijo. Los Corazones Negros se precipitaron al interior, donde las ratas huyeron hacia las sombras. Era un almacn lleno de suministros mdicos y camas con ruedas. En el suelo haba un agujero irregular, rodeado de montones de losas partidas y tierra

hmeda. Una cuerda tosca descenda por l. Reiner y los otros corrieron a mirar por el agujero. La lenta corriente del canal de las cloacas brill a la luz de la antorcha de Reiner. El hedor de las aguas negras se mezclaba con un rancio olor a almizcle animal. Franka recul al percibirlo, temblorosa. --Por el escudo de Myrmidia, no! Otra vez no! Los dems maldijeron y arrugaron la nariz. --Tal vez sean slo ratas --dijo Pavel, pero no hablaba como si lo creyera. --S, como las que Magda tena en la bodega --dijo Reiner, ceudo--. Venga, vamos abajo. Cogieron ms antorchas del corredor y descendieron por la cuerda de uno en uno, Jergen el primero, y miraron arriba y abajo del curvo tnel. Los ladrones de la piedra conductora no estaban a la vista. --Por aqu --dijo Dieter tras examinar el suelo. Corrieron en la direccin indicada, y al cabo de poco rato vieron vagos movimientos mucho ms adelante, cuando los ladrones pasaban corriendo por debajo de las rejillas por las que entraba la luz solar. --Qu de prisa avanzan! --dijo Rumpolt, jadeante--. Nosotros no podramos llevarla ni a la mitad de esa velocidad. --Son dos veces ms numerosos que nosotros --dijo Augustus. Los Corazones Negros continuaron corriendo para intentar seguir el ritmo de las figuras fugitivas, pero los ladrones no llevaban antorchas y resultaba difcil determinar a qu distancia estaban. --Cmo ven? --pregunt Darius--. Aqu abajo est oscuro como boca de lobo. Reiner se guard sus teoras para s mismo. Tras un largo trecho en el que no vieron ni rastro de los encapuchados, Dieter derrap y se detuvo. --Esperad! --grit, y se volvi para estudiar el terreno--. Han girado. El resto lo observ mientras regresaba a paso ligero por el reborde, con el ceo fruncido. Se detuvo ante una de las planchas de granito que comunicaban ambos bordes del canal.

--Han cruzado. Los Corazones Negros lo siguieron cuando atraves y gir en un tnel transversal, para detenerse a una docena de pasos ms adentro. --Las huellas acaban aqu. Han... Ah! --Se puso a examinar cuidadosamente la pared, pasando suavemente las manos por los ladrillos, que se desmenuzaban--. Tiene que haber... --murmur para s. Y luego:-- S, aqu est el... Entonces, dnde...? Ah! Con una ancha sonrisa de triunfo, Dieter retir un ladrillo situado en lo alto de la pared y meti una mano dentro del agujero, que palp con los dedos. De debajo de los pies les lleg un sordo chasquear de engranajes, y una seccin de la pared, se hundi unos cuantos centmetros. Dieter empuj la pared que se abri hacia dentro para dejar a la vista un corredor lleno de telaraas que se adentraba en la oscuridad y descenda. El polvo del suelo haba sido removido recientemente por numerosos pies. A Reiner no le gust nada lo pequeas que eran las huellas ni su forma poco habitual. Los Corazones Negros continuaron a toda prisa, siguiendo a Dieter a travs de otro confuso laberinto de bodegas, catacumbas olvidadas, tneles derrumbados y templos enterrados. De vez en cuando, Reiner crea or pies que corran ante ellos, pero resultaba difcil estar seguro debido a que todos jadeaban y les crujan los pertrechos. Continu mirando hacia adelante, aunque era imposible ver ms all de la luz de las antorchas. Pasada media hora, entraron en el sitio ms extrao que Reiner haba visto en el subsuelo de Talabheim. Pareca ser una calle urbana, incluso con altos edificios de viviendas, tiendas a ambos lados y adoquinado, salvo por el hecho de que el suelo estaba inclinado en un ngulo tan pronunciado que costaba caminar, y que el ltimo piso de todos los edificios desapareca en la tierra bien apisonada del techo. Pareca que la calle haba sido excavada despus de que la hubiera sepultado una grandiosa avalancha de fango. Desde estrechas chimeneas abiertas en lo alto, entraban oblicuos haces de sol. Las antorchas encendidas, encajadas en derrumbadas paredes de ladrillo, y el olor a carne asada y humo

indicaban que el lugar estaba habitado, pero los Corazones Negros no vieron a nadie mientras Dieter los conduca a travs de esquinas y calles laterales, con la cabeza inclinada como un lobo que siguiera el rastro de una presa. Dieter gir en un callejn, y Reiner le pos una mano sobre un hombro porque haba movimiento en la oscuridad del fondo. Los ladrones estaban haciendo bajar la estatua de Shallya por una grieta abierta en el suelo del callejn. Los hombros de Shallya desaparecieron mientras observaban. Pareca que la diosa estuviera hundindose en un mar de tierra. --Esta es nuestra oportunidad, muchachos --dijo Reiner--. A por ellos! Mientras los Corazones Negros echaban a correr, Franka salt sobre una pila de escombros y dispar una flecha contra los ladrones. Uno chill y se desplom con una saeta clavada en el pecho. El resto alz la mirada, y la estatua cay de golpe por la grieta. Reiner sinti el estremecimiento del impacto en los pies. Los ladrones empezaron a meterse por el irregular agujero tras ella, con los largos ropones agitados. Jergen pill a los ltimos y asest tajos a diestra y siniestra. Los ladrones cayeron por la grieta, y las extremidades cercenadas, girando, los siguieron. Reiner mir al interior de la abertura. Era tan negra como el vaco. Los Corazones Negros se reunieron en torno al capitn y tambin miraron hacia abajo, cansados. --Capitn --dijo Franka detrs de ellos. Reiner y los otros se volvieron. Franka estaba acuclillada junto al ladrn al que haba matado con la flecha, y tena en una mano la mscara de arpillera propia de los leprosos. El ladrn tena cabeza de rata.
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Esto no es mi hogar
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--Un hombre rata! --dijo Pavel. Hals escupi por encima de un hombro. --Otra vez no --dijo Gert. Reiner gimi. En el fondo lo haba sabido desde que haba olido el hedor a rata en la bodega del templo de Shallya, pero el hecho de que se confirmaran sus temores lo pona enfermo. --No seis tontos --dijo Augustus--. Los hombres rata son un mito. No existen. --Bueno, ste desde luego que no existe --dijo Hals--. Ya no. Buen disparo, muchacha. Rumpolt recul al mismo tiempo que haca la seal del martillo. Dieter cruz los dedos. Darius se acerc ms, con los ojos brillantes. --Reivindicacin! --exclam--. Los profesores dijeron que los libros prohibidos que yo lea estaban equivocados, que eran disparates de mentes disformes. Otro ejemplo de su ignorancia reaccionaria. --Alz la mirada hacia Reiner--. Podemos llevrnoslo? --De momento, tenemos otras cosas de las que preocuparnos, erudito --replic Reiner, y mir hacia la grieta. --No vamos a bajar por ah, verdad? --gimi Rumpolt--. Hay al menos veinte de esas cosas. --Ah, no!, habr ms que eso, muchacho --dijo Hals--. Centenares. --Miles --intervino Pavel. --Pero tenemos alternativa? --pregunt Augustus--. Debemos recuperar la piedra. El elfo nos matar si no lo hacemos. --Y los hombres rata nos matarn si lo hacemos --dijo Franka. --Es el chiste del verdugo --ri Gert, y adopt un acento intelectual--. Prefers el lazo o el hacha, mi seor? Un estruendo de piedrecillas hizo que alzaran los ojos. Por ambos extremos del callejn llegaba, sigilosamente, una turba de mutantes. Reiner hizo una mueca. Eran ms deformes que los pobres hombres quebrantados contra los que haban luchado el da anterior. Haba muchos con extremidades u ojos de ms. Algunos eran apenas reconocibles como humanos. Uno caminaba con patas

como de cigea que le crecan en la espalda, mientras las piernas humanas pendan, atrofiadas e intiles, debajo de l. Una nia de rostro angelical tena tocones de rbol rematados con costras rocosas en lugar de brazos y piernas. Una mujer a la que no le quedaba rasgo alguno en la cara avanzaba a gatas con manos que tenan ojos en cada dedo. Los muones de las piernas de un hombre acababan en orificios siempre sangrantes. Vesta los restos del uniforme de un guardia de Talabheim. Pero por muy patticos que parecieran los mutantes, sus ojos brillaban de clera y odio, y aferraban huesos, piedras, garrotes y espadas con manos deformes. --Matadlos! --dijo un gigante flaco de piel translcida--. Matadlos antes de que traigan soldados y nos maten a todos. A travs de los vidriosos dientes del hombre, Reiner vio cmo mova la lengua. Los mutantes aullaron y cargaron. Los Corazones Negros se volvieron para hacerles frente y se pusieron a asestar tajos salvajes. Reiner cercen como si fueran cerillas las patas del hombre que tena zancos de cigea, y ste cay. Hals clav la lanza en un hombre cuyo cuerpo pareca una ampolla gigantesca; revent y lo salpic todo de pus. --Al agujero! --chill Rumpolt--. Al agujero! Es nuestra nica posibilidad! --No! --bram Reiner--, quedaramos atrapados entre estos demonios y las ratas. Estis loco? --Mir a su alrededor y seal la parte posterior de un alto edificio de viviendas--. Por esa entrada! Gert se lanz contra una puerta de madera podrida y la hundi, y los Corazones Negros recularon a travs de la entrada mientras mantenan a los horrores a distancia con veloces estocadas de lanza y espada. El interior era un vestbulo mugriento, de paredes enyesadas, y la basura les llegaba hasta la rodilla. Daba a un pequeo patio central --poco ms que un pozo de aire--, rodeado en cada piso por balcones que permitan acceder a los apartamentos. Al otro lado ascenda una escalera que se adentraba en el techo de tierra, y allende sta haba una puerta que daba a la calle. Otros mutantes los

miraron con ojos desorbitados desde los pisos superiores, antes de ocultarse a la vista. --Dieter --llam Reiner--, podis sacarnos de este agujero infernal? --S --respondi el ladrn--, si podemos pasar a travs de esas... cosas. --Espera, capitn --dijo Franka--. Corre viento, aire fresco. Reiner alz la cabeza. De lo alto de la escalera provena una dbil brisa del exterior. --Arriba, entonces! --dijo. Atravesaron el patio a trompicones y se abrieron paso a codazos entre montones de muebles destrozados, vajillas rotas, verduras podridas, cadveres putrefactos y huesos de pollo. Cuando los Corazones Negros abandonaron el vestbulo, los mutantes se desplegaron y treparon por encima de los desperdicios para intentar rodearlos. Reiner clav la espada en el cuello --al menos, crea que era el cuello-- de un ser cuya piel era una alfombra de flagelos rosados que se retorcan. Augustus alance a un muchacho con membranas de ala de murcilago entre los brazos y las costillas. Rumpolt tropez con el cadver de una anciana mientras blanda enloquecidamente la pistola cogindola por el can. Franka le clav una estocada en la entrepierna al hombre transparente, y ste cay hacia atrs, gritando, mientras por la herida manaba sangre que pareca agua. --Subid ya! --grit Reiner--. Cuidado arriba! Empuj a Jergen, y el espadachn tom la delantera y subi los escalones de dos en dos. Los otros fueron tras l; Hals, Pavel y Augustus se quedaron al final, caminando hacia atrs y con las lanzas en posicin horizontal. Un hombre que tena las venas por fuera de la piel grit hacia los pisos superiores. --No dejis que se escapen! Traern a los guardias! Detenedlos! Manos mutantes pasaron entre las barandillas para cogerles las piernas y los tobillos. Reiner y los otros los pisotearon y les asestaron tajos, y dejaron manos y tentculos cercenados que se

estremecan a su paso. Una creciente ola de horrores trep y salt por encima del balaustre. Gert le acert a uno en medio del aire y lo lanz desde lo alto hacia sus compaeros, y una seccin de la barandilla cay al suelo inferior en medio de una lluvia de astillas y mutantes que pataleaban. Llegaban ms de lo alto, pero slo de uno en uno o de dos en dos, y la veloz espada de Jergen los despach con rapidez. Cuando llegaron al segundo tramo de la escalera y el nmero de mutantes disminuy, Reiner empuj a Rumpolt de cara contra la pared. El pistolero mir a su alrededor con ojos desorbitados; tena una mejilla sucia de polvo. --Por qu habis hecho esto? --Yo doy las rdenes --respondi Reiner, que lo empuj escalera arriba mientras hablaba--. No quiero volver a or ningn al agujero ni retirada de vos, entendido? --Pero... --Soy jefe contra mi voluntad --continu Reiner sin hacerle caso--, como os dirn los muchachos. Pero en la batalla hay una sola voz. Y ciertamente no es la vuestra! --Pero yo slo estaba... Reiner volvi a empujarlo. --No me estis escuchando! Una sola voz, me os, pistolero? Una sola! --S, capitn --dijo Rumpolt, que adelant el labio inferior. Reiner apart los ojos de l, asqueado, y la compaa continu subiendo. Tres pisos ms arriba, los escalones se adentraban en el techo de tierra. El viento fro que los Corazones Negros seguan silbaba procedente de la oscuridad. Por encima de ellos no haba ms mutantes, pero la turba que suba por la escalera haba aumentado hasta un centenar o ms. La escalera acababa en una puerta abierta, negra como la noche. Reiner se detuvo y asom la antorcha, que ilumin un tico de techo a dos aguas, bajo y pequeo. Los Corazones Negros se detuvieron detrs del capitn. --Ests seguro de que hay una salida? --pregunt Gert,

inquieto. --Tiene que haberla --replic Reiner--. De lo contrario, no estaran intentando detenernos. La primera lnea de mutantes era empujada hacia las lanzas de los piqueros por los que suban tras ellos. La escalera cruja ominosamente. --Pronto nos sobrepasarn, capitn! --grit Hals por encima de un hombro. La hoja de un hacha le err por un pelo. Franka asest varias estocadas y abri un tajo en el vientre de un mutante. Rumpolt recogi un ladrillo suelto, lo lanz y le dio a Pavel en la parte posterior de la cabeza. --Rumpolt! --rugi Reiner. Pavel dio un traspi, gruendo, y la hoja de una espada resbal sobre su peto y se le clav en un brazo. l alance por reflejo y ensart al mutante que lo haba herido, pero estaba mareado y le costaba mantener el equilibrio. --Quin ha arrojado ese ladrillo? --grit, furioso. Rumpolt baj la cabeza con aire de culpabilidad, y Pavel lo vio. --Tendremos unas palabras, muchacho! --Ya basta, piquero --grit Reiner--. Defended la puerta hasta que hayamos encontrado la salida. --No hay problema, capitn --dijo Pavel--, si el nio no nos mata antes. --Le dio a un mutante una patada en una de sus caras, y destrip a otro. Otros tres lo acometan. Reiner entr en el tico. --Hafner, conmigo. Coged esta antorcha. Y no lancis nada. Reiner avanz apresuradamente con Rumpolt, Gert y Jergen; todos iban muy agachados bajo el techo inclinado. Franka, Dieter y Darius entraron detrs de ellos. Pavel, Hals y Augustus permanecieron en la puerta y apoyaron en el suelo el extremo posterior de las lanzas inclinadas. Donde el techo llegaba al suelo, haba mantas mugrientas y pilas de paja. Los tablones estaban sembrados de trozos de comida y cabos de vela, y las cucarachas correteaban por todas partes. Algo marginalmente humano retrocedi ante la luz de las antorchas y los mir con ojos reflectantes como los de un gato. La sala de techo bajo

se curvaba en ngulo recto. Una brisa fra dio en el rostro de Reiner cuando ste gir en un recodo. --All --dijo Jergen, que seal hacia adelante. Reiner sigui la mirada del espadachn. A diez pasos de distancia haban arrancado tablones y tejas para abrir un agujero de un metro de alto y otro de ancho. Desde l parta un tosco tnel inclinado. Reiner avanz y mir al interior. Haces de luz dorada descendan a travs de una rejilla situada pocos metros ms arriba. --Franka --dijo Reiner--, sube a echar un vistazo. --S, capitn. La muchacha trep con manos y pies y mir a travs de la rejilla. --Lo nico que se ve es el cielo, capitn --grit. --El cielo --dijo Gert--. Pens que no volvera a verlo nunca ms. --Tenemos que arriesgarnos --dijo Reiner--. Sube, Gert, y preprate para alzar la reja cuando te lo ordene. --Se volvi a mirar a los otros--. El resto subid tras l. Dieter, Jergen, Rumpolt y Darius comenzaron a agacharse para entrar en el agujero, mientras Reiner corra de vuelta al recodo. En la puerta, Hals, Pavel y Augustus estaban baados en sudor y sangre. En lo alto de la escalera haba una pila de mutantes que llegaba hasta el cinturn de Pavel, y otros pasaban por encima para atacar enloquecidamente a los piqueros con espadas y bastones. --Ahora, Gert! --grit Reiner hacia la izquierda--. Retroceded, piqueros! Corred! --aadi luego hacia la derecha. Se produjo un segundo de silencio; despus, Reiner oy un sonido metlico sordo procedente del tnel, y Darius, que se encontraba fuera del agujero con la vista fija en las posaderas de Rumpolt, sigui al pistolero y desapareci. Los tres piqueros abandonaron la puerta de un salto, giraron y comenzaron a correr agachados. Los mutantes los siguieron al interior tras trepar por encima de la pila de cadveres. Reiner les seal el agujero a los piqueros. --Adentro, muchachos, adentro! Hals se lanz de cabeza al agujero, y Pavel y Augustus lo

siguieron. Reiner ech una mirada atrs, hacia la muchedumbre de mutantes, y se meti en la abertura. Con la carne de gallina, porque oa a las criaturas arrastrarse y babear detrs, lleg ileso a la rejilla, donde Hals lo levant a peso y Augustus lo puso de pie en el suelo. Se encontraban en una bodega consumida por las llamas, abierta al cielo. Las vigas ennegrecidas de los pisos superiores yacan como los huesos de un dragn sobre las losas del suelo cubiertas de ceniza. --La rejilla, de prisa! Jergen y Gert la llevaron hasta el agujero y, al dejarla caer, golpearon cabezas y partieron antebrazos de los mutantes que intentaban salir. Pero detrs de los primeros empujaban demasiados, y la rejilla comenz a levantarse. Gert y Jergen saltaron sobre ella para intentar inmovilizarla con su peso, pero se mecan y oscilaban como hombres de pie sobre un bote de fondo plano. Reiner mir a su alrededor. Un extremo de una voluminosa viga del tejado descansaba precariamente en la punta misma de una pared de ladrillos a punto de derrumbarse, junto a la rejilla. --Muchachos! La viga! Todos los Corazones Negros, menos Jergen y Gert, corrieron hasta all para empujar la viga por un lado. No se movi. Gruan y se esforzaban en vano, mientras Jergen y Gert pinchaban a los mutantes a travs de la rejilla, que no paraba de moverse. --La viga no! --exclam Pavel--. La pared! --Y para ilustrar la idea, se puso a hurgonear los desmenuzables ladrillos de debajo de la viga. --Bien pensado! --dijo Reiner--. Todos a la vez! Los Corazones Negros se pusieron a asestar tajos y golpes con lanzas y espadas. Reiner fue hasta Gert y le cogi el destral del cinturn, para luego golpear la pared con la parte roma de la hoja. Los ladrillos se partieron y se desprendieron del mortero reseco como granizo, hasta que pareci que un gigante le haba dado un mordisco a la pared. De repente, entre crujidos y detonaciones de ladrillos que estallaban, el peso de la viga remat la labor cuando la seccin de muro que haba quedado en el aire se desmoron y el voluminoso

madero resbal hacia el extremo de la pared. --Gert! Jergen! El espadachn y el ballestero abandonaron la rejilla casi en el mismo momento en que la viga caa sobre las losas del suelo con un estruendo ensordecedor. La rejilla se alz sobre los mutantes que la empujaban, pero la viga rebot una vez y la hizo bajar y atrapar brazos, dedos y cuellos. Desde debajo llegaron horrendos alaridos sordos. Reiner palme la espalda de Pavel, mientras los otros recobraban el aliento. --Bien hecho, muchacho. Marchmonos ya. Reiner los condujo hacia arriba por una escalera de piedra. Atravesaron una puerta que daba a la calle y quedaron petrificados. El vecindario se haba transformado en una selva. Los Corazones Negros se encontraban al pie de la pared del crter, y a la derecha ascenda rpidamente una calle hacia las hacinadas chozas que se asentaban sobre la curva interior. Pero aunque los rodeaban edificios por todas partes, apenas pareca que estuvieran en una ciudad. Haca mucho tiempo que Talabheim era conocida en todo el Imperio como la Ciudad de los Jardines. Los parques eran famosos por su belleza. Los rboles flanqueaban la mayora de las calles, e incluso las chozas ms pobres tenan flores en todas las ventanas. Pero ahora la vegetacin lo ocupaba todo. Hiedras mutantes caan por la pared del crter como una catarata verde. Lo que en otros tiempos haban sido majestuosos robles y hayas, crecan ahora como monstruosidades retorcidas a las que les brotaban nudosas ramas que haban atravesado y haban derribado muros y edificios. A la izquierda haba un descomunal gigante de hojas negras que en otros tiempos podra haber sido un alerce, y de cuyas ramas pendan gordos frutos de color prpura. Las frutas gritaban a travs de esfnteres abiertos. Las estructuras que an quedaban en pie se hallaban envueltas en tupida vegetacin. Algunas estaban atestadas de plidas lianas palpitantes, con rosadas flores mojadas. De otras colgaban negras enredaderas gruesas como torsos, erizadas de

espinas largas como dagas. Edificios de viviendas quemados se alzaban de aquel sotobosque como esquelticos gigantes ruinosos. De las enredaderas que cubran los pisos inferiores de uno de ellos, colgaban cuerpos por todas partes. Reiner se estremeci al ver que las enredaderas haban atravesado los cadveres como curvas espadas. Hierba roja como la sangre creca entre los adoquines, dura y afilada. Por aquella selva merodeaban como bestias salvajes monstruosos mutantes que se movan en manadas por seguridad y se miraban con desconfianza unos a otros. Reiner observ a un hombre con pico de loro en lugar de boca que conduca lo que podra ser su familia hasta el otro lado de la calle y al interior de una panadera ruinosa. Antes de que acabaran de entrar, la rama de un roble descendi y le arrebat a uno de los hijos. El hombre de pico de loro se volvi y golpe salvajemente la rama con el bculo que llevaba, hasta que, con un susurro de hojas, dej caer al chiquillo en el suelo. El hombre lo recogi y entr corriendo con su esposa de cuatro brazos. --Por el espritu de Sigmar! --exclam Reiner en voz baja--. Dnde estamos? --En el infierno --respondi Gert con voz hueca--. Esto es el infierno. --Es el barrio de los rboles del Sebo --dijo Augustus--. Al menos... Ay, Padre Taal!, qu te hemos hecho? --grit de repente, apart la mirada y se cubri los ojos--. Esto no es mi hogar --murmur--. Esto no es mi hogar. Tambin Franka estaba conmovida. Las lgrimas bajaban por sus mejillas. --Capitn... --dijo con voz estrangulada--. Reiner, ste no puede ser el destino del Imperio! No podemos permitir que esto suceda! Mira a esos pobres seres horribles! Podran ser mi padre y mi madre. Podran ser... --Apret las mandbulas--. No podemos entregarle la piedra a ese... elfo. No me importa lo que nos haga a nosotros! Debemos llevrsela de vuelta a Teclis. Tenemos que devolverlo todo a la normalidad! --Calla, pequea tonta --dijo Reiner, que se dio unos

significativos golpecitos en el pecho a pesar del terrible dolor que le causaba hacerlo--. Claro que le llevaremos la piedra al druchii. Hicimos un trato con l, y lo cumpliremos. Los dems le dirigieron miradas hoscas, pero l no les hizo caso y se volvi a mirar a Augustus. --Bien, Kolbein, vos conocis este lugar. Llevadnos de vuelta a la civilizacin. --S, capitn --dijo Augustus con voz apagada. Se volvi para mirar el horizonte--. La calle de la Gracia del Emperador est... por aqu. Augustus seal hacia la izquierda, calle abajo, y luego se puso en marcha estoicamente a travs de la larga hierba roja. Los otros lo siguieron con las armas preparadas. El recorrido fue literalmente una pesadilla. Aqu vieron a un hombre que se cortaba la mano izquierda recubierta de pelaje con un hacha. All haba un ser cuya cabeza pareca un ramo de bamboleantes globos oculares. Aqu vieron a un perro que se arrastraba con las patas delanteras y que tena los cuartos traseros convertidos en escamosa cola de pez. Por all iba caminando una mujer desnuda con colmillos que le llegaban al mentn, e intentaba que su beb muerto mamara de los pechos. Por suerte, la mayora de los moradores parecan demasiado ocupados en sus propios asuntos como para molestarse con los bien armados Corazones Negros. Sin embargo, Reiner esperaba que llegaran pronto a destino; el sol bajaba con rapidez, y pensar en viajar por aquella zona durante la noche le helaba la sangre. Mientras avanzaban, Hals examin el pelo pegoteado de sangre de la parte posterior de la cabeza de Pavel; ste se envolva el tajo del brazo con una venda que le haba proporcionado Darius. --No hay de qu preocuparse, muchacho --dijo Hals--. No te ha hecho saltar los sesos. Ni siquiera tienes la cabeza agujereada. --Yo s que le hara saltar los sesos a l --dijo Pavel, que le lanz una mirada furiosa a Rumpolt--, si los tuviera. --Fue un accidente! --grit Rumpolt--. Quera acertar a los mutantes. --Si no hubieras lanzado el ladrillo --respondi Hals--, no

habra habido ningn accidente. --Le debes a Voss una pinta de sangre, nio --declar Augustus. --Slo intentaba ayudar. --S --dijo Pavel--, ayudar. No me extraa que los muchachos de tu compaa te enviaran al calabozo. Intentaban salvar sus vidas. --Es que no tienes ni pizca de sentido comn? --pregunt Hals--. No recibiste entrenamiento? --Entrenamiento? --ri Augustus--. Pero si acaban de destetarlo! Los piqueros rieron, al igual que Dieter y Gert. Rumpolt pareca estar al borde de las lgrimas. --Capitn, dejaris que se burlen as de m? --Estoy esperando a que digan algo que no sea verdad --respondi Reiner con tono seco. --Os ponis de su parte --pregunt Rumpolt, incrdulo-cuando me insultan por un error? --Me pongo de su parte porque son hombres probados --replic--. Tendris que demostrar que sois como ellos antes de que yo piense en ponerme de vuestra parte. Y os queda un largo camino por recorrer, muchacho. Un largo camino. Por supuesto, uno de los otros es un espa --aadi sombramente para s--, pero al menos saben qu hacer en un combate. Rumpolt baj la cabeza, y apret con las manos el can de la pistola como si intentara estrangularla. Reiner gru. Maldito muchacho. Pareca invitar al insulto con su mera presencia. Estaba intentando pensar en algo alentador que decirle cuando un grito los hizo volverse a todos. Treinta pasos ms atrs, Darius haba sido arrastrado a un callejn por una mujer obesa como un sapo con una boca abierta en el ombligo. El erudito tena un cuchillo en una mano y un manojo de enredaderas que se retorcan en la otra. --Eh! --grit Reiner--. Sultalo! Los Corazones Negros retrocedieron corriendo, gritando y agitando las armas. La mujer sapo dej caer a Darius, aterrorizada, y

salt con sorprendente rapidez hacia las sombras. Reiner puso bruscamente en pie a Darius por un brazo. --Estis loco? Qu hacis quedndoos retrasado? --Lo..., lo siento --dijo Darius--. Recoga muestras. --Muestras? --S, mirad. --Darius alz las enredaderas que se retorcan--. Las mutaciones son fascinantes. Quiero plantar las semillas y ver si brotan lejos de la influencia de la piedra de disformidad. Imaginad lo que puede aprenderse de... Reiner le arrebat las enredaderas de la mano. --Estpido! Estn enfermas. Queris propagar esta locura? Darius le dedic una mirada furiosa. --Soy un hombre de mtodo. No permitir que eso ocurra. --Desde luego que no --dijo Reiner--, porque vais a dejarlas aqu. El capitn empuj a Darius hacia adelante, y los Corazones Negros continuaron.
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Cuando la compaa atraves las barricadas de la periferia del Mercado Viejo e inici la cansada marcha a travs del barrio comercial, apenas marginalmente menos luntico, una depresin demoledora se apoder de Reiner. Con cada paso se haca ms evidente la futilidad de continuar la bsqueda. Los hombres rata tenan la piedra conductora en su poder, y para cuando llegara la maana, si las fbulas que hablaban de los tneles que esas bestias tenan en el mundo entero eran verdad, podran haberla llevado a cualquier parte de la tierra. Las probabilidades que los Corazones Negros tenan de recuperarla eran menores que las que tena un necio de ganar una partida de dados amaada. Renunciar sera un gran alivio. Lo nico que tena que hacer era tumbarse y no hacer nada durante tres das, y entonces Manfred los matara a ellos antes de que el elfo oscuro lo matara a l. Se acabara todo, toda la lucha, toda la confusin con Franka. No habra nada ms que bienaventurado olvido.

Pero la dbil, mortecina esperanza de libertad flotaba ante l como una luz de pantano sobre un marjal, y por mucho que lo intentara no poda abandonar. Estaba tan atormentadoramente cerca... Slo un ejrcito de alimaas se interpona en su camino. --Bueno, muchachos --dijo cuando llegaron a la puerta trasera de la casa--, continuaremos como hasta ahora, y maana haremos otro intento de recuperar la piedra, cuando haya pensado en un modo de quitrsela a los hombres rata. El hecho de que nadie se riera de aquella tonta declaracin indicaba lo cansados que estaban. Se limitaron a asentir y alejarse hacia sus diferentes habitaciones. Reiner, Jergen, Darius y Franka subieron por la escalera hasta el segundo piso, y se detuvieron al ver a los nobles de la legacin de Reildand completamente acorazados y dando vueltas ante las dependencias de Manfred, hablando todos al mismo tiempo. La puerta del dormitorio de Manfred estaba abierta. --Hetzau --lo llam el seor Boellengen, cuyo rostro carente de mentn estaba lvido de indignacin--, qu significa esto?; Dnde est el conde Manfred?
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_____ 11 _____ Bestias y alimaas


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Reiner gimi. No estaba preparado para ser brillante. Lo nico que quera era cerrar los ojos. Inspir profundamente y avanz, adoptando el aspecto ms serio y preocupado de que fue capaz. --Mis seores, os pido disculpas si os hemos causado alguna preocupacin. Os habra informado antes de los acontecimientos, pero, como podis ver, hemos tenido un da penoso y acabamos de regresar de la ms desesperada aventura. --No intentis suavizar las cosas para zafaros de sta, canalla --dijo el seor Schott con una mueca de desprecio--. Dnde est el

conde Manfred? --Estoy intentando decroslo, mis seores --dijo Reiner--. Se produjo un atentado contra la vida del conde a primera hora de esta maana, en esta misma casa. Unos asesinos desconocidos forzaron las cerraduras de su habitacin por medios desconocidos, y slo la destreza de Jergen, aqu presente, logr rechazarlos. Despus, por su seguridad, el conde pens que deba ser trasladado, al igual que Teclis, a un lugar secreto, y eso hemos hecho. --Qu disparates son stos? --tron la voz del Gran Maestre Raichskell--. No omos el ataque. No vimos salir al conde. --Los asesinos fueron muy silenciosos, mi seor --replic Reiner--. Y trasladamos a Manfred con toda la discrecin posible, con el fin de no alertar a los espas que pueda haber entre el personal de la casa. --Ya veo --dijo Boellengen, con escepticismo--. Y dnde est el conde ahora? --Eh..., perdonadme, mis seores --dijo Reiner--, pero el conde me ha pedido que mantenga en secreto su nuevo alojamiento, incluso ante sus aliados. Tiene razones para no confiarles ese conocimiento a las paredes de Talabheim. Boellengen, Schott y los otros intercambiaron miradas. Boellengen le dijo algo a un ayudante, que se march a toda prisa, y luego se volvi a mirar a Reiner. --Comenzamos a sospechar, Hetzau --declar, sorbiendo por la nariz--, que habis secuestrado al conde Manfred. Vos y estos otros entregaris las armas y os pondris bajo nuestra custodia. --Mi seor --dijo Reiner--, os aseguro que no le hemos hecho nada al seor Manfred. Estamos, de hecho, muy preocupados por su seguridad. --Comoquiera que sea --declar Boellengen--, os retendremos hasta que consintis en traer aqu al conde Manfred para que nos confirme que todas estas peculiares medidas se han tomado por orden suya. --Pero, mi seor... --dijo Reiner, desesperado. Por Sigmar! Si los encerraban, todo acabara. Vencera el plazo dado por el elfo oscuro y los encontraran en las celdas,

contorsionados y muertos por el veneno de Manfred. Su estpido deseo de acabar con todo se hara realidad. Boellengen lo interrumpi. --Me decepciona no poder interrogaros ahora, pero ha surgido una crisis que requiere nuestra inmediata intervencin, y debemos marcharnos. Junto a Boellengen aparecieron hombres ataviados con sus colores. Otros hombres surgieron por detrs de ellos, en la escalera posterior. Jergen se llev la mano a la empuadura de la espada. Reiner neg con la cabeza. --Djalo, muchacho. Acabaramos luchando contra todo el Imperio. --Shaffer, encerradlos, junto con el resto de los sirvientes de Manfred, en la bodega --dijo Boellengen--. Y poned a alguien de guardia, que stos son hombres astutos. Luego, reunos con nosotros en el templo de Shallya. Debemos irnos. El corazn de Reiner dio un salto. --Al templo de Shallya, mi seor? --dijo cuando un soldado le posaba una mano sobre un hombro--. As que tambin vosotros descubristeis el engao de la dama Magda? Y sabis que la piedra conductora ha sido robada otra vez? Boellengen se volvi bruscamente hacia l. --Qu sabis vos de eso? --Vimos a los ladrones llevarse la piedra, mi seor --replic Reiner--. Los perseguimos. El seor Schott avanz un paso. --Sois los hombres de quienes hablaron las hermanas? Los que llegaron antes que la guardia de la ciudad? Tenis conocimiento de las... criaturas? --Los hombres rata, mi seor? --pregunt Reiner--. S. Nos habamos enterado del traicionero intento de la dama Magda de ocultar la piedra, y fuimos a recuperarla, pero las alimaas llegaron antes que nosotros. Intentamos impedirlo, pero, ay... --No me importan vuestras excusas --lo interrumpi Boellengen--. Los perseguisteis hasta su madriguera? Sabis dnde est?

--Los seguimos hasta la entrada, mi seor --dijo Reiner--. Pero fuimos atacados por mutantes y tuvimos que retirarnos. Podra conduciros hasta el lugar. --Seor Boellengen --intervino Raichskell, horrorizado--, confiaris en este villano? --Con una soga alrededor del cuello y una espada en la espalda? --pregunt Boellengen--. S. --Le hizo un gesto al capitn--. Reunid al resto de sus compaeros, y que se preparen para partir. Quiero que vayan delante de nosotros para que hagan saltar cualquier trampa a la que pretendan conducirnos. Mientras esperaba con los Corazones Negros en el patio de las barracas de la guardia de la ciudad a que se reunieran las compaas de Reikland y Talabheim para emprender una expedicin en masa a los dominios de los hombres rata, Reiner dedujo, a partir de conversaciones odas por casualidad, los acontecimientos que haban desembocado en aquella situacin. Poco despus de que los Corazones Negros salieran tras los hombres rata del templo de Shallya, haba llegado la guardia de la ciudad. Haban perdido el rastro, pero haban hallado los cuerpos de los hombres rata en la bveda. Esos cuerpos, y la historia del robo del regalo de la dama Magda, fueron finalmente llevados a la condesa, que rpidamente sum dos y dos, y orden una bsqueda de la piedra a gran escala por el subsuelo de Talabheim. Haban pasado cinco horas mientras los diferentes bandos rean sobre quin deba ir y quin deba quedarse, pero la gran coalicin estaba ya casi preparada para ponerse en marcha. Setecientos hombres armados formaban ahora ordenadas filas en espera de la orden de partir; cada compaa estaba pertrechada con rollos de cuerda fuerte, faroles y escalerillas. Adems, Nichtladen haba proporcionado un mago a cada compaa para impedir que las emanaciones de piedra de disformidad afectaran a los hombres. De Reikland iban los espadones del seor Schott y los pistoleros del seor Boellengen, adems de los templarios del Gran Maestre Raichskell, reforzados por los caballeros de Nordbergbruche, de las fuerzas de Manfred, y los Portadores del Martillo del padre Totkrieg. De Talabheim iba el seor comandante cazador

Detlef Keinholtz al mando de cuatrocientos guardias de la ciudad, Von Pfaltzen con cuarenta de los guardias personales de la condesa, adems de compaas de espadachines tanto del seor Danziger como del seor Scharnholt. Ocupaban todo el patio de las barracas de pared a pared, en espera de que sus seores acabaran de discutir. --No logro entender --estaba diciendo el seor Scharnholt-- por qu se permite que el seor Danziger nos acompae. El ministro de Comercio iba ataviado con un peto muy pulimentado que tal vez en otros tiempos le haba quedado bien, pero ahora apenas poda contener su gordo cuerpo. Reiner se pregunt si podra siquiera rodearse el vientre para desenvainar la espada. --No fui yo quien rob la piedra, sino el seor Untern --dijo el seor Danziger, altanero--. Me pregunto por qu el ministro de Comercio, que no ha credo adecuado pisar el campo de batalla en quince aos, decide ahora unirse a nosotros. Ni siquiera la invasin de los kurgan bast para que se levantara de la mesa del comedor. --Las batallas no se ganan slo en el campo, Danziger --dijo Scharnholt--. Me qued atrs para garantizar el aprovisionamiento de las tropas. --Ja! --grit Danziger--. Tal vez por eso la mitad muri de hambre cuando regresaban de Kislev. --Y dnde est el seor Untern? --pregunt el seor Boellengen, cuyo flaco cuello asomaba por el peto como un esprrago de una maceta--. Y la dama Magda, su esposa? Los han aprehendido? --Tenemos intencin de buscarlos en cuanto se haya recobrado la piedra conductora --replic Von Pfaltzen, y luego le lanz una fra mirada a Reiner--. Y ahora, si el terrier de mi seor est preparado para conducirnos hasta el agujero de las ratas, nos pondremos en camino. --Est preparado --replic Boellengen--. Hacia dnde, ratero? Reiner inclin la cabeza y ocult la furia tras una mscara de servilismo. --Hacia la puerta del barrio de los rboles del Sebo, mi seor.

Os conducir a partir de all. Von Pfaltzen hizo una seal, y las compaas se pusieron en marcha. A pesar de la amenaza de Boellengen, Reiner no llevaba una cuerda alrededor del cuello, pero le haban quitado el peto y le haban atado bien las muecas una con otra, y dos de los hombres de Boellengen caminaban detrs de l con las espadas desnudas. A los otros Corazones Negros no los haban atado, pero les haban quitado armas y corazas, y cada uno contaba con un cuidador que vigilaba todos sus movimientos. Reiner no se senta como un perro ratero, sino ms bien como un trozo de queso ante el nido de un ratn. El pequeo ejrcito march por las oscuras calles de la ciudad, mientras la extraa aurora aberrada del cielo de lo alto del crter creaba extraos reflejos sobre armas y yelmos. Reiner avanzaba arrastrando los pies, sumido en una niebla de fatiga. Los otros Corazones Negros no estaban mejor que l. Se haban levantado antes del amanecer, y desde entonces, haban perseguido hombres rata y haban luchado contra mutantes. Cuando llegaron a la barricada del barrio de los rboles del Sebo, apartaron del camino los enormes troncos y el ejrcito entr. Reiner se estremeci al entrar otra vez en aquel reino de pesadilla. Casi habra preferido que Boellengen le hubiera vendado los ojos al igual que le haba atado las muecas, para no tener que verlo por segunda vez. Misericordiosamente, le ahorraron el espectculo. Aunque ardan fuegos en las ventanas rotas de algunos de los edificios de viviendas y haba sombras que se movan a lo lejos, los moradores del luntico barrio tenan la sensatez suficiente como para mantenerse alejados de una fuerza de hombres tan numerosa. El ejrcito no se encontr con nadie por el camino hacia el edificio derrumbado que se hallaba al abrigo de la pared del crter. Reiner condujo a Boellengen, Von Pfaltzen y los otros seores hasta la ennegrecida bodega, y seal la viga que yaca sobre la rejilla del suelo. --All hay un tnel estrecho que desciende hasta el tico de un edificio de viviendas enterrado. Abajo hay varias manzanas de calles

enterradas, mi seor, excavadas como tneles. La grieta por la que entraron los hombres rata est en un callejn. --Calles enterradas? --se mof Boellengen--. Qu cuento es se? --Dice la verdad, mi seor --intervino Von Pfaltzen--. Hace un siglo, se produjo una avalancha de fango tras una lluvia torrencial. Se desprendi una parte de la pared del crter y desapareci todo un barrio. Murieron miles de personas. Se decidi que sera demasiado costoso desenterrarlo, as que se construy encima. --Slo eran edificios de viviendas --explic Scharnholt. --Decir eso es una desconsideracin, seor --intervino Danziger, que se irgui--. Mi abuelo era el dueo de esos edificios. Perdi cinco aos de renta a causa de ese desastre, por no mencionar los gastos de la construccin de los nuevos. Despus de que un destacamento de treinta hombres hubiese apartado la viga y retirado los cuerpos de los mutantes atrapados, Reiner encabez el descenso por el tnel inclinado hasta el tico, y luego por la escalera de caracol del edificio de viviendas, donde tropezaba y se iba contra las paredes porque Boellengen se negaba a desatarle las manos. A lo largo del descenso, Reiner no vio ms que sombras huidizas. Hizo falta ms de una hora para que todos los soldados bajaran por la escalera y luego formaran en la calle enterrada. Despus, Reiner llev a Boellengen y los otros seores hasta el callejn que haba en la parte trasera del edificio, y les mostr la grieta del suelo. --Bajaron por aqu, mi seor, pero nos atacaron los mutantes y no pudimos seguirlos. A partir de aqu no s nada ms. Boellengen cogi una antorcha y la dej caer dentro del oscuro agujero. Rebot dentro de una chimenea vertical a lo largo de varios metros, y luego gir dentro de un espacio abierto para caer un poco ms abajo. --En ese caso, iris a explorar --dijo, y se volvi hacia los vigilantes de Reiner--. Bajad una cuerda all, y ponedle otra alrededor del cuello. --Le dedic a Reiner una sonrisa presumida--. Si est despejado, dad un tirn. Si tenis problemas, tirad dos veces y os

subiremos. --Por el cuello, mi seor? --pregunt Reiner--. Eso acabar con mis problemas, en efecto. --Pero si os desataremos las manos! Parecis lo bastante fuerte como para sujetaros. --Vuestra confianza en mis capacidades resulta inspiradora, mi seor. Los vigilantes de Reiner ataron dos cuerdas a un poste. Uno lanz una cuerda al interior del agujero, mientras el otro, que en sus ratos libres deba de ser verdugo, haca un lazo muy competente con la segunda. Sonri al deslizara en torno al cuello de Reiner. --No os dejis ir con demasiada rapidez. Podrais quedaros sin cuerda. Desat las manos de Reiner, que cogi la primera cuerda y comenz a descender por el agujero, apoyndose con los pies en las speras paredes. Cuando haba recorrido el doble de su estatura, la chimenea acab en un espacio abierto y tuvo que continuar bajando slo con las manos. Cuando mir hacia abajo, casi esperaba ver un mar de hombres rata con los ojos alzados hacia l y los colmillos brillantes, pero la zona iluminada por la antorcha estaba desierta; se trataba de un estrecho tnel, de suelo arenoso, con oscuras paredes que destellaban. Cuando sus pies llegaron al suelo, recogi la antorcha. En torno a l vio esparcidos los restos de la estatua de Shallya, que era hueca, como l haba sospechado. Las huellas de los hombres rata se alejaban hacia la oscuridad de la izquierda. Reiner camin un poco en ambas direcciones para asegurarse de que no hubiera ningn peligro oculto, y tir una sola vez de la cuerda. Cayeron otras tres cuerdas, pero la que le rodeaba el cuello comenz a tensarse y tuvo que ponerse de puntillas para evitar que lo ahorcara. --Est todo despejado, malditos! --grit--. Todo despejado! --S, os hemos odo --respondi la voz de Boellengen desde lo alto--. Simplemente, no quiero que se os ocurra la idea de quitaros la tralla. --Solt una risilla tonta.

Reiner maldijo en silencio. Tena calambres en los dedos de los pies y la garganta constreida. Cobarde arrogante, pens. De verdad crea que Reiner huira en aquel laberinto de horrores? El capitn de Boellengen y tres de sus hombres descendieron y se encararon con la oscuridad, espada en mano. --Adelante! --grit el capitn, y se volvi a mirar a Reiner con una ancha sonrisa--. Practicis la danza del verdugo, villano? --Practico para danzar sobre tu tumba, hijo de puta. El capitn le dio una patada en el estmago, y Reiner qued colgando, presa de arcadas y aferrado a la cuerda, antes de que pudiera apoyar los pies en el suelo otra vez. --Eso os ensear --dijo el capitn, que rea entre dientes, y deshizo el lazo, aunque no antes de volver a atarle las manos. Reiner lo aadi a la lista. Los Corazones Negros bajaron por las cuerdas tras los hombres de Boellengen, y luego lo hicieron todas las otras compaas, cuatro hombres por vez. Formaron de tres en fondo a lo largo del tnel, de cara a la direccin seguida por los hombres rata. Esa operacin requiri otra hora y media. Reiner pens que si hubiera habido hombres rata por las inmediaciones, habran levantado el campamento haca mucho, o habran atacado. Al fin se pusieron en camino, una larga serpiente de hombres que se perda en la oscuridad. El tnel era el lecho de un ro que se haba secado haca largo tiempo, tan estrecho en algunos puntos que la compaa tena que marchar en fila de a uno, y en otros sitios tan empinado que tenan que usar cuerdas para descender. Pasado un rato se hizo horizontal, y en las paredes se vieron seales que indicaban que lo haban ensanchado. Poco despus de eso, Franka se estremeci. --La luz --dijo. Reiner mir a su alrededor. Era casi invisible en el brillante resplandor de las antorchas de la compaa, pero la vio en las sombras; la extraa luz prpura que alumbraba el mundo de los hombres rata. Reiner tambin se estremeci al evocar los recuerdos del nauseabundo campamento de los hombres rata, del hombre rata vivisector en el quirfano donde Reiner y Giano haban encontrado a

Franka enjaulada y con toda esperanza perdida. Tena que afectar a Franka muchsimo ms que a l, y desplaz una mano para apretar la de la muchacha. Ella le respondi con otro apretn y, al darse cuenta de lo que haca, apart la mano. Giraron en una curva del tnel y se encontraron con la fuente de la luz, un resplandeciente globo prpura colocado en lo alto de la pared. Otros similares iluminaban el tnel hasta muy lejos. --Qu es eso? --pregunt Scharnholt, que lo seal. --Un farol de los hombres rata --respondi Reiner. --Qu? Hacen faroles? --pregunt el seor Schott. --S, mi seor. --Imposible --dijo Danziger--. Son bestias. Alimaas. Tiene que tratarse de un fenmeno natural. --sta es la menor de sus maravillas, mi seor --explic Reiner. --Y vos lo sabis todo sobre ellos, no es cierto, charlatn? --se burl Raichskell. Reiner se encogi de hombros. --Ya he luchado antes contra ellos. Boellengen lanz una aullante carcajada. --Ja! Los mitos no son ms que verdades mundanas para l. No le hagis caso. Un estruendo distante y unos chillidos los hicieron mirar hacia adelante. Un grupo de figuras encorvadas vestidas con justillos marrones de roa atravesaron el tnel procedentes de un pasadizo situado a unos quince metros de distancia. De los yelmos de latn asomaban largos hocicos peludos, y de las escamosas manos pendan espadas curvas. Se oy un disparo y uno cay cuan largo era, mientras sus compaeros seguan corriendo. Otro grupo de hombres rata, stos con justillo verde grisceo, los seguan de cerca. Dos se arrodillaron y dispararon fusiles de can largo; luego, se levantaron de un salto y continuaron corriendo mientras volvan a cargar las armas. --Bestias y alimaas, mi seor? --dijo Reiner, en tanto Boellengen y los dems miraban, boquiabiertos, a los hombres rata que desaparecan de la vista.

--Pero..., pero... --tartamude Boellengen. --A m me parece que cuentan con todas las caractersticas de la civilizacin --dijo Reiner con tono seco--. Armas, uniformes, luchan entre s... Un poco ms adelante, Reiner comenz a or un sonido por encima de las pisadas y tintineos de las compaas en marcha. Al principio no distingui de qu se trataba; slo pareca un resonante estruendo de gente que gritaba por encima del rugido de una catarata. Luego comenz a distinguir golpes, alaridos y choques concretos. Era una batalla, no era pequea, y estaba cerca. Reiner mir a Boellengen y Schott. Tambin ellos lo haban odo, y sus ojos iban de un lado a otro en busca del origen. Von Pfaltzen avanz hasta los seores. --Qu sucede? --pregunt--. Es una batalla? Dnde? El seor Boellengen se lami los labios. --Por delante de nosotros, creo. Von Pfaltzen envi exploradores, que regresaron plidos y temblorosos. Reiner no pudo or lo que le decan a Von Pfaltzen, pero tambin el capitn palideci. l y los comandantes de Talabheim y Reikland se reunieron para discutir la estrategia. Reiner oy slo fragmentos. --... miles de ellos... --oy que deca Von Pfaltzen. --... proteger la retaguardia... --sali de la boca de Scharnholt. --... esta blasfemia no puede permitirse... --dijo el padre Totkrieg. --... volver con ms hombres... --sa era la voz de Boellengen. Al final se acord una estrategia, las compaas pasaron apretadamente unas al lado de otras en el estrecho tnel para reorganizar el orden de marcha, y volvieron a ponerse en camino. Reiner y los Corazones Negros iban con los hombres de Boellengen, ahora situados en la retaguardia. A slo un centenar de pasos, el tnel giraba a la derecha y desembocaba en una vasta cmara, de la que procedan los ruidos de batalla, ntidos y claros. Las compaas salieron con precaucin a una amplia meseta que dominaba un dilatado valle en forma de abanico, cubierto por un techo erizado de estalactitas. Pero a pesar de lo grande que era la

caverna, apenas pareca suficiente para contener la arremolinada masa de hombres rata que guerreaban en el interior.
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_____ 12 _____ Aqu se practica una gran magia


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Dos grandes ejrcitos combatan en el valle de abajo, aunque la accin era tan feroz que resultaba difcil diferenciar los bandos. No pareca haber orden ninguno en la lucha, sino slo hordas de lanceros --lanceras, porque son ratas, se corrigi Reiner--, hordas de ratas espadachines y grupos de ratas de ambos ejrcitos que deambulaban y disparaban llamas con caones de latn porttiles. Por todo el campo surgan explosiones de humo verde que hacan que se desplomaran todos los hombres rata de las proximidades a causa del ahogo. Una enorme rata ogro, como aquella contra la que Reiner y los Corazones Negros haban luchado en el fuerte de Gutzmann, deambulaba entre el apiamiento de lanceros rata, a los que barra con un hacha cuya hoja era tan grande como el escudo de un caballero. Dejaba cuerpos destrozados y ros de sangre a su paso. Justo debajo de los soldados de Talabheim y Reildand, sobre la pendiente que descenda desde la meseta al valle, filas de fusileros rata ataviados de marrn disparaban hacia la refriega. Al otro lado de la cmara, fusileros de verde hacan lo mismo. Por todo el campo de batalla los hombres rata moran a decenas, pero salan ms de media docena de tneles y pasadizos para sumarse a ambos bandos. La mayor parte de la caverna estaba compuesta por la misma piedra centelleante que el resto de las cuevas, pero la pared de la

derecha era diferente. Se trataba de una superficie negra y lustrosa con una ptina de color verdoso, y cuando Reiner la mir tuvo la sensacin de que los susurros mentales que las esquirlas de cristal de Valaris haban ensordecido aumentaban de volumen. Darius tembl, con los ojos fijos en ella. Estaba cubierta de andamiajes desvencijados, de los que colgaban escalerillas de madera, cuerdas, poleas y cubos. En el suelo, ante los andamios, haba vagonetas de mina sobre carriles de hierro que desaparecan en tneles y cmaras adyacentes. Ni el ejrcito verde ni el marrn usaban los andamios para disparar desde ellos, ni los daaban. --Esperaba no volver a ver a esos malvolos bujarroncillos --dijo Gert con la nariz fruncida--. Por qu supones que luchan? Reiner ri entre dientes. --Por la piedra conductora? Esa condenada cosa parece sembrar la discordia a dondequiera que va. --Pero por qu? --pregunt Franka. Reiner se encogi de hombros. El seor Boellengen se ocult cobardemente detrs de Von Pfaltzen, con los ojos fijos en el mar de hombres rata. --Por Sigmar! Nos superan en nmero por diez a uno. Von Pfaltzen temblaba de justa indignacin. --Esto no puede permitirse. Hay que exterminarlos. Algo as no puede suceder bajo las calles de Talabheim. --Ni en ninguna parte del Imperio! --aadi el padre Totkrieg. --Pero tal vez deberamos regresar con ms soldados --sugiri Danziger, que se morda el labio inferior. --Y artillera --aadi Scharnholt. --Los sobreestimis --dijo Schott--. Mirad con qu facilidad mueren. Los haremos huir ante nosotros. Procedente de un tnel lateral, apareci en la meseta una descomunal rata ogro, cuyos domadores la hacan avanzar a latigazos hacia los fusileros rata que ocupaban la pendiente. Los pistoleros de Boellengen le dispararon a causa del pnico. La bestia rugi y aplast a uno de los domadores al caer acribillada por las balas. Los otros domadores entraron corriendo en el tnel. Von Pfaltzen y Schott maldijeron.

Schott se volvi a mirar a Boellengen. --Mi seor, controlad a vuestras tropas. El dao ya estaba hecho. Los fusileros rata haban odo los disparos y miraban pendiente arriba. Vieron a las compaas y las sealaron entre chillidos. Algunos dispararon y mataron a unos pocos de la guardia de Talabheim, pero la mayora corrieron hacia el campo de batalla, gritando advertencias. --Seor Keinholtz --llam Von Pfaltzen--, formad a vuestros lanceros en una triple lnea a cuatro pasos por detrs de la pendiente. Aseguraos de que no os pueden ver desde abajo. Situad a los arqueros a la derecha. Seor Boellengen, vos llevaris a vuestros pistoleros a la izquierda. Arqueros y pistoleros pillarn al enemigo en enfilada segn vayan coronando la pendiente. Seor Schott, vos protegeris a los pistoleros de Boellengen por la izquierda. Yo proteger a los de la derecha. Los Portadores del Martillo del padre Totkrieg flanquearn al enemigo por la izquierda cuando se haya trabado el combate. Los caballeros del Gran Maestre Raichskell harn lo mismo por la derecha. Seor Danziger, mantened a vuestros hombres detrs de los de Talabheim y cubrid las bajas que se vayan produciendo. Seor Scharnholt, vigilad la entrada del tnel que tenemos detrs, por si nos atacan por retaguardia. Las compaas se precipitaron a obedecer; corrieron de un lado a otro, mientras las ratas hacan lo mismo abajo, y tanto el ejrcito verde como el pardo se volvieron para enfrentarse a la nueva amenaza, momentneamente olvidada su propia pendencia. Avanzaron hacia la pendiente como uno solo, pidiendo sangre humana a gritos. Reiner mir a su alrededor. Nadie les prestaba la ms mnima atencin a los Corazones Negros. El seor Boellengen y su compaa ocupaban su posicin y cargaban las pistolas, olvidando su cometido como vigilantes de los Corazones Negros. --sta es nuestra oportunidad, muchachos --dijo Reiner en voz baja--. Retroceded hacia el tnel por el que ha salido la rata ogro, como si fuerais a defenderlo. Se encaminaron hacia l con disimulo y fingieron montar

guardia ante el tnel lateral, a pesar de no tener armas. Jergen avanz hasta donde estaba el domador aplastado, que an luchaba por salir de debajo de la rata ogro, y que le lanz una dentellada. Jergen lo dej sin sentido de una patada, para luego cogerle la daga y degollarlo con ella. Regres junto a Reiner. --Las manos, capitn. Reiner le present las muecas, y Jergen cort las cuerdas de un solo tajo. --Gracias, espadachn. Mir a su alrededor. Los hombres de Scharnholt se hallaban a la derecha y guardaban la entrada del tnel ms amplio. Todos continuaban sin hacerles caso. El resto de las otras compaas estaban de cara a la pendiente, preparadas para la carga de los hombres rata. --Bien --dijo Reiner--, vayamos a buscar esa condenada roca. Cuando entraron en el estrecho pasadizo, Reiner oy un grito a su espalda y se detuvo en seco por pensar que los haban visto, pero era slo una orden de fuego, a la que sigui de inmediato un estruendo de disparos y los chillidos de los hombres rata que moran. Reiner suspir y les hizo un gesto a los otros para que continuaran. Pocos metros ms adelante, el pasadizo se bifurcaba; una ramificacin era curva e iba hacia la izquierda, en direccin al tnel principal, y la otra era una rampa que bajaba abruptamente en direccin contraria al tnel. Cogieron la rampa y vieron, al llegar al final, una abertura triangular que daba a la gran cmara de la batalla. Ante la salida haba montones de cadveres peludos, restos de algn conflicto secundario. --Armaos, muchachos --dijo Reiner. A regaadientes, los Corazones Negros rebuscaron entre los cadveres. Las armas de los hombres rata tenan formas extraas y estaban pegajosas de fango y porquera. Hals y Pavel sonrieron despectivamente al probar unas lanzas con punta serrada. --Palillos endebles --dijo Hals--. Se parten si los miras mal. Franka y Gert buscaron arcos en vano, porque los hombres

rata no parecan usarlos. Franka se decidi por una curva espada corta. Gert cogi una larga. Dieter encontr un par de dagas de filo serrado. Cuando Reiner se sujetaba una espada y una daga al cinturn, repar en unas cuantas esferas del tamao de un huevo que caan del zurrn de un hombre rata. Las granadas de humo de los hombres rata! Haba sido vctima de una de ellas la ltima vez que los Corazones Negros tropezaron con las alimaas ambulantes. Haban secuestrado a Franka ante sus propias narices, en medio de una nube de humo. Recogi tres y se las meti en el bolsillo del cinturn. Jergen se decidi por la espada ms grande que pudo encontrar. Rumpolt sac un fusil de debajo de la pila. Reiner neg con la cabeza. --No, muchacho, coged una espada. Pareci que Rumpolt se senta insultado. --Ya no confiis en m como tirador? Reiner reprimi un gruido. --No es eso. Resulta demasiado peligroso. Las balas estn envenenadas. --Bien. --Rumpolt tir el fusil. El arma se dispar con una detonacin ensordecedora y la bala rebot en las paredes. Todos dieron un salto y se volvieron a mirar al muchacho. --Idiota! --le espet Hals. --Qu crees que ests haciendo? --grit Pavel. --Nio loco! --dijo Augustus--. Es que quieres matarnos a todos? Reiner chist. --Silencio! --Los mir a todos--. Le ha dado a alguien? No? Adelante, entonces. Avanzaron hasta la abertura triangular y se asomaron al interior de la cmara. La horda de hombres rata se lanzaba pendiente arriba entre chillidos, agitando las armas con frentica clera. En lo alto, los pistoleros de Boellengen desaparecieron tras un humo blanco al disparar la tercera descarga. Los hombres rata que iban en cabeza salieron volando de espaldas, pataleando y chillando. Sus

camaradas saltaron por encima de los cuerpos con total indiferencia y cargaron contra la primera lnea de los de Talabheim, donde penetraron de diez en fondo. Los lanceros resistieron aunque los hicieron retroceder varios pasos, y comenzaron a acometer con las armas la muralla de pelaje que tenan delante. Las compaas de Totkrieg y Raichskell cargaron contra los flancos del ejrcito de hombres rata, y sus espadas y martillos comenzaron a subir y bajar como trilladoras. --Bien, muchachos --dijo Augustus con tono aprobador. --Pero no podrn aguantar --coment Pavel, que contemplaba la hirviente masa de hombres rata que haba en la pendiente--. Mirad cuntos son. --Es que no se acaban nunca? --gru Hals. --Al menos no mirarn en nuestra direccin --dijo Reiner--. Escabullios hasta aquel tnel ancho de all. --Seal hacia la entrada oscura que estaba situada cerca de la pared negra de los andamios. Los Corazones Negros salieron con sigilo, pegados a la pared de la caverna, mantenindose todo lo posible detrs de estalagmitas y afloramientos de roca. Al aproximarse a la pared negra, los susurros del interior de la cabeza de Reiner aumentaron de volumen, y sinti escozor en la piel, como si estuviera demasiado cerca de un fuego. Repar en que tambin los otros daban respingos y fruncan el ceo. Hals hizo girar un dedo dentro de un odo como para rascrselo. Darius haca muecas como si sintiera dolor. --Piedra de disformidad --dijo Reiner al mismo tiempo que alzaba los ojos hacia la pared con asombro--. Las alimaas estn extrayendo piedra de disformidad. --Cmo pueden soportarlo? --pregunt Darius. Dieter se mir el brazo y se frot el bulto que formaba la esquirla de cristal del elfo oscuro. --No se supone que esto nos protege? Estoy oyendo el zumbido otra vez. --Tal vez porque hay demasiada --dijo Darius--. Las esquirlas tienen un efecto limitado.

--Entonces, encontremos la piedra conductora y salgamos de aqu --decidi Hals--. Ya tengo todos los brazos y las piernas que necesito, gracias. --A m me vendra bien otro ojo --dijo Pavel, que se toc el parche ocular mientras caminaban. Gert gru. --Pero no en medio de la frente. De la pared sobresala un afloramiento de gigantescas rocas. Haban comenzado a rodearlo cuando Franka, que haba tomado la delantera, se detuvo en seco. --Alto! --dijo--. Ms ratas. Vigilan un tnel. Reiner y Hals avanzaron con cuidado y se asomaron al otro lado de la gran roca. Haba doce hombres rata altos, de pelaje negro y ataviados con brillante armadura de bronce, que se ponan de puntillas ante una abertura baja, para intentar ver la batalla por encima de las rocas. Del tnel situado detrs de ellos manaba un parpadeante resplandor prpura. Reiner y Hals retrocedieron. --Son los negros --dijo Hals, ceudo--. Los recuerdo. Villanos duros de pelar, no como el resto de estos raquticos. Reiner asinti con la cabeza al recordar las diez terribles alimaas de la mina de oro de Gutzmann que haban estado a punto de matarlo a l y a Franka. --De todos modos, tengo la sensacin de que lo que buscamos est detrs de ellos. Deben guardar algo importante porque si no estaran en la batalla. --Mir a todos los Corazones Negros--. Tendremos que matarlos a todos a la vez para que no den la alarma. Podemos hacerlo? --Ojal tuviera un arco! --dijo Franka. --O una armadura --aadi Augustus. --O una pistola --murmur Rumpolt. Los otros asintieron. --Bien, entonces --dijo Reiner--. Esperaremos hasta la siguiente salva de pistola. El ruido no dejar or nuestros pasos. Armas preparadas. Los Corazones Negros sujetaron el arma contra el hombro y se reunieron detrs de la roca, mientras oan los choques y alaridos de

la batalla que se libraba detrs de ellos. La temblorosa voz de Boellengen se alz por encima del estruendo. --Fuego! --Ahora! --susurr Reiner. Los Corazones Negros rodearon la roca a la carrera, en tanto los disparos resonaban por la cmara. Por un instante, las alimaas no los vieron venir, y sa fue su perdicin. Tuvieron encima a los Corazones Negros antes de que pudieran desenvainar, con Jergen en cabeza. Le parti el crneo al jefe en el momento en que ste sacaba la espada, y luego gir para cercenarle un brazo a otro antes de encararse con dos ms. Si el escaso peso y la poca longitud del arma saqueada estorb en algo al maestro de esgrima, no lo demostr. Continuaba luchando como tres de sus compaeros. Pavel, Hals y Augustus batallaban en hilera como los piqueros que eran, y hacan retroceder a tres hombres rata. Uno chill, con la lanza de Hals clavada entre las costillas, pero la punta del arma se parti cuando el skaven cay. Hals maldijo. --Lo ves? --Se puso a asestar golpes a diestra y siniestra con el asta. Gert le lanz un tajo a uno, pero no era un espadachn y logr poco. Rumpolt se enfrentaba con otro, aunque slo se encoga ante los ataques del hombre rata, y no le lanzaba un solo tajo ni estocada. Darius s escondi y no hizo nada, pero, a esas alturas, nadie esperaba que lo hiciera. Pareca que Dieter se hubiera evaporado. Reiner luchaba con dos alimaas, pero blanda con torpeza la espada curva de los hombres rata. Franka permaneca junto a l, y cuando uno de los hombres rata le lanz a Reiner una estocada dirigida al pecho, ella avanz y le abri un tajo en la mueca. La bestia chill, sorprendida, y Reiner la ensart; luego, esquiv una estocada del segundo oponente. Una segunda rata cay ante Pavel, Hals y Augustus, y ellos acometieron a la tercera, que retrocedi de un salto, chillando. Rumpolt grit como un eco de ese chillido y cay, rodando mientras el hombre rata con quien luchaba le asestaba tajos. Jergen, ante

cuya enrojecida espada caan otros dos hombres rata, se volvi al or el grito de Rumpolt y salt para desviar a un lado el arma del atacante. Dieter apareci detrs del hombre rata con el que luchaba Gert, y lo apual en ambos costados con las dagas serradas. El enemigo grit e intent volverse, pero en ese momento Gert le atraves el corazn. Reiner y Franka mataron al segundo oponente, y miraron a su alrededor. Los otros se encontraban de pie ante los hombres rata muertos, jadeantes, y limpiaban las armas. Rumpolt rodaba por el suelo y se aferraba un pie. --Me han asesinado --gema--. Asesinado. Reiner le hizo un gesto a Darius, que en ese momento sala de detrs de una roca. --Atendedlo, erudito. Jergen recogi una de las espadas largas de las alimaas negras y la prob, para luego asentir con la cabeza. --Mejor? --pregunt Reiner mientras coga una para s mismo. --Un poco --replic Jergen. Los dems siguieron el ejemplo de Jergen. Hals se qued con la lanza rota. --Nunca lograr cogerles el truco a estos mondadientes --explic. --No tengo mi equipo mdico --dijo Darius, que miraba el pie de Rumpolt--. Afortunadamente, no es una herida importante. --Pero duele! --gimote Rumpolt. Nadie haba reparado en la refriega. La batalla continuaba en la pendiente, detrs de ellos, y la luz prpura parpadeaba dentro del tnel. --Bien --dijo Reiner, que ech a andar hacia l--. En guardia. Levantaos, Rumpolt. --Pero estoy herido --dijo Rumpolt. --Arriba! Rumpolt hizo un puchero, pero se levant y coje tras los dems cuando entraron en el tnel. Darius retrocedi, acobardado, al mismo tiempo que sorba con

los dientes apretados. --Qu sucede, erudito? --Aqu se practica una gran magia --replic Darius. Tena los ojos muy abiertos--. Magia peligrosa. Los Corazones Negros ralentizaron el paso, inquietos. Hals y Pavel hicieron la seal del martillo. Augustus se toc las piernas, el pecho y los brazos segn el gesto taalista de races, tronco y ramas. Gert escupi. Continuaron a paso muy lento, cautelosos como gatos, mientras la luz prpura se haca ms brillante a cada paso. Al girar en un recodo, qued a la vista el final del tnel: un relumbrante desgarrn prpura en las tinieblas, que parpadeaba con destellos de rayo. Reiner sinti que se le erizaba el cabello y el pelo de los antebrazos. Un estruendo como el de una tempestad le inund los odos y, por debajo de l, una extraa salmodia sibilante. --No deberamos estar aqu --dijo Rumpolt--. Le temblaba la espada en la mano. --S --asinti Hals--. Todos deberamos estar en una cervecera de alguna parte, bebiendo una pinta, sin embargo no lo estamos. --Si quieres marcharte --dijo Augustus--, no te echaremos de menos. --Ya basta, piquero --dijo Reiner--. Vamos. Continuaron avanzando, aunque Reiner tena la sensacin de que se encontraban sumergidos hasta el pecho en un ro e iban en contra de la corriente, y al fin llegaron a la relumbrante abertura. Al otro lado haba una cmara ms o menos ovalada que disminua hasta acabar en punta en lo alto, como una tienda. En las paredes haba varias entradas. El suelo era un cuenco somero, pulimentado por el agua. En el centro del cuenco se encontraba la piedra conductora, colocada sobre un smbolo misterioso trazado en el suelo con sangre. En torno a ella, relumbrantes piedras prpura brillaban dentro de braseros de bronce colocados a intervalos regulares, de los que se alzaba una niebla color espliego. Entre cada brasero, de cara al interior del crculo, haba un hombre rata ataviado con largo ropn blanco como la nieve, que temblaba y araaba el aire mientras

salmodiaba siseantes slabas. A Reiner le pareci que las alimaas atraan la niebla prpura del aire y la empujaban con grandes esfuerzos hacia el centro del crculo, donde se arremolinaba como un tornado alrededor de la piedra conductora. Los rayos destellaban en la niebla y danzaban en torno a los magos rata vestidos de blanco, que temblaban al luchar por contener el poder que estaban manipulando. Se les agitaba el pelo y los ropones restallaban. Reiner tuvo un escalofro, porque a pesar de todo el movimiento de remolinos y el ruido, no haba viento, slo una quieta, extraa presin que senta en el pecho y que haca que tuviera ganas de destaparse los odos. --Qu estn haciendo? --susurr--, Intentan destruirla? --Cre..., creo que no --replic Darius, dudoso. --Qu, entonces? El erudito frunci el ceo y entrecerr los ojos a causa de los rayos. --Creo..., creo que intentan volver a colocarla.
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_____ 13 _____ No soy un nio


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--Volver a colocarla? --pregunt Reiner--. Queris decir, eh..., que vuelva a funcionar como antes? --S, creo que s --replic Darius. Reiner volvi la mirada hacia la cmara, donde la salmodia de los magos rata se haca ms aguda, y el temblor de sus cuerpos se tornaba ms violento. --Cmo podis saberlo? --Eh..., bueno, la ceremonia que estn celebrando parece

imitar un ritual de sujecin, y el smbolo del suelo parece una runa lfica. Todos se volvieron a mirarlo. --As que sois mago --dijo Reiner. --No, no! --Darius neg con la cabeza--. Ya os lo he dicho. Son cosas que he estudiado en los libros. No puedo usarlas. Los otros parecan escpticos. --Pero por qu iban a intentar colocarla? --pregunt Reiner, al fin. Darius se encogi de hombros. Reiner mir de nuevo al interior de la cmara ovalada, mientras se morda el labio inferior. --Tenis alguna idea de cmo detenerlos? --Detenerlos? --pregunt Darius, alarmado--. Eso sera muy peligroso. De repente, la presin empeor mucho. Reiner sinti como si un gigante le aplastara el pecho. Darius grit y se tambale, con la cabeza entre las manos. Los magos rata comenzaron a chillar la letana al mismo tiempo que el torbellino de niebla giraba con mayor rapidez y los rayos descargaban en las paredes. El rugido era ensordecedor. Los Corazones Negros retrocedieron. Reiner zarande a Darius. --Qu est sucediendo? --grit. --Creo que estn perdiendo el control de las energas que han invocado --dijo Darius con la cara contorsionada--. Debemos huir! --Huir? --Si las energas escapan... --Darius se esforzaba por encontrar las palabras--. Podra suceder cualquier cosa! --Retirada! --grit Reiner. No hizo falta repetirlo. Los Corazones Negros echaron a correr por el pasadizo en el momento en que el viento aument hasta un alarido y la desesperada salmodia de los magos rata se transform en frenticos chillidos. Los rayos los persiguieron, lamiendo el tnel. Saltaron por encima de los cuerpos de las alimaas de negro pelaje. --Detrs de las rocas! --grit Darius. Los Corazones Negros aceleraron la carrera y se lanzaron

detrs del afloramiento. Se produjo un restallar de trueno ensordecedor y un cegador destello prpura que los derribaron al suelo. Una lluvia de polvo y rocas cay sobre ellos. La gran cmara resplandeci con tal brillo que dio la impresin de que en ella haba aparecido un sol prpura. La sombra del rocoso refugio de los Corazones Negros qued tan ntidamente definida como tinta derramada sobre papel blanco. Por el techo danzaron rayos que descargaron en la pared de piedra de disformidad como atrados por un imn. Reiner se sinti como si le estrujaran el cerebro hasta el tamao de una bellota. En los odos le gritaban voces extraas, y era como si tuviera la piel en llamas. Aunque poda sentir el suelo debajo de sus pies, tena la sensacin de estar cayendo. Con los ojos medio cegados vea hombres rata corriendo hacia todas partes, arandose los ojos y las orejas. Muchos yacan, muertos, con la cara contrada en muecas de sufrimiento. Muchos otros caan. El ptrido almizcle animal colmaba la cmara. Sus chillidos eran lastimosos. Luego, la luz se desvaneci, y los rayos cesaron y dejaron la caverna sumida en una oscuridad casi total. La luz prpura de los hombres rata se haba apagado. Slo continuaban encendidas las antorchas de los Corazones Negros y las que tenan los hombres de lo alto de la meseta. No quedaba un solo hombre rata vivo en la cmara. Los Corazones Negros se retorcan en el suelo, aferrndose los antebrazos y gritando. Reiner frunci el entrecejo ante ese extrao fenmeno, y de repente, l estaba haciendo lo mismo. El brazo le arda como si se lo hubieran tocado con un hierro candente. Se lo mir y vio un brillante resplandor azul que manaba a travs de la piel. La esquirla de cristal de Valaris! Estaba caliente como un ascua. --Haced que pare! --gritaba Rumpolt--. Sacadla de un tajo! Me quema! El muchacho sac la daga, pero antes de que pudiera abrirse la piel, las esquirlas comenzaron a apagarse y enfriarse. Reiner se sent; le daba vueltas todo y tena el pelo lleno de

polvo y piedrecillas. Los otros tambin se incorporaron. Slo Darius permaneci tendido de espaldas, con la cabeza entre los brazos, susurrando para s mismo. --Todos enteros? --pregunt Reiner--. Todos en nuestro sano juicio? --Yo no he estado en mi sano juicio desde que Albrecht me marc a fuego --refunfu Hals, mientras los otros asentan con la cabeza. Reiner sacudi a Darius. --Erudito? Darius se estir lentamente. Sangraba por la nariz. --Ha..., ha acabado? --Vos lo sabris mejor que yo. Darius mir a su alrededor, parpadeando y con temblores. --Las..., las energas se han disipado, pero an queda mucho residuo. --Podemos regresar sin correr peligro? Darius se encogi de hombros. --No correremos ms peligro que aqu. --Regresar? --grit Augustus--. Estis loco? Luchar contra cualquier hombre, bestia o monstruo vivos, pero qu puede hacer una lanza contra eso? --Pero no regresar ser nuestra muerte segura --le record Franka. --Tal vez sea mejor morir por el veneno de Manfred --dijo Augustus. --No --lo contradijo Reiner al recordar el cuerpo contorsionado y el rictus de muerte de Abel--. No, no lo es. El capitn se puso de pie y alz la mirada hacia la meseta, donde la guardia de Talabheim y las otras compaas estaban recuperndose, aturdidas. Las ratas de la pendiente haban huido. Las de abajo estaban muertas, y los cadveres sembraban el suelo de la caverna. --Vamos. No tenemos mucho tiempo. Los Corazones Negros recogieron las armas y las antorchas, y lo siguieron. Rodearon la roca y volvieron a detenerse, con los ojos

fijos. El lado del afloramiento que miraba hacia el tnel de la cmara de invocacin reflejaba la luz de las antorchas como si fuera de vidrio. De hecho, todas las paredes de la caverna tenan el aspecto de haber sido vidriadas en un horno. Las piedras que antes eran puntiagudas, estaban ahora redondeadas como cantos rodados. El arenoso suelo sembrado de escombros se haba fundido en una sola losa pulida y llena de bultos. El tnel se haba derretido como cera y brillaba con una luminiscencia interna. --Por Sigmar! --dijo Pavel--. Si eso nos hubiera pillado... Jergen seal, en silencio, los cadveres de los hombres rata negros. Slo eran huesos, y huesos que relumbraban con luz prpura. Aunque Reiner era tan reacio como cualquiera de ellos, continu adelante. Si an estaba intacta, la piedra conductora se encontraba a slo veinte pasos de distancia. Ahora no poda vacilar. Las paredes del tnel eran tan lisas y fosforescentes como los intestinos de un leviatn del mar profundo. Una luz prpura las recorra en palpitantes ondas y tornaba la piel de los Corazones Negros de un malsano color gris. Reiner oa siseos y pequeas detonaciones, como si la roca estuviera enfrindose, aunque el tnel estaba tan fresco como el resto de las cuevas. Las paredes de la sala de invocacin se haban fundido hasta adquirir un brillo vidriado fulgente. De la runa pintada con sangre en el suelo del cuenco somero no se vea ni rastro, pero los braseros de bronce eran ahora charcos de metal. Los magos se haban vaporizado, pero permanecan sus sombras: largas siluetas que se extendan desde el centro hacia las paredes. Reiner rasp una con la punta de la bota. Estaban impresas a fuego en la roca. El pedestal de piedra sobre el que los hombres rata haban colocado la piedra conductora caa hacia un lado como un pastel al que se le hubieran deslizado las capas, pero la piedra en s, aunque haba cado de lado, estaba totalmente intacta, blanca y limpia como un diente. --Esa cosa es extraordinaria --jade Gert. --Bueno --dijo Darius--, precisamente. --Vamos --dijo Reiner--. Recojmosla.

--Esperad --dijo Dieter--. Tenemos compaa. --Seal hacia un tnel que haba al otro lado de la cmara. Los Corazones Negros se pusieron alerta. Oyeron voces, voces humanas que procedan de ese lado. Reiner maldijo. --Apagad las antorchas. De prisa. La compaa apag las antorchas contra el suelo y se retir de la cmara. An quedaba luz que permita ver, un resplandor prpura que radiaba de las paredes. Unos hombres entraron cautelosamente en la cmara: el seor Scharnholt y la guardia de su casa. Los ojos de Scharnholt se iluminaron al ver la piedra conductora. --Ah! --grit--. Excelente. --Avanz con el pecho hinchado, y los hombres lo siguieron con mayor cautela--. Venid, todos vosotros, antes de que lleguen los dems. La explosin los ha dejado fuera de juego, pero no por mucho rato. --Otro oportunista --murmur Franka, asqueada--. Slo se preocupa por s mismo. --Esto ser una gran victoria para nuestro amo Tzeentch! --dijo Scharnholt, mientras sus hombres tendan prtigas junto a la piedra conductora--. Alabemos todos al que Transmuta las Cosas por devolvernos la piedra! --Alabemos a Tzeentch! --murmuraron los hombres. --Padre Taal, protgenos --murmur Augustus. Los otros hicieron signos protectores y escupieron por encima del hombro. --Al menos --dijo Reiner con tono seco--, no piensa slo en s mismo. Hals le lanz una mirada colrica. --No puedes bromear con esto, capitn. No podemos dejar vivir a ese amante de demonios. --No. --Reiner desenvain la espada de las alimaas. Los otros tambin se prepararon--. En especial, cuando tiene nuestra piedra. Pero esperaremos hasta que la hayan levantado antes de atacar. No queremos...

--Ah! --dijo una voz detrs de l. Rumpolt llegaba saltando sobre un pie y miraba a Augustus con ferocidad. --Pedazo de zoquete! Me has pisado el pie herido! --sise. --Qu ha sido eso? --dijo Scharnholt, y alz la mirada. Reiner se volvi hacia la cmara y se qued mirando a los ojos del noble. --Los villanos de Valdenheim --grit Scharnholt--. Matadlos! --Maldicin! --dijo Reiner--. Bueno, muchachos, all vamos. --Mira lo que has hecho ahora! Maldito nio! --le espet Augustus, que derrib a Rumpolt de un empujn, dio media vuelta y corri tras los otros, que cargaban hacia los hombres de Scharnholt. --No soy un nio! Los dos bandos chocaron. Reiner se desvi para ir hacia Scharnholt, pero el regordete seor retrocedi detrs de dos de sus hombres al mismo tiempo que murmuraba y mova los enjoyados dedos. Reiner par la estocada del primero y se agach por debajo del barrido del segundo, para luego dirigirle un tajo de travs a la pierna que tena adelantada. La espada cort la pernera, pero ni siquiera ara la piel. Reiner frunci el ceo. Augustus clav la lanza entre el peto y la hombrera del oponente y lo detuvo en seco, pero el hombre se limit a gruir y a apartarla a un lado, y Augustus tuvo que retroceder de un salto, desesperadamente, para evitar la estocada de respuesta. Jergen descarg la espada con tanta fuerza sobre el desprotegido brazo de su contrincante que el hombre solt el arma, pero el tajo no dej seal alguna en la piel. Hals retrocedi, sangrando por un corte somero que tena en el cuello, con la lanza rota llena de tajos y astillada. --Muere, inmundicia! Por qu no sangras? Reiner mir a Scharnholt. Sus dedos trazaban una jaula en el aire. --Rohmner, a por Scharnholt. Es obra suya. Jergen asinti con la cabeza y comenz a abrirse paso a tajos y empujones hacia el noble. Antes de que avanzara mucho, Reiner capt un movimiento detrs de ellos. Era Rumpolt, que cargaba hacia la espalda de Augustus con

lgrimas en los ojos. --No soy un nio! --chill. Augustus luchaba contra dos hombres y no lo oy. Rumpolt le asest un trajo de travs en la espalda que lo hizo sangrar. Augustus lanz un grito y avanz un paso, tambaleante. El pomo de la espada del oponente que tena a la derecha le golpe una sien, y cay como un saco de patatas. --Rumpolt! --grit Reiner, que intentaba retirarse de la lucha. Jergen salt ante Augustus para protegerlo de los adoradores de Tzeentch, blandiendo la espada con tal celeridad que estaba en todas partes a la vez. Hals, Pavel y Gert se desplegaron instintivamente para mantener a los otros a distancia. --Qu ests haciendo, estpido! --le grit Franka a Rumpolt por encima de un hombro. La muchacha se agach hacia la derecha y casi se lanz contra la estocada del enemigo. Torci el cuerpo con desesperacin. Rumpolt alz la espada y la dirigi hacia la espalda de Franka. --No! Reiner retrocedi de un salto de los dos adversarios con los que luchaba, recibi un tajo en una pantorrilla y bloque el tajo de Rumpolt. --Clmate, loco, o moriremos todos! Rumpolt no atenda a razones. --Por qu todos me gritan? --Atac torpemente a Reiner, llorando. Reiner par el golpe con facilidad y le atraves el corazn. Los ojos se Rumpolt se abrieron ms a causa de la sorpresa. --No..., no es culpa ma. --Se aferr a Reiner mientras se deslizaba de la espada, que le desgarr el jubn. Reiner lo apart de una patada y se volvi para bloquear los ataques de los oponentes que lo haban seguido. No haba tiempo para el enojo ni el remordimiento. Los hombres de Scharnholt haban aprovechado la confusin para rodear por todos lados a los Corazones Negros que se encontraban alrededor de Augustus, y rean cuando las espadas de stos resbalaban sobre sus cuerpos. Pavel recibi un tajo en un hombro. Incluso Jergen sangraba por una

herida que le atravesaba la palma de la mano izquierda. Intent avanzar otra vez hacia Scharnholt, pero los adoradores de Tzeentch ya conocan sus intenciones y le cerraron el paso. --Darius --dijo Reiner--, podis contrarrestar esa magia? --Por qu no queris escucharme? --gimote Darius--. No soy un brujo. Soy un erudito. --Jodida magia! --dijo Hals, que le arroj la lanza partida a Scharnholt. El arma le dio en un odo, y Scharnholt grit. En ese momento, sus dedos se detuvieron en el aire. Tres de sus hombres cayeron al instante, sorprendidos al desvanecerse su invulnerabilidad. --Ja! --grit Hals al mismo tiempo que recoga la espada de Rumpolt--. Venid, cobardes! Ahora veremos! Pero antes de que Hals pudiera asestar otro golpe, una potente voz bram detrs de ellos. --Qu es esto? Cesad la refriega de inmediato! Reiner mir hacia atrs. Boellengen, Danziger y Von Pfaltzen acababan de entrar, con sus compaas y cincuenta hombres de Talabheim. Reiner oy que Scharnholt maldeca, y l hizo lo mismo, como un eco. Con un poco ms de tiempo, podran haberse llevado la piedra. --Mis seores --grit Reiner, que retrocedi de un salto de la lucha--. Gracias a Sigmar que habis llegado! Acabamos de descubrir al seor Scharnholt robando la piedra que reclamaba para su amo, Tzeentch! --Locura! --chill Scharnholt--. Miente! Los dos bandos retrocedieron, mirndose con desconfianza. --Ha usado magia contra nosotros, mis seores! --continu Reiner--. Nuestras espadas no podan cortar la carne de sus hombres! Arrestadlo por traidor contra Talabheim y el Imperio! --Qu locura es sta? --pregunt Von Pfaltzen--. Acusis a un noble y miembro del Parlamento de Talabheim de un crimen tan atroz? Tenis alguna prueba? --No puede haber duda alguna de que est marcado, capitn --dijo Reiner--. Ningn seguidor de los Poderes de la Destruccin tan

adepto como el seor Scharnholt puede quedar inmaculado ante el toque de su amo. Si le quitarais el peto y... --No seis ridculo! --dijo Scharnholt--. Cmo podis escuchar a este probado canalla, mis seores? --As que vos afirmis que lo que dice es falso, mi seor? --pregunt Yon Pfaltzen. Pareca que estuviera realmente sopesando el caso. --No --replic Scharnholt, cosa que provoc exclamaciones ahogadas entre los nobles--. Es cierto en todos sus detalles, salvo por el hecho de que fui yo quien lo encontr a l intentando robar la piedra. Y l quien us inmunda magia para proteger a sus compaeros. --Seal a sus hombres muertos--. Mirad a mis pobres muchachos. Los de l apenas si tienen un araazo, salvo por el valiente joven que se neg a acatar las malignas rdenes, y lo mataron por eso. Nada que no sea la brujera podra permitir que una chusma como sta prevaleciera sobre mis bien entrenados soldados. --Quieres probar otra vez? --gru Hals. Reiner le lanz una mirada cortante. --Mis seores, por favor --dijo--. Acaso no os traje hasta este sitio como promet? No habis encontrado todo lo que dije que encontrarais? No est la piedra a vuestros pies? Por qu iba a mentir ahora? --Porque tenais la esperanza de apoderaros de ella para vuestros propios fines malignos, mientras nosotros luchbamos contra las alimaas --dijo Boellengen. --Mi seor --implor Reiner, maldiciendo interiormente a Boellengen por haber hecho blanco en la verdad--, no sabis a quin estis ayudando con ese argumento. Si le preguntarais... --No me abrir el... --interrumpi Scharnholt. Boellengen alz una mano y se volvi a mirar a Reiner. --Hetzau, hay una manera de que demostris vuestra credibilidad y logris que tomemos en serio vuestras acusaciones contra el seor Scharnholt. --Lo que sea, mi seor --replic Reiner--. Slo decid cul. --Llevadnos hasta el conde Manfred --dijo Boellengen--. Demostradnos que est sano y salvo, y os escucharemos.

Reiner apret los puos y se le hizo un nudo en el estmago. No poda hacerlo. Ni siquiera poda mentir y decir que lo hara, porque el elfo oscuro estaba escuchando. --Mi seor, le he jurado al conde Manfred que no revelara su paradero bajo ninguna circunstancia. No romper ese juramento, aunque muera por ello. Boellengen sonri burlonamente. --Si sa es vuestra respuesta, entonces moriris, pero lentamente, en el potro de tormento, mucho tiempo despus de habernos dicho lo que queremos saber. Escalofros de miedo recorrieron la espalda de Reiner. Le aterrorizaba la tortura, pero en igual medida le aterrorizaba el veneno de Manfred, y la esperanza, por pequea que fuera, de poder escapar antes de que lo llevaran al potro de tormento se negaba a desaparecer. Trag. --No traicionar al conde Manfred. Boellengen suspir. --Muy bien. --Le hizo un gesto con una mano a Von Pfaltzen--. Capitn, solicito que arrestis a este hombre y sus secuaces por intentar robar la piedra conductora y condenar a la ciudad de Talabheim a la locura y el Caos. Von Pfaltzen asinti. --Con placer. --Esperad! --dijo Scharnholt, sealando a Reiner--. Qu es eso que tiene en el pecho? Reiner baj los ojos. El jubn desgarrado se le haba abierto y dejaba a la vista parte de la obra del cuchillo de Valaris. Alz una mano para cerrrselo, pero Danziger avanz un paso y se lo acab de abrir de un tirn para descubrir el smbolo que el elfo oscuro le haba tallado en el pecho. Boellengen retrocedi, horrorizado. --Una marca del Caos! Los seores y sus hombres hicieron la seal del martillo y murmuraron plegarias en voz baja. Von Pfaltzen desenvain la espada con expresin severa y fra. --A los adoradores del Caos no se los arresta. Se los ejecuta.

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_____ 14 _____ Lo nico que tenemos que hacer es no hacer nada


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Reiner se atragant. --Mis seores..., puedo explicarlo. Yon Pfaltzen se volvi hacia la guardia de Talabheim. --Quitadles las armas y que se arrodillen. Mis hombres les cortarn la cabeza. Los Corazones Negros retrocedieron hasta apiarse, mientras una veintena de arqueros de Talabheim los apuntaban. --Estpidos chiflados! --dijo Gert--. Nosotros no somos amantes de demonios! Lo habis entendido mal! --Tienes un plan, capitn? --susurr Pavel, esperanzado. Reiner neg con la cabeza, perdido. Dej caer las manos a los lados y se qued inmvil. La mano izquierda toc el bolsillo del cinturn; dentro haba tres bultos duros. El corazn le dio un salto. Mir a su espalda. Slo tres hombres de Talabheim se interponan entre ellos y el tnel por el que haba entrado Scharnholt. --Deponed las armas, perros --dijo el capitn de Talabheim. --Haced lo que dice --murmur Reiner--. Luego, cogeos de las manos y preparaos, que va a haber humo. --Humo? --pregunt Darius. Mientras los Corazones Negros arrojaban las espadas y las dagas al suelo, Reiner meti la mano derecha en el bolsillo y alz la voz. --Unid las manos, hermanos! Nos enfrentaremos juntos a este martirio, como lo hemos hecho con todas las otras injusticias cometidas contra nosotros!

Cogi una mano de Franka con la izquierda y alz la derecha, mientras los otros se tomaban de las manos. Yon Pfaltzen y los dems se quedaron mirndolos fijamente, desconcertados ante la extraa reaccin. --Nos largamos con viento fresco --dijo Reiner, y estrell contra el suelo las dos esferas que haba ocultado en la mano. Al instante se levantaron grandes nubes de espeso humo negro, que los envolvieron. --Al tnel posterior! --sise Reiner, y corri arrastrando consigo a Franka. --En el nombre de Taal, qu...?! --dijo Augustus, sofocado, pero corri con los dems. A travs del humo resonaban gritos. Una flecha zumb al pasar junto a un odo de Reiner, que dio un respingo y sigui corriendo. Le escocan los ojos y no dejaba de toser. Los Corazones Negros carraspeaban y jadeaban a su alrededor, chocando unos con otros y tropezando en medio de la nube, que cada vez se haca ms amplia. La mano extendida de Reiner toc la vidriosa pared, que palp a derecha e izquierda, presa del pnico. Si no encontraban el tnel, aquello sera una broma muy pesada. All! Avanz hacia las sombras y el humo se disip. Volvi la vista atrs. Los Corazones Negros aparecieron a tropezones detrs de l, procedentes del oleoso humo, con los ojos cerrados y las lgrimas corrindoles por las mejillas. --Ahora, corred! --dijo--. No hemos ganado mucho tiempo! Y corrieron. Aunque no tenan antorchas, los residuos del estallido mgico de los magos rata an iluminaban el tnel con un mortecino resplandor purpreo, as que no iban completamente a ciegas. Detrs de ellos sonaron ruidos de persecucin: botas que corran, hombres que gritaban rdenes. Aceleraron pero, casi de inmediato, tambin oyeron ruidos por delante. --Las ratas! --dijo Franka--. Vuelven! Reiner mir hacia atrs. El resplandor prpura se desvaneca al sobrepasar el radio de la explosin. En la oscuridad, Reiner vio una oscuridad ms negra an, situada en la parte inferior de la pared derecha. Ms adelante, se mova una luz prpura constante, que se

aproximaba. --Entrad all! --susurr. Los Corazones Negros se lanzaron al interior del agujero que haba en la parte baja de la pared y descendieron por l a la mxima velocidad posible. Luego, Pavel se detuvo en seco. --Puaj! --dijo--. Qu es ese hedor? Los asalt una horrenda fetidez a muerte. Todos los Corazones Negros se atragantaron, sufrieron arcadas y maldijeron. Reiner se tap la boca. Slo en una ocasin anterior haba odo algo tan repugnante: la ltima vez que haba penetrado en los dominios de los hombres rata. --Es..., es un vertedero de basura de las alimaas. --Atrs! --dijo Darius--. Buscad otro sitio! --Ah! --grit Franka--. Dnde he metido la mano? --No podemos quedarnos aqu, capitn --dijo Augustus--. Es repugnante! --Chsss, malditos! Los hombres rata estaban justo fuera del agujero, ante el cual pasaban en ese momento, chillando alborotadamente. Los Corazones Negros contuvieron el aliento. De repente, las voces de las alimaas aumentaron, y Reiner pens que los haban descubierto, pero luego, adems de los chillidos, oyeron gritos de hombres ms lejos. --Retirada! Son demasiados! --dijo una voz. --Las ratas deben de haberlos pillado --dijo otra--. Volvamos junto a Boellengen. Aunque Reiner no entenda el galimatas de los hombres rata, le dio la impresin de que las alimaas eran igualmente reacias a trabarse en combate. Retrocedieron ms all del vertedero, entre chillidos, y luego dieron media vuelta y huyeron. El pasadizo qued en silencio, aunque oan gritos y movimiento a lo lejos. --Se han marchado --dijo Pavel--. Salgamos de este estercolero. --No --respondi Reiner--. Esperaremos hasta que todo se haya calmado un poco.

--Pero, capitn! --protest Augustus--. El olor... --El olor evitar que nadie venga a mirar aqu dentro, verdad? --dijo Reiner--. Cuando todo se haya calmado, seguiremos al ejrcito de vuelta al exterior, y veremos si podemos apoderarnos de la piedra por el camino. --Pensis que podris quitrsela a quinientos hombres? --pregunt Darius. --Ser ms fcil que robarla de la mansin de la condesa. Permanecieron sentados y en silencio mientras el zumbido de las moscas y los rumores de las cucarachas parecan aumentar de volumen. La fatiga que Reiner haba mantenido a distancia mientras estaba en movimiento se apoder de l, y le pareci que las extremidades se le transformaban en plomo. --Qu era ese humo? --pregunt Dieter, al fin. --Un invento de los hombres rata --explic Reiner--. Una especie de granada, pero slo hace humo. --Un truco fantstico --dijo Dieter--. Resulta til en mi oficio. Un grupo de hombres pas ante el agujero, y todos se quedaron inmviles. La luz que reflejaban las antorchas del grupo ilumin el entorno de los Corazones Negros. Reiner dese que no hubiera sucedido. Se encontraban acuclillados contra un montn de cadveres de ratas, grano podrido, huesos mordisqueados, excrementos y maquinaria rota. Pululaban ratas y cucarachas. Los Corazones Negros hicieron muecas; luego, el grupo pas de largo y volvi la oscuridad. --Buen trabajo con Rumpolt, capitn --dijo Hals, pasado un momento--. Slo que habra preferido que hubiera ocurrido antes. Reiner trag. Casi lo haba olvidado. El conmocionado rostro del muchacho agonizante apareci como un destello ante sus ojos. --Un minuto antes me habra venido bien --dijo Augustus--. Ese nio loco me hizo un tajo peor que cualquiera de esos amantes de demonios. Reiner suspir. --Condenado muchacho estpido. No me dej otra alternativa. --No siento ninguna lstima por l --dijo Pavel--. Podramos habernos llevado la piedra de no haber sido por su culpa. No nos dio

ms que problemas desde el principio. --Buf. --S --aadi Gert--. Manfred cometi un error con l; eso es seguro. --No tena nada que hacer en la profesin de soldado --dijo Franka--, y mucho menos en la de espa. Se produjo otro silencio, y luego Hals ri entre dientes. --La expresin de la cara de Pavel cuando le atiz con el ladrillo! Pavel ri. --Lo habra destripado en el acto de no haber tenido las manos ocupadas. --Y cuando se cay en la cloaca? --coment Augustus con una risotada. --Qu hedor! --asinti Gert. --No deberamos burlarnos de los muertos --intervino Franka, pero tambin ella solt una risilla. Volvieron a guardar silencio. Reiner apoy la cabeza sobre las rodillas, slo para descansar los ojos. --Nos marcharemos dentro de un momento --murmur--, en cuanto recobremos el aliento. Reiner alz la cabeza bruscamente y abri los ojos. O todava los tena cerrados? La oscuridad era igualmente impenetrable. Dnde estaba? Se llev una mano a la espada, y sta rasp el suelo. Al ruido respondieron gruidos y ronquidos. --Quin anda ah? --mascull Pavel. --Estamos listos para marcharnos? --bostez Franka. Un hedor horrendo asalt la nariz de Reiner, y entonces record dnde estaba y lo que debera estar haciendo. --Las compaas! --Se levant de un salto y se golpe la cabeza contra el techo bajo del estercolero--. Ay! Maldicin! Nos hemos... Ay! Nos hemos dormido! Se han marchado! --Volvi a acuclillarse mientras se frotaba la coronilla--. Que alguien encienda una luz. --S, capitn --dijo Pavel--. Un momento. Sigui un instante de gruidos, maldiciones y los ruidos de

Pavel al rebuscar dentro de la alforja; luego, un destello de yesca y, finalmente, el anaranjado resplandor brillante de una antorcha. Los Corazones Negros se haban sentado, bostezaban y se frotaban los ojos. Franka chill. Estaba cubierta de cucarachas. Todos lo estaban. Se las sacudieron furiosamente de encima a manotadas. --Fuera! Fuera! --dijo Reiner. Los Corazones Negros salieron precipitadamente del agujero, maldiciendo y atragantndose, y se recobraron en el pasadizo. Reiner mir en ambas direcciones. No haba ni un sonido ni una luz. --Cunto tiempo hemos dormido? --pregunt Franka. --Te lo dir la prxima vez que vea el sol --gru Augustus. --Creo que bastante rato, maldicin --dijo Reiner--. Las compaas deben de haberse llevado la piedra conductora hace rato. --No crees que las ratas la hayan recuperado? --pregunt Hals. Reiner neg con la cabeza. --Lo dudo. Estn demasiado dispersas, lo que significa que la maldita piedra est..., est en la mansin de la condesa. Al comprender la enormidad de lo que haba dicho, Reiner gimi y se dej caer contra la pared, para luego deslizarse hasta quedar acuclillado. La piedra conductora estaba en la mansin, protegida por gruesos muros, portones de hierro y un centenar de guardias. Cmo podran sacarla de all? No podan. Era imposible. --Maldicin! --murmur--. Maldito sea todo! Estoy demasiado cansado. Ya no me importa. --Se mir el pecho y se abri la camisa para dejar a la vista los tajos rojos del elfo oscuro--. Valaris, manipulador con piel de cadver, me oyes? Se ha acabado. Deja que Manfred diga sus plegarias y termina con nuestra miseria. Pon punto y final a esta vida infecta. En el mundo no hay una sola cosa por la que merezca la pena vivir... Se detuvo al ver que Franka lo miraba boquiabierta. Sus ojos se encontraron. El corazn le lati con fuerza. Ella estaba furiosa. Conoca sus expresiones lo bastante bien como para saber eso: furiosa porque l renunciaba, furiosa porque los estaba matando egostamente debido a que senta que no poda continuar. Pero, de

repente, ese rostro iracundo fue lo ms hermoso del mundo. Habra recibido con agradecimiento una regaina de ella. Contenta o triste, traviesa, malhumorada o mohna, la amaba, y al darse cuenta de eso --de que tena algo por lo que mereca la pena vivir--, supo que deba continuar. No tena ni idea de cmo iba a hacerlo, pero mientras Franka viviera y Reiner le importara lo suficiente como para enfadarse con l, continuara intentando encontrar el camino de salida de aquella pesadilla. --Eh... --comenz, y luego solt una alegre risa forzada, que a l le pareci el chillido de un gato al ser estrangulado--. Es broma, seor Valaris. Una broma debida al cansancio. No renuncio. No deseo morir, y recuperaremos la piedra aunque todos los caballeros del Imperio se interpongan en nuestro camino; no temis. Los Corazones Negros se haban quedado inmviles y miraban hacia todas partes como esperando que la muerte de Manfred llegara volando desde la oscuridad. Cuando no sucedi nada, se relajaron. --Capitn --dijo Hals, al mismo tiempo que dejaba escapar el aliento contenido--. Capitn... Reiner alz una mano. --Lo s, y os pido disculpas. No tena ningn derecho de incluiros en mi... bromita. Yo... La prxima vez lo someteremos a votacin, de acuerdo? Hals lo mir fijamente durante un largo rato; luego, solt una risotada y apart los ojos. --Loco. Est loco. Pavel buf. --Y en qu nos convierte eso a nosotros? Los dems rieron nerviosamente entre dientes, todos menos Jergen y Franka, que miraban a Reiner con ojos enormes y perplejos. --Bien --dijo Reiner, que apart de ella la mirada con cierta dificultad--, ser mejor que regresemos a ver qu han hecho con la piedra. Luego ya veremos qu podemos hacer para recuperarla. --Eh..., capitn --dijo Augustus, mientras los dems se preparaban--. Como soy un buen hombre de Talabheim, me

pregunto... --Hizo una pausa, incmodo--. Me pregunto si tal vez no sera lo ms correcto hacer..., hacer lo que habis dicho hace un momento. --Qu? --inquiri Reiner, confuso--. Qu decs, piquero? --Bueno, todo est como nosotros queramos, no? --dijo Augustus con lentitud--, eh..., de no ser por el conde, el veneno y dems. La condesa tiene la piedra, y Teclis la colocar en su sitio. Lo nico que tenemos que hacer es no hacer nada, y todo se arreglar, verdad? A Reiner le dio un vuelco el estmago. --Estis sugiriendo que deberamos sacrificar nuestras vidas por el bien del Imperio?, que deberamos traicionar al seor Valaris y morir para que otros puedan vivir? Augustus asinti con la cabeza. --S, supongo que eso es lo que quiero decir, s. Reiner suspir. Desde el momento en que Manfred haba hecho el trato con Valaris, el capitn haba estado buscando una manera de desbaratar todo aquello: entregarle la piedra al elfo oscuro, poner en libertad a Manfred, y luego hacer caer sobre el elfo oscuro el poder de Teclis y el Imperio antes de que pudiera destruirla. Pero al estar Valaris escuchando cada palabra que se deca en presencia de Reiner, no poda contarles sus planes a los dems. Guardaba la esperanza de que sus viejos camaradas lo conocieran lo bastante bien como para adivinar qu le andaba por la cabeza, pero no tena manera de tranquilizar a Augustus respecto a sus intenciones. En cambio, deba hacerle creer a Valaris que las intenciones de Augustus no eran las suyas. --Piquero --dijo Reiner--, existe una razn para que el conde Manfred nos diera el nombre de Corazones Negros. Se debe a que no tenemos honor. Somos criminales y sobre nuestras cabezas l mantiene pendiente un lazo. Hacemos su voluntad porque valoramos nuestras vidas ms que cualquier amistad o lealtad para con el pas, la raza o la familia. No me gusta lo que le sucede a Talabheim, pero si tengo que escoger entre Talabheim y mi propio pellejo, escoger mi pellejo y beber en memoria de Talabheim cuando hayamos regresado a Altdorf. Me habis comprendido?

Augustus lo mir, parpadeando, y por un instante mantuvo una expresin pasmada. Luego, baj la cabeza y apret las mandbulas. --S, comienzo a entender. Supongo que pensaba que vos podrais tener ms honor que ese caballerete de pualada trapera. --Ms honor que un conde del Imperio? No seis ridculo --ri Reiner--. Somos carne de horca. Y ahora --aadi al volverse hacia los otros--, ya basta de charlas. En marcha. Los dems lo miraban con la misma expresin hosca de Augustus. Gru. --Qu? Os duele que lo exprese con tanta franqueza? Somos villanos! Vamos, adelante.
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Los Corazones Negros avanzaron por la periferia de la sala de extraccin; se metieron por tneles laterales y se ocultaron de las patrullas de hombres rata hasta hallar el camino de vuelta a la meseta sobre la que antes haba formado filas el ejrcito de hombres. Permanecieron ocultos y bien alejados de la pendiente porque, por debajo de ellos, en el valle en forma de abanico, los hombres rata se reagrupaban y volvan al trabajo. Los soldados del ejrcito verde engrilletaban a sus rivales de marrn en largas filas, que luego entregaban a los capataces armados con ltigos, y stos los ponan a trabajar con los picos en el frente de arranque de piedra de disformidad y el transporte del material hasta las vagonetas que aguardaban. El ejrcito de hombres tena que haberse retirado muy de prisa con la piedra conductora, porque haba dejado a los muertos donde haban cado y la meseta estaba sembrada de ellos: hombres de todas las compaas que miraban con ojos vacuos, mientras la sangre manchaba sus coloridos uniformes. Los Corazones Negros les robaron a los cadveres los pertrechos y el oro que llevaban, contentos de volver a tener armadura y armas humanas, adems de atracarse con los restos de comida que encontraron en los bolsillos del cinturn de los hombres y hacerse con yesqueros y antorchas.

Reiner engull una pata de pollo a medio comer y algo de pan enmohecido. Estaba tan hambriento que le daba igual. Hals apoy el asta de una lanza de roble larga y empuj contra ella. Apenas cedi. --Esto est mejor --dijo--. Resistira la carga de un caballero. Franka encontr un arco, y Gert una ballesta, y llenaron las aljabas con saetas y flechas que arrancaron de cuerpos de hombres rata muertos. Una vez que todos se hubieron pertrechado, Reiner les hizo una seal y comenzaron la larga caminata a travs de los arenosos tneles.
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Era media maana cuando, por fin, regresaron a la superficie y se pusieron en marcha a travs del barrio de los rboles del Sebo. Una vez ms, los moradores de la zona corrompida parecieron estar ms interesados en luchar entre s que en hacer presa en los Corazones Negros, y la atravesaron sin ser molestados, con las agitadas nubes y extraas auroras relumbrando incesantemente, arremolinadas en el cielo. Mientras avanzaban con cautela, Reiner le hizo un gesto a Franka para que se rezagara un poco. --S, capitn? --pregunt ella, rgida. --S --replic Reiner en voz baja--. S que no ests nada contenta conmigo en este momento. Mi pequea rabieta fue impropia, y me disculpo. Pero quiero contarte qu me apart del borde del precipicio, porque creo que podra haberme arrojado a l; podra habernos matado a todos por malhumorada infelicidad. Pero cuando vi tu cara... --Se sonroj. Ahora le pareca sensiblero y juvenil, pero era la verdad--. Bueno, se me quitaron las ganas de morirme. Franka miraba al suelo y sujetaba con fuerza el pomo de la espada. --Ya veo. --He sido un idiota --continu Reiner--, al no confiar en ti,

quiero decir. Dej que me dominara mi naturaleza suspicaz. S que uno de nosotros es espa de Manfred, pero tambin s (en realidad, siempre lo he sabido) que no eres t. Simplemente, no he dejado que mi cabeza confiara en mi corazn. Ahora..., ahora estn de acuerdo. --As que esperas que te perdone? --pregunt ella. A Reiner se le cay el alma a los pies. --No, supongo que no. Nunca debera haber desconfiado de ti, para empezar. El delito inicial no puede borrarse, y no te lo reprochar si nunca me perdonas, por mucho que eso me duela. --Vuelve a preguntrmelo --dijo ella con cierta frialdad-- cuando hayamos regresado a Altdorf y brindemos por la memoria de Talabheim. Reiner se qued mirndola fijamente. --T, eh...? Cundo...? Quieres decir que...? Ella se volvi y le presion el pecho, justo encima de uno de los tajos de Valaris. l inspir entre los dientes apretados a causa del dolor. --No tendrs ms respuestas de m hasta entonces, capitn --acab ella, y dio media vuelta. Reiner se frot el pecho e hizo una mueca de dolor. El corazn le lata con fuerza a causa de la emocin y la confusin. Qu le haba dicho? Quera decir que lo perdonaba?, o que crea que era el villano que l le haba dicho a Augustus que era? Ella no poda creer eso, verdad? Sin duda... Se detuvo. Qu brujilla! Le haba devuelto la jugada; de eso, no caba duda. Le estaba demostrando cmo se senta cuando l no confiaba en ella, a menos que no se fiara de l de verdad. Poda estar tan ciega? A lo largo de todo el camino hasta la barricada del barrio de los rboles del Sebo, el cerebro de Reiner gir en cerrados crculos de preocupacin, y al final, no se sinti ms tranquilo que al empezar.
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_____ 15 _____ Tenemos esta noche


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Reiner gir una salchicha sobre el pequeo fuego que Jergen haba encendido en la bodega de una tonelera del barrio de los comerciantes. Una luz sanguinolenta se filtraba a travs del piso hundido de la planta de encima. Reiner, Franka, Jergen, Augustus y Darius estaban sentados a la luz del fuego y se preparaban una comida de salchichas, pan negro y cerveza, por la que haban pagado diez veces ms del precio normal. A Reiner no le importaba el dinero. Pagaron con el oro de los soldados muertos, y al menos haban encontrado comida que comprar. Era algo que resultaba cada vez ms difcil, porque los campesinos de fuera de la ciudad se mantenan alejados por miedo a la locura, y el saqueo y los robos haban aumentado en los vecindarios. Reiner recorri a sus compaeros con la mirada y ri entre dientes, sin alegra. se era el grupo de valientes aventureros que iban a atacar la casa de la condesa y robar la piedra conductora ante las narices de un centenar de guardias? Franka contemplaba el fuego con ojos vidriosos. Los dedos de la mano en que Jergen tena el tajo estaban tan hinchados que apenas poda cerrarla. Dieter giraba la cabeza de un lado a otro como si tuviera un tirn en el cuello. Augustus estaba tan silencioso como Jergen. Darius mascullaba para s mismo. Nadie pareca propenso a conversar con los dems. Unos pasos inseguros de pies calzados con botas hicieron crujir las tablas del piso superior. Todos miraron hacia lo alto, y hasta ellos lleg la voz de Hals. --Esh aqu? --pregunt con voz de borracho--. A m me parecen todosh igualesh. --Creo que ss --replic la voz de Pavel--. Recuerdo lo' barrile. Las botas fueron hacia la escalera. --No importa si no lo es --dijo Gert en voz alta--. Podemos con cualquier bestezuela que pueda acechar en la oscuridad. Somos tipos duros, eso es lo que somos. Los tres piqueros bajaron a trompicones por la escalera y

lanzaron gritos de alegra al ver a los otros. --Aqu estamos, muchachos! --grit Gert. --O'dije que era el ssitio --dijo Pavel. --Larga vida a losh Corazonesh Negrosh! --salud Hals con voz enronquecida. --Silencio, borrachos estpidos! --susurr Reiner--. Es que os habis bebido todo el alcohol de la ciudad? Hals se llev un dedo a los labios, y los otros soltaron risillas tontas. Ocuparon sitios en torno al fuego. --Lo shiento, cabitn --dijo Hals--. Bebimoss un boco bara que las lenguass sepushieran en movimiento. Eshoss de Talabheim shaben guardarshe lash cosash. --Espero que no os hayan dicho nada --murmur Augustus. --No, no, ss que noss han conta'o --dijo Pavel--. Pero sson mala noticia'. --S, muy malas --dijo Gert--. Muy malas. --Cmo de malas? --pregunt Reiner con expresin ceuda. --Bue --dijo Hals mientras ensartaba una salchicha con un palo y la sujetaba sobre las llamas. A continuacin habl con mayor lentitud y atencin--: Nos encontramos con algunos de los muchachos de Von Pfaltzen en la taberna El Roble y la Bellota. Acababan de salir de las profundidades de la mansin de la condesa, donde vigilaban no saban qu que haba en la cmara del tesoro de la casa. --No les han confiado el secreto a los soldados rasos --explic Pavel, que tambin se esforzaba por hablar correctamente--, pero saben que es algo importante. Todos los nobles han estado sonriendo de oreja a oreja y dndose palmadas en la espalda por alguna victoria. --Y nosotros sabemos cul, verdad? --dijo Gert con un guio. --As que est en la cmara del tesoro? --pregunt Reiner. --S --confirm Hals--. La cmara est a tres pisos por debajo de la vieja roqueta, debajo de las cocinas y los almacenes, junto a las mazmorras. Se ha doblado la guardia ante ella, y en lo alto de la escalera que baja hasta las mazmorras. --Eso no es lo malo --dijo Pavel--. Lo malo es que la cmara

tiene tres cerraduras. Y las tres llaves de esas tres cerraduras las tienen tres capitanes diferentes de tres turnos de guardia distintos. Reiner alz cuatro dedos. --As que tenemos que atravesar el portn del distrito, el de la casa de la condesa, la puerta que va a las mazmorras y la de la cmara del tesoro, y volver a salir con un bloque de piedra de media tonelada. Encantador. --Y tampoco podremos pasearnos tranquilamente por la casa --dijo Pavel--. Hay guardias y sirvientes por todas partes. Seguro que alguien se fijara en nosotros. --Conocis los nombres de los capitanes que tienen las llaves? --pregunt Reiner. Hals, Pavel y Gert se miraron entre s con el ceo fruncido. --Uno de ellos no era Lossberg, o Lassenhoff, o...? --pregunt Gert. --Bromelhoff? --pregunt Gert--. Bramenhalt? --Era Lundhauer --dijo Pavel con determinacin--. O... Loefler? Lannenger? --As que no conocemos los nombres --concluy Reiner con un suspiro--. Tendremos que hablar con ms guardias. --Capitn --dijo Hals con aspecto mareado--. Tendrais que traernos de vuelta si esta noche tuviramos que beber ms para arrancarles ms respuestas a los guardias. --Y dudo que recordramos los nombres aunque nos los dijeran --mascull Pavel. --Ir yo --dijo Reiner--. Vosotros, compaeros, no habis aprendido el truco de jugador de slo aparentar que se bebe. --Malas noticias --dijo la voz de Dieter detrs de ellos. Los Corazones Negros dieron un respingo. El ladrn se encontraba al pie de la escalera. Nadie lo haba odo acercarse. --Qu sorpresa! --dijo Reiner, secamente. Dieter se aproxim al fuego y hundi una jarra en el barril de cerveza abierto. Bebi un sorbo y se sent. --Me he ocupado de lo de Scharnholt, como pedisteis --dijo--. He encontrado un sitio en el exterior de la ventana de la biblioteca desde donde he podido escuchar sus idas y venidas sin ser visto.

--Al sonrer, ense dientes afilados--. No est contento ese caballerete Scharnholt. Alguien a quien llama su maestre no est muy satisfecho con l. Han pasado unos cuantos mensajeros para decrselo. --Eso es una mala noticia? --pregunt Gert--. Los problemas de Scharnholt no son malas noticias para nosotros. --An no he llegado a las malas noticias --contest Dieter, fastidiado--. La mala noticia es que Teclis se ha recuperado, y segn Scharnholt, tiene intencin de ejercer su magia maana sobre la piedra. La encerrar bajo tierra, en alguna parte, con protecciones, maldiciones y sortilegios tan abundantes como para que nadie la encuentre jams, y mucho menos que la robe. --As que --dijo Reiner, a quien se le cay el alma a los pies-tenemos esta noche. --Esta noche? --pregunt Hals, consternado--. Es posible, capitn? --Todava hay algo peor --dijo Dieter. Todos se volvieron a mirarlo. --Si intentamos hacernos con la piedra esta noche --continu--, tendremos compaa. El maestre le ha ordenado a Scharnholt que se apodere de ella. Convoc una reunin para una hora despus de la puesta de sol, con el fin de poder trazar planes. Se oyeron gemidos de los Corazones Negros, pero Reiner sonri. --Ja! --dijo--. Es la mejor noticia que hemos tenido! --Qu? --pregunt Pavel--. Por qu lo dices? --Otra mxima de jugador --replic Reiner--. De la confusin nace la oportunidad. --Mir a Dieter--. Tenemos que asistir a esa reunin. Sabis dnde la celebrarn? Dieter neg con la cabeza. --No, pero no ser ningn problema seguir a Scharnholt hasta donde vaya. --Aunque os acompae yo? Dieter lo mir de arriba abajo con desprecio. --Nos las apaaremos.
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Reiner haba esperado que Scharnholt se escabullera de su casa por la puerta trasera, con capa y mscara, furtivamente, y en consecuencia vigilaron la puerta posterior. Pero Scharnholt estuvo a punto de escaprseles cuando sali abiertamente, en el carruaje, y atraves el distrito de la Gran Mansin por la calle principal. Dieter y Reiner lo siguieron hasta un edificio antiguo, de piedra, que se alzaba al borde de un parque llamado Lomas de la Corneja Negra. Era el tipo de construcciones que principalmente podan encontrarse en la periferia del distrito de la Gran Mansin, y todos tenan estandartes colgados encima de la puerta. Se trataba de las casas capitulares de las rdenes de caballera de Talabheim, pero algunas lo eran de rdenes que tenan caballeros por todo el Imperio. En otros casos, se trataba de rdenes fundadas por familias nobles de Talabecland, o por grupos de caballeros que se haban reunido all con algn propsito grandioso en tiempos pasados. Desde la sombra de un alto seto de tejo, Reiner y Dieter observaron cmo Scharnholt entraba en la casa capitular de los Caballeros del Corazn de Buena Voluntad, cuya divisa era un corazn coronado que sujetaban dos manos rojas. Llegaron ms carruajes, as como hombres a caballo, y algunos a pie. --Es posible que sea aqu? --pregunt Reiner--. Tal vez haya hecho una parada a medio camino. --Es la hora --dijo Dieter. --Una orden corrupta? --se pregunt Reiner en voz alta--. O no saben lo que se hace bajo su techo? Dieter se encogi de hombros. --Ser mejor echar un vistazo. Reiner mir el edificio con escepticismo. Tena las proporciones de una casa urbana, pero estaba construida como un castillo, con un patio detrs de una puerta fortificada, y poco ms que saeteras en lugar de ventanas. --Estis seguro de que podis lograr que entremos? --Siempre hay un modo de entrar --dijo Dieter cuando ech a andar por la calle en direccin opuesta a la casa capitular--, aunque

a veces sea el asesinato. Reiner lo sigui hasta media manzana, donde atravesaron la calle y se escabulleron entre dos viviendas. Como suceda con todas las casas capitulares, sta tena grandes establos en la parte posterior, cuyas puertas daban al parque, que estaba dividido en corrales de entrenamiento para caballeras, patios de torneo, estadios para carreras y pistas de tiro con arco, de propiedad colectiva, todos desiertos a esa hora. Reiner y Dieter avanzaron sigilosamente a lo largo de los setos para regresar al edificio de la Orden del Corazn de Buena Voluntad. --Esperad aqu --dijo Dieter--. Podra haber alguna patrulla. Y la haba. Momentos ms tarde, dos guardias vestidos con los colores de la orden rodearon la esquina derecha del patio de establos hacia el herboso callejn que haba entre la casa capitular y la vecina de la izquierda. Se vea un resplandor mortecino tras las ventanas de cristales coloreados. --All, tal vez --dijo Dieter. --En la capilla de Sigmar? --pregunt Reiner--. Eso s que es tener morro. Dieter estudi la capilla. Las ventanas de cristales coloreados se encontraban a dos pisos de altura, con contrafuertes rematados por grifos entre ellas. --Es fcil trepar --dijo--. Subir y os echar la cuerda. Atosla al cinturn antes de trepar, para que no quede abajo, de acuerdo? No quiero dejarla colgando, que podran verla. --De acuerdo --replic Reiner. Cuando los guardias volvieron a girar en el callejn herboso, Dieter sali, agachado y en silencio, y trep por uno de los contrafuertes sin esfuerzo aparente. Al llegar a lo alto, sac una cuerda del saco que llevaba y la at alrededor de una grgola. Reiner estaba a punto de salir al descubierto para seguirlo cuando Dieter alz una mano. Se ocult mientras los guardias volvan a aparecer y desaparecer, y luego Dieter dej caer la cuerda y le hizo una seal. Avanz con prisa e intent ser tan silencioso como Dieter, pero sus pies golpeaban la hierba con sonido sordo, y haca ruido con los codos al rozar los arbustos que atravesaba. Se

senta tan sigiloso como una horda de orcos en marcha. Reiner lleg al contrafuerte, se at la cuerda al cinturn y comenz a trepar por ella. A pesar de todas las carreras, luchas y escaladas recientes, no le result fcil. Los brazos le temblaban antes de llegar a media altura. Rasp con uno de los zapatos las piedras al intentar apoyarse, y oy un gruido de aversin en lo alto. Al fin, Dieter lo iz por el cinturn hasta lo alto del contrafuerte, donde qued tendido como un jadeante saco de patatas. --No lograrais ser un ladrn de segundos pisos, caballerete --susurr Dieter. --Ni jams he querido serlo --replic Reiner--. Es Manfred quien me pone en estas indignas posiciones. --Silencio. Dieter iz el resto de la cuerda mientras Reiner contena el aliento. Los guardias aparecieron debajo de ellos, murmurando entre s, y pasaron de largo sin alzar la mirada. --Vamos --dijo Dieter--. Veamos qu podemos ver. Sac un botecito tapado del bolsillo y extrajo de dentro una bola de masilla, que presion contra el vitral. Luego, sac una herramienta de vidriero y traz un crculo irregular en torno a la masilla, que sujet a continuacin con una mano mientras le daba unos golpecitos muy suaves al cristal. Se oy un chasquido, y Reiner qued petrificado. Dieter agit ligeramente la masilla, que retir con un disco de vidrio. --Probad a mirar, caballerete --dijo, y se desliz detrs de Reiner, sobre el contrafuerte. Reiner apoy un hombro contra la pared de la capilla y se inclin hacia el agujero. Hasta l lleg un murmullo bajo de voces, pero al principio no vio ms que vigas y bancos. Sin embargo, al cambiar un poco de posicin localiz el altar, y estuvo a punto de caerse del contrafuerte. Quiz en otros tiempos haba sido una capilla de Sigmar, pero ya no lo era. El sencillo altar haba sido cubierto con rico terciopelo del azul ms intenso, con smbolos arcanos bordados en oro que parecan retorcerse ante los ojos de Reiner. Sobre el pao haba tres someros cuencos de oro con brasas de intenso brillo dentro. El

martillo de Sigmar, que debera haber estado colgado encima del altar, haba sido reemplazado por lo que pareca el esqueleto de un nio, que penda atado por los tobillos, totalmente cubierto de pan de oro y remolinos de lapislzuli, y era eso lo que haba hecho que el corazn de Reiner diera un salto, porque el crneo tena ojos que parecan mirarlo directamente a l. Cuando aquello no extendi un esqueltico brazo para sealarlo, Reiner control la agitada respiracin y continu examinando la capilla. Un grupo de hombres silueteados por la luz ocupaban los bancos cercanos al altar, de cara a otro que se encontraba de pie. Todos llevaban ropn, la mayora de color azul y oro, pero en el caso de unos pocos era de color prpura y negro. El hombre que estaba de pie llevaba el ms rico de todos, con ms oro que azul, y tambin tena puesta una mscara. Aunque la cara y cada centmetro de l estaban cubiertos por pesadas telas, su presencia resultaba tangible incluso desde el sitio en que se encontraba Reiner. Acerc un odo al agujero, y las palabras murmuradas se hicieron ms discernibles. Contuvo la respiracin y prest toda la atencin posible. --Maestre --gimote la voz de Scharnholt--, maestre, con toda humildad, objeto esta alianza con los seguidores del color prpura. Acaso no condujeron, hace apenas unos das, a las fuerzas del maldito Portador del Martillo hasta nuestra cmara de invocacin secreta e interrumpieron el ritual de destruccin? --Lo hicieron --respondi el maestre con un siseo susurrante--. Y precisamente por eso los hemos invitado a este coloquio. Las metas del que Transmuta las Cosas y del Seor del Placer no siempre coinciden, pero en este caso nuestros planes corren en paralelo. Es una necedad luchar unos contra otros cuando el regreso de Talabheim al Caos favorece a ambos patrones. --sas son bonitas palabras --dijo otro hombre, cuya cara Reiner no poda distinguir--, pero cmo podemos confiar en vosotros? No por nada es conocido Tzeentch como el Dios de las Muchas Caras. Esta cara presenta una sonrisa, pero y las otras? Reiner se qued boquiabierto. Era la voz de Danziger. El

estricto tesorerillo era un seguidor de Slaanesh? --No os hemos confiado nosotros el emplazamiento de nuestro cuartel general secreto? --pregunt el maestre--. No podrais entregarnos a la condesa con una sola palabra? Sin duda, eso es prueba suficiente de nuestras intenciones. Danziger guard silencio durante un momento. --Muy bien --dijo luego--. Y tenis un plan para apoderaros de la piedra? --No nos apoderaremos de ella --replic el maestre. Los hombres encapuchados alzaron la mirada con sorpresa. --Por qu arriesgarnos a que nos la vuelvan a quitar cuando hay una alternativa mejor? --continu--. Puesta en libertad por el desplazamiento de la piedra lfica, la piedra de disformidad les confiere a los hechizos de nuestros brujos ms potencia de la que han tenido jams. Cuando antes se necesitaba a un centenar de iniciados para invocar siquiera al ms inferior de los moradores del vaco, ahora slo diez pueden invocar a un seor demonio. Y eso haremos. Una vez que abramos la cmara del tesoro, invocaremos a un ser infernal dentro de la mansin y le imploraremos que se lleve la piedra conductora al vaco para alejarla por siempre del alcance de Teclis. --Un plan brillante, maestre --dijo Scharnholt, obsequioso. --Pero la cmara est muy bien protegida --objet Danziger--. Acaso el seor no podra forzarla y llevarse la piedra? El maestre suspir. --se es el problema que hay con los seguidores del Seor del Placer. No les gusta trabajar. Por desgracia, slo en los niveles ms profundos, mucho ms abajo de las mazmorras de la mansin de la condesa, sern las emanaciones de la piedra de disformidad lo bastante fuertes como para permitir que nuestros magos invoquen a alguien grandioso que tenga bastante poder. Tenemos que llevar la piedra hasta all, o fracasaremos. Por suerte --continu--, nuestros patrones os han bendecido a ambos con una posicin y un poder que os permiten entrar con vuestros hombres a travs de las puertas de esa perra taalista sin que os hagan preguntas. Por lo tanto, slo tenemos que hallar el modo de atravesar las puertas que bajan hasta

las mazmorras y abrir la cmara. --Derrotaremos con facilidad a los hombres que hacen guardia ante la puerta de las mazmorras --dijo Scharnholt--. Y si entonces mis hombres la defienden y dicen que los guardias fueron asesinados por unos adoradores del Caos que hemos hecho huir, distraeremos la atencin de los estpidos de Von Pfaltzen. --Uno de los capitanes que tienen las llaves de la cmara es de los nuestros --dijo Danziger--, y la entregar por la causa. --Entonces slo nos quedan por robar dos, y derrotar a los hombres que hacen guardia ante la cmara --concluy el maestre. --Nosotros conseguiremos la llave del capitn Lossenberg --dijo Scharnholt. --Y nosotros nos apoderaremos de la del capitn Niedorf --aadi Danziger. --Y juntos, derrotaris a los hombres de la cmara --declar el maestre--. Y luego descenderis a las profundidades. Al fin, se lograrn nuestras metas. Toda la gloria para Tzeentch! --Y Slaanesh --aadi Danziger. --Por supuesto --consinti el maestre. Reiner se apart del agujero, absorto en sus pensamientos, y se volvi a mirar a Dieter. --Tenemos que hallar un sitio desde el que podamos verlos salir.
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--Seor Danziger! --llam Reiner--. Un momento de vuestro tiempo! Reiner y Dieter haban seguido el carruaje de Danziger, que, como el de Scharnholt, haba ido abiertamente hasta la Orden del Corazn de Buena Voluntad y de vuelta, hasta que su destino lo haba apartado de los vehculos de los otros conspiradores. Entonces, Reiner le dijo a Dieter que se quedara fuera de la vista, y corri tras el seor, aparentemente solo. Danziger mir atrs, y sus dos guardias, que estaban sentados con el cochero, se pusieron de pie con una mano sobre la

empuadura de la espada. A Danziger se le salieron los ojos de las rbitas al verlo acercarse. --Vos! --grit--. Os atrevis a dejar ver vuestro rostro, inmundo adorador del Caos? Horst! rringer! Matadlo! Reiner se detuvo al disminuir la velocidad del vehculo y saltar los guardias al suelo. --En efecto, soy un adorador, mi seor --dijo sin alzar la voz--. En efecto, acabamos de asistir a una reunin de adoradores, vos y yo. --Qu? --exclam Danziger--. Yo, un adorador? Ridculo! --Alrededor de las pupilas del noble se vea el blanco de los ojos--. Matadlo. --Matadme si queris, mi seor --replic Reiner, que retrocedi ante los guardias--, pero debis saber que Scharnholt tiene intencin de traicionaros. --Qu? Traicionar...? --Agit una mano--. Desistid, Horst! Traedme al villano. Pero quitadle la espada y sujetadle los brazos. Reiner entreg el cinturn con la espada y entr en el carruaje. Los dos guardias lo apretujaron por ambos lados en el asiento situado enfrente de Danziger. --Estis loco? --dijo el tesorero con un susurro feroz--. Hablando de cosas semejantes en la calle? --Os presento mis disculpas, mi seor --dijo Reiner--, pero estaba desesperado por advertiros sobre las traicioneras intenciones de Scharnholt. Danziger mir a Reiner de arriba abajo. --Quin sois, seor? Tengo la impresin de haberos visto en todos los bandos de este juego. Cmo estis enterado de los asuntos de Scharnholt? La ltima vez que os vi, luchabais con uas y dientes el uno contra el otro. Reiner inclin la cabeza. --Mi seor, hacis bien en mostraros cauteloso, y admito que mis actos podran parecer extraos vistos desde fuera. Por favor, permitidme que os lo explique. --Es lo que debis hacer --replic Danziger--. Y explicaros

bien, o saldris de este carruaje con la garganta cortada. --Gracias, mi seor --dijo Reiner, y trag--. A principios de este ao, mi amo, el que Transmuta las Cosas, crey conveniente permitir que me situara, junto con mis compatriotas, al servicio del conde Valdenheim, uno de los ms influyentes hombres del Imperio. Como su secretario, estaba enterado de los ms secretos asuntos del Emperador, y he usado ese conocimiento para aumentar la gloria de Tzeentch. --Continuad --dijo Danziger, escptico. --Cuando la legacin de Reikland lleg a Talabheim, intent ponerme en contacto con el seor Scharnholt y ofrecerle la ayuda que pudiera, pero, antes de que lograra hacerlo, vos abordasteis a Valdenheim para traicionar a vuestros rivales del culto de Tzeentch con el fin de apoderaros de la piedra. --Slo es lo que l me habra hecho a m --intervino Danziger, malhumorado. --En efecto, mi seor --dijo Reiner--. Por desgracia, esto signific que yo me viera forzado, para no quedar al descubierto, a luchar precisamente contra el hombre al que pretenda ayudar. --Suspir--. Naturalmente, cuando por fin nos encontramos, el seor Scharnholt pens que era un falso adorador de Tzeentch, y dijo que debera haberme vuelto contra Manfred dentro de las cloacas y que debera haber ayudado a los que tenan la piedra en su poder. Le expliqu que eso habra sido un suicidio, cosa que, debido a mi posicin privilegiada, habra desagradado a Tzeentch. Pero se neg a entenderlo. --Reiner sorbi por la nariz--. Y no quiso incluirme en sus planes para recuperar la piedra. --Eso parece realmente muy propio de Scharnholt --murmur Danziger--. Burro pomposo! --Como ya sabis, luego enga a Von Pfaltzen para que entraran en las cuevas con el fin de robar la piedra mientras ellos luchaban con los hombres rata, pero Scharnholt me atac por la espalda e intent llevrsela l. Despus de eso..., bueno, me hart. Reiner suspir. --Tal vez soy un mal estudiante, pero siempre haba pensado que los seguidores del Gran Traidor deban traicionar a los infieles,

no traicionarse unos a otros. --Mir a Danziger con tristeza--. Por eso he acudido a vos. Quiero aprender ms sobre Slaanesh, para quien la traicin no es un sacramento, y para advertiros que Scharnholt podra volver a poner en peligro la causa del Caos por intentar alzarse con toda la gloria. El tesorero se inclin hacia adelante. --Qu tiene intencin de hacer? Reiner baj la voz. --Mi seor, tiene intencin de conducir a Von Pfaltzen para que caiga sobre vosotros cuando concluya la ceremonia en las profundidades de la mansin. Ayudar a Von Pfaltzen a mataros, os denunciar como adorador y se convertir en hroe por haber descubierto vuestra conspiracin. Danziger hizo una mueca de desprecio. --Siempre le ha importado ms su posicin mundana que el bien del Caos. Quiere destruir el Imperio y gobernarlo l. Pero... --se mordi el labio inferior--. Cmo va a hacerlo? --Recordis que dijo que sus hombres guardaran la entrada a los niveles inferiores? --pregunt Reiner--. Lo hace para que le permitan salir y dejaros atrapados dentro mientras llama a Von Pfaltzen. Danziger palideci. --Pero..., pero cmo voy a impedir que eso ocurra? Debemos destruir la piedra, y sin embargo... --Es simple --dijo Reiner. --Simple? --pregunt Danziger, esperanzado. --En efecto. --Reiner abri las manos ante s--. No permitis, en ningn momento, que los hombres de Scharnholt defiendan una posicin en solitario. Decidle que deseis compartir el honor de defender la escalera de las mazmorras. Si dice que sus hombres deben ir a hacer esto o aquello, enviad tambin a los vuestros. Advertidles a vuestros hombres que tengan cuidado con las dagas que se clavan en la espalda, y que devuelvan cualquier ataque semejante multiplicado por diez y rpidamente, con el fin de que la lucha no provoque alarma ninguna. Danziger asinti con la cabeza.

--S. S, claro. --Yo os ayudar, si lo deseis --dijo Reiner, solemne--. Mis hombres agradecern la oportunidad de ayudar a Slaanesh y devolverles alguna a los otros. Danziger frunci el entrecejo. --Sin duda, Scharnholt os reconocera y sabra que sucede algo raro. --No nos ver la cara --dijo Reiner--. Tenemos nuestros propios medios para entrar en la mansin, y llevaremos mscaras cuando nos reunamos con los vuestros en el interior. Le diris a Scharnholt que somos sirvientes de la mansin y que no nos atrevemos a dejar ver nuestro rostro. Danziger asinti con la cabeza. --Muy bien. Slaanesh es un dios cordial, y recompensa la lealtad y la valenta. Ayudadme a poner de rodillas a Talabheim y acabar con Scharnholt, y descubriris que soy generoso. Traicionadme. --Clav la vista en los ojos a Reiner, que se encogi ante la fra mirada fija de lagarto--, y nada de lo que hayis aprendido a los pies con garras de Tzeentch os preparar para la exquisita agona que puede imponer un seguidor de Slaanesh con un solo toque. --Se recost en el asiento y agit una mano--. Ahora, marchaos. Entraremos en la mansin a medianoche. Reiner se puso de pie e hizo una reverencia mientras los guardias le soltaban los brazos y le devolvan la espada. --Muy bien, mi seor. Estuvo a punto de caer de rodillas al bajar del carruaje. El corazn le golpeaba el pecho como si fuera un tambor de guerra de los orcos. Lo haba logrado. Haba engaado a Danziger para que le permitiera atravesar la puerta de las mazmorras pegado a sus faldones, y esperaba que tambin le franqueara la entrada a la bveda. Ahora, lo nico que le quedaba por hacer era buscar un modo de escabullirse dentro del castillo y volver a salir de l con media tonelada de roca. Ri amargamente. Eso era todo?
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_____ 16 _____ No traicionar a mi ciudad


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--Hermanos! --grit Reiner al salir de un callejn y echar a andar junto a siete sacerdotes de Morr que transportaban un atad sencillo entre los escombros del barrio de los comerciantes hacia la puerta del barrio de la Gran Mansin--. Vuestros afanes os llevarn esta noche hacia el barrio de la Gran Mansin? Reiner tambin iba ataviado con hbito negro, ya que los Corazones Negros haban aliviado del peso de estos ropones a un grupo que incineraba cadveres haca menos de una hora. --S, as es, hermano --dijo el que iba en cabeza--. Un sargento de la guardia ha sucumbido a la plaga, y sus superiores desean que nos lo llevemos sin que nadie vea las, eh..., malformaciones. --Naturalmente --dijo Reiner, cuyo corazn se anim. Al fin! Era la cuarta procesin como sa a la que formulaba la misma pregunta, y la medianoche se acercaba con rapidez. Hizo una subrepticia seal hacia atrs. --Por qu lo preguntis? --quiso saber el sacerdote. --Eh..., vamos en la misma direccin --respondi Reiner--. Pensamos que podramos ir juntos, para mayor seguridad. --Pensamos? --inquiri el sacerdote, que mir a su alrededor. Cuando seis figuras corpulentas salieron a la carga del callejn y cayeron sobre sus compaeros, el sacerdote grit.
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--Un momento, padre --dijo el guardia que estaba ante la Puerta de Hardtgelt--. Adnde vais? --A la Gran Mansin, hijo mo --respondi Reiner en el momento en que se detenan los Corazones Negros disfrazados de sacerdotes--. Un sargento de la guardia espera ante la puerta de Morr. --Tenis la orden de retirada del cadver? --pregunt el

guardia, que no pareca ansioso por situarse demasiado cerca del atad. --Un momento --dijo Reiner. El capitn se sac un pergamino enrollado de dentro de una voluminosa manga. Se lo tendi, pero el guardia no lo cogi. --Abridlo, padre. Sin nimo de ofender --dijo. --No me ofendis --replic Reiner, que desenroll el pergamino, contento. Cuanto menos propensos fueran los guardias a abordar a los sacerdotes de Morr, ms probabilidades de xito tendran los Corazones Negros. El guardia le ech una mirada superficial a la orden. --Y el atad. --Desde luego --dijo Reiner, que levant la tapa para que el guardia pudiera mirar dentro. El guardia se puso de puntillas para no tener que acercarse ms, y les hizo un gesto para que entraran. --Adelante, padre. --Bendito seas, hijo mo --replic Reiner. Los Corazones Negros entraron en el barrio de la Gran Mansin. Gert, Pavel y Hals geman y hacan eses, con todos los sufrimientos de una salvaje resaca. --Incluso huelen a muerte --oy Reiner que murmuraba el guardia detrs de ellos. Reiner sonri, porque haba una razn para ese olor.
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Cuando se aproximaban a la Gran Mansin, Reiner vio que Scharnholt y sus hombres entraban por la puerta. Los guardias apostados en ella los saludaron. Reiner se qued atrs hasta que hubieron desaparecido de la vista, y luego se acerc. No se vea ni rastro de Danziger. Reiner esperaba que ya estuviera dentro. Era casi medianoche. La escena de la puerta del barrio de la Gran Mansin se repiti aqu con variaciones menores, aunque el registro fue ms minucioso y, en lugar de hacerlos entrar, el jefe de la guardia les asign un

escolta para que los condujera a donde iban: un almacn situado cerca de la sala de guardia de los niveles inferiores de la vieja roqueta. El escolta era un fornido joven que no pareca muy contento con el cometido, y se adelant con paso rpido a los Corazones Negros como si pretendiera perderlos. Reiner hizo lo que pudo para memorizar la ruta y busc escaleras descendentes. El gua los alej de las zonas pblicas de la mansin, donde su presencia podra ofender a los nobles, y los condujo a un laberinto de corredores de servicio y escaleras traseras. Pasado un rato, los amplios corredores se transformaron en estrechos pasadizos de piedra desnuda, y Reiner supo que haban entrado en la vieja roqueta. Al llegar al pie de una serpenteante escalera, pasaron ante una sala llena de guardias que conversaban y jugaban a cartas, y se detuvieron al girar en un recodo, ante una puerta de madera con remaches de hierro y un guardia sooliento delante. --Jaffenberg --dijo el gua--, puedes marcharte. Han llegado. --Ya era hora --dijo el guardia, mientras sacaba la llave del bolsillo--. Nunca he hecho una guardia ms aburrida. --Le entreg la llave al otro y salud--. Te ver en lo de Elsa ms tarde? --S, supongo que s. Jaffenberg se alej apresuradamente mientras el gua haca girar la llave en la cerradura y abra la puerta para dejar a la vista un estrecho almacn lleno de mantas, pastillas de jabn y frascos de aceite para lmparas. En el suelo yaca un guardia muerto que tena una segunda cabeza pequea como el puo de un beb asomando por el cuello de la ropa, junto a la cabeza original. El gua se estremeci al verlo. --Pobre desdichado. Tratadlo bien. Era un buen hombre. --Mejor de lo que te trataremos a ti --dijo Reiner. --Qu? --El muchacho se volvi y dio un respingo cuando Reiner apoy la daga contra su yugular--. Qu estis...? Gert le tap la boca por detrs con una de sus manazas y le inmoviliz el brazo de la espada con la otra. Lo hizo entrar marcha atrs en el almacn, mientras Reiner continuaba apoyndole la daga en la garganta.

Los dems entraron tras ellos. Diez personas y el atad quedaban realmente muy apretados. Franka apenas pudo cerrar la puerta. --Y ahora, muchacho --dijo Reiner, que agit la daga ante los asustados ojos del gua--, dnde est la escalera por la que se llega a los niveles inferiores? Y has de saber que si intentas gritar, morirs mientras inspires el aire para hacerlo. --Le hizo un gesto de asentimiento a Gert--. Djalo hablar. El muchacho inspir. Estaba temblando. --No..., no os lo dir. Prefiero morir. Reiner sonri bondadosamente. --Muy valiente, muchacho, pero eres lo bastante valiente como para no morir? --Para..., para no morir? --pregunt el joven, confuso. --S --respondi Reiner--. Morir es fcil. Todo acaba en un segundo. Pero Gert sabe cmo partir el cuello de un hombre de modo que pierda toda capacidad de movimiento en las extremidades y, sin embargo, no muera. Te lo imaginas? Vivo dentro de un saco inerte de piel y huesos, incapaz de moverte o comer por ti mismo, limpiarte el culo o hacerle el amor a tu adorada durante los prximos cincuenta aos? Eres lo bastante valiente como para enfrentarte con eso? --No traicionar a la condesa! --farfull el muchacho--. No traicionar a mi ciudad... Gert comenz a torcer la cabeza del muchacho y fue aumentando la presin poco a poco. --Ests seguro? --pregunt Reiner. Los ojos del muchacho se salan de las rbitas. Tena la cara de color rojo brillante. Gert torci un poco ms. --A la derecha! --gimote el joven, y Gert afloj la presin--. Hacia la derecha hasta que pasis el lavadero, luego a la izquierda hasta pasar las cocinas, y hacia abajo. Est debajo de los almacenes, y que Sigmar me perdone. --Y que t me perdones a m --dijo Reiner, que golpe con el pomo de la daga una sien del muchacho. ste qued laxo en brazos de Gert.

--Bien --dijo Reiner--. Atadlo y dadme sus llaves. Quitmonos los hbitos. Gert ri entre dientes. --Partirle el cuello de modo que no se pueda mover? --Se inclin para atarle las muecas al joven--. Cmo te inventas esas cosas, capitn? Reiner se encogi de hombros. --A causa de la desesperacin. --Mal asunto --gru Augustus--, eso de hacerle dao a un muchacho inocente. --Se interpona en nuestro camino --replic Reiner con frialdad--. No tenamos alternativa. --Ninguna alternativa salvo morir --lo corrigi Augustus. --sa no es una alternativa. Siguieron unos momentos de codazos y maldiciones reprimidas mientras los Corazones Negros se esforzaban por quitarse los hbitos en el reducido espacio. --Metedlos en el atad --dijo Reiner--. Tambin el brazo. Y no os pongis las mscaras, de momento. Pareceramos ms sospechosos con ellas puestas que sin ellas. Darius, con aspecto asqueado, extrajo un paquete largo, envuelto en tres capas de papel, del hondo bolsillo del hbito, y lo dej caer dentro del atad, donde aterriz con un golpe sordo. --Buen viento --dijo. Cuando estuvieron preparados, Reiner pas apretujadamente entre los otros para llegar a la puerta. Una mscara en forma de pico de cuervo, similar a las que tenan los dems, le colgaba alrededor de la cintura, atada a una cinta. Reiner se las haba comprado a un buhonero que afirmaba que los protegeran de la locura. --Bien --dijo mientras apagaba la antorcha--. Dieter, en vanguardia. Jergen, en retaguardia. Vamos a la derecha. Abri apenas una rendija y mir al exterior mientras Dieter se reuna con l. Unos pasos de botas hicieron que volviera a cerrarla de inmediato. Esper hasta que el ruido se desvaneci, y volvi a entreabrir la puerta. Desde la sala de guardia del otro lado del recodo les llegaban voces y el reflejo de la luz de antorchas, pero el pasillo

estaba despejado hacia la derecha. --En marcha. Los Corazones Negros salieron detrs de Dieter al pasillo a oscuras tan silenciosamente como pudieron. Reiner le ech llave a la puerta al salir y ocup la retaguardia. Pasado un momento de palpar a ciegas los muros de piedra, la silueta de Dieter se hizo nuevamente visible y oyeron voces femeninas y ruido de agua ms adelante. En la pared de la izquierda haba una puerta abierta por la que sala luz amarilla. El aire ola a vapor y jabn. --No es mi novio --dijo una voz aguda. --Venga, no mientas, Gerdie --cacare otra--. Te vimos cmo le hacas ojitos. Y est bastante guapo con el uniforme, verdad? Dieter avanz con precaucin hasta ver el interior. Levant una palma, y los otros esperaron. --As que a ti te gusta, no es cierto? --dijo la primera voz--. Bueno, pues no le gustan las gordas viejas... Ay!, mira esto, no habr manera de quitarlo. Es sangre, eso es. Dieter le hizo a Reiner una seal para que avanzara, y al pasar ante la puerta atisbo a un grupo de mujeres que removan ropa sucia dentro de calderos de hierro llenos de agua hirviendo con largas palas de madera. Otra zurca medias en un rincn. Dieter fue sealando a los dems Corazones Negros por turno, y pasaron sigilosamente ante la puerta de uno en uno. Las mujeres no apartaron la atencin de sus comadreos en ningn momento. Al otro lado del lavadero se hallaba el corredor de la cocina. Dieter y Reiner se asomaron. Estaba bien iluminado, y de l llegaban voces que se alzaban por encima del ruido de cacharros y el siseo de una cocina atareada. Cinco lacayos que llevaban grandes bandejas sobre un hombro salieron por la puerta de la derecha y avanzaron apresuradamente hacia una umbra escalera situada al final del corredor. Una fregona atraves el pasillo, cargada con una sartn descomunal. Dieter frunci el ceo y se frot el mentn. --Esto ser un poquitn ms difcil. Si tuviramos una de esas granadas de humo de las ratas... Reiner neg con la cabeza.

--Creo que esto requiere ms jeta que acero. --Jeta? --pregunt Dieter. --S. --Reiner se volvi a mirar a los otros--. Bien, muchachos, de dos en fondo, armas al hombro. Dieter, Darius, eh..., haced lo que podis. Los Corazones Negros formaron, con Hals y Pavel al frente. --Y ahora --dijo Dieter--, como si estuvierais en vuestra casa. Marchad. Cogi una antorcha de la pared y ech a andar a paso vivo. Los Corazones Negros pisaban fuerte detrs de l, como si tuvieran un cometido importante. Reiner le hizo un gesto a un lacayo que llevaba una bandeja, para que se apartara. --A un lado, amigo. El hombre los dej pasar con una mirada de hosca paciencia, y luego los sigui. Los cocineros y los ayudantes de cocina alzaron la mirada cuando pasaron, pero no les echaron una segunda mirada. Al llegar a la escalera, Reiner condujo a los Corazones Negros hacia abajo, mientras el lacayo suba. Reiner suspir de alivio. Nadie haba notado nada raro. Mientras los ruidos de la cocina se desvanecan detrs de ellos, otros les llegaban desde abajo, y aumentaban con cada escaln que descendan. --Eso es una lucha --dijo Hals. --S --asinti Pavel--. Ya la oigo. --En guardia --dijo Reiner, que desenvain la espada--. Pero no hay necesidad de darse prisa. Dejemos que Danziger y Scharnholt se ocupen del trabajo sucio. Pasaron de largo por el nivel de los almacenes y continuaron bajando mientras oan el ruido de la refriega. Al entrar en el ltimo tramo de la escalera, vieron sombras que luchaban en la luz que sala por una arcada amplia. Reiner alz una mano, y los Corazones Negros se detuvieron. --Poneos las mscaras --susurr. Todos se pusieron los negros picos de cuervo ante la cara. Reiner esperaba que no tuvieran que luchar con las mscaras

puestas, dado que los agujeros oculares privaban de visin perifrica. Cuando volvieron a ponerse en marcha, un cuerpo atraves la arcada volando y derramando sangre. Un hombre con peto negro lo sigui y le clav una estocada en el pecho para rematarlo. El asesino alz la mirada y dio un salto al ver a los hombres en la escalera. Era Danziger. --Quin...? --jade, y luego se relaj--. Ah, sois vosotros! Llegis tarde. Venid. Ya hemos entrado. Lo siguieron al interior de una sala cuadrada y de techo bajo, donde haba una robusta puerta de hierro en una pared. El lugar estaba abarrotado por los hombres de Danziger y Scharnholt, ocupados en matar a los doce guardias que vigilaban la puerta. Scharnholt se encontraba en el centro, dirigiendo la operacin con descuidados gestos de una mano, mientras con la otra se secaba la redonda cara con un pauelo blanco de hilo. Reiner repar en que haba hombres, tanto en la compaa de Danziger como en la de Scharnholt, que llevaban prtigas cortas atadas a la espalda para transportar la piedra conductora. --Pedermann, la puerta --dijo Scharnholt--. Dortig, degllalos a todos. Estos hombres nos conocen. No podemos dejar supervivientes. --Frunci el ceo cuando Danziger se le acerc con los Corazones Negros--. Quines son stos? --Ms de los nuestros --replic Danziger--. Servidores que no se atreven a mostrar su rostro. Reiner sonri para s mismo. Danziger estaba repitiendo sus palabras al pie de la letra. --Ya veo --dijo Scharnholt con los labios fruncidos--. Espero que sepan luchar tan bien como servir. --Os aseguro, mi seor --dijo Danziger--, que son muy capaces. --Dejar diez hombres aqu --dijo Scharnholt mientras sus soldados abran la puerta-- con la historia de que tropezaron con unos adoradores que estaban asesinando a los guardias y los hicieron huir, para luego hacerse cargo de la vigilancia de la puerta hasta que pudieran llamar a otros guardias.

Danziger guard un instante de silencio, y le lanz a Reiner una mirada sabia antes de sonrerle a Scharnholt. --Un plan admirable, hermano. Pero nuestros hombres deben compartir este peligroso cometido. Me sentira como un irresponsable si dejara que cargarais totalmente con ese riesgo. Scharnholt alz una ceja. --Lo que percibo es desconfianza, hermano? No estamos unidos como uno solo en esto? --En efecto, estamos unidos --dijo Danziger, indignado--. Por eso me ofrezco a compartir el peligro con vos. Tal vez sois vos quien desconfa. O confunds la preocupacin con la desconfianza porque planeis una traicin? --Habla de traicin quien traicion a mis seguidores con Valdenheim y Teclis cuando ya tenamos la piedra? --pregunt Scharnholt, al mismo tiempo que se llevaba una mano a la empuadura de la espada. Danziger hizo lo mismo. Reiner avanz para intervenir. --Mis seores --dijo, imitando un acento arrastrado de Talabheim para enmascarar su voz--. Por favor, recordad qu propsito nos trae aqu. --Quera que los dos nobles se enfrentaran, pero todava no; no antes de que le abrieran la cmara. Scharnholt solt la espada. --Vuestro hombre habla sabiamente. ste no es sitio para discutir. Muy bien, compartiremos el cometido. --Se volvi hacia la puerta--. Las mazmorras estn en el mismo nivel que la cmara y cuentan con sus propias guardias. Har las cosas de manera que el ruido de nuestra batalla no se propague, pero no debis permitir que los hombres con quienes luchemos puedan escapar para avisar a los guardias de las mazmorras. Ahora, en marcha.
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_____ 17 _____ Matadlos


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--Slo estaban cumpliendo con su deber --oy Reiner que murmuraba Augustus para s, mirando a los guardias muertos, mientras las compaas formaban para atravesar la puerta. Tena los puos cerrados a los lados, con los nudillos blancos. Tanto Scharnholt como Danziger dejaron atrs diez hombres para defender la puerta, y condujeron al resto escalera abajo. Los Corazones Negros marcharon detrs de ellos y comenzaron a descender. La gran puerta se cerr con estruendo en lo alto. Reiner trag. Ahora no podan volver atrs. En el segundo rellano, Scharnholt comenz a murmurar y agitar sus dedos regordetes. Reiner not que el aire pareca espesarse y sinti presin en los tmpanos, como si se hubiera zambullido en aguas profundas. Los adoradores del Caos y los Corazones Negros abran la boca y hacan girar un dedo dentro de los odos para intentar aliviar la presin, pero no lograban nada. --Qu es eso? --pregunt Franka con una mueca. Reiner apenas poda orla. Era como si le hablara desde detrs de un grueso cristal. Todos los ruidos circundantes estaban ensordecidos. Los tintineos y crujidos de los arreos de los hombres que lo rodeaban eran casi inaudibles. Aunque caminaban, sus pasos hacan tanto ruido como los de un gato que avanzara entre la hierba. Era como si el aire se hubiera convertido en gelatina y los sonidos quedaran atrapados en l. Tres tramos ms abajo, la escalera acab en un amplio corredor que se alejaba en la oscuridad, con otros pasadizos que lo cruzaban a largos intervalos. An nos encontramos dentro de los muros de la roqueta?, se pregunt Reiner. Lo que estaba claro era que el corredor se extenda ms all de ella. Sacudi la cabeza. Era asombroso que todo Talabheim no se desplomara, considerando que estaba plagada de tneles. Danziger seal un pasadizo situado a la derecha, y los hombres entraron por l. Acababa en una puerta de reja de hierro a travs de la cual se vea luz de antorcha.

Scharnholt le entreg el aro de llaves a Danziger sin saltarse una sola slaba en sus murmullos. Danziger se volvi hacia la compaa y dio una orden que nadie pudo or. Mir hacia el techo con aire irritado, y agit la espada con movimientos exagerados. Los adoradores y los Corazones Negros desenvainaron, mientras Danziger haca girar la llave en la cerradura. No se oy ni un sonido, como tampoco el ruido de la puerta al abrirse. Danziger hizo un gesto para que avanzaran y los hombres entraron a la carga en la sala, tan silenciosos como una brisa. Mientras cargaba, Reiner recorri la estancia con los ojos. Se trataba de una abovedada cmara rectangular con arcadas a derecha e izquierda, y haba diez guardias en fila ante una maciza puerta de piedra situada al otro lado, la cual estaba rodeada por bandas de hierro. Los guardias gritaron de sorpresa al ver a los adoradores del Caos, aunque sus voces apenas se oyeron en la burbuja creada por Scharnholt. Desenvainaron las armas y enfrentaron la carga con valenta, pero eran demasiado pocos. Los hombres de Danziger y Scharnholt los hicieron pedazos rpidamente en un horrible y silencioso bao de sangre. Reiner y los Corazones Negros se quedaron rezagados y no participaron en la matanza, a pesar de lo cual Reiner se sinti avergonzado. Quedarse al margen y dejar que mataran a hombres buenos era una villana inferior a blandir uno mismo la espada que les daba muerte? Augustus estaba maldiciendo en voz alta. Por suerte, nadie poda orlo. --Las llaves! --grit Danziger para hacerse or. Uno de sus propios hombres le entreg dos llaves. Uno de los de Scharnholt tena la otra. Pero cuando giraba para encararse con la puerta, ms de una veintena de guardias salieron por las dos arcadas y cargaron contra la retaguardia de los adoradores del Caos. --Matadlos a todos! --grit Danziger, aunque se le oy como si susurrara--. No dejis que ninguno escape! Scharnholt retrocedi hasta la puerta mientras los adoradores se volvan para hacer frente a los enemigos. No poda dar rdenes porque tena que mantener los encantamientos. Ambos bandos chocaron casi sin ruido, con la boca abierta como actores de mimo

que hicieran como que gritaban. Augustus miraba con ferocidad las espaldas de los adoradores que luchaban con los guardias y aferraba la lanza con las manos como si estuviera a punto de atacar. Reiner le puso una mano sobre un hombro. El piquero gru y se apart. Los dems tambin parecan a punto de amotinarse. Reiner no se lo reprochaba, pero no haba nada que hacer. Tenan que apoderarse de la piedra conductora. Se acerc a Danziger y le grit con voz casi inaudible al odo. --Mi seor, dadnos las llaves y defendednos, y mis hombres abrirn la cmara para que podamos marcharnos ms de prisa. --S --respondi Danziger--. Bien. Y preparad tambin la piedra para transportarla. --Por supuesto, mi seor --contest Reiner, cuyo corazn le dio un salto. El muy necio le conceda ms de lo que haba pedido. Reiner recogi las llaves y las prtigas que llevaban los adoradores del Caos, y les hizo a los Corazones Negros un gesto para que fueran hacia la puerta mientras los hombres de Danziger y Scharnholt formaban un semicrculo protector en torno a ellos y les asestaban tajos y estocadas a los guardias enloquecidos. Les dio llaves a Franka, Darius y Dieter. --Guardadles las espaldas --les chill a los otros. Asintieron y se situaron de cara a la refriega, detrs de los hombres de Danziger..., todos menos Augustus, que se limitaba a mirar con ferocidad la carnicera, con la lanza a un lado. Aunque no eran invulnerables como lo haban sido los hombres de Scharnholt en las cuevas de los hombres rata, muchos de los adoradores llevaban amuletos con viles runas grabadas. Reiner vio que la espada de un guardia viraba para apartarse de la cabeza de un adorador del Caos, como empujada por una mano invisible. La placa de acero de las cerraduras, de forma oblonga y con dibujos geomtricos, estaba empotrada en el suelo, delante de la puerta de la cmara. Franka, Darius y Dieter se arrodillaron ante ella. Los dibujos que rodeaban cada ojo eran diferentes --uno cuadrado, otro circular y un tercero en forma de diamante-- y coincidan con la parte posterior de cada una de las tres llaves.

Dieter neg con la cabeza cuando las estaban introduciendo en las cerraduras. --Obra de enanos --le grit a Reiner--. Me alegro de que no me hayis pedido que las forzara. --Mir a los otros--. Ahora, todos a la vez, o tendremos que empezar de nuevo. Franka, Darius y Dieter giraron las llaves con lentitud, y las accionaron al mismo tiempo. Reiner sinti un pesado golpe bajo el suelo. Dieter sonri. --El sonido ms bonito del mundo. Reiner comprob cmo iba la batalla. Ahora los guardias estaban rodeados y caan con rapidez. Les dio una palmada en la espalda a Hals, Pavel, Gert, Augustus y Jergen. --Aqu! Empujad! Se volvieron y empujaron una de las macizas hojas de piedra de la puerta. Al principio, no se movi, y Reiner temi que no la hubieran abierto, despus de todo; pero luego comenz a desplazarse lentamente. Cuando la rendija se ensanch lo bastante como para atravesarla, Reiner les hizo un gesto para que se detuvieran. Pavel y Hals recogieron las prtigas y las cuerdas, y los Corazones Negros entraron en la cmara. Los dbiles sonidos de batalla se apagaron completamente tras la puerta. Se detuvieron, boquiabiertos de asombro. La luz de la antorcha de Augustus destell al reflejarse en un millar de tesoros. Haba veinte sillas doradas y una enjoyada armadura de plata con yelmo en forma de dragn; espadas metidas en vainas con filigrana de oro y gemas arracimadas como flores en un jarrn de Catai que formaban el pomo; hermosos cuadros, estatuas y tapices apilados por todas partes; cofres y bales se alineaban contra cada pared. La piedra conductora se encontraba entre un grupo de hermosas estatuas de mrmol, entre las que pareca estar fuera de lugar. --Diantre! --dijo Pavel, pero an se encontraban dentro del crculo de silencio de Scharnholt, y Reiner apenas pudo orlo. --Bonito botn! --grit Dieter--. Me gustara coger algunas cosillas de esos cofres.

--No estamos aqu para eso --contest Reiner--, desgraciadamente. --Seal la piedra conductora--. Preparadla. Cuando Scharnholt y Danziger hayan derrotado a los guardias, intentar volverlos al uno contra el otro, y luego mataremos a los supervivientes. --Alabado sea Sigmar --dijo Hals. --Ya era hora, demonios! --dijo Augustus. Los dems asintieron con la cabeza, se acercaron a la piedra y la tumbaron sobre las prtigas. --Esperad --grit Franka, de repente--. Esperad! Tengo una idea mejor! --Qu? --pregunt Augustus--. No hay mejor idea que matar a esos malditos amantes de demonios. --Sera mejor que nosotros sobreviviramos y escapramos, verdad? --le espet ella. --Qu idea es, muchacha? --bram Reiner. Franka se puso a explicarla, pero Reiner no la oa. --Qu? Tienes que gritar! Frustrada, Franka seal la estatua de una ninfa pechugona que estaba junto a la piedra conductora y tena aproximadamente la misma altura y circunferencia, y luego una alfombra enrollada. Reiner se puso a rer. Era un plan brillante. Podran salir sin tener que luchar. --S! Muy bien! --agit los brazos hacia los otros, y se puso gritar--. Esconded la piedra y envolved eso en su lugar. De prisa. Jergen, no dejes entrar a nadie. Reiner ayud a Hals, Pavel, Augustus y Gert a transportar la piedra y dejarla detrs del grupo de estatuas, mientras Franka y Darius desenvolvan la alfombra y cubran con ella la estatua. --Colar? --grit Gert cuando tendan la estatua envuelta sobre las prtigas. Reiner se encogi de hombros. --Si no cuela, tendrs la pelea que quieres. Gert le dedic una ancha sonrisa. Ataron la estatua a las prtigas, asegurndose de que las cuerdas hicieran que resultara imposible apartar la alfombra para mirar debajo.

--Perfecto --dijo Reiner cuando acabaron--. Levantadla. Si la cosa sale mal, matad primero a Scharnholt y Danziger. Mir al exterior, mientras los otros levantaban la estatua envuelta. Justo a tiempo. Los adoradores estaban matando a los ltimos guardias y limpiando las espadas. Scharnholt interrumpi el encantamiento y se volvi hacia la cmara, junto con Danziger. A Reiner se le destaparon los odos y el sonido entr como un torrente en su cabeza y le aporre los tmpanos. Los tacones de botas sobre las losas del suelo, las risas de los adoradores del Caos, los gemidos de los moribundos, parecieron de pronto insoportablemente fuertes. Reiner les hizo un gesto a los Corazones Negros para que avanzaran, y luego sali y les hizo otro a Danziger y Scharnholt. --Mis seores! La tenemos. Los Corazones Negros sacaron con cuidado la estatua a travs de la puerta parcialmente abierta. A Reiner le sudaban las palmas de las manos. Si los nobles pedan ver la piedra, tendran problemas. Si les pedan a los Corazones Negros que la transportaran, tambin sera un problema. --Abrid la marcha, mis seores --dijo al mismo tiempo que agitaba una mano--. Nosotros llevaremos la piedra. --Qu? --dijo Danziger, repentinamente suspicaz--. Vosotros llevaris la piedra? --Qu dice? --intervino Scharnholt--. Acaso vuestro servidor nos da las rdenes? --Vuestros hombres han estado luchando --dijo Reiner--. Nosotros estamos descansados y con todas nuestras fuerzas. No os molestis. Lo tenemos todo bien controlado. Danziger y Scharnholt intercambiaron una mirada, y luego se volvieron hacia Reiner. --No, hermano --dijo Danziger--. Nosotros llevaremos la piedra. Ya que vuestros compaeros estn frescos e ilesos, nos guardaris las espaldas por si acaso nos siguen. Reiner se encogi de hombros e hizo una reverencia para ocultar la sonrisa. --Como vuestra excelencia desee --dijo, y les hizo un gesto a los Corazones Negros para que dejaran la piedra en el suelo.

Tras algunas discusiones, Scharnholt y Danziger acordaron que la piedra la transportaran hombres de ambos, y el grupo se puso en marcha sin encender antorchas. Al aproximarse al pasillo de las mazmorras, Scharnholt comenz otra vez con los murmullos, y el silencio volvi a cerrarse en torno a ellos. Reiner mir hacia el fondo del corredor cuando pas ante l. A poca distancia vio sombras de barrotes y de hombres que se movan en un cuadrado de luz proyectado sobre el suelo. El corredor principal volva a sumirse en tinieblas despus del pasillo de las mazmorras. Scharnholt cambi de encantamiento y encabez la marcha con una dbil luz azul que parpadeaba por encima de la palma de una mano extendida. La retaguardia de la columna quedaba sumida en una completa oscuridad. Reiner les hizo un gesto a los Corazones Negros para que caminaran ms despacio, y para cuando llegaron a la escalera que descenda hacia las entraas de la mansin ya se encontraban a veinte pasos por detrs. Descendieron dos tramos de escalera a oscuras, y luego Reiner se detuvo a escuchar. --Atrs. Vamos por la piedra. En silencio --susurr al no or que los llamaran desde abajo. Los Corazones Negros volvieron a subir a paso de gato, y desanduvieron el camino hecho por el corredor, hacia la luz de antorcha. Ralentizaron la marcha al llegar al pasadizo de las mazmorras, y pasaron sigilosamente ante l a medida que Reiner lo indicaba. Augustus rasp las losas del suelo con el asta de la lanza al pasar, y el sonido fue horrendamente alto para los hipersensibilizados odos de todos. Reiner se pregunt si lo habra hecho a propsito. Cuando no se produjo ninguna reaccin en el corredor de las mazmorras, continuaron hacia la cmara del tesoro. Estaba tal y como la haban dejado: con la puerta abierta y los cuerpos de los guardias tendidos sobre charcos de sangre que aumentaban de tamao ante ella. Atravesaron la sala de guardia con rapidez, se quitaron las sofocantes mscaras en forma de pico, y cogieron cuatro lanzas con las que transportar la piedra. Entraron en la cmara del tesoro, y Hals, Pavel, Gert y Jergen

cubrieron la piedra con otra alfombra y la ataron a las lanzas mientras los otros observaban, nerviosos, y Dieter deambulaba por la habitacin y examinaba los tesoros. Pero justo cuando la levantaban, les llegaron sonidos de movimiento en la sala de guardia. --Sigmar! Qu es esto?! --grit una voz--. Capitn! La cmara del tesoro! --Maldicin! --dijo Reiner, y sali a la carrera espada en mano. Sin embargo, el guardia ya se encontraba en el corredor y gritaba a pleno pulmn. Reiner estaba a punto de correr tras l, pero se detuvo; volvi corriendo a la cmara y les hizo gestos a los Corazones Negros. --Dejad la piedra y ocultaos! Volvi a la sala de guardia. Por el corredor se aproximaban voces y pasos. Se tumb y rod sobre un charco de sangre, y tambin se ensuci con ella la cara; luego, se dej caer como si estuviera muerto, justo cuando el capitn entraba corriendo con diez de los guardias de las mazmorras. El capitn se qued mirando la escena con ojos fijos. --Sigmar! Esto..., esto es imposible! Cmo no hemos odo nada? --Y la cmara del tesoro est abierta, capitn --dijo el primer guardia--. Tal vez los que hicieron esto estn... Reiner fingi un espasmo y gimi con mucho arte. --Los ladrones... --dijo--. Ellos... --Hizo como si mirara a su alrededor sin ver durante un momento, mientras los guardias se volvan hacia l, y entonces extendi una mano--. Capitn! Adoradores del Caos! Han robado algo! Se lo han llevado a los stanos y quieren hacer alguna magia extraa con lo que robaron! Si os dais prisa, podris detenerlos! Reiner haba esperado --de hecho, le haba rezado a Ranald, con los dedos cruzados, para que as fuera-- que el capitn saliera corriendo tras los ladrones, presa de un pnico atroz; pero el maldito estoico se limit a alzar una ceja. --Yaeger! --dijo--. Id con dos hombres a las bodegas a ver qu hay! Krieghelm! Informadles a los muchachos de arriba que han forzado la cmara del tesoro! Decidles que necesitamos a Von

Pfaltzen. El resto quedaos conmigo. La cmara del tesoro no puede quedar sin vigilancia. Los hombres se alejaron a la carrera. Reiner gimi. --Pero, capitn --dijo--, son ms de treinta! Tres hombres no bastarn! --Ni quince, seor --replic el capitn--, que es todo lo que tengo. --Se volvi hacia la cmara del tesoro y les hizo un gesto a los hombres restantes--. Tres de vosotros, conmigo. Reiner contempl con horror cmo el capitn y los tres hombres comenzaban a abrir la cmara del tesoro. --No! Cuidado! --grit--. Usaron una magia terrible para abrir la puerta. Es demasiado peligroso! El capitn no le hizo caso y entr en la cmara con una antorcha en alto. Reiner maldijo, sabedor de lo que se avecinaba. Se puso de pie, an fingiendo estar herido, y avanz ansiosamente hacia la puerta. --Eh! --oy que deca la voz del capitn--. Salid al descubierto! Son un pesado golpe. Los guardias de la sala se volvieron a mirar con sorpresa. Reiner entr corriendo en la bveda y se encontr con un cuadro vivo inmvil. El capitn y sus tres hombres estaban en guardia, con una armadura derribada a los pies, encarados con los Corazones Negros, que se encontraban en un rincn oscuro ms all de la piedra conductora, con las espadas desnudas. --Capitn, esperad! --dijo Reiner, aunque no saba qu tena intencin de decir despus. --Guardias! A m! --llam el capitn--. Los ladrones estn aqu! Reiner maldijo. --Matadlos! --dijo. --Reiner, no! --grit Franka. Pero cuando el capitn acometi a Reiner, ella avanz junto con el resto. Slo Augustus y Darius se quedaron atrs; Darius, oculto tras una pila de cuadros, y Augustus, mirando fijamente,

boquiabierto. Reiner par la estocada del capitn, y el hombre muri con el espadn de Jergen clavado en la espalda. Los otros tres murieron un instante despus, ensartados por las lanzas de Pavel y Hals, y debido a tajos de las espadas de los otros. Pero cuando caan, otros nueve entraron corriendo en la cmara. Gritaron al ver muerto al capitn, y rodearon las estatuas a la carrera para acometer a los Corazones Negros, que se desplegaron para hacerles frente. --No! --grit Augustus--. No, maldito traidor! Yo no tolerar esto! --Baj la lanza y carg directamente hacia Reiner.
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_____ 18 _____ Luchamos en el bando equivocado


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Reiner grit y salt hacia un lado, y luego se lanz cuan largo era al suelo mientras la lanza de Augustus y las espadas de dos guardias pasaban por encima de l. Rod para apartarse, lanzando tajos enloquecidamente. En torno a l, los Corazones Negros cruzaban espadas con los guardias. --Piquero estpido! --grit Gert, y golpe a Augustus en la cabeza con la ballesta. Augustus dio un traspi, gruendo, y se volvi para alancear a Gert, pero el ballestero le dio en el pecho una patada que lo lanz de espaldas dentro de una urna de Catai tan grande como un tonel de cerveza. Qued all encajado, agitando ridculamente brazos y piernas para intentar salir de ella. Reiner se puso de pie mientras paraba las espadas de los guardias, y logr recuperarse. Era una lucha torpe y horrible. La cmara estaba tan abarrotada de objetos que apenas haba espacio para moverse, y menos an para blandir la espada. Cayeron y se

hicieron pedazos armaduras y estatuas de mrmol, y cuadros invaluables acabaron cortados a tiras. Los Corazones Negros luchaban con una ceuda resignacin que Reiner no les haba visto jams. Odiaban lo que estaban haciendo. Franka lloraba mientras combata. Gert maldeca a Manfred con cada tajo. Pavel y Hals tenan los labios apretados de furia. La cara de Jergen era an ms inexpresiva de lo normal. Slo Dieter pareca imperturbable y apualaba a los hombres por la espalda con una sonrisa de superioridad en el rostro. Reiner retrocedi entre el apiamiento de estatuas para protegerse los flancos de los dos oponentes con los que luchaba. Las espadas resbalaban sobre hombros y pechos de mrmol. De una patada, derrib una estatua hacia uno de los guardias, y lo atraves cuando la esquivaba. El otro intensific los ataques, y l y Reiner continuaron luchando entre el bosque de inmviles figuras. Jergen combata como una mquina; destripaba a un hombre con un tajo descendente, y luego decapitaba a otro con el tajo de retorno, antes de girar para enfrentarse con un tercero. Ninguno lograba tocarlo siquiera. Franka derram una fortuna en marcos de Reildand ante un oponente, y luego le abri un tajo desde una rodilla a la entrepierna cuando el hombre resbal sobre las monedas. Gert empuaba una enjoyada maza ceremonial con una mano, y su destral con la otra. De ambas, goteaba sangre, al igual que de su pecho. Reiner se agach por debajo de un tajo y se golpe la cabeza contra un codo de un antiguo conde elector de Talabecland. Se le nubl la vista y se sent de golpe. Levant el brazo de la espada, ms para cubrirse la cabeza que para atacar, y destrip al oponente sin proponrselo. El hombre cay atravesado sobre l, vomitando sangre. Reiner lo apart, temeroso de que otro guardia aprovechara la oportunidad, pero no lo acometi nadie. Pareca que la batalla haba terminado. Los Corazones Negros se encontraban, jadeantes, ante los muertos. Los sollozos de Franka eran el nico otro sonido. Reiner mir al guardia al que haba matado. Era apenas un muchacho al que le estaba saliendo la primera barba y tena los ciegos ojos clavados en el techo. Hetzau se puso de pie e intent

librarse de la tensin que senta en la garganta. No lo logr. --Estamos todos bien? --pregunt. Vio a Jergen, arrodillado en medio de cuatro cuerpos, con la cabeza gacha--. Ests herido, Rohmner? Jergen alz los ojos; Reiner no haba visto nunca nada tan triste en su solemne rostro con cicatrices. --Estoy rezando, capitn. --Que si estamos bien? --gru Hals--. No estamos bien ni de lejos. Esto... --Extendi las manos con gesto impotente hacia la carnicera. Pavel temblaba con tal fuerza que tuvo que sentarse. Le lanz a Reiner una mirada furibunda. --Capitn, hemos hecho cosas malas antes, pero... --Hizo la seal del martillo--. Que Sigmar nos perdone. Los dems siguieron su ejemplo. Franka hizo la seal de la lanza de Myrmidia. Reiner se lami los labios. --Ya me habis odo cuando lo he intentado --dijo--. He tratado de que se alejaran. No quera... --Se atragant, y volvi la mirada hacia el muchacho al que haba matado, para luego apartar los ojos. Se oy un estruendo, y Augustus se levant de entre los trozos de la urna de Catai, temblando de furia. --Moriris por esto! --dijo con voz temblorosa--. Echar a toda la ciudad sobre vosotros! --Comenz a avanzar de lado hacia la puerta de la cmara. --No seas necio, muchacho --dijo Gert mientras los otros se desplegaban--. Es mala cosa lo que hemos hecho, pero tuvimos que hacerlo. Manfred... --Maldito Manfred! Malditos seis todos vosotros! --rugi Augustus--. Luchamos en el bando equivocado! Nos ha convertido en villanos! Los otros intentaban calmarlo, pero el corazn de Reiner lata con una fuerza tremenda. Eso era! O al menos lo era a medias! Si Augustus hua, podra avisar a las autoridades, y stas iran por Valaris. Pero no, porque Valaris sabra que se haba dado el aviso y les impedira encontrarlo. Si existiera un modo de hacer que el elfo

oscuro pensara que haban matado a Augustus... Reiner se qued inmvil cuando la inspiracin lleg a l. Por los dioses! Ya lo tena! Era perfecto, siempre y cuando los dems le siguieran el juego. --Creis que os dejaremos pasar? --grit Reiner--. Pensis que os dejaremos marchar y avisar a la condesa de lo que hacemos y adonde vamos? --Reiner ri--. Suicida egosta! Puede ser que vos deseis sacrificar vuestra vida por un bien mayor, pero ya os lo dije antes: somos Corazones Negros. Miramos por nuestro propio pellejo. Al resto del mundo que lo cuelguen. Pensis que permitir que un necio sentimental me detenga cuando tenemos la salvacin al alcance de la mano? Tenemos la piedra. Lo nico que debemos hacer es llevrsela a Valaris, y seremos libres! --Entonces, venid --dijo Augustus, y baj la cabeza como un toro--. Al menos, morir en el bando correcto. Se inclin para recoger la lanza, pero Reiner fue ms rpido. Cogi un pequeo busto de Magnus el Piadoso, salt hacia el piquero y le golpe la cabeza con l. Augustus cay de espaldas, y Reiner le dio una patada en la entrepierna. El piquero gimi y se retorci en el suelo como un escarabajo panza arriba, con las manos entre las piernas. Los Corazones Negros observaban con mirada fija. Reiner ri y arroj el busto a un lado, para luego darle la espalda con indiferencia. --Matadlo, Neff. Matadlo como matasteis al traidor Echert. --Qu? --pregunt Dieter, y por un segundo Reiner pens que iba a dejar el engao al descubierto. Pero luego el ladrn sonri presumidamente y sac la daga--. Ah, s! Y ser un placer! --Les hizo un gesto a Hals y Pavel--. Muchachos, sujetadlo para que el artista pueda trabajar. Los ojos de Hals se iluminaron lentamente. Sonri y toc con el codo a Pavel. --Vamos, muchacho, igual que a Echert. --Ah! --dijo Pavel cuando por fin comprendi--. Ah, claro!, como a Echert. Sujetaron los brazos de Augustus, y Dieter se arrodill ante l y

alz la daga. --Qu estis haciendo? --grit Franka, y salt para cogerle la mano--. Os habis vuelto todos locos? No es nuestro estilo! Jergen la atrap y sujet con fuerza, al mismo tiempo que le tapaba la boca con una mano. Reiner gimi. Franka haba estado sirvindole la cena a Manfred. No haba odo a Dieter contar la historia de la falsa muerte del comerciante Echert. No saba que se trataba de un engao. Luchaba contra los brazos de Jergen mientras la daga de Dieter suba, bajaba y volva a subir sobre Augustus, y la sangre lo salpicaba todo. Sus ojos se clavaron en los de Reiner por encima de los gruesos dedos de Jergen. A Reiner se le cay el alma a los pies al ver el odio y la desesperacin que expresaban. El capitn observaba desde cierta distancia. No quera acercarse demasiado por temor a estropear la ilusin. Si eran listos, Hals y Pavel estaran dicindole a Augustus que se hiciera el muerto, y era imperativo que Reiner no oyera los susurros, o todo estara perdido. Ciertamente, desde donde l estaba, la cosa pareca bastante salvaje. De hecho, pareca tan real que de pronto Reiner temi que Dieter hubiera malinterpretado la orden y estuviera matando de verdad al piquero. Pasado un momento, Dieter se puso de pie, con la daga y las manos goteando sangre, y le sonri a Reiner. --Ya est hecho, caballerete. Reiner avanz un paso, pero continuaba sin estar seguro de que Dieter no hubiera matado a Augustus. El de Talabheim estaba inmvil, con la camisa desgarrada y terribles tajos ensangrentados por todo el pecho. Reiner frunci los labios y le volvi la espalda con rapidez, por si Augustus inspiraba. --Y no es ms de lo que mereca, el muy cerdo --dijo--. Vamos, acabemos con este asunto! Franka estaba laxa en los brazos de Jergen, con los ojos fijos en el cuerpo de Augustus. Tena lgrimas en los ojos. Reiner la seal con un dedo. --Y no quiero orte ni una sola palabra, muchacho, o sers el siguiente! Me has entendido? --La cogi de los brazos de Jergen, y

luego les hizo un gesto a los otros--. Recoged la piedra. Con Augustus muerto, slo quedaban seis para transportarla. Pavel, Jergen y Darius, a un lado; Hals, Gert y Dieter, al otro. La alzaron con un gruido y salieron de la cmara. Franka los segua como sumida en brumas, y Reiner la guiaba con una mano posada sobre uno de sus hombros. Cuando estaban en mitad de la sala de guardia, oyeron unos pies que corran por el pasillo, e instantes despus entr a la carrera el guardia que el capitn haba enviado arriba. --Capitn --dijo--, pasa algo raro. Los hombres de arriba no me dejan... --Se qued petrificado al ver a los Corazones Negros. Era otro muchacho. Jergen solt la lanza y desenvain la espada. Reiner le hizo un gesto para que retrocediera, y se encar con el joven. --Vuestro capitn agoniza dentro de la cmara del tesoro --dijo--. Id junto a l. El muchacho vacil. --Yo no... --Id junto a l, o morid aqu! --le grit Reiner. El muchacho retrocedi y corri hacia la cmara, dando un gran rodeo alrededor de los Corazones Negros. Reiner sustituy a Dieter en el transporte de la piedra. --Encerradlo. Dieter asinti y, cuando salieron con la piedra por la puerta de reja de la sala de guardia, se arrodill y accion la cerradura con sus instrumentos. Llevaron la piedra conductora escalera arriba hasta el ltimo rellano antes de la puerta de roble. Ya estaba sembrada por los cuerpos de los guardias que los hombres de Scharnholt y Danziger haban matado y haban sustituido. Reiner les hizo un gesto a los Corazones Negros para que dejaran la piedra en el suelo. --Aqu habr una lucha ms de nuestro gusto --susurr--. Quedaos fuera de la vista hasta que os llame. Volvi a ponerse la mscara en forma de pico y comenz a ascender cautelosamente la escalera, mientras los dems desenvainaban las espadas. Al llegar a la puerta, la golpe con un

puo.

--Hermanos! --grit--. Hermanos! Abrid en nombre del seor Danziger! Abrid en el nombre de Slaanesh! Se oyeron breves murmullos de discusin, y luego la llave gir en la cerradura. Reiner esperaba que, en ese caso, sus dotes dramticas fueran ms eficaces que en el anterior. --Hermanos! --les grit a los hombres de Danziger en cuanto la puerta se abri--. Nos han traicionado! El seor Scharnholt ha matado al seor Danziger y ha robado la piedra! Matad a los traidores! Los adoradores de Slaanesh y los de Tzeentch se miraron unos a otros, alarmados, con la mano en la empuadura de la espada. --Asesinos! --gritaron los hombres de Danziger. --Es mentira! --grit uno de los de Scharnholt--. Es una mentira de los adoradores de Slaanesh. Mostradnos el cuerpo! Reiner maldijo. Iban a ponerse a discutir en lugar de pelearse! Se lanz escalera arriba y carg contra el adorador de Tzeentch ms cercano. --Yo os mostrar un cuerpo! A m los de Slaanesh! Le asest al hombre un tajo de travs en el pecho. El adorador llevaba peto, as que el golpe le caus poco dao, pero logr el efecto deseado. El hombre le lanz un tajo a Reiner, al igual que dos de sus camaradas. Los hombres de Danziger bramaron, indignados, y saltaron a defender a Reiner. Los dos bandos se trabaron en combate, espada contra espada, gritndose maldiciones y acusaciones. Reiner par el ataque del oponente y retrocedi tras sus compaeros. Nadie le prest la ms mnima atencin. Estaban demasiado absortos en matarse unos a otros. Atraves la puerta con disimulo y baj rpidamente la escalera hasta donde aguardaban los Corazones Negros, que lo miraron con preocupacin. --Ahora esperaremos a los vencedores --dijo. --Y los mataremos --aadi Gert. --S. Oyeron los ruidos de combate, que aumentaban y disminuan

por encima de ellos. Las espadas entrechocaban. Los hombres chillaban. Los cuerpos caan pesadamente al suelo. Luego, los ruidos cesaron. --Lubeck, puedes levantarte? --pregunt una voz--. Cuntos somos? --Es verdad? --pregunt otra--. Nuestro seor tena intencin de traicionar a Danziger? --Tenemos que bajar a ver --dijo la primera voz. --Ahora! --susurr Reiner. Los Corazones Negros corrieron escalera arriba hasta la sala cuadrada. Slo Franka se qued atrs, con los ojos perdidos en la nada. La lucha acab casi antes de empezar. Slo quedaban en pie cuatro hombres de Scharnholt, y ninguno de ellos estaba ileso. Jergen mat a dos de un solo tajo, y Pavel y Hals atravesaron a los otros dos con las lanzas. Dieter se asegur de que estuvieran muertos. --Ahora viene la parte ms peligrosa de todas --dijo Reiner mientras los otros regresaban junto a la piedra y l recoga a Franka--. Porque si nos descubren antes de llegar al almacn, no habr asesinatos suficientes para salvarnos. Subieron con la piedra conductora por la escalera, ms arriba del nivel de los almacenes, hasta el de la cocina. Reiner orden un alto en la escalera a oscuras, y mir hacia el fondo del largo corredor de la cocina, que estaba tan transitado como antes. --Volveremos a echarle jeta --dijo--. Haced como que es un hombre moribundo. Preparados? Pero justo en ese momento, las voces de Danziger y Scharnholt resonaron en la escalera, por debajo de ellos. Reiner slo logr or frases parciales. --... mataron tambin a sos? --estaba gritando Scharnholt. --... Hetzau tiene que estar... --chillaba Danziger. --Maldicin --dijo Reiner--. Han descubierto demasiado pronto nuestro truco. De prisa. Echaron a andar con rapidez por el pasillo de la cocina. --Dejad paso! --gritaba Reiner--. Este hombre se muere! Apartaos!

Cocineros y doncellas corran para dejarlos pasar. Reiner crey or un estruendo de botas que corran detrs de ellos, pero poda deberse a su imaginacin. Giraron a la derecha y pasaron ante el lavadero, ahora sin molestarse en ser sigilosos, y Reiner vio que las mujeres alzaban la mirada con desinters. Tuvieron que andar de puntillas los ltimos veinte metros hasta el almacn, porque los guardias estaban justo al otro lado del recodo. Ya casi haban llegado a la puerta cuando Reiner volvi a or pasos que corran detrs de ellos, y esa vez tuvo la certeza de que no lo imaginaba. Solt a Franka y se adelant a paso vivo, mientras sacaba la llave del bolsillo del cinturn. La hizo girar en la cerradura con todo el sigilo posible, y abri la puerta. --Pasaron por aqu unos hombres? --oyeron que preguntaba Scharnholt--. Llevaban algo? --S, mi seor --replicaron las lavanderas--. Acaban de pasar. Cuando los pasos de botas volvieron a orse, los Corazones Negros ya giraban para atravesar la puerta, y se detuvieron en seco. Las lanzas con las que transportaban la piedra formaban un conjunto ms ancho que la entrada. Reiner maldijo. --Ladeadla! --susurr--. El lado de Pavel hacia abajo! El de Hals hacia arriba! Darius, Jergen y Pavel bajaron los extremos de las lanzas casi hasta el suelo, mientras Dieter, Gert y Hals se esforzaban por levantar los suyos por encima de la cabeza. Reiner ayud a Darius, que pareca a punto de dejar caer la lanza. En esa engorrosa disposicin, volvieron a avanzar. El extremo de la lanza de Pavel se atasc en el borde de la puerta. --A la izquierda! --sise. El grupo se desplaz unos pocos centmetros a la izquierda. Reiner pensaba que iba a partrsele la espalda. Los pasos de botas se acercaban. Reiner vea luz de antorcha a la derecha. --Ahora, adelante. Volvieron a avanzar, y esa vez pasaron por la entrada con el espacio justo. El extremo de la lanza que sujetaba Reiner rasp ruidosamente contra el suelo, y l se esforz por levantarlo.

--Adelante! Adelante! --jade. Al continuar, volcaron el atad. El guardia atado solt un amordazado grito cuando alguien lo pis. Los Corazones Negros dejaron la piedra en el suelo, entre gruidos y jadeos, y Reiner gir para cerrar la puerta. Palp con los dedos por debajo del picaporte, pero no encontr un ojo de cerradura. No se poda echar llave por dentro. --Jergen, Gert, aqu! Reiner oy que Jergen y Gert avanzaban a tientas. Las botas pasaron de largo por el pasillo. Reiner contuvo el aliento. --Od, hombres --dijo la voz de Scharnholt--, han pasado por aqu unos hombres con un bulto pesado? --No, mi seor --respondi una voz desde la sala de guardia. Scharnholt maldijo. --Los hemos perdido? Tenemos que volver atrs. Esos adoradores del Caos han robado una valiosa reliquia de la cmara del tesoro! --Luego, les habl a los guardias--. No dejis que nadie pase sin interrogarlo. --S, mi seor! Se oy una conmocin en la sala de guardia cuando los hombres salieron al pasillo. Reiner se inclin hacia Jergen y Gert. --Empujad conmigo. Los tres apoyaron un hombro contra la puerta. Notaron que alguien la empujaba y mova el picaporte. --Cerrada con llave --dijo una voz, y los pasos de botas continuaron. Reiner esper hasta que se desvanecieran por completo y los hombres de la sala de guardia se hubieran alejado. Despus, aflojaron la presin sobre la puerta. --Bien --dijo--. Encendamos luz. Hals encendi la larga antorcha de los sacerdotes que llevaba Reiner, y se pusieron a trabajar: desataron la piedra envuelta y la metieron en el atad, para luego volver a ponerse los hbitos en el espacio incmodamente estrecho, mientras el guardia atado y amordazado que yaca junto al sargento mutante muerto posaba

sobre ellos una funesta mirada. --Dnde est el brazo? --pregunt Reiner. Darius le tendi el largo paquete lleno de bultos con la nariz fruncida. Reiner lo cogi y se acerc al atad. Pas una cuerda en torno a la piedra a la altura del hombro de una persona, y luego desenvolvi el paquete para dejar a la vista un mutante brazo que comenzaba a pudrirse, con siete largos dedos rematados por ventosas. El hedor a muerte man de l como una slida ola y les caus arcadas a todos. A Reiner le lloraban los ojos. Se envolvi las manos en una manta que sac de un estante del almacn y at el brazo a la piedra, de modo que pareciera que le haba brotado una verdosa extremidad. Los otros cubrieron con ms mantas la piedra envuelta en la alfombra para asegurarse de que quedara oculta, pero dejaron el brazo a la vista. --Ya est --dijo, y se puso de pie--. Ahora, el toque final. Recogi la manta con la que haba manipulado el brazo, mientras Dieter continuaba ocupado con las mantas. Se acerc a Gert, que retrocedi. --Qu ests haciendo? --grit. --Chsss! Estpido! --replic Reiner--. Estate quieto. Mientras Gert se encoga de asco, Reiner le pas la manta por el ropn para ensuciarlo con los espesos residuos del brazo. Repiti el proceso con cada uno de ellos, y acab hacindoselo a s mismo. El hedor era ineludible. --Ya estamos listos. Levantadlo. Prest atencin ante la puerta mientras Dieter cerraba el atad y los Corazones Negros lo levantaban. Se oan ruidos de alboroto y alarma por toda la Gran Mansin, pero ninguno proceda directamente del otro lado de la puerta. La abri y avanz sigilosamente hasta el recodo. La sala de guardia estaba desierta. Regres a toda prisa y recogi la antorcha. --Bien, preparados. Los Corazones Negros salieron con el atad, y Reiner le ech llave a la puerta. --Con lentitud y dignidad --dijo--. La mejor manera de que nos pillen es que parezca que tenemos prisa.

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Les dieron el alto en cuanto abandonaron la roqueta y entraron en la zona moderna de la mansin. Un sargento de la guardia, con diez hombres detrs, los vio salir de la escalera y alz una mano. --Alto! --dijo, y avanz hacia ellos, para luego detenerse como si hubiera chocado contra un muro. Retrocedi al mismo tiempo que se cubra la boca y haca la seal del martillo--. Por la muerte de Sigmar, qu peste! --dijo con voz estrangulada. Reiner hizo una reverencia. --Mis disculpas, sargento. El cadver estaba en avanzado estado de descomposicin. Lo estaban devorando sus propias mutaciones. --Es igual --respondi el sargento, y sus hombres retrocedieron con expresin desdichada--. Dnde est vuestro escolta? --Eh..., se march, seor --dijo Reiner--. Se produjo un alboroto mientras recogamos el cuerpo. Fue a ver qu suceda y no regres. Nos podrais proporcionar otro? Me parece que nos hemos perdido. --Dejadme ver la orden de retirada del cadver --dijo el sargento. Reiner se la sac de la manga y avanz hasta l. --Quedaos donde estis! --grit el sargento. Le arrebat a Reiner el documento de los dedos y retrocedi para leerlo. Le lanz una mirada de disgusto al atad. --Eh..., tendr que mirar dentro. Se ha producido un robo. --No es una vista agradable, seor --dijo Reiner--. Est muy cambiado. --Abridlo, maldito. Reiner se encogi de hombros. --Muy bien. Alz la tapa. El olor a muerte man al exterior como una nube. El sargento retrocedi, presa de arcadas, y luego volvi a avanzar un poco. Los dedos con ventosas del brazo putrefacto asomaban por encima del borde del atad y estaban cubiertos de moscas. El sargento vomit.

--Que Sigmar nos guarde! --Queris que aparte la manta para verle la cara? --pregunt Reiner. --Ni se os ocurra! --El sargento estaba furioso--. Qu os pasa, sacerdote! Por qu habis esperado tanto tiempo para venir? Ponis en peligro a toda la mansin! Podramos contraer la locura todos nosotros! Llevoslo! Daos prisa! --Pero, sargento --dijo Reiner con voz plaidera--, no tenemos escolta. Cmo vamos a darnos prisa si a cada paso van a pedirnos que nos detengamos y descubramos el cuerpo? El sargento contraa y aflojaba la mandbula. --Es cierto --dijo al fin--. Seguidnos. Pero quedaos bien atrs, me os? Bien atrs! --Por supuesto, sargento. Los Corazones Negros echaron a andar tras los guardias y los siguieron a travs de la mansin. Reiner cruz los dedos. Con la suerte de Ranald, aqul sera el ltimo obstculo. El sargento los acompaara al exterior y quedaran libres. Pero al salir al patio delantero y aproximarse a la puerta de reja, vio a Von Pfaltzen y Danziger junto a ella. Hablaban con el jefe de la guardia de la puerta. --Bajad la cabeza, muchachos --susurr Reiner, y tir del borde de la capucha para echrselo sobre los ojos. Los Corazones Negros clavaron la mirada en sus pies. --Nadie debe salir del recinto --estaba diciendo Von Pfaltzen--. Nadie, entendido? Los ladrones siguen dentro. Retendris aqu a todos los visitantes hasta que los hayamos encontrado. El jefe de la guardia salud. --S, seor. --Os ofrezco a mis hombres para que ayuden en la vigilancia de la entrada --dijo Danziger--. Los ladrones podran intentar salir por la fuerza. Reiner maldijo. Cinco minutos antes, podran haber salido y haber desaparecido. Los guardias volvieron la cabeza cuando la escolta de los Corazones Negros se aproxim a la puerta. --Esperad! Nadie puede salir, sargento. Los sacerdotes deben

esperar. --Pero, capitn, el cuerpo est enfermo. Es... --Sin excepciones, sargento --declar el capitn de la puerta--. Von Pfaltzen ha ord... --Se interrumpi cuando lleg hasta l el olor de los Corazones Negros--. Por Sigmar! --Lo veis? --dijo el sargento--. No es conveniente. --Un momento --dijo Von Pfaltzen, que se acerc, seguido por Danziger--. Abrid el atad.
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_____ 19 _____ Hay sangre que derramar


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El sargento abri las manos ante s. --Seor, yo ya he mirado dentro. Doy fe del contenido. No sera prudente... --Abridlo. A Reiner le temblaban las manos mientras levantaba la tapa. Las moscas salieron zumbando de dentro. All era donde morira. No haba escapatoria. Maldito Ranald! El viejo embaucador haba vuelto a abandonarlos. Reiner alz la antorcha en alto de modo que la tapa proyectara sombra sobre el interior del atad, y baj la cabeza. Von Pfaltzen hizo una mueca y se cubri la nariz y la boca, pero continu avanzando sin apartar los ojos del interior del atad. La luz de la antorcha brillaba sobre el pringoso brazo. --Lo veis, capitn? --dijo el sargento. Von Pfaltzen no le hizo el menor caso y meti la espada dentro del atad. Reiner gimi. Se haba acabado. Estaban muertos. Los cortaran en pedazos. Von Pfaltzen pinch las mantas. Reiner esperaba or un taido duro cuando la hoja tocara la piedra, pero la punta se hundi como si fuera una almohada. Reiner estuvo a punto

de soltar una exclamacin. Se alegr de tener la capucha bien echada sobre la cabeza, porque estaba tan boquiabierto como un campesino que presenciara un espectculo de magia. Oy que Darius gimoteaba de alivio. Von Pfaltzen volvi a pinchar, luego, tosi y retrocedi. --Dejadlos salir --dijo, agitando una mano hacia el capitn de la puerta--. No pueden quedarse aqu. El capitn asinti, aliviado, y les hizo una seal a sus hombres para que se apartaran y dejaran pasar a los Corazones Negros. Reiner encabez la marcha, aturdido. Estaba desconcertado. Qu haba sucedido? Acaso Ranald haba hecho un milagro, despus de todo? La piedra se haba ablandado? Acaso un hechicero oculto haba hecho que Von Pfaltzen viera lo que Reiner quera que viera? A Reiner no le gustaba que las cosas quedaran sin explicacin, y estaba casi tan asustado como agradecido por haber escapado. Cuando se encontraron fuera del alcance auditivo de la puerta, todos suspiraron y maldijeron. --Qu ha sido eso? --dijo Hals--. Deberamos estar muertos. --Fue un milagro --aadi Pavel. --Brujera --intervino Gert--. Lanzaste t un hechizo, brujo? --No soy brujo --insisti Darius. --Fue una merced de Sigmar --dijo Pavel. --O de Ranald --aadi Reiner. --Slo espero que la porquera no los haya daado --murmur Dieter. --Daado qu? --pregunt Reiner. Dieter no respondi. Reiner mir atrs y vio que estaban fuera de la vista de la puerta. Justo delante haba una calle secundaria. --Meteos all --dijo--. Y dejadlo en el suelo.
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Los Corazones Negros giraron en la esquina y dejaron el atad con gemidos de alivio. --Ni se os ocurra que los voy a compartir --dijo Dieter--. Los

rob yo slo. Reiner abri el atad y apart la manta que haba pinchado Von Pfaltzen. Junto a la piedra haba rollos de lienzo. Reiner los sac. --Cuidado, cuidado! --dijo Dieter con tono cortante. Reiner desenroll los lienzos y se encontr con que eran cuatro cuadros de maestros famosos. Haban sido cortados de marcos que haban estado apilados dentro de la cmara del tesoro. --Fjate! El maldito petimetre los ha estropeado con tanto pinchazo. Eran una fortuna, eso eran. Ahora no valen nada! --Nos han salvado la vida --dijo Darius--. No digis que eso no vale nada. Dieter buf. Reiner volvi a enrollar los cuadros y a meterlos debajo de la manta. --Bueno --dijo--, una puerta ms y seremos libres. En marcha.
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Los Corazones Negros atravesaron la puerta del barrio de la Gran Mansin sin dificultad ninguna, y se encaminaron hacia las cloacas y, luego, hacia las catacumbas de debajo de stas. Fue un recorrido lento y silencioso; lento porque Reiner quera darle a Augustus todo el tiempo posible para que acudiera a las autoridades, y silencioso porque, salvo por las discusiones que de vez en cuando surgan respecto a cul era la direccin correcta, l prefera no hablar por temor a decir algo que pudiera dejar al descubierto el ardid. Daba la impresin de que los otros pensaban lo mismo. Franka caminaba a tropezones como una sonmbula, con los ojos inexpresivos fijos al frente. A Reiner le parta el corazn verla de ese modo. Lo que ms quera era ponerla al corriente del truco, pero no poda. Su mayor temor era que ella huyera, pero pareca demasiado aturdida. El segundo mayor temor de Reiner --despus de haber girado varias veces en el sitio incorrecto y haber tenido que volver sobre sus pasos-- era que Augustus tampoco recordara el camino e hiciera dar vueltas en crculos a los rescatadores, mientras el elfo

oscuro destrua la piedra. Al fin, llegaron a la enorme cueva destellante, con el puente que atravesaba la falla, a un lado, y la ciclpea arcada, al otro. Los mutantes salieron de las chozas y los rodearon; eran an ms deformes que antes. Los transportaron, como un mar lleva una botella, al interior de la cmara, donde estaban las celdas y el crculo de piedra. Valaris los estaba esperando. En los das transcurridos desde que se haban marchado, se haba construido un hogar. Hermosas mesas y sillas, aunque desparejas, jarrones y tapices --todo saqueado por sus deformes esclavos--, estaban dispuestos contra una pared. Incluso haba logrado encontrar una magnfica cama con baldaqun en la que dormir. A la derecha de este espacio haba un regio trono de roble, y de l se levant para recibirlos; una sonrisa torcida le tens los labios cuando dejaron el atad en el suelo. --Amigos mos --dijo--, vuestras aventuras me han proporcionado ms diversin que un ao de juegos de sangre. Y si el xito de vuestra empresa no hubiera significado tanto para m, y si no me hubiera enfadado la noticia de que no logr matar a Teclis, habra redo an ms. Mir a Reiner con algo parecido al cario. --Vos, en particular, capitn, os contorsionasteis mucho ms bellamente que una serpiente ensartada por una lanza. Cuntas veces os di por perdido, y cuntas estuve a un tris de permitir que vuestro seor os matara antes de matarlo a l, pero de repente os inventabais una salida a partir de la nada, y yo ceda para ver qu nueva comedia me tenais reservada! --ri entre dientes--. Nunca he visto a un hombre ms desgarrado entre obedecer a su conciencia o salvar su propio pellejo. Porque aunque vos afirmis lo contrario, yo s que no sois del todo el canalla que fings ser, y vuestra lucha interior result tan entretenida como vuestras luchas con los imperiales. Por suerte, vuestra venalidad se impuso al final, como saba que ocurrira, y se me ofreci el elevado drama y mala comedia que fue el asesinato de vuestro camarada. Hermoso. Casi deseara... --Los mir pensativamente, y luego se encogi de

hombros--. Pero, no, es imposible. Khaine necesita sangre pura y fuerte para desbaratar la piedra conductora. --Khaine necesita... sangre? --pregunt Reiner, cuya fugaz sensacin de triunfo por saber que haba engaado al elfo muri al darse cuenta de que tambin a l lo haban engaado--. Nuestra sangre? --S --dijo Valaris--. Los mutantes estn demasiado enfermos. Su sangre sera un insulto. --Pero, seor Valaris --dijo Reiner, aunque saba que era intil--, nos prometisteis la vida. Prometisteis que nos marcharamos en libertad con el conde Manfred si os procurbamos la piedra. Es la nica razn por la que consentimos hacerlo. --Naturalmente que lo promet --replic Valaris, que volvi a encogerse de hombros--. Os preocuparais vos por una promesa hecha a un perro, por inteligente que demostrara ser? --Les hizo un gesto a los esclavos--. Sacad al prisionero y atadlos a todos a las piedras. Comenzaremos de inmediato. --Embaucador --gru Hals--. Estafador de lengua retorcida! --Cobarde! --grit Pavel--. Decidles a vuestras sucias mascotas que se aparten y enfrentaos a m espada contra lanza. --Pero, seor --insisti Reiner, desesperado--, nuestra sangre tambin est contaminada. Aceptar Khaine una sangre envenenada? Valaris sonri. --Las vctimas de sacrificio de Khaine mueren a menudo por envenenamiento. Sacaron de una celda a Manfred, que parpadeaba. Estaba demacrado y tena un aspecto espantoso; el pelo y la barba se vean enredados, y las ropas, arrugadas y mugrientas. Su expresin de desdicha cambi a una de jbilo al ver a Reiner. --Por Sigmar! --dijo, asombrado--. Lo habis hecho? Por fin me habis libertado? Reiner ri mientras los mutantes arrastraban a los Corazones Negros hasta las altas piedras de basalto. --No, mi seor. Vos nos habis condenado. El elfo no hace

honor a la palabra dada. --Quiso aadir: a menos que Augustus traiga a nuestros rescatadores, pero ni siquiera ahora se atreva a hablar por temor a poner sobre aviso al elfo oscuro. --Qu?! --grit Manfred, y mir a Valaris--. Tortuoso embustero! Cmo os atrevis?! Soy un conde del Imperio! Valaris diriga a los esclavos que estaban sacando la piedra del atad y no le hizo el menor caso. --Vamos, mi seor --dijo Reiner--, precisamente vos no deberais sorprenderos ante la traicin. Los mutantes comenzaron a atar a los Corazones Negros fuertemente, aunque de modo inexperto. Les pasaron cuerdas mugrientas en torno al pecho y la cintura, y les inmovilizaron las manos a los lados. A Manfred lo ataron a la piedra situada a la derecha de Reiner, y a Franka, a la de la izquierda. --Franka --susurr Reiner, pero ella continuaba con la mirada fija hacia adelante. Cuando los esclavos colocaron la piedra conductora en posicin erecta sobre el altar central y retrocedieron hasta los muros de la cmara, Valaris sac la daga y se acerc a Reiner. Este se tens, convencido de que haba llegado su fin, pero en lugar de clavarle la daga en el pecho, Valaris lo cogi por la mueca y le abri un tajo para extraer la esquirla de cristal, que arroj con descuido al suelo. Al cabo de un instante, el susurrante zumbido de la piedra de disformidad inund otra vez la mente de Reiner. El elfo oscuro recorri el crculo para extraerles los cristales a todos. Cuando acab, se desnud de cintura para arriba y dej a la vista un torso blanco como el de un muerto, con msculos como finas cuerdas; un cristal azul --madre de las esquirlas-- penda de una cadena alrededor del cuello. Comenz a salmodiar con voz ronca y sibilante, mientras se haca tajos en siete puntos del pecho que estaban bien cubiertos de tejido cicatricial. Toc cada herida con un dedo y se dibuj extraos smbolos con sangre en el pecho y los brazos. Al trazar el ltimo smbolo, la salmodia de Valaris se transform en una cancin, aguda, hermosa y aterradora. Se puso a danzar sinuosamente en torno a la piedra conductora, y con cada

movimiento Reiner se sinti como si le desplazaran toda la sangre hacia la parte frontal del cuerpo. El pulso le palpitaba con fuerza detrs de los ojos y en los odos. El corazn le lata como si hubiera corrido una larga carrera. Le palpitaban los dedos de manos y pies. La cancin se haca ms violenta, al igual que los movimientos de Valaris, y la presin aumentaba inexorablemente. Dieter y Gert gritaron. Darius vomit. En el pecho y la espalda de Valaris aparecieron salpicaduras de sangre que ocultaron parcialmente los smbolos. Al principio, Reiner pens que las salpicaduras procedan de las siete heridas del elfo, pero al bajar los ojos hacia su propio cuerpo vio que la sangre del corte que tena en la mueca no caa al suelo, sino que sala disparada hacia Valaris. La sangre volaba desde todos los Corazones Negros hacia el elfo oscuro, como si ste se hubiera convertido en el centro de gravedad. La gravedad aumentaba. Todo el cuerpo de Reiner era atrado hacia adelante. Las cuerdas se le hundan cruelmente en la carne. Tena la sensacin de que el corazn le saltara fuera del pecho, y con un estremecimiento se dio cuenta de que eso era exactamente lo que tena que suceder: un estallido coronario multiplicado por diez que baara a Valaris con su sangre y le otorgara el poder para partir la piedra conductora. De repente, Reiner supo que iba a morir. Augustus no llegara a tiempo. se era el fin. Volvi la cabeza hacia Manfred. --Manfred! Por compasin, quin era el espa? Pero Manfred haba perdido el sentido y su cabeza colgaba hacia adelante. Reiner se volvi hacia Franka. --Franka! Ella alz la mirada. De la boca le manaba saliva roja y tena las esclerticas inundadas de sangre. --Franka! --grit--. Te lo imploro, amada ma, antes de que muramos! Perdname! Di que me perdonas! La cara de Franka se contrajo con una mueca de asco. --Antes de que muramos? --pregunt con voz estrangulada--. Yo ya estoy muerta. Me mataste t cuando mataste a Augustus. --No, escucha!

Abri la boca para contarle la verdad, pero, con un tirn, la presin aument violentamente. La sangre man por la nariz y la boca para salpicar el torso de Valaris. No poda respirar. No poda hablar. El dolor era increble, pero la agona de su mente era an mayor. Tena ganas de llorar. No era justo. Cmo poda morir cuando Franka pensaba que era un asesino de sangre fra? Su cabeza se inund de gritos y chillidos. Al principio, pens que eran los otros que moran, o los dementes susurros de su cabeza que lo llamaban, pero luego oy el tintineo del acero por encima de los gritos. Valaris estaba golpeando la piedra conductora con el cuchillo? Se oblig a abrir los ojos. Valaris estaba mirando por encima de un hombro. El rugido de la mente de Reiner ces. Cuando Valaris abandon completamente el ritual, Reiner y los otros se desplomaron, laxos, sujetos por las cuerdas, temblorosos. Los pulmones se les llenaron de aire. Ahora Reiner oa mejor: el clamor y el estruendo de la batalla. Los mutantes corran al interior de la enorme caverna, agitando las improvisadas armas. Valaris se qued mirndolos, y luego volvi los ardientes ojos hacia Reiner, con el cuchillo en alto. --Vos..., vos me habis engaado! Reiner se encogi y se luch contra las cuerdas, pero el elfo oscuro se detuvo, ech atrs la daga y alz la cabeza como un lobo que olfateara sangre en el viento. --Teclis! --En su rostro apareci una sonrisa impdica--. Me habis trado a mi presa, capitn. Por eso, moriris correctamente. Fue hasta su extrao dormitorio para coger la espada y el arco, y luego llam a los pocos mutantes que quedaban en la cmara. --Venid, esclavos. Hay sangre que derramar! --Encabez la marcha, a grandes zancadas, hacia la caverna grande. Hals solt una risa cansada. Le salan hilos de sangre de los ojos, la nariz y la boca. --As que Augustus hall el camino, por fin. --Y no antes de tiempo --aadi Pavel, que escupi saliva roja. --Au..., Augustus? --pregunt Franka, que alz la cabeza con los ojos muy abiertos.

Reiner tosi y escupi sangre. --Fue una treta. Dieter slo hizo como que lo mataba. --Trag--. No poda contrtelo sin que se enterara Valaris. Lo siento. Franka lo mir, boquiabierta, y luego apart los ojos con un sollozo e intent ocultar la cara en un hombro. --Queris decir... --dijo Manfred, aturdido--, queris decir que estamos salvados? --Si Augustus ha trado suficientes soldados --replic Reiner. En ese momento, Danziger atraves la arcada con sus hombres. Sonri al ver la situacin en que se encontraban los Corazones Negros. --Qu conveniente! --dijo--. Nos libraremos de vuestros entrometimientos de una vez y para siempre.
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_____ 20 _____ Lanzas al frente


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Danziger les hizo un gesto a sus hombres sealando la piedra conductora. --Metedla en el atad y escondedla. Regresaremos a buscarla cuando se hayan marchado los dems. --Se volvi a mirar a Reiner, con una ancha sonrisa malvola--. Este placer me lo reservo para m. --Seor Danziger --dijo Manfred--, qu significa esto? Danziger se volvi bruscamente y vio a Manfred por primera vez. --Conde Manfred! Os..., os creamos muerto. Por un momento, Reiner pens que Danziger intentara disimular sus anteriores palabras, pero luego una astuta sonrisa apareci en sus labios y se volvi a mirar hacia la entrada.

--Y por qu no deberais estarlo? --Sus ojos fueron de Reiner a Manfred--. Qu premio para Slaanesh! Un conde del Imperio! --Repugnante adorador del Caos --le espet Manfred--. Al fin, revelis quin sois. Arderis por esto. Danziger acerc la daga al pecho de Manfred y le cort el botn superior del jubn mientras, detrs de l, sus hombres avanzaban torpemente hasta el atad con la piedra conductora. --Y quin va a saber que he sido yo? Saldr corriendo y llorando, y dir que el elfo os ha asesinado, y... --Lanzas preparadas --rugi una voz desde la puerta--. Los de Talabheim, atacad! Danziger y sus hombres giraron mientras manoteaban las espadas. La piedra conductora cay y aplast las piernas de dos hombres. De las sombras sali corriendo, no una compaa de lanceros, sino un solo hombre con la lanza dirigida hacia los enemigos. Augustus! El piquero pas corriendo de largo ante Danziger y los confusos adoradores del Caos, directamente hacia Reiner. Por un momento, Reiner pens con horror que Augustus iba a matarlo, pero luego vio la loca risa de sus ojos y se dio cuenta de que tena intencin de cortar las cuerdas para ponerlo en libertad. --A m no, tonto! --le grit Reiner--. A Jergen! Augustus vir a la derecha y cort las cuerdas de Jergen. La lanza era una herramienta inapropiada para esa finalidad, pero por suerte las cuerdas estaban podridas y la fuerza de Jergen era inmensa. Estir con todas sus fuerzas las cuerdas parcialmente cortadas, que se partieron y quedaron colgando. --Detrs! --grit Reiner. Augustus gir sobre s mismo y ejecut un barrido con la lanza como si fuera una espada, lo que hizo retroceder a los hombres de Danziger que haban corrido tras l. Jergen sac la daga y cort las cuerdas que le rodeaban el pecho. Augustus recibi un impacto de espada en el espaldar y se refugi detrs de la piedra de Jergen. Los adoradores del Caos lo siguieron.

--Imbciles! --chill Danziger--. No matis al que est libre! Matad a los que estn atados antes de que sean soltados! Y transformando las palabras en accin, comenz a avanzar otra vez hacia Manfred mientras sus hombres intentaban rodear a Augustus para llegar a los Corazones Negros que estaban atados. Por maltrecho que estuviera Manfred, an le quedaban nimos para luchar, y le dio a Danziger una patada en el estmago. Danziger maldijo y lo esquiv por un lado con la intencin de cortarle la garganta al conde desde detrs, pero lleg demasiado tarde. Jergen ya estaba libre y salt hacia l con la espada desnuda. Danziger retrocedi, y Jergen cort las ataduras de Manfred, para luego girar y hacer lo mismo con las de Reiner, antes de correr a defender a Pavel y Hals de los adoradores. Augustus se situ de un salto ante Dieter y Gert para mantener a distancia a otros dos. Reiner avanz con paso tambaleante y recuper la espada con movimientos torpes de sus brazos entumecidos y dbiles. An tena la boca y la nariz llenas de sangre y le costaba respirar. A la derecha, Manfred forcejeaba con Danziger por la posesin de la daga. A la izquierda, dos adoradores del Caos se aproximaban a la piedra de Franka. --No! --grit Reiner. Se lanz hacia ellos, pero cuando se volvieron, descubri que tena poca fuerza para luchar. La ceremonia de Valaris lo haba dejado tembloroso y dolorido. Logr parar la estocada del de la izquierda, pero el otro estuvo a punto de rebanarle una oreja. En el resto de la estancia, sin embargo, se inverta la situacin. Jergen haba puesto en libertad a Hals y haba matado a otro adorador, y Hals cortaba las cuerdas de Pavel. Ahora en poder de la daga de Danziger, Manfred caminaba en crculos ante el jefe del culto, que le lanzaba estocadas con la espada. Reiner se limpi la nariz y salpic de sangre los ojos del oponente de la izquierda, para luego hacer que el de la derecha retrocediera hacia Franka. Ella alz un pie calzado con bota y le dio una patada en la espina dorsal. El hombre avanz con un traspi y grit antes de ensartarse en la espada extendida de Reiner, lo que dej al capitn enfrentado con un solo contrincante.

Al ver que Jergen mataba a otro de sus hombres, Danziger decidi que ya era suficiente. Se apart de Manfred de un salto. --Retirada! --grit--. Esto es una estupidez. Ganaremos por otros medios! Sus hombres se apartaron de la lucha y corrieron con l hacia la entrada. Hals y Pavel los persiguieron. --No! Reagrupaos! --grit Reiner para hacerse or por encima del estruendo de la batalla de fuera. Pavel y Hals se detuvieron y regresaron, y luego ayudaron a Reiner a poner en libertad a Franka y los otros que quedaban atados, mientras Dieter degollaba a los hombres cuyas piernas haba aplastado la piedra conductora. --Gracias, muchacho --le dijo Reiner a Augustus--. No estaba seguro de que fuerais a volver. El rostro de Augustus se ensombreci. --He vuelto por la piedra. --Podras haberlo hecho sin cortarnos las cuerdas --dijo Hals--. Te estamos agradecidos. Augustus buf y le dirigi a Reiner una colrica mirada. --No poda dejar que el capitn muriera. Le debo una patada en los huevos. --Todos lo habis hecho bien --dijo Manfred mientras se vendaban las heridas y recogan las armas--. Si sobrevivimos a esta aventura, seris todos muy generosamente recompensados. --Olvidad eso, caballerete --dijo Hals--. Simplemente, libertadnos como prometisteis. Es todo lo que pedimos. Manfred sonri. --No debis temer por eso. Y ahora, estamos preparados? Reiner frunci el entrecejo cuando los Corazones Negros echaron a andar detrs de Manfred. Qu haba querido decir, exactamente? Tambin Gert pareca preguntrselo, porque clavaba una dura mirada en la espalda del conde. Cegadores destellos de rayos azules y blancos iluminaban la entrada a travs de la cual vean la batalla slo como breves parpadeos que silueteaban cuerpos en movimiento y brillantes espadas. Los mutantes rodeaban a un cuadro de hombres en

numerosa horda indisciplinada, y salan ms de los tneles que desembocaban en la caverna. En vanguardia, luchaban Von Pfaltzen y los guardias de la condesa, cuyos uniformes de ante y color verde estaban salpicados de sangre y fluidos negros. Al otro lado de la batalla, Boellengen les gritaba rdenes a los pistoleros, que disparaban contra la hirviente masa. Los hombres de Scharnholt y los Portadores del Martillo de Totkrieg daban apoyo a los pistoleros y mataban a los mutantes que sobrevivan a los disparos. Un centenar de soldados de Talabheim, a las rdenes del seor comandante cazador Keinholtz, defendan el lado de la formacin que miraba hacia la arcada, con los lanceros en primera lnea y los arqueros disparando por encima de sus cabezas. Danziger, que haba regresado al cuerpo principal de sus fuerzas, los alentaba desde la retaguardia con gritos, y agitaba la espada. Ms cerca de la entrada principal, los espadones del seor Schott y los templarios de Raichskell hacan una carnicera entre los dementes. Estaban rojos hasta los codos, y los mutantes yacan en torno a ellos en montones que les llegaban a la cintura. Pero aunque los mutantes moran en manadas y estaban pertrechados slo con las ms toscas corazas y armas, tambin luchaban con abandono suicida; se lanzaban hacia los hombres sin la ms mnima consideracin hacia su propia seguridad, y con su ltimo aliento arrancaban ms de una garganta y destripaban a ms de un hombre. Se ensartaban ellos mismos en espadas y lanzas con el nico objeto de arrastrarlos al suelo para que sus hermanos y hermanas pudieran echrseles encima y acabar con ellos. En el centro de la lucha se encontraba la fuente de la cegadora luz. Como estrellas claras y oscuras que se movieran en crculos una frente a la otra en un arremolinado torbellino celestial, Teclis, con resplandeciente armadura, y Valaris, con el torso desnudo, se atacaban el uno al otro con hechizos y espadas. Las espadas resbalaban sobre las protecciones de ambos en medio de lluvias de chispas, y sus hechizos de ataque y respuesta se encontraban en el aire como olas que chocaran una contra otra. Ninguno lograba sacarle ventaja al otro. Pareca que el perdedor sera el primero que se cansara, y Teclis, aunque ya no estaba a las puertas de la muerte,

pareca dbil y exhausto. A Reiner le sorprendi ver a Teclis sin sus guardias, pero luego los vio, tendidos a los pies de Valaris, con flechas negras clavadas en el pecho y el cuello. --Mi seor --le dijo Reiner a Manfred--, los mutantes slo luchan por orden del elfo oscuro. Una vez que haya muerto, perdern el valor. Manfred asinti con la cabeza. --En ese caso, ya sabis cul es vuestro deber, capitn. Matadlo. Me reunir con Boellengen y dirigir a sus hombres para que cubran vuestro ataque. --Pero... pero, mi seor --dijo Reiner--, est protegido por magia oscura. No tenemos ni la ms mnima esperanza... --En ese caso, distraedlo para que Teclis lo pueda vencer. Reiner salud para no darle un puetazo al conde. --S, mi seor. Como ordenis, mi seor. --Se volvi hacia los compaeros--. Corazones Negros! Lanzas al frente! Adelante! --Despreciable petimetre --gru Hals--. Quiere matarnos antes que tener que dejarnos libres. Teclis y Valaris luchaban detrs de las lneas de mutantes, y los ms grandes y monstruosos defendan al elfo oscuro de las lanzas de los guardias de Talabheim. La espalda de Valaris, sin embargo, estaba completamente desprotegida, y los Corazones Negros cargaron hacia l a travs de un espacio despejado: Hals, Pavel y Augustus, en vanguardia; Reiner, Dieter y Jergen, en los flancos, y en retaguardia, Franka y Gert, que cargaban flechas en el arco y la ballesta, respectivamente. Darius caminaba dando traspis tras ellos, gimoteando como de costumbre. Jergen, Reiner, Dieter y los lanceros acometieron al mismo tiempo la espalda desnuda de Valaris. Estallaron chispas cegadoras y las armas rebotaron como si hubieran golpeado granito. A Reiner le escoca la mano como si hubiera cogido un arbusto espinoso. Valaris ech una breve mirada atrs, y en ese breve segundo, Teclis salt adelante y lo vapule con una andanada de hechizos y golpes de espada. El elfo oscuro se volvi hacia l para parar los golpes, mientras murmuraba enloquecidamente para protegerse. Al

fin, se recuper, y la lucha continu como antes. --Otra vez! --grit Reiner. Los Corazones Negros volvieron a acometer a Valaris, pero esa vez su atencin no se desvi de Teclis. En cambio, cinco de los corpulentos mutantes, cada uno ms alto que Augustus y ms ancho que Jergen, se apartaron como autmatas de la lnea de batalla y los atacaron con enormes barrotes, zarpas y espadones herrumbrosos. Pavel y Hals le plantaron cara a un ser gigantesco que tena una cabeza parecida a un crneo de caballo y huesos que le atravesaban la piel para formar un enrejado de aristas acorazadas, y se pusieron a esquivar los puos como martillos del mutante. Jergen se enfrent con una bestia roja con pelo lanoso que tena cuatro brazos y empuaba cuatro espadas. Augustus clav la lanza en un obeso ser pastoso. La lanza se atasc como metida en pegamento, y el monstruo atac con las zarpas al lancero que intentaba arrancarle el arma. Dieter le lanz un tajo a una flor ambulante. Tena largas piernas e intiles brazos atrofiados que le colgaban a los lados, pero estaba dotada de una cabeza parecida a una anmona marina con largos tentculos correosos y un peligroso pico en el centro. Gert y Franka se mantuvieron a distancia y rociaron a los mutantes con flechas y saetas. Reiner le asestaba tajos a un ser ancho, de piel correosa, con una boca que le divida la cabeza de calabaza de oreja a oreja y se rea de sus ataques. Una de las flechas de Franka le rebot inofensivamente sobre la gruesa piel. Reiner maldijo mientras se agachaba para evitar las zarpas del monstruo. Si los Corazones Negros podan llegar una vez ms hasta Valaris, tal vez sera suficiente. Haba quedado demostrado que una simple distraccin podra significar la perdicin del elfo oscuro, pero tendran esa oportunidad? Teclis estaba ms dbil que antes. Se haba empleado demasiado a fondo en el ltimo ataque con la esperanza de acabar con la lucha, y comenzaba a flaquear. Valaris lo percibi y redobl los ataques, con los ojos brillantes. El cristal que llevaba colgado del cuello brillaba como una estrella. Al otro lado de la lnea de los de Talabheim, Reiner vio a Manfred, que diriga a Boellengen y Schott hacia ellos. Sin duda, llegaran demasiado tarde.

Reiner parpade. El cristal. El cristal! --Reiner! Cuidado! --chill Franka. Reiner retrocedi, y unas zarpas con piel correosa le araaron un hombro y lo derribaron al suelo. El monstruo alz los brazos, rugiendo, y luego retrocedi dando traspis y gritando, con una flecha asomando por el paladar. Pavel y Hals lo hirieron simultneamente, y cay, sangrando. El de cabeza de caballo yaca, muerto, detrs de ellos, con sangrantes heridas de lanza entre las costillas externas. --Gracias, muchachos --dijo Reiner mientras se levantaba. El capitn tena el hombro desgarrado y sangrante, pero no poda apartar los ojos de Valaris. El cristal deba contribuir a absorber los ataques mgicos de Teclis. Si Reiner pudiera quitrselo... Pero era imposible. Si una espada no poda atravesar las defensas del asesino, cmo iba a hacerlo una mano? Entonces, repar en algo curioso. Cuando Jergen hizo retroceder al monstruo de cuatro brazos, ste entr en el crculo protector de Valaris y no fue rechazado, aunque s rebotaban en l las salvajes acometidas de sus cuatro espadas. Augustus, Hals y Dieter mataron al pegajoso mutante obeso. Hals y Augustus lo mantuvieron a distancia con las lanzas, mientras Dieter le clavaba el cuchillo debajo de una oreja. Pero tuvieron que abandonar las armas, porque no lograron arrancrselas. Encontraron recambios psimos entre los mutantes muertos, y fueron a ayudar a los dems. Gert le clav una saeta en el corazn a la flor ambulante, que muri agitando los tentculos con violentos espasmos. Jergen le cort las piernas al de cuatro brazos, y lo clav al suelo cuando cay de cara. --Todos contra Valaris! --dijo Reiner--. Y no deis importancia a que no podis herirlo. Los Corazones Negros acometieron la espalda y los flancos del elfo oscuro, aunque todos los golpes resonaban en el aire rielante antes de tocarlo. --Retroceded! --grit Teclis, enfadado, antes de reanudar sus murmullos. --No! Continuad! --dijo Reiner, que se situ detrs del elfo

oscuro mientras rezaba para que los otros lo mantuvieran entretenido. Reiner extendi una mano. Le pareci que la meta dentro de un viento caliente. El aire relumbraba alrededor de sus dedos. Se movi con mayor lentitud y el viento disminuy, pero al avanzar ms sinti un cosquilleo en la mano, y luego un intenso dolor. Era como meterla en agua hirviendo. Esperaba que se le levantaran ampollas, pero la mano no cambi de aspecto. El dolor hizo que intentara penetrar con ms fuerza, y perdi ms de siete centmetros cuando la barrera le empuj la mano hacia atrs. Se oblig a avanzar muy poco a poco, aunque temblaba de dolor y el sudor se le meta en los ojos. Otro par de centmetros. Tena que desplazarse a medida que Valaris y Teclis se movan en crculo, y los Corazones Negros continuaban con sus ftiles ataques. Otro par de centmetros. Casi poda tocar un hombro del elfo oscuro. Le pareca que tena el brazo en llamas hasta el hombro. El dolor le causaba mareo. Le temblaban las rodillas. Otro par de centmetros. Sus dedos ascendieron hacia la cadena de plata. Ahora su cara estaba metida dentro de la esfera. Tena la sensacin de que se le caa la piel de las mejillas. Los dedos de Reiner se cerraron en torno a la cadena de plata. Se lanz hacia adelante y fue violentamente repelido por la barrera. La cadena se rompi y vol con l. Cay hecho un guiapo, a tres metros de distancia, presa de espasmos y mareado. --No! --grit Valaris, y gir sobre s mismo--. Qu habis...? Los ojos de Teclis destellaron, y empuj el aire con las palmas de las manos hacia el elfo oscuro. l aire que rodeaba a Valaris se deform, y el pecho del elfo oscuro se hundi cuando se le partieron las costillas y le atravesaron la blanca piel. El aire le sali con un siseo por la boca floja. Se desplom en el suelo, muerto y con los ojos desorbitados, y la sangre comenz a formar un charco a su alrededor. Teclis tambin cay al suelo, exhausto, y los Corazones Negros formaron un crculo protector en torno a l. No haba ninguna necesidad. Con la muerte de Valaris, la furia de los mutantes se disip y huyeron de las compaas reunidas.

Teclis alz la mirada hacia Reiner, respirando agitadamente. --Os lo agradezco. --Sac un frasco del bolsillo del cinturn y bebi todo su contenido. Cerr los ojos al recorrerlo un estremecimiento, y luego se recuper un poco--. Y ahora, dnde est la piedra? Al otro lado de la cmara, en medio de los cansados soldados, Manfred alz una espada ensangrentada. --Bien hecho, hombres de Talabheim! Bien hecho, hombres de Reikland! --grit--. Pero hay ms trabajo por hacer. --Se volvi hacia Danziger--. Tenemos traidores en nuestro... --Seguidores de Tzeentch! --lo interrumpi Scharnholt--. Matad a los infieles! La piedra ser nuestra! --Se volvi hacia Von Pfaltzen, que se encontraba junto a l, y lo degoll de oreja a oreja.
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_____ 21 _____ El portal est abierto


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Von Pfaltzen pos una mirada de incomprensin sobre Scharnholt, y luego se desplom, mientras un chorro de sangre le manaba del cuello. A esa seal, todos los seguidores de Scharnholt y algunos hombres de otras compaas se volvieron contra los que tenan al lado. Por toda la cmara estallaron gritos de sorpresa y dolor. Entonces, mientras los hombres de las compaas intentaban desesperadamente defenderse de quienes haban pensado que eran sus camaradas, tambin Danziger alz la voz. --Seguidores de Slaanesh! Haced otro tanto! --grit--. Coged la piedra y Talabheim caer! Toda la gloria para nuestro delicioso amo! Sus hombres cayeron sobre los que ya luchaban contra los adoradores de Tzeentch. Ante los ojos de Reiner, los Corazones

Negros y Teclis, una cuarta parte de las compaas fue asesinada antes de que se recobraran lo suficiente para reagruparse y defenderse. Tambin murieron muchos adoradores del Caos, pero mientras caan resonaron gritos sedientos de sangre por la cmara, y desde el tnel principal entr una turba de enmascarados que agitaban espadas, hachas y lanzas. La mitad llevaban ropn azul y dorado, mientras que el de los otros era prpura y rojo. Teclis suspir y se puso de pie. --Si no fuera una cuestin que afectara a la estabilidad del mundo, dejara morir a la ciudad. Las compaas retrocedieron ante el torrente de adoradores del Caos, y se apiaron a la derecha de la entrada principal. Scharnholt, Danziger y sus hombres corrieron a unirse a los camaradas enmascarados. --Ayudadme a llegar hasta Valdenheim --pidi Teclis. --S, seor. Reiner y los otros lo llevaron a travs de la confusin hasta el sitio en que Manfred se encontraba con Boellengen, Schott, Raichskell y el seor comandante cazador Keinholtz, conferenciando con el mago Nichtladen. El padre Totkrieg haba muerto. Los soldados estaban al borde del pnico. Los compaeros se haban vuelto contra ellos. La batalla que haban credo ganada tena que volver a librarse, ahora contra enemigos ms peligrosos. Y las cosas no hacan ms que empeorar. Unos hechiceros se pusieron a salmodiar detrs de los adoradores del Caos, que cargaron contra las compaas. El aire que los rodeaba comenz a deformarse y rielar. --Mago! --le grit Manfred a Nichtladen--. Protegednos! El mago les grit rdenes a los pocos iniciados que quedaban y que empezaron a entonar hechizos protectores. Pareca que tenan dificultades. Tartamudeaban las invocaciones; las manos se les movan espasmdicamente. De repente, uno de ellos grit. Le estallaron los ojos y cay; la sangre le manaba por la boca. Otro comenz a arrancarse trozos de cara con los dedos. El aire causaba escozor. Surgieron llamas en torno a los pies de los pistoleros de Boellengen, que gritaron de miedo y retrocedieron. Los adoradores

del Caos avanzaron. Teclis se estremeci al reunir fuerzas. --La piedra de disformidad aumenta los poderes de los adoradores del Caos --dijo, y luego dijo una sola palabra y separ las manos. De inmediato, se apagaron las llamas que rodeaban a los pistoleros. Los magos restantes se recobraron. Teclis estaba a punto de desplomarse. --Vuestros hombres y magos deben matar a los hechiceros --dijo con voz cansada--. Yo slo tengo fuerza suficiente para contenerlos. --Se toc el pecho donde lo haba herido la flecha de Valaris--. Puede ser que los de Naggaroth me hayan matado, despus de todo. --S, seor Teclis --respondi Manfred. Pero justo en el momento en que se giraba para darles la orden a sus hombres, entre los adoradores de Slaanesh y Tzeentch comenzaron a alzarse columnas de humo. --De prisa --dijo Teclis con voz quebrada--. Atacadlos! Interrumpid la ceremonia! Los soldados avanzaron y los magos comenzaron sus hechizos, pero ya era demasiado tarde. Dentro de las columnas de humo se mova algo, y la cmara se inund de extraos olores sofocantes. Del lado de Tzeentch manaba un olor parecido al de la leche agriada, y del de Slaanesh, un perfume embriagador. Luego, salieron seres del interior de las columnas de humo. Los ojos de Reiner eran repelidos por uno y atrados hacia el otro. El ser conjurado por los adoradores de Tzeentch causaba literalmente dolor al mirarlo. Era una masa rosada e informe que cambiaba continuamente. Cuernos, extremidades y bocas babeantes le brotaban de la piel y volvan a hundirse como cabezas de pescado que el hervor empujara hasta la superficie de una sopa. Exudaba pus, y se mova excretando una pierna hacia adelante y retrayendo la posterior. Reiner tena ganas de salir corriendo, de arrancarse los ojos. El ser invocado por los de Slaanesh, por otro lado, era tan atractivo que Reiner descubri que estaba incmodamente excitado:

una belleza de piel color espliego, con labios carnosos y grciles cuernos. Sus perfectos pechos desnudos se mecan hipnticamente con cada provocativo paso, y sus ojos almendrados no parecan mirar a nadie ms que a Reiner. Dio un paso hacia ella mientras se abra el jubn. --Es hermoso --dijo Franka. Tambin ella avanzaba con los ojos vidriosos de lujuria. --Hermoso? --pregunt Reiner, con voz montona. Por un breve instante, Reiner vio algo diferente del lascivo ser prpura..., que an era prpura, pero ahora duro y quitinoso. Lo que haba tomado por labios rojos era una boca como la de una rmora. Los ojos almendrados eran agujeros negros. Luego, la bella visin volvi a imponerse, pero ahora pudo luchar contra ella. Las compaas estaban reaccionando como lo haba hecho l; retrocedan ante la pesadilla de Tzeentch y avanzaban hacia la seductora criatura de Slaanesh. Los adoradores del Caos mataban tanto a los aterrorizados como a los fascinados. Teclis gimi, y entonces redobl la salmodia. La influencia de los demonios disminuy de inmediato. Manfred se recuper y avanz con la espada en alto. --Resistid, mis hombres de Reikland! Resistid, hombres de Talabheim! --grit--. Acorazad vuestras mentes! Acaso no hemos luchado antes contra estas criaturas y las hemos vencido? Acaso no las hemos devuelto una y otra vez, junto con sus inmundos parientes, a los Desiertos del Caos? No temis! El poderoso Teclis nos proteger! Matad a los hombres y los horrores huirn! Luchad! Los hombres volvieron a trabarse en combate. Por la izquierda, Keinholtz y los de Talabheim cargaron y se adentraron entre los adoradores de Slaanesh con renovado vigor. --Por Von Pfaltzen y la condesa! --rugieron. A la derecha, Schott, Boellengen y Raichskell condujeron a sus hombres contra los adoradores de Tzeentch. --Karl Franz! Karl Franz! --gritaron. Incluso Reiner, que saba que Manfred tena menos honor que un vulgar proxeneta, se sinti conmovido por sus palabras. Aparte de cualquier otra cosa que sea --pens--, ese viejo bribn es un

lder. Pero a pesar de lo inspirados que estaban los hombres, eran lastimosamente pocos y acababan de librar una terrible batalla, mientras que los adoradores del Caos estaban descansados. Y los demonios, aunque su influencia mental haba quedado menoscabada por las protecciones de Teclis, mataban a todos los que encontraban ante s con las garras, los dientes y los tentculos. --No podr protegerlos durante mucho tiempo --jade Teclis--. Si no podis matar a los hechiceros, estamos acabados. Manfred se volvi a mirar a Reiner. --Hetzau! Sumad a vuestros hombres a la lnea de batalla. Atravesad hasta las columnas! --No, mi seor --neg Reiner--. Tengo una idea mejor. Por aqu, muchachos. Mientras Manfred les chillaba, Reiner condujo a los Corazones Negros hacia la izquierda, en direccin al agrupamiento de chozas que corra a lo largo de la pared de la cmara, y cogi a Darius por un codo. --Escuchadme, erudito --dijo mientras corran--. sta es vuestra oportunidad. Ahora demostraris vuestra vala. Darius trag. --Qu..., qu queris que haga? Los Corazones Negros se escabulleron entre las chozas para dar un rodeo en torno al flanco de los adoradores de Slaanesh. --Lanzadles un hechizo a los tipos que invocaron a la cosa con muchas bocas --respondi Reiner--. No importa qu sea, mientras se den cuenta de que los atacan. Algo con muchos destellos y humo. --Que no soy un brujo, maldito! --gimote Darius--. Os lo he dicho mil veces. --Y mil veces no os he credo --replic Reiner. Ahora se encontraban detrs de los ejrcitos de adoradores de Tzeentch y Slaanesh, a los que miraban entre las chozas. Haban cerrado el crculo y el nmero de soldados de las compaas mermaba con rapidez. La belleza prpura alz a un hombre ensartado en la punta de una pata en forma de sable, y lo lanz contra los espadones de Schott. Cayeron dos soldados, y los

adoradores del Caos los cortaron en pedazos antes de que pudieran levantarse. El horror rosado estaba tragndose a tres hombres con tres bocas diferentes. --Pero es la verdad --insisti Darius--. Soy un erudito. Slo conozco la teora, no la prctica. Reiner lo zarande. --Mentiroso! Manfred os escogi por alguna razn. Podra haber encontrado a un cirujano mejor que vos en cualquier parte. Simplemente sois demasiado cobarde como para hacer lo que os orden, no es cierto? --Yo... No, no puedo! No me atrevo! --As que sabis algo! --grit Reiner, triunfante--. Lo saba! Ponedlo en prctica! Daos prisa! --No! No puedo! --Maldito seis! Hablad! --sise Reiner--. Qu es? Qu podis hacer? --Nada. Es algo intil: puedo hacer que las plantas crezcan ms de prisa. Se lo dije, pero no quiso escucharme... --Y no me extraara que llevarais plantas dentro del zurrn, aunque os orden que las tirarais --dijo Reiner--. Hacedlas crecer. --No me atrevo! --Estpido! An tenis miedo de que os despreciemos? Necesitamos vuestras habilidades! --No es por eso! --dijo Darius con desdicha--. Es algo a lo que le tengo miedo! Casi..., casi me perd la ltima vez. As es como me atraparon. Me encontr la casera, sin conocimiento, en medio de mis crculos y braseros, y... --As que le tenis miedo a la muerte? --pregunt Reiner. Darius solt un lamento. --Por supuesto que yo... --Bien. --Reiner le puso una daga en la garganta--. Porque os matar si no obedecis esta orden. Y esto no es un juego como el de Augustus. Podis arriesgaros a morir y salvar una ciudad, o podis morir ahora mismo. Qu escogis? Darius se acobard ante el arma. --Lo..., lo har. --Tena lgrimas en los ojos--. Ojal Manfred

no me hubiese encontrado nunca! --En ese caso, te habran ahorcado hace semanas --dijo Hals--, y nos habran ahorrado un montn de gimoteos. --Silencio, piquero --intervino Reiner--. Ahora, escuchad. Esto es lo que haremos.
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Momentos ms tarde, Reiner y Darius se arrastraron por el suelo hasta acercarse a los adoradores de Slaanesh tanto como se atrevan a hacerlo. Los de Tzeentch estaban a la izquierda. Reiner mir ms all de estos ltimos y vio que Franka y Gert ocupaban posiciones en las sombras. Reiner esperaba que la estratagema no llegara demasiado tarde. Daba la impresin de que las lneas de los de Reikland y Talabheim se romperan de un momento a otro. --Preparado? --susurr. Darius se encogi de hombros con rostro inexpresivo. --Entonces, adelante! Darius se sent y sac un puado de esquejes de plantas del zurrn. Murmur sobre ellas al mismo tiempo que realizaba complicados movimientos con las manos. Al principio, no sucedi nada, pero luego Reiner oy una ligersima detonacin y vio, asombrado, cmo los esquejes comenzaban a crecer y les nacan brotes. Las palabras de Darius se hicieron ms guturales, y las plantas se ennegrecieron y retorcieron. El joven se meca como si estuviera mareado. Las palabras eran ms duras y speras. --Ahora? --pregunt Reiner. Darius asinti con la cabeza y se levant, tambaleante, para lanzar con todas sus fuerzas, hacia los adoradores de Tzeentch, las plantas en rpido crecimiento. --Venid, plantas! --grit Reiner a pleno pulmn--. Obedeced las rdenes de vuestro amo Slaanesh. Acabad con estos traicioneros herejes de Tzeentch! Por supuesto --pens Reiner mientras tiraba de Darius hacia abajo, y ambos se escondan--, todo el plan se desmoronar si los esquejes crecen hasta transformarse en narcisos y coles. No tena

por qu preocuparse. Los esquejes haban sido cortados de las plantas dementes del barrio de los rboles del Sebo y, bajo la influencia del hechizo de Darius y en presencia de tanta piedra de disformidad, estallaron en una cascada de vegetacin mutante que creca a gran velocidad: plantas rastreras que ondularon por el suelo como serpientes hacia los adoradores de Tzeentch, y de ellas brotaron zarcillos que palpaban el entorno y espinas grandes como dagas; races que se hundieron en el suelo duro y se transformaron en rboles a los que en un abrir y cerrar de ojos les nacieron del tronco ramas de las que pendan frutos malsanos. Plantas jadeantes que babeaban savia al olfatear a los adoradores del Caos y enredaderas que se envolvan alrededor de los tobillos: los hombres eran estrujados en verdes abrazos y ensartados por espinas de treinta centmetros. Los que caan se vean inmediatamente cubiertos por flores jadeantes que les chupaban la sangre como sanguijuelas. Los adoradores de Tzeentch cortaban las enredaderas y buscaban al culpable. Los que haban odo la invocacin de Reiner sealaron con dedos colricos a los partidarios de Slaanesh. Entonces, una flecha sali volando desde detrs de los de Tzeentch y se clav en el cuello de uno de los de Slaanesh. --Matad a la escoria de Slaanesh! --bram una voz que se pareca sospechosamente a la de Gert--. Veis cmo se han vuelto contra nosotros? Traidores! Cay otro adorador de Slaanesh que se aferraba una flecha que tena clavada en un brazo. Sus compaeros se volvieron a mirar a los partidarios de Tzeentch, que corran hacia ellos agitando las armas. Los miembros de ambos cultos se lanzaron unos sobre otros, y la pendencia se propag. Al observar que abandonaban el combate contra las compaas para luchar contra los rivales, Reiner se sinti gratificado. Un adorador de Tzeentch armado con un hacha carg contra el crculo de hechiceros de Slaanesh. No logr atravesar las defensas, pero los hechiceros se volvieron a mirarlo, confusos. Los brujos de Tzeentch tambin se dieron la vuelta, y el ser que haban invocado comenz a palidecer. Una cuerda de fuego sali disparada desde los partidarios de Slaanesh hacia los de Tzeentch y quem

todo lo que toc. Los de Tzeentch respondieron con una nube amarilla que haca que los hombres se atragantaran y cayeran. Los crculos de invocacin se rompieron a causa de la confusin y, con un restallido de aire desplazado, el horror rosado y la belleza prpura desaparecieron. Los de Talabheim y Reikland lanzaron aclamaciones y renovaron los ataques contra los adoradores del Caos, que peleaban entre s. --Bien hecho, erudito! --grit Reiner--. Lo hemos logrado. Marchmonos. Darius yaca, gimoteando, en el suelo, y se miraba las manos como si no las hubiera visto antes. Le manaba sangre de la nariz y los odos. --Muchacho! Darius no reaccion. Reiner lo cogi por debajo de un brazo. El erudito se puso de pie como un sonmbulo. Lo condujo de vuelta a las chozas, donde se reuni con Gert y Franka, que tambin se retiraban sigilosamente. --Buen trabajo! --les dijo. --Hetzau! --grit una voz detrs de ellos--. Tendra que haberlo sabido! Reiner se volvi. Danziger lo miraba con ferocidad desde detrs de un montn de basura, donde l y sus hombres se haban refugiado. --Deteneos! --grit hacia la batalla--. Dejad de luchar! Los perros de Manfred nos han embaucado! Nadie lo oy. Haba demasiado ruido, y los adoradores del Caos luchaban contra las plantas y entre s con demasiada ferocidad. Danziger maldijo. --Bueno, al menos yo podr vengarme! A por ellos! --Carg hacia Reiner, seguido por sus hombres. Reiner gir para correr con Franka y Gert, pero Darius estaba de rodillas, mirndose las manos otra vez. --Maldito muchacho! --Cogi al erudito por un brazo. Darius le dio un empujn y se puso a chillar.

Reiner cay, sorprendido, y la espada se alej patinando por el suelo. Danziger y sus hombres ya casi estaban sobre l. --Reiner! --grit Franka. Regres para cubrirlo. Gert la sigui, maldiciendo. Reiner gate hacia la espada y se cort la palma al cogerla por la hoja. El resto de los Corazones Negros corran a toda velocidad hacia l desde las chozas, pero estaban demasiado lejos. Franka se lanz hacia Danziger, pero uno de sus hombres le dirigi un tajo a la cabeza, y ella se lanz al suelo. Reiner manote para encontrar el extremo correcto de la espada. Danziger lo acometi, y no logr apartarse a tiempo. --Capitn! --grit Gert. Salt ante Reiner y atac a Danziger con el destral. El noble se agach y le clav una estocada en la entrepierna. Otro adorador del Caos lo hiri en un costado. Gert se fue contra Reiner, aferrndose la entrepierna. Reiner lanz una estocada por encima de un hombro del corpulento compaero, y le atraves la garganta a Danziger. El noble chill y sacudi la cabeza para intentar escapar de la espada, que le sali por un costado del cuello. Al caer, comenz a manarle una fuente de sangre. Gert se desplom cuando Franka se pona en pie de un salto, y con Reiner se situaron junto a l, espalda con espalda, en el centro del crculo formado por los seis hombres de Danziger que quedaban. Las espadas intentaban estocarlos desde todas partes. Reiner par dos y se gir de modo que una tercera le diera en el hombro en lugar de atravesarle el corazn. Franka esquiv una espada, desvi otra a un lado de un golpe, y le hizo una herida superficial a un hombre en el pecho con una estocada, aunque recibi el tajo de respuesta en el antebrazo. Pero en ese momento los adoradores del Caos se volvieron al or la atronadora carrera de los Corazones Negros, y cayeron como paja segada ante la espada de Jergen y las lanzas de Pavel, Hals y Augustus. Reiner mir hacia la batalla para asegurarse de que nadie ms iba a por ellos, y se acuclill junto a Gert. El ballestero tena los calzones teidos de rojo hasta las botas, y pegados a las piernas.

--Ests bien, muchacho? --pregunt, aunque conoca la respuesta. --Es grave, creo --dijo Gert. Tena la cara blanca como el papel--. Capitn, yo... --Aqu no --dijo Reiner--. Estamos demasiado expuestos. Jergen, Augustus, llevadlo hasta las chozas. Augustus y Jergen pusieron a Gert de pie y se pasaron sus brazos por encima de los hombros. Pareca que al corpulento ballestero le hubieran sacado el relleno. Tena las mejillas colgando y gema a cada paso. Reiner toc a Darius en un hombro. An se contemplaba las manos. --Erudito. --Darius no alz la mirada, pero dej que se lo llevara. Acababan de llegar a las chozas cuando oyeron que Scharnholt gritaba detrs de ellos. --Detenedlos! Reiner se volvi, maldiciendo, pero se sorprendi al ver que Scharnholt no los sealaba a ellos, sino a un grupo de figuras con hbito gris que se escabulla rodeando la cmara hacia el puente que atravesaba la grieta. Dos iban en cabeza, y los otros llevaban el atad de la piedra conductora. --Vaya, y ahora, quines son sos? --gimi Reiner. Los ladrones entraron en el puente. Franka les dispar una flecha, que se clav en la parte superior de un brazo del ms bajo de los dos que iban delante. La figura dio un traspi y grit con una voz que Reiner crey reconocer, pero la procesin no ralentiz la marcha. La voz de Scharnholt se alzaba para gritar palabras extraas. Lanz hacia adelante las manos, de las que sali disparada una columna de fuego y fue a estallar sobre el puente. Los ladrones quedaron envueltos en una bola de llamas. Al disiparse, Reiner y los otros vieron que los portadores de la piedra, maltrechos y ardiendo, se precipitaban al vaco mientras los dos de delante corran al interior de un oscuro tnel situado al otro lado del puente, con los hbitos humeando. Tambin estaba en

llamas el atad, que se balanceaba al borde del puente. Un grito ahogado de horror colectivo inund la cmara. Los hombres de Tzeentch, Slaanesh y el Imperio corrieron todos hacia el puente, pero antes de que hubieran dado cinco pasos el atad en llamas se inclin como un barco que se hunde y se desliz al vaco. Se produjo un silencio absoluto entre los combatientes cuando el objeto de la batalla desapareci en las profundidades. --Por Sigmar! --dijo Hals, en voz baja. El cuadro vivo se rompi cuando una luz blanca sali disparada desde las filas del Imperio, y Scharnholt grit. Estaba encerrado en una parpadeante penumbra, con la espalda arqueada de dolor. El esqueleto le brillaba a travs de la piel como si fuera fosforescente, cada vez ms fulgente, y luego, con un destello cegador y un trueno, desapareci. Los soldados del Imperio rugieron, triunfantes, y todos cayeron sobre los desmoralizados adoradores del Caos. Augustus y Jergen tendieron a Gert entre las chozas. Apenas estaba consciente. De las botas le chorreaba sangre. Los dems se reunieron en torno a l. --Erudito! --grit Reiner--. Darius! Curadle las heridas! --No conozco ningn hechizo --murmur Darius. --No os estoy pidiendo hechizos --respondi Reiner--. Ocupaos de curarlo, maldito! --No conozco ningn hechizo --repiti Darius. --Olvdalo, capitn --dijo Gert con voz quebrada--; es demasiado tarde. Escucha... --Nada de eso --insisti Reiner, que se arrodill y le abri la hebilla del cinturn de la espada--. Tenemos que hacerle un torniquete en la pierna. Ayudadme. Los otros tambin se arrodillaron, pero Gert agit dbilmente una mano. --No! Escchame, Hetzau, maldito seas! --Sus ojos se encendieron--. Djame hablar! Reiner volvi los ojos hacia l, sorprendido de que un soldado raso lo llamara por su apellido. Gert lo mir con ferocidad, gris y sudoroso. --Estabas en lo cierto. Manfred tena un... espa. --Se dio unos

golpecitos en el pecho--. No se fiaba de ti. Esperaba que intentaras traicionarlo. El corazn de Reiner lata con violencia, sacudido por decenas de emociones diferentes. Los Corazones Negros intercambiaron miradas. --Yo pensaba que estaba vigilando a un villano. --Gert neg dbilmente con la cabeza--. Eres menos villano que l, aunque una vez fue mi camarada. --Volvi a darse unos golpecitos en el pecho--. Capitn Steingesser. Hubo un tiempo en que habra muerto por l, pero ha cambiado. Ahora, yo... --ri entre dientes y alz los ojos hacia Reiner--. Bueno, parece que he muerto por ti, no? A Reiner se le contrajo la garganta. --Gert, si simplemente te hubieras callado la boca, podras no... --Cmo mataste a Halstieg? --pregunt Hals a bocajarro--. No eres un hechicero. Nunca hiciste ningn sortilegio. --Callad --dijo Augustus--. Dejad que el hombre muera en paz. --T no estabas all --respondi Pavel--. No lo viste. Todos podramos haber muerto as. Gert hizo una mueca. Tena las encas blancas. --Amuletos --dijo--, hechos por el mago de Manfred. Los llevo en el zurrn. Arrojad uno al fuego y... --Intent chasquear los dedos, pero apenas logr levantar la mano. A Reiner se le hel la sangre al pensar en los riesgos corridos por Gert mientras llevaba el zurrn. Pero no dijo nada, slo le cogi la mano. --Gracias, capitn. Que Sigmar te acoja! Nos has dado... tranquilidad mental. Cuando solt la mano de Gert, sta cay junto a l. El ballestero, capitn, espa o lo que hubiera sido, haba muerto. Reiner no estaba seguro del momento en que haba fallecido. Hals y Pavel hicieron la seal del martillo. Augustus murmur una plegaria a Taal. Franka hizo la seal de la lanza de Myrmidia. Reiner le cerr los ojos a Gert, cogi el zurrn y lo abri. En el fondo, encontr un trozo de cuero con nueve bolsillos cosidos. Dentro de cada uno haba un frasco de vidrio etiquetado con florida escritura. Reiner sac el que llevaba su propio nombre mientras los otros lo

observaban. Dentro flotaba un mechn de pelo en un lquido rojo. El mechn estaba rodeado por una tira de pergamino que tena inscritos smbolos arcanos. Se estremeci y volvi a meter el frasco en el bolsillo, para luego devolver el rollo de cuero al zurrn. --Ten cuidado con eso, capitn --dijo Pavel. --Ya lo creo que lo tendr --respondi Reiner. Mir ms all de las chozas. La batalla haba terminado. Las compaas perseguan a los ltimos adoradores del Caos y degollaban a los heridos. --Venga, llevemos de vuelta a Manfred a este viejo compaero suyo. Pero no le haremos saber que estamos enterados del asunto, de acuerdo? Los otros asintieron con la cabeza, pero cuando Hals y Pavel comenzaban a construir una camilla, Darius le tir de una manga a Reiner. --Capitn --dijo--, capitn. --Hablaba con febril intensidad. --Habis vuelto con nosotros, erudito? --pregunt Reiner. --El portal deja entrar y salir --replic Darius. --Qu? --No puedo cerrarlo. No puedo cerrar el portal. El viento. --Alz la voz--. Alla dentro de m. Susurra a travs de mi crneo. Susurra. Capitn, los susurros. Los susurros, capitn. --Haba lgrimas en sus ojos fijos. Los otros lo observaban con incomodidad. --Estoy aqu, muchacho. Darius apret con fuerza la mueca de Reiner. --Matadme, capitn. Os lo imploro. Matadme antes de que me ponga a escuchar. --Vamos, muchacho --dijo Reiner, a quien se le cay el alma a los pies--. Tan malo es? No quera creer que Darius se haba vuelto loco..., no quera creer que haba sido culpa suya. --Capitn, por favor --dijo Darius, y le tendi las manos en un gesto de splica. Reiner retrocedi involuntariamente. En el centro de cada una de las palmas de Darius haba una boca, como un tajo vertical, llena

de afilados dientes. Era tan malo. Reiner gimi y se maldijo por haber pensado alguna vez que poda ser un lder de hombres. Haba obligado al muchacho. Lo haba obligado. --Por favor, capitn --dijeron las tres bocas de Darius--. El portal est abierto. No puedo cerrarlo. No puedo. --Capitn --dijo Jergen, que desenfund la larga espada--, djame a m. Reiner neg con la cabeza, aunque deseaba delegar esa responsabilidad ms que ninguna otra cosa en el mundo. --No. Yo caus esto. --Desenvain la espada--. Inclinad la cabeza, erudito. Yo detendr el viento. Las bocas de las manos de Darius le farfullaban, le decan que huyera, que atacara, que bebiera la sangre de Reiner, pero, con un gran esfuerzo, Darius cerr los puos y baj la cabeza para ofrecer el cuello. Reiner alz la espada por encima de la cabeza con ambas manos, mientras rezaba para hacerlo limpiamente. Franka apart la mirada. Reiner descarg el tajo, sinti el golpe al chocar la hoja contra la columna de Darius, y luego la atraves y el cuerpo de Darius cay hacia adelante, sobre la cabeza. --Buen golpe --dijo Jergen. Reiner le volvi la espalda para ocultar el rostro. --Bien. Dejadlo. Los sacerdotes no lo enterrarn con esas manos. Vmonos. Mientras Hals, Pavel, Jergen y Augustus transportaban el cuerpo de Gert de vuelta a la zona en que se encontraban las compaas, Hals intentaba mirar a Reiner a los ojos. --Hiciste lo que debas, capitn. --De verdad? --pregunt Reiner, colrico--. Haba realmente necesidad de ese hechizo? Lo mismo podramos haber logrado con flechas y pistolas. --O quiz no --dijo Hals. Reiner se adelant. No quera hablar del tema. Quedaban menos de cincuenta hombres de Talabheim y Reikland. En el centro, Manfred, Boellengen, Schott y Keinholtz rodeaban a Teclis, que se apoyaba contra la pared de la cueva como

si no pudiera mantenerse en pie de otro modo. Eran los nicos comandantes supervivientes. --Podramos hacer bajar hombres a la grieta --estaba diciendo Keinholtz cuando los Corazones Negros se acercaron--. Luego, atar con cuerdas la piedra y subirla. --Si no est partida --aadi Boellengen. Teclis alz la cabeza. --La piedra conductora no se parte. --Pero desconocemos la profundidad de la grieta y lo que podra haber ah abajo --intervino Schott--. Podra haber un ro, o un lago de fuego. --En ese caso, tendremos que organizar otra expedicin --dijo Manfred con un suspiro de cansancio. --Debemos regresar a la superficie antes de cualquier nueva aventura --intervino Teclis--. Tengo que restablecerme. Manfred gimi. --Das, si no semanas. --Vio a los Corazones Negros que dejaban el cuerpo de Gert en el suelo, y se volvi hacia ellos--. Est..., est muerto? --S --respondi Reiner con indiferencia--, al igual que vuestro brujo. --Sonri para s al ver que Manfred buscaba con los ojos el zurrn de Gert. --Tena...? --comenz a decir Manfred, y luego lo pens mejor--. Bueno, lamento or eso. --Al igual que yo --dijo Reiner--. Detuvo la espada destinada a m. --Eso hizo? --Manfred pareca incmodo--. Bueno... --Silencio! --dijo Teclis, que volvi bruscamente la cabeza--. Escuchad. Manfred, Reiner y los otros prestaron atencin. Al principio, Reiner no oy nada. Luego, sinti una vibracin en el suelo y un sonido parecido al de la lluvia lejana. Se acerc cada vez ms hasta que Reiner lo reconoci como el estruendo de un ejrcito en marcha. Manfred, Schott y Boellengen les gritaron a sus soldados que formaran. Los Corazones Negros se pusieron en guardia con el resto, mirando de un tnel a otro para ver por dnde saldra esa

nueva amenaza. Sali de todos ellos: tres columnas de hombres rata con justillos verde grisceo, armados con lanzas, espadas y fusiles, y que se desplegaron como una silenciosa marea que llen la caverna de pared a pared. Los haba a miles. Los cincuenta hombres se apiaron, todos mirando hacia fuera. Los hombres rata los rodeaban por completo y los contemplaban fijamente con vidriosos ojos negros.
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_____ 22 _____ El hroe del momento


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--Bueno, muchachos --dijo Hals--. Ha sido un gusto conoceros. --Te ver en el saln de Sigmar --le prometi Pavel. --Seor Teclis? --pregunt Manfred con nerviosismo. --Estoy al lmite de mis fuerzas, conde --replic Teclis--. Puedo matar a muchos, pero no a todos. Manfred apret los dientes. --En ese caso, venderemos nuestras vidas tan caras como sea posible. Los otros comandantes asintieron con la cabeza y los soldados se alinearon, pero los hombres rata continuaban inmviles. --Por qu no atacan? --pregunt Franka. Se vio un movimiento en la retaguardia del ejrcito de alimaas, y del tnel del otro lado de la grieta sali un grupo de hombres rata. Atravesaron el puente y se abrieron paso con lentitud hasta la primera fila. Eran al menos veinte, y en cabeza iba un hombre rata blanco como la nieve que llevaba un largo bculo verde grisceo. La primera lnea se separ, y los hombres rata avanzaron. Las compaas lanzaron una exclamacin ahogada. Las alimaas llevaban la piedra conductora.

El hombre rata de blanco pelaje seal imperiosamente a Teclis. --T, oreja puntiaguda --dijo con una voz que sonaba como si rasparan un plato con un cuchillo--. Coloca cosa elfo. Haz bien. Dice vidente Hissith! Manfred, Schott y Boellengen intercambiaron miradas de desconcierto. Teclis mir con el ceo fruncido al hombre rata. --Queris que vuelva a colocar la piedra? --Lo ordeno! --Por qu? --No por qu! --le espet Hissith--. Hacer! --Por qu? --pregunt Teclis con calma. El mago rata tembl de furia, y Reiner temi que les ordenara a los soldados que atacaran, pero al final habl. --Nosotros clan Colmillo Verde! Piedra de disformidad slo para nosotros! Luego cosa elfo rompi. Otro clan huele piedra de disformidad. Vienen robar. Clan Cola Tullida. Clan Comedor de Muertos. Nosotros luchar. --Seal a Teclis--. T arregla piedra elfo. No huelen ms. Piedra de disformidad slo para nosotros otra vez! Reiner exhal, aliviado y asombrado. No iban a morir. Por disparatado que pareciera, los hombres rata los necesitaban. --Seor Teclis --dijo Schott, horrorizado--, no podis hacerlo. El Imperio no hace tratos con el mal! Debemos luchar contra ellos! --Mir a Manfred--. No es lo que deseara el Emperador, conde? --Eh... --comenz Manfred, que pareca tener ganas de darle un puetazo en la cara a Schott. --Por suerte --intervino Teclis--, vuestro emperador no me gobierna a m. --Mir al mago rata y asinti--. Lo har. --Mi seor! --grit Schott, escandalizado. --Silencio, Schott! --le sise Manfred--. Perderais Talabheim y la piedra por una cuestin de honor? Los esclavos dejaron la piedra en el suelo y retrocedieron, mientras el mago sealaba a Teclis. --T engaar, t morir! Nosotros venir! Matar todos! As dice Hissith!

--Nos amenaza, seor conde! --dijo Schott, con los ojos encendidos. --Dejadlo --respondi Manfred, e hizo una reverencia, sonriendo, cuando el mago volvi al ejrcito. Sin una palabra ms, la horda de alimaas se retir a los tneles como un ocano marrn en bajamar. Los hombres se miraron unos a otros como si no pudieran creer que an estaban vivos. --No os quedis ah! --le espet Manfred a Reiner--. Recogedla y marchmonos antes de que volvamos a perderla! Los Corazones Negros recogieron la piedra conductora y, rodeados por los maltrechos restos de las compaas de Talabheim y Reikland, emprendieron con cansancio el camino de regreso a la superficie.
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Cuatro das ms tarde, en las profundidades del subsuelo de Talabheim, Teclis volvi a colocar la piedra conductora en su sitio y la ocult a la vista con potentes protecciones, para luego enterrar la cripta bajo miles de toneladas de roca. A continuacin, les lanz un hechizo de olvido a todos los obreros que haban construido la nueva bveda, con el fin de que no pudieran contarle a nadie dnde estaba, y a la bveda misma le lanz un hechizo similar que hara que cualquiera que acudiera a buscarla olvidara por qu haba ido all. Al colocar la piedra, instantneamente comenzaron a marchitarse las plantas dementes del barrio de los rboles del Sebo, se disiparon las nubes y extraas auroras boreales del cielo de la ciudad, y la locura que haba plagado a Talabheim se desvaneci. An quedaba mucho por arreglar: vecindarios que reconstruir, mutantes que perseguir, adoradores del Caos que ahorcar, pero no se inform de ningn nuevo caso de mutacin, y Talagraad volvi a abrirse al trfico comercial. Para celebrarlo, la condesa dio un gran baile al que se invit a Manfred y la delegacin de Reikland. Reiner no esperaba que lo invitaran. Pensaba que Manfred lo arrojara a las sombras para

quedarse con toda la gloria, pero, para su sorpresa, el conde le orden que asistiera, mientras que el seor Schott era enviado de vuelta a Altdorf antes del acontecimiento para informar al Emperador del xito obtenido. --El maldito toro tozudo no quiere seguir el juego --dijo Manfred cuando iban en carruaje hacia la Gran Mansin--. Con el fin de ahorrarle incomodidades a la condesa y mantener en buenos trminos las relaciones con Talabheim, debo fingir que Scharnholt y Danziger murieron como hroes, luchando contra los mutantes. No puede ni sugerrsele que tena la corte plagada de adoradores del Caos. Schott se neg a cooperar en el engao, as que lo he enviado a casa. --Manfred pos en Reiner una mirada furiosa--. En cambio, seris vos el hroe del momento: el noble secretario que condujo a Scharnholt, Danziger y Von Pfaltzen hasta la guarida del elfo maligno. Y si no segus el juego exactamente como acabo de deciros, y no alabis profusamente a Scharnholt y Danziger, har que me lleven vuestra cabeza, entendido? --Vuestra seora siempre se expresa con absoluta claridad --respondi Reiner, e hizo una reverencia.
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Despus de haber contado una docena de veces su historia --o, ms bien, la historia de Manfred--, al otro lado de la grandiosa sala de baile, Reiner vio a la dama Magda que hablaba y rea con la propia condesa. Reiner se interrumpi en medio de una humorstica ancdota. La maldita mujer caa siempre de pie, como un gato. Cmo haban logrado los traidores recuperar la gracia de la condesa? Por falta de pruebas? O acaso la condesa no quera que un miembro de su propia familia fuera acusado de traicin? Reiner no tena esos escrpulos. Se excus ante sus oyentes y se acerc a Manfred, que estaba hablando con el sumo sacerdote de Taal en Talabheim. --Mi seor --le susurr al odo--, si me permits una palabra? Manfred acab la conversacin y se volvi hacia Reiner. --S? Por qu no estis contando vuestra fbula?

--Mi seor, si an estis interesado en acabar con la corruptora de vuestro hermano, creo que tengo un modo de lograrlo. Slo invitadme a contar mi historia delante de Magda, Rodick y la condesa. Manfred asinti. --Venid. Magda y Rodick intentaron excusarse cuando Manfred se acerc a la condesa, pero Manfred les implor que se quedaran a or la historia de cmo lo haban rescatado y haban recuperado la piedra conductora. --Reiner fue quien descubri el complot, y lo cuenta mucho mejor que yo. As que escucharon, intranquilos, mientras Reiner contaba que haba visto mutantes vestidos de sacerdotes de Morr escabullndose dentro de la Gran Mansin, y haba advertido a Danziger, Scharnholt y Von Pfaltzen del robo, y luego los haba conducido hasta la guarida del elfo oscuro. Cuando comenz a hablar de los ladrones encapuchados que haban intentado robar la piedra en medio de la batalla, repar en que a Magda le sudaba el labio superior. --Mi arquero Franz tiene una puntera fantstica --dijo Reiner--. Y cuando Scharnholt grit que unos ladrones se llevaban la piedra, les dispar una flecha. Por desgracia, la distancia era muy grande y el disparo slo hiri en un brazo a uno de los dos jefes del grupo, un tipo bajo, y l y el otro jefe escaparon antes de que el elfo oscuro provocara una explosin que hizo caer a los dems del puente. --Reiner frunci el ceo, decepcionado--. Lamento terriblemente que esos hombres lograran escapar. Se le hara un gran servicio a Talabheim si se averiguara qu traidores tenan los ojos puestos en esa piedra. Por desgracia, no es factible preguntarles a todos los hombres de Talabheim si han recibido un disparo de flecha en un brazo, justo aqu. Al decir aqu, apret con fuerza el brazo de Magda, justo por encima del codo. Ella chill y se le doblaron las rodillas. Reiner lanz una exclamacin ahogada, como si se sintiera azorado. --Mi seora, lo lamento terriblemente! Tenis una herida

justo aqu? Qu coincidencia tan desafortunada! --Quitadle las manos de encima, patn! --grit Rodick, colrico--. Le habis destrozado el brazo. --Mi seor, juro que slo la he tocado! --dijo Reiner--. No tena ninguna intencin de hacerle dao. --Una coincidencia desafortunada, en efecto --dijo la condesa con los ojos clavados en los de Magda--. Venid conmigo, seora. Har que os examine el mdico real. --No es necesario --respondi Magda, sonriendo, aunque estaba blanca como una sbana--. Es slo que me ha sorprendido. Estoy bien. --Insisto --dijo la condesa, y la amenaza de su voz era inconfundible. Se volvi para hacerles una seal a sus guardias, que se encontraban cerca--. Por aqu. Primo Rodick, no nos acompaas? Cuando se la llevaban, Magda le lanz a Reiner una mirada que era veneno puro. Reiner le hizo una profunda reverencia. --Adis, seora. El placer ha sido todo mo.
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Y as, la maana en que parta la delegacin de Reikland, Reiner y los otros Corazones Negros observaron con satisfaccin cmo ahorcaban a la dama Magda Bandauer en el patbulo situado ante el Gran Tribunal de Edictos. Al seor Rodick, por ser primo de la condesa, se le haba permitido beber veneno. Entonces, haban acusado a Magda de su asesinato: todo ordenado y claro, sin que se formularan preguntas incmodas sobre la piedra conductora y la estatua de Shallya. Magda se condujo con gran dignidad en la horca, y podra haberse marchado hacia la muerte con esa dignidad intacta si, cuando el verdugo le dio la oportunidad de hablar, no se hubiera puesto a denunciar a la condesa y al Parlamento de Talabheim por encubrir la corrupcin de Scharnholt y Danziger, y la amenaza de los hombres rata que vivan debajo de la ciudad.

Reiner ri entre dientes cuando la amordazaron y le pusieron la capucha, para luego ajustarle el lazo en torno al cuello. Malvola hasta el final, la muy perra. l habra hecho lo mismo, por supuesto. --Y sa va por el capitn Veirt --dijo Pavel cuando Magda cay por la trampilla y se agit en el extremo de la soga. --Y por el pobre Oskar --dijo Franka. --Y por Ulf --aadi Reiner. --Es una verdadera lstima que tenga ese saco sobre la cabeza --coment Hals--. Quiero verle la cara, ahora que ha saboreado la muerte en carne propia. --Y sin embargo --dijo Reiner--, tenemos que darle las gracias por nuestras vidas. Sin sus conspiraciones, todos habramos sido colgados hace mucho tiempo en la guarnicin de Smallhof. --Esto es vida? --pregunt Pavel. Los otros, que no haban conocido a los hombres cuyas muertes haba provocado Magda, observaban en silencio cmo se debata y se estremeca en la horca. Manfred pareci distrado a lo largo de todo el proceso. Reiner sonri, porque conoca el motivo. La noche anterior, despus de que Reiner hubiera ayudado a hacer el equipaje de Teclis --dado que, al haber muerto su guardia, el elfo se haba quedado sin servidores--, haba hecho lo mismo por Manfred. El conde le haba hecho registrar tres veces cada maleta y caja en busca de un pequeo diario encuadernado en cuero. Cuando no lo encontraron, acus a Reiner de habrselo robado, y registr las pertenencias del capitn tan minuciosamente como lo haba hecho con las propias; pero al no encontrar nada acab por despedir al capitn, furioso. Reiner haba odo cmo rebuscaba por la habitacin durante toda la noche.
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_____ 23 _____ Un asunto inconcluso


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Llegaron a Altdorf siete das despus, y los Corazones Negros fueron instalados una vez ms en la casa que Manfred tena en la ciudad, mientras el conde se encerraba con el Emperador y su gabinete para explicar lo ocurrido en Talabheim. Los Corazones Negros estaban inquietos y echaban pestes, pues nada se haba dicho sobre su libertad, y Manfred nunca estaba all para interrogarlo. Pero al fin, en la maana del tercer da fueron a decirle a Reiner que el conde quera verlo en la biblioteca. Cuando Reiner entr, Manfred estaba sentado junto al fuego, en una silla de respaldo alto, revisando documentos oficiales. Reiner permaneci firme, hasta que, pasados unos momentos, Manfred alz los ojos y fingi que no haba reparado antes en su presencia. --Ah!, Hetzau --dijo--. Sentaos. Deseabais verme? Reiner maldijo para sus adentros porque, en ese preciso momento, supo que Manfred no tena intencin de cumplir la promesa hecha. A pesar de todo, deba preguntrselo. --S, mi seor. Gracias. --Se sent--. Vengo en nombre de los otros, en relacin con vuestra promesa: que si os libertbamos del elfo oscuro, vos nos dejarais en libertad a nosotros. --Ah, s! --dijo Manfred--. En el trajn de acontecimientos, casi lo haba olvidado. --Nosotros no, mi seor --dijo Reiner. Manfred guard silencio durante un largo momento, y luego suspir. --Me temo que vuestro xito ha sido vuestra propia derrota, Hetzau. --Alz los ojos hacia Reiner con una curiosa expresin--. Lo que hicisteis en Talabheim era imposible. Las probabilidades contrarias que superasteis no pueden calcularse. Y debido a eso, yo... descubro que no os puedo dejar marchar. Sois demasiado valiosos. Reiner asinti con la cabeza, resignado. --Tema que dirais eso, mi seor. He renunciado a esperar honor de la nobleza. Manfred se puso rgido. --Mi posicin no me permite honor, al igual que no os lo permite la vuestra. Si quiero mantener a salvo al Emperador y al

Imperio, debo hacer lo que debe hacerse. --Y tambin lograr un poco para vos mismo, mi seor? --Reiner le hizo un guio. --Qu? --Manfred lo mir con expresin ceuda--. Qu impertinencia es sta? Reiner se aclar la garganta. --Debe quedar demostrado que Talabheim no puede salvarse por s misma. Y si pueden hallarse "pruebas" de que la condesa estuvo detrs de la desaparicin de la piedra, mucho mejor. --Qu habis dicho? --Manfred se aferr a los reposabrazos de la silla. --El Emperador ha expresado el deseo de que Talabecland desarrolle lazos ms fuertes con Reikland, y qu mejor manera de lograr eso que hacer que alguien de Reikland gobierne Talabheim? Ya he languidecido demasiado tiempo en la sombra. Es hora de que salga al sol. --Reiner se encogi de hombros--. Perdonadme, mi seor, si he citado mal vuestras palabras, pero hablo de memoria. --As que es verdad que tenis el diario --dijo Manfred--. Bien, a pesar de lo valioso que sois, moriris por ese robo. --No, mi seor, seremos puestos en libertad a cambio de su devolucin. Manfred ri. --Chantaje? No estis en posicin de hacerlo. Todas vuestras pertenencias se encuentran en mi casa. Encontrar el diario y os matar a todos. --Por suerte --dijo Reiner--, tuve la precaucin de ocultarlo fuera de la casa antes de volver aqu. Est en un lugar en el que lo encontrarn vuestros rivales si nosotros morimos. --Y si os arranco el emplazamiento mediante tortura? --pregunt Manfred. Reiner se encogi de hombros. --Bien podrais, pero ir a buscarlo al sitio en que est escondido podra ocasionar un escrutinio indeseable. Podrais perderlo en el momento de recuperarlo. --Qu habis hecho, corazn negro? --Slo he tomado precauciones, mi seor, como debe hacer un

corazn negro cuando trata con otro. Manfred echaba pestes en silencio. Pareca tener ganas de estrangular a Reiner all mismo. --Lo nico que tenis que hacer, mi seor --dijo Manfred--, es librarnos del veneno, y el diario os ser devuelto. No tengo ningn deseo de perjudicaros, ni de interponerme en el camino de vuestras ambiciones. Slo queremos que cumplis la promesa que nos hicisteis. Slo queremos nuestra libertad. Manfred lo mir con ferocidad, y luego ri entre dientes. --Creo que soy afortunado porque no parecis tener ambiciones propias. Muy bien, Hetzau, se os librar del veneno. Hablar con el mago Handfort por la maana. Pero tened en cuenta esto --aadi--: si pensis engaarme, si no tenis el diario o no tenis intencin de devolvrmelo, vuestra libertad ser realmente muy corta. --Por supuesto, mi seor. --Reiner se levant y sali.
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La extraccin del veneno por parte del mago Handfort fue lo ms doloroso que Reiner haba soportado jams, an ms agnico que apoderarse del medalln de Valaris. De hecho, hubo momentos en los que Reiner se pregunt si Manfred no los habra traicionado, despus de todo, porque se senta como si la sangre le ardiera en las venas y los riones le dolan como si se los hubieran aporreado con un garrote. Pero al fin todo acab, y los Corazones Negros fueron llevados, apenas conscientes, de vuelta a los carruajes de Manfred. --Ahora --dijo el conde, mientras le haca una seal a uno de los cocheros para que los llevara de vuelta a la casa--, dnde est el diario? Reiner no se senta para nada en condiciones de mantener una conversacin. Apenas poda abrir los ojos. --An no, mi seor. --Qu?! Me lo prometisteis! --Manfred le pate una pierna a Reiner--. Despertad, maldito! He hecho lo que me pedisteis. Dnde

est el diario? Reiner resping. Tena todo el cuerpo tan sensible como una herida reciente. --Dije que os entregara el diario cuando nos hubieran extrado el veneno --dijo Reiner--. Pero eso se ha hecho? Podrais habernos engaado. --Estis loco? --grit Manfred--. Creis que llegara tan lejos como para engaaros? --He ledo vuestro diario, mi seor --dijo Reiner--. Habis llegado ms lejos para obtener menos. Quiero una prueba. --Y qu prueba puedo daros? Queris que os lo jure por Sigmar? Queris que el mago Handfort haga un juramento? --Quiero que nos examine el seor Teclis --dijo Reiner. --Perro! --dijo Manfred--. No se puede molestar a alguien tan grandioso por un motivo tan insignificante. Me niego! Reiner se encogi de hombros. --En ese caso, matadnos y preparaos para ser ahorcado cuando se encuentre el diario. Manfred le dirigi una mirada furiosa y, luego, con una maldicin terrible, dio unos golpecitos en el techo del carruaje. --Kluger, da media vuelta. Llvanos a la residencia del seor Teclis.
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--Y cmo se produjo ese envenenamiento? --pregunt Teclis. El alto elfo estaba en la cama, recostado contra cojines, en una habitacin blanca e iluminada por el sol de la casa que Karl Franz haba puesto a su disposicin en Altdorf. An estaba dbil, pero tena mejor aspecto que cuando Reiner le haba hecho el equipaje. --Fue el elfo oscuro --dijo Reiner con una sonrisa presumida dirigida a Manfred. Se encontraban sentados junto al mago, mientras los Corazones Negros aguardaban ante la puerta, incmodos--. Lo utiliz para obligarnos a hacer su voluntad. --Reiner se abri la camisa y dej a la vista la obra del cuchillo de Valaris, an rosada y sensible--. Dijo que con esto sabra si lo traicionbamos, y nos

envenenara desde lejos. Prometi darnos un antdoto cuando le llevramos la piedra, pero minti. --Mi mago, Handfort, intent extraerles el veneno --dijo Manfred--, pero tal es el afecto que siento por mis hombres que he venido a preguntaros si podis confirmarlo. Teclis no le hizo caso. Tena los ojos sobre las cicatrices de Reiner. --Lamento estar demasiado dbil en este momento como para libraros de ellas. Tal vez otro da. Dadme el brazo. Reiner lo extendi. El elfo lo cogi e hizo un movimiento circular sobre l con la mano izquierda. Reiner se tens, pero no sinti dolor. Pasado un momento, Teclis alz la mirada. --Aqu no hay veneno. Traed a los otros. Uno a uno, los Corazones Negros se acercaron a Teclis y le ofrecieron el brazo. Al final, se recost en los almohadones, exhausto. --Estn libres de veneno. Manfred mir a Reiner. --Estis satisfecho? --Gracias, mi seor. Lo estoy. Manfred se puso de pie. --Entonces, llevadme hasta el libro. --Un momento, mi seor. --Se volvi a mirar a Teclis--. Lord Teclis, me disculpis? Manfred pos una mano sobre la daga, temeroso de una traicin. Teclis abri los ojos. --Estoy cansado, hombre. Qu sucede? Reiner hizo una reverencia. --Perdonadme, seor, pero cuando me ocup de vuestro equipaje en Talabheim, por inadvertencia guard un libro del seor Manfred entre los vuestros. Podra recuperarlo? --Por supuesto --respondi Teclis, y cerr los ojos--. Luego, marchaos, por favor. Reiner se volvi hacia la librera de Teclis. Ante ella yacan dos

pilas de libros, an atados con bramante. Reiner cort el bramante de una de ellas y sac un delgado volumen encuadernado en piel. --Aqu lo tenis, mi seor. --Se lo entreg a Manfred, que boqueaba como un pez. --Pero..., pero podran haberlo encontrado. Lo... --Podran, mi seor, pero no ha sido as. Nos marchamos?
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Salir por una puerta es un acto cotidiano, pero cuando sali por la puerta principal de la casa de Manfred con Franka, Pavel, Hals, Jergen, Augustus y Dieter, a Reiner le pareci que era un acontecimiento ms grandioso que la coronacin de un nuevo emperador. Haba estado intentando salir por esa puerta durante ms de un ao. El corazn le lata con fuerza. Tena ganas de dar saltos de alegra. Inhal para sentir el olor de Altdorf, a fuegos de cocina y orines, a vegetacin putrefacta, a perfumes baratos y salchichas, y pens que nunca haba olido nada tan embriagador en toda su vida. Sonrea de oreja a oreja. No iban con vigilancia. No tenan misin ninguna. No llevaban tralla. Podan ir a donde quisieran, y Reiner saba exactamente qu sitio era se. --A la posada El Grifo, muchachos! Y yo invito a las copas! Los otros lo aclamaron. Incluso Jergen sonri. Giraron por la calle adoquinada, con el equipaje colgado del hombro y un ritmo alegre en el paso. Media hora ms tarde estaban sentados en torno a la mesa de un rincn, junto al fuego, bajo las vigas de la posada El Grifo, ennegrecidas por el humo. Cada uno tena una jarra de cerveza en la mano, y ante ellos haba un crujiente pavo al horno sobre una bandeja. Pavel levant la jarra. --Un brindis! --dijo, pero Reiner agit las manos. --Esperad! --dijo--. Hay una ltima cosa que tenemos que hacer. Los otros lo miraron mientras meta una mano en el zurrn y sacaba el trozo de cuero enrollado. Lo desenvolvi, cogi el frasco

etiquetado con su propio nombre y le entreg a cada uno de los otros el que le corresponda. --Estoy seguro de que Teclis no minti --dijo--. De todos modos, me gustara asegurarme. Se volvi hacia el fuego y, aunque saba que no haba riesgo, necesit una buena dosis de valor para arrojar el frasco a las llamas. Se oy una detonacin y un siseo, y luego, nada ms. Reiner suspir, igual que los dems, y a continuacin, uno a uno, arrojaron los frascos al fuego con solemnidad. --Ahora, el brindis, piquero! --dijo Reiner. Pavel sonri y se puso de pie. --No hay mejor brindis que el que hizo una vez nuestro reservado hermano --dijo al mismo tiempo que inclinaba la cabeza hacia Jergen. Levant la jarra--. Por la libertad! --Por la libertad! --gritaron todos los dems a la vez, y luego vaciaron las jarras de un largo trago. --Tabernero! --rugi Hals por encima de las cabezas de los dems--. Ser mejor que traigis el barril! Hace un ao que acumulamos sed!
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Pocas horas despus, cuando Pavel, Hals y Augustus haban alcanzado un estado en el que cantaban canciones de marcha y desafiaban a todos los presentes de la taberna a un pulso, Reiner se inclin hacia Franka. --Tenemos un asunto inconcluso --le susurr al odo--. Te reunirs conmigo arriba? Franka le dedic una mirada tmida y asinti con la cabeza. Se escabulleron durante el segundo coreado de El asta del piquero.
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--Bueno --dijo Reiner mientras cerraba la puerta de una pequea habitacin sencilla, y se encaraba con Franka--. Me pediste

que te preguntara si me habas perdonado cuando regresramos a Altdorf y bebiramos a la memoria de Talabheim. Y, en fin, estoy seguro de que ya lo hemos hecho unas cuantas veces, as que... --Tosi--. Me perdonas por no haber confiado en ti? Franka se mir las botas. --Y t me perdonas por no haber confiado en ti? Reiner frunci el ceo. --Aadiste una bonita nota dramtica cuando intentaste impedir que Dieter matara a Augustus, pero me doli pensar que no me conocas lo suficiente como para ver que era un truco. --Bueno, mejor --dijo Franka, y adelant el mentn--. Ahora ya sabes cmo me sent yo. --S, s, donde las dan las toman --dijo l--, pero de verdad creste que me haba convertido en asesino? Realmente pudiste pensar eso de m? Franka lo mir con los ojos brillantes. --En el corazn saba que no lo eras, pero... Reiner ri. --Pero slo en el corazn! --Haba vuelto contra l sus propias palabras--. T, muchacha, eres demasiado inteligente para tu propio bien. Es una de las razones por las que yo... --Call al darse cuenta de lo que iba a decir. Haba dicho esas palabras muchas veces cuando no eran verdad; por qu ahora le resultaba tan difcil pronunciarlas?--. Por las que yo..., yo... Franka le puso un dedo sobre los labios. --Chsss! No tienes que decirlo. --Le dedic una sonrisa presumida--. Confo en ti. A Reiner se le cerr la garganta y se le humedecieron los ojos. --Maldita seas, muchacha! La abraz con todas sus fuerzas. Se besaron, y esa vez no se separaron.
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A la maana siguiente, Franka y Reiner bajaron con paso tambaleante al saln de la posada El Grifo, ya muy tarde porque,

aunque se haban despertado con hambre, tambin estaban tan encantados con su recientemente recobrada libertad que tuvieron que compartirla otra vez. Los otros ya estaban all, aferrndose la cabeza e intentando comerse unos huevos con trucha tan silenciosamente como podan. --Buenos das --dijo Reiner, alegre. Hals alz hacia l una mirada colrica. --Parecis muy satisfechos de vosotros mismos. --Ciertamente, estamos muy contentos el uno con el otro --dijo Reiner. Franka le dio un codazo en las costillas y se puso roja como un tomate, mientras el posadero les llevaba ms platos. Se acomodaron con los dems, y Reiner mir a Franka como si la viera por primera vez, y sonri. Voy a estar desayunando con esta belleza durante el resto de mi vida, pens. Pero entonces comenz a preguntarse cmo sera esa vida. Qu haran? Cmo iban a mantenerse? Reiner era jugador de oficio. Tolerara Franka eso? Los horarios intempestivos? Una vida de engaar a patanes? Supona que podra llevarla a casa de su padre y convertirse l en un caballero rural. Pero haba huido de esa vida a la mxima velocidad posible. Altdorf era su hogar. La pregunta era si podra convertir esa ciudad tambin en el hogar de ella. Al parecer, los otros tenan pensamientos similares. --Me pregunto si la granja de mi padre an existir --dijo Hals--. Y Breka, que viva en direccin a Ferlangen. Guapa muchacha, Breka. --No quedaba mucho cuando pasamos por all hace un ao --dijo Pavel, sombro--. Lo ms probable es que nuestra gente est toda muerta. Supongo que podramos ir y comenzar de nuevo. Hals frunci el ceo. --Un trabajo tremendo se. --La Talabheim que yo conoca ha desaparecido --declar Augustus--, y si regresara a mi compaa, volveran a encerrarme. --Y t, espadachn? --pregunt Hals, que alz la mirada hacia Jergen--. Tienes una moza en alguna parte? Una granja? Jergen clav los ojos en el plato.

--Yo... no puedo volver a casa. Se produjo un incmodo silencio, y entonces Dieter se levant. --Yo s --dijo--. Y voy a hacerlo. --Se limpi la boca--. Mis antiguas minas estn a tiro de piedra de aqu, y la guardia piensa que he muerto. Es hora de hacerles una visita a los que me vendieron. --Recogi el zurrn e hizo una burlona reverencia--. Ha sido un placer conoceros, os lo aseguro, pero me marcho a casa. --Y dicho esto, sali de la posada. Los Corazones Negros lo miraron mientras se marchaba, y luego volvieron a la comida. --Ojal yo estuviera tan seguro como ese tipo! --dijo Pavel. --S --asinti Augustus--. Es agradable saber lo que quieres. Franka y Reiner se miraron con intranquilidad. Reiner se daba cuenta de que algunas de las cosas que haban estado preocupndolo tambin pasaban por la mente de ella. Gru con fastidio. --Hay todo un mundo ah fuera --dijo--. Seguro que todos podremos encontrar algo que hacer. Pero de momento no se le ocurra nada, y al parecer tampoco a los otros, porque continuaron comiendo en silencio. Al fin, Hals solt un bufido. --Tal vez Manfred est contratando gente. Los otros rieron. Reiner casi escupi un bocado de trucha hasta el otro lado de la mesa. Luego, la risa se apag y todos volvieron a guardar silencio.
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{...Final...}