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World of Darkness - Mundo de Tinieblas:

CAZA DE MUERTOS
(Grupo: "Fantasma"; Serie: "Orpheus", vol.s/n)
Haunting the Dead Traduccin: Jose Manuel Echavarren RECOPILACIN DE RELATOS: [Stefan Petrucha] "La hierba siempre es ms verde" [Seth Linderg] "Eurdice" [Allen Rausch] "Da de los muertos" [Rick Chillot] "Pasillos"

"LA HIERBA SIEMPRE ES MS VERDE"


[Stefan Petrucha] 1. EL RITO La pizza ya estaba incomible. No haba ninguna duda de eso. El humillo clido se haba disipado haca mucho tiempo, convirtiendo la jugosa porcin en una pasta seca amarillenta salpicada de manchas de tomate de color rojo sangre y rodeada por una estrecha franja de corteza medio roda. Lo que haba sido una fuente de deleite, conversacin y sustento, ahora yaca fra y aplastada en una caja de cartn blanca. La caja estaba demasiado manchada y retorcida para reciclarse adecuadamente, as que estaba condenada a permanecer en su forma presente en algn vertedero del mundo... para siempre. O al menos, si llegaba a salir del cuarto. Mientras otros estudiantes luchaban amargamente por hacer de sus dormitorios un espacio hogareo dentro de sus posibilidades, o al menos soportablemente habitable, aquella habitacin estaba llena de ropa sucia, los nicos cajones y mesas eran los pequeos en forma de caja que proporcionaba la universidad, y en las paredes

colgaban carteles de grupos que nadie conoca. Shutty fij sus ojos en aquel pedazo de comida abandonada sobre la moqueta, entre los otros muchos que haba, y se pregunt si su alma tampoco podra reciclarse, y si entonces estara condenada por siempre jams. Este pensamiento, reconoci, era una vergonzosa pualada a la poesa. Pero aun as, divagar sobre ideas fnebres era infinitamente mejor que intentar hablar con sus cuatro compaeros de habitacin. Su propia habitacin era bastante ms oscura que aquella, pero por eleccin propia. Era una habitacin individual en el ala abarrotada de la residencia para estudiantes que ella llamaba hogar, y que le haba correspondido por razones psiquitricas. En ella, telas negras cubran el abigarrado ladrillo parduzco, pero tambin haba manchas de color, rojo, azul o prpura, refulgiendo como pequeas gemas entre la oscuridad. Provocaba, como ella quera, un curioso efecto mrbido. Se podan decir cosas malas sobre ella, pero al menos su habitacin no era el resultado del desorden ms catico, no como aquel... accidente. Hasta donde ella saba, nadie haba conocido a los dems, ni haba sentido tanto aprecio por Kleck como ella. Sin embargo, todos ellos haban sido invitados. Entonces, por qu haban venido? Por qu haba venido ella? La respuesta fcil era la promesa de drogas gratis, pero para la plida, morena y delgaducha Shutty Couter haba algo ms. Para ella era un pasatiempo tonto, necesario para su propia supervivencia. Dejando aparte algunos intentos de suicidio anteriores, ella haba manifestado nicamente cinco de los ocho signos de la escalera del suicida: baja autoestima, problemas de control de la ira, soledad, fracaso escolar y abuso de sustancias psicotrpicas. Esos eran sus pecados, que prcticamente haban sido la carta de entrada para su querido campus universitario, y adems no eran ms que cinco. Al menos hasta haca unos pocos das, cuando se haba sentado en el canap observando el incendio que un cigarrillo suyo haba provocado y que haba hecho saltar todas las alarmas posibles. Provocar incendios era un sexto pecado, y eso ya era demasiado. Por eso, por mantener su anonimato, por sus padres, por la mujer que un da podra llegar a ser, por los amigos de la infancia cuyos nombres no recordaba, decidi aceptar la crptica invitacin de Kleck a una reunin a medianoche para probar alguna droga nueva y ver algo realmente freeky en la tele.

Para los ojos de Shutty, eso era reintegrarse totalmente en la vida social, y bajar su contador de locura personal a un aceptable cinco en su pecadmetro particular. Desgraciadamente, el verdadero reclamo, la nueva droga, solo iba a reforzar el nmero cinco, abuso de sustancias psicotrpicas, y probablemente conllevara el nmero siete, jaquecas crnicas, pero qu diablos! Al fin y al cabo era una nueva droga, y siempre exista la posibilidad de que la condujera a algn lugar lejos de all que nunca hubiera conocido, una promesa concedida con ms frecuencia a los adictos a los opiceos que a los enamorados. Sintiendo vagamente que haba que hacer algn esfuerzo mnimo por integrarse, se volvi hacia uno de los invitados, Alex Trgico, con la esperanza de que comprendiera su estado de nimo y se ahorraran la conversacin. Al sentir los ojos de ella, Alex se gir mirando hacia otro lado con las manos flcidas sobre el pecho, como un corzo. Insatisfecha, entrecerr sus ojos de manera que sus largas pestaas postizas invadieron su campo de visin, formando barras difusas entre el mundo visible y ella. Cuando levant lentamente la cabeza, su pelo lacio dej al descubierto su cara, su nariz pequea y de mejillas tristes. Integrarse en una conversacin habra sido, por supuesto, ms fcil, pero no haba conversacin alguna en la que hacerlo, ni el menor sonido humano, salvo aquel zumbido extrao, mientras, en su mesa, Kleck trasteaba con un DVD prestado entre penumbras. Kleck, que ella vea como un fracasado en muchos aspectos (fsica, acadmica, espiritualmente), se estaba convirtiendo tambin en un anfitrin que mereca una patada en el culo. Haciendo un esfuerzo, Shutty finalmente abri la boca. --Cmo va todo por ah, Marty? Esperaba que su voz hubiera parecido animada, pero le sorprendi lo hueca que le haba salido. La acstica de la habitacin, desprovista de decoracin, y el material de las paredes y el techo, hacan que su voz tuviera unos altibajos que la hacan sonar extraa. Se deca que el techo de las habitaciones tena amianto, lo que significaba que no solamente mataba las conversaciones, sino que contribua a matarlos a todos ellos. El zumbido se apag. Kleck se levant de la silla y se volvi hacia ella. Por un segundo, mientras su rostro se iba dibujando al salir de la oscuridad, sus facciones parecieron perversamente desfiguradas, como un bulto de manteca podrida con un ojo metido

aqu, una boca all, y pedazos de piel a cada lado, donde deberan de haber estado las orejas. Cuando sonri, sin embargo, su rostro recobr la normalidad, regordete, carente de atractivo, casi grotesco. Se pregunt preocupada a qu se ira a parecer una vez que les hubiera suministrado la nueva droga y empezara a sentir sus efectos. Pero entonces l habl, y ella aparc sus pensamientos. --A causa de la impaciencia fuimos conducidos fuera del paraso, y a causa de la impaciencia no podemos regresar a l. Su clida y cantarina voz hizo que le gustara por un instante. Pidi en silencio que no arruinase el efecto de alguna forma, pero, como no poda ser de otra forma, lo hizo. Despus de hablar, se frot las manos como un cientfico loco, y termin de rematarlo todo con una risa a juego. Ella lo mir con disgusto, deseando que su mirada pudiera quemar. Aunque no apareci ninguna llama, Kleck pareci empequeecerse y volvi a su trabajo en las sombras. Se dio cuenta de que le haba herido, y un pensamiento miserable se abri paso entre el resto de pensamientos miserables: a l le gustaba. Estaba claro. Martin Kleck, la mala influencia, el chico descarriado, albergaba alguna profunda atraccin psicoptica por la flacucha chica suicida. Acababa de darse cuenta. Por eso estaba ah. Los dems eran una pantalla, una excusa para sus verdaderas intenciones. En un momento convenido, una vez hubieran tomado las drogas, todos los dejaran solos. Verdaderamente vulgar. Cada vez que Kleck volva a hablar, con su voz suave y cantarina, ella se forzaba a escuchar, y su espritu, o su psique, o su lo que fuera, lo transformaba de forma que sus rasgos juveniles se convertan en una rara belleza difcil de calificar. Pero luego volva a hacer el numerito del Doctor Frankenstein, hacindola estremecerse por la frivolidad de su libido. Imaginando que estaba en otro sitio, se gir hacia la caja de la pizza, y la mir remolonamente con sus lentes de contacto verdes mientras otro pensamiento cuasi-potico cobraba fuerza: he intentado lo mejor y ms an. Y al venir aqu, a este depauperado cuarto de sombras, he encontrado nicamente desesperacin, un disfraz tan vano como ese pequeo pedazo de papel grasiento que se sienta junto a la tarta en la habitacin. Una voz masculina, tan fuerte que se sobrepuso al efecto ridculo de la acstica del lugar, la sac de su ensimismamiento. --Kleck!, dnde estn esas putas pastillas flipantes?

Esta vez, Kleck no dej de teclear en el ordenador para contestar, lo que corrobor las sospechas de Shutty. --Flipantes no, Jobe, coloreadas. De colores. Te sern proporcionadas a su debido tiempo, mi estimado neandertal. No queremos caer antes de llegar a la cima, no es cierto? Pero, a juzgar por el ostentoso resoplido de Jobe, pareca que al menos l s. Adivinando un desafo para una noche a priori aburrida, Shutty se volvi hacia el guapo atleta de pelo castao para ver su reaccin ante las palabras y el tono de mofa de Kleck. Jobe estaba un poco lejos de ella, cuidadosamente echado sobre la cama de Kleck, como si posara para una audiencia invisible. Incluso sus orejas parecan musculosas. Jobe era solo un objetivo un poco ms apetecible que Kleck, a no ser que un cuerpo musculoso gobernado por una mente de mosquito excitara la miliglubina de una... cosa que por otra parte ocurra con frecuencia. Desgraciadamente, o quizs muy afortunadamente, su novia-trofeo, rubia, de piernas largas y mente escasa, la estudiante de intercambio rusa Bilka, estaba entre sus piernas como un gran Airdale blanco montando guardia sobre un hueso particularmente jugoso. Jobe se incorpor agresivamente, apretando su pecho contra el pelo de Bilka. Contraatac como un tuerto en el reino de los ciegos. --Por qu no tomamos ms cuando empiece tu estpido show de terror? No quiero joderte el plan, pero estar aqu sentado sin hacer nada es un puto coazo. Kleck respondi con arrogancia, moviendo la mano como para alejarlo. --No. Quiero que tomes la droga por primera vez mientras ests viendo la tele. Estoy seguro de que incluso alguien de tu limitado intelecto sabr apreciar la diferencia. Por qu no te entretienes dejando que tu novia cuente los pelos que tienes en el cerebro? Vindose en el dilema de luchar o dejarlo estar, el mencionado cerebro peludo se decidi por luchar. Jobe torci el gesto. Al sentir cmo se tensaba, Bilka se incorpor a su vez y le susurr algo al odo. Jobe se relaj un poco, y cuando se iba a reclinar de nuevo, Kleck, que se haba dado cuenta, aadi: --Me alegro de que te hayas avenido a razones, Jobe. Pero tratad de conteneros tu novia y t y no empecis a fabricar pequeos neandertalecitos en mi cama. Aquello fue demasiado para el atleta, que se levant de golpe de la cama, arrastrando a Bilka en el proceso. Plant frente a Kleck sus

piernas, que eran como dos robles, a unos centmetros de las rodillas de Shutty. Esta pudo sentir cmo despeda la testosterona inducida por la rabia, como un horno a plena potencia. l se inclin sobre el escritorio y le acerc la cara a Kleck hasta sentir su aliento, como si fuese un puo. Kleck se limit a seguir all, tranquilamente sentado, con la boca entreabierta, no asustado ni sorprendido, sino con una expresin de to, saba que esto iba a ocurrir. --Por qu debera confiar en un puto bicho raro como t? -dijo Jobe pegndole un golpe seco en la carne flcida bajo el hombro. Kleck se arregl el jersey, como si se lo hubiese manchado. --La simple respuesta es porque las drogas son mas -dijo framente- y no sabes dnde estn. --Ah, s? -Jobe meti sus manos en los bolsillos de Kleck, uno a uno-. Si las encuentro me las quedo? Shutty, una vez que Jobe se hubo desplazado apartando sus enormes piernas, se lade para situarse en una mejor posicin y ver el espectculo ertico de la bsqueda por los bolsillos. All, pudo observar un rasgo peculiar en Kleck, o ms bien, uno ms que aadir a la lista: Kleck no pareca sentir miedo alguno. S, Kleck miraba al suelo cuando Jobe resoplaba furioso, y haca los esperados esfuerzos dbiles para oponerse al registro y apartar las poderosas manos de Jobe de sus bolsillos, pero pareca que lo haca por una respuesta mecnica ms que por miedo. No, Kleck no tena miedo, pareca sentir algo ms intenso, aunque no saba qu poda ser. Lo vea en sus ojos cuando l alzaba la mirada durante el forcejeo, pero Shutty no era capaz de averiguar qu podra ser. --Jobe! -le orden Bilka de repente, con su fuerte acento ruso. Shutty casi haba olvidado a la chica. Ahora, mientras Bilka se arreglaba el pelo con sus ojos brillando con reproche, pareca haberse agigantado hasta llenar toda la habitacin. El efecto fue inmediato. Las manos bajaron, y Jobe volvi a su lado. Kleck, aunque todava con la mirada puesta sobre Jobe, volvi a su ordenador intentando que aceptase un CD en una de las entradas de la torre. Bilka se levant y se encontr con Jobe en la mitad de la habitacin, le cogi de las muecas con las dos manos y le susurr algo al odo. l gru y asinti. Ahora que la pelea haba acabado, Shutty se entretuvo echando un vistazo a travs del polvo y suciedad de la ventana, que pareca no haber sido limpiada jams. A travs del cristal se poda contemplar, a duras penas por culpa de la capa de inmundicia, la

calle all abajo, con sus luces amarillas y el gris del asfalto. Exhal un suspiro, en parte para aliviar la tensin de la pelea, y en parte por aburrimiento, mientras observaba cmo un Pontiac blanco cruzaba la calle a la derecha justo cuando el semforo pasaba de mbar a rojo. All, mirando por la ventana, se sinti extraa, al darse cuenta de que el mundo segua fuera. Una sensacin curiosa. Intent clasificarla. Ahora, la idea de que Kleck no estaba interesada en ella, haba renovado su inters por l. Era ese otro signo de depresin suicida? O todo aquello no era ms que una distraccin de algo peor? Mientras pona en orden sus pensamientos, vio una pequea huella de una mano en una esquina de la asquerosa ventana. Haba estado all todo el rato? No lo recordaba exactamente, pero no lo crea. Se toc la mano derecha con la izquierda intentando recordar si haba tocado el cristal, pero no estaba segura. Se acerc a la ventana y compar su mano con la huella de la ventana. S, no haba duda, era suya. El nico espectculo de terror que haba all era su memoria. Al volverse de nuevo, se encontr con Bilka y, con una sonrisa forzada, levant la mirada hasta encontrar sus ojos. Vaya, este debe ser el dulce minuto de conversacin femenina de la tarde, pens con fastidio, pero el silencio se prolong un buen rato. An y con todo, el silencio incmodo de Bilka era mejor que la violencia contenida de antes. --Hola? -dijo Shutty al final, y Bilka se acerc ms a ella. Shutty retrocedi un paso por la sorpresa, hasta que se dio cuenta de que Bilka no quera que nadie ms oyera lo que le tena que decir. As que dej acercarse a la chica lo suficiente para garantizar una charla privada, aunque sintindose incmoda. --Estas... interesada en Kleck? -susurr Bilka- yo tambin, pero no quiero inmiscuirme si t... La cara de Shutty cambi radicalmente. Abri tanto los ojos que supuso que tendra un aspecto parecido al de una rana de ojos saltones. --Espera a ver si lo entiendo, dame un segundo... -susurr Shutty-. Claramente, t ests liada con Jobe el machote, no? Los dedos largos y plidos de la chica eslava se movieron como si intentaran ayudarla a encontrar las palabras apropiadas en un idioma que no era el suyo. --l es... un trofeo?

--Bueno, habitualmente se usa para chicas, pero... --S, pero t eres una chica liberada, da? Entonces nosotras tambin tenemos chicos-trofeo, s? Otras mujeres lo queran, y l me prefera a m -resumi, y mir hacia donde estaba Jobe con una sonrisa. l levant su vaso y le devolvi la sonrisa mientras echaba un trago. Las dos chicas rieron en voz baja. Shutty se dio cuenta de que, efectivamente, aquel era el minuto de conversacin femenina de la tarde. --Kleck es muy intenso, y muy apasionado -continu Bilka-. Eso me gusta, pero me caes bien y no quiero que dejemos de ser amigas. El aluvin de informacin inund el cerebro de Shutty: Kleck intenso? Apasionado? Deseable? Quizs s debera ir a por l. Y Bilka quera que fueran amigas? Espera un minuto: Y si era un truco? Y si Bilka era parte del famoso plan dejmoslos-soloscuando-estn-hasta-las-cejas? S, Bilka pareca sincera, pero la mayora de la gente pareca honesta cuando hablaba en un idioma extranjero. Shutty decidi poner cara de ofendida y sorprendida, a la espera de ms pistas. --Mira, Bilbo... -empez. --Bilka. --Bueno, lo que sea. En este pas no hablamos de la gente como si fueran mercancas en compraventa, o... o formas de dejar con un palmo de narices a otras chicas -dijo Shutty. --Los tratas as pero no quieres utilizar esas palabras? Mira, quizs estemos hechos de la materia de las estrellas o lo que sea, con almas inmortales y todo eso, pero tambin tenemos cuerpos, cosas, y las cosas son caminos para ganar influencia -respondi Bilka, pero despus de terminar la frase, aadi-: No crees, Scutter? Con los brazos cruzados, Shutty encontr los ojos de Bilka y esboz, divertida, una media sonrisa. Al mirarle a los ojos, se dio cuenta por primera vez que los tena azules, pero nublados, como si retuviesen algo del fro de su tierra natal. --Mmmm... quizs s podamos ser amigas -dijo. Bilka le devolvi la sonrisa. --Entonces, te gusta Kleck? --Podemos dejar ese tema aparcado por ahora?

Bilka asinti y se alej. Shutty sinti unas cosquillas en el estmago, como si tuviese que hacer algo en aquel momento. Venciendo su miedo natural a los rituales de emparejamiento universitarios, avanz resuelta hacia Kleck, que estaba todava concentrado intentando hacer funcionar su driver. Sin permitir que los latidos de su corazn en continuo crescendo la condenasen a la inaccin, le pregunt: --Pero, qu es lo que ests haciendo exactamente? Sinti que se haba tirado a la piscina, y, mientras los segundos pasaban, vea el fondo cada vez ms cerca, hasta el punto de que casi poda araarlo con las uas. Pero justo entonces, cuando Kleck pareca que iba a responder, Alex Trgico (llamado as porque... porque... bueno, ella no saba exactamente de dnde vena el mote), decidi elegir precisamente ese momento, de entre todos los de la tarde, para murmurar algo. Un evento nico, que, por supuesto, requera toda la atencin posible de la sala. Todos se volvieron hacia la figura con las piernas cruzadas sentada en el suelo, delgado y peludo, con pantalones vaqueros, un pelo largo y perilla, que los miraba a todos con pintas de hippy descafeinado. Sus delgados labios se entreabrieron. Todos estaban paralizados esperando or algo, pero de repente pareci arrepentirse y volvi el rostro hacia la pared. --Qu pasa, Lassie? El pobrecito Timmy se ha quedado atrapado en un tnel y hay que rescatarlo? -dijo Jobe en tono burln, en uno de sus pocos arranques graciosos. Bilka, que se haba recostado con l de nuevo sobre la cama, no haba entendido muy bien la referencia televisiva, pero entendi que deba ser algn tipo de broma a costa de Alex. --Oh, para ya! Qu malo eres! --Pues s, lo soy -y se acerc a ella pasndole la lengua por su labio superior. --Entonces, la droga... -dijo Shutty medio susurrando, en parte para justificar lo cerca que estaba de Kleck, y- en parte para sacar el tema del sexo- eh... no va a hacer que estos se empiecen a enrollar a lo bestia aqu, delante de todos, no? --Joder, espero que no -respondi Kleck, que ya haba acabado con el driver y se levantaba del escritorio-, aunque nunca antes la haba probado con gorilas afeitados. Shutty se ri y se sorprendi mirando fijamente a los ojos castaos de Kleck. La mirada no formaba parte de un intento de

seduccin, en realidad. Solo intentaba encontrar algo en esos ojos, algn rastro de l, pero en vano. Sin embargo, saba que l iba a tomar esa mirada como un envite sexual, y quera calmar las cosas un poco. Empez a sentirse incmoda y rompi el contacto visual, agachndose para arreglarse los calcetines. Se haba vestido con una chaqueta desgastada negra, una blusa negra, pantalones y zapatos negros, pero tambin con unos calcetines blancos con la goma muy gastada que se bajaban cada dos por tres. A cada paso que daba, los calcetines se iban retorciendo y acababan formando un amasijo al borde del zapato, hasta que al final sus talones desnudos rozaban contra la plantilla. Cada vez que andaba o permaneca de pie, aunque solo fuera un rato, le ocurra lo mismo, y tena que arreglarse los calcetines una vez ms. Cuando se agach sinti los ojos de Kleck sobre s. Medio sonriendo, gir la cabeza para mirarle y trat de cambiar el tema de conversacin. --Este show que nos vas a hacer ver, es tipo the ring, la peli aquella donde la gente que vea la tele acababa cadver? -pregunt. --Y mucho ms -contest l-. Y lo voy a grabar adems, y luego lo voy a pasar del DVD a mpg. --Para qu? --Fantasmas -dijo Kleck sencillamente. --Uuuuuuhhh... -lo interrumpi Jobe-. Vamos! La nica cosa muerta por aqu vas a ser t como no sueltes pronto esa droga maravillosa. --La droga se llama pigmento, Jobe. Si le doy un diccionario a Bilka quizs te lo pueda leer -respondi Kleck, pero antes de que Jobe pudiese enfadarse de nuevo, Kleck asinti como para s mirando la hora de un viejo y barato reloj digital que haba en su escritorio, y aadi-, y la hora ha llegado al fin. Jobe, ansioso, se levant rindose, mientras Kleck sacaba una pequea cajita de su bolsillo trasero. La agit delante de Jobe, como recordndole que no haba podido encontrarla antes, pero l pareci no darse por enterado. Las pastillas eran pequeas y de colores apagados, no como las que sola ver Shutty en los botiquines, de colores vivos y llamativos. --Herona negra -murmur Alex Trgico. Estaba de pie, aunque nadie lo haba visto moverse. Ahora, por supuesto, todas las miradas estaban sobre l, pues aquellas eran las

primeras palabras que deca en toda la tarde. --S, s... -asinti Kleck, como si Alex hubiera dicho que haba visto a un cerdo tocar el violn a dos manos-. Por tercera vez. Es pigmento. Sin nada ms que aadir, Kleck distribuy las pastillas entre todos los presentes. Jobe hizo girar la pequea pastilla entre el ndice y el pulgar, se la meti en la boca de golpe y se la trag acompaada de un trago de refresco. --Son de fiar? -pregunt Bilka. Kleck neg con la cabeza. --No, es droga. Pero a quin le importa? La vida est sobrevalorada -dijo metindose la suya en la boca-. La autodestruccin es un arte. --Eso es deprimente -dijo Shutty, pero sus ojos despidieron un destello de asentimiento. Sac la lengua y se puso la pastilla encima. Luego se la meti en la boca y se la trag. --Bueno, pues ahora tenemos como unos diez minutos, y luego enciendo la caja tonta. Mientras, charlamos o fingimos que estamos en un ascensor lleno de gente que ni conocemos ni nos importa un bledo? -dijo Kleck. --De qu podramos hablar? -pregunt Bilka. --Pues no s. De cualquier cosa. Somos adultos inteligentes. Bueno, al menos, cuatro de nosotros lo somos. Entonces, cuentos de hadas o la historia de cundo perdimos la virginidad? -sugiri Kleck. Pareca que Alex Trgico iba a responder con la historia de su primer encuentro sexual, pero antes de que pudiera pronunciar una sola palabra, Shutty lo interrumpi con un: --Ya te gustara. Antes de que nadie pudiera rerse, un golpe seco, como un accident de coche o un petardo potente, hizo que Shutty tragara saliva y se volviese. Le pareci ver un pequeo destello en una esquina, pero no estaba segura. De cualquier forma, all no haba nadie, y no se oa nada ms. El hecho de que nadie ms pareciera haber odo el ruido, hizo que se preguntara si estara ya bajo los efectos de la droga. Pero no hacia ni dos minutos que se haba tomado la pastilla, y nada actuaba tan rpido. O s? Una oleada clida pareca inundarla, haciendo que todo pareciera una especie de sueo. Tena la extraa sensacin de que se encontraba en dos sitios a la vez, sentada donde estaba, pero a la

vez tumbada, sintiendo el fro del suelo contra su rostro. Pero no el suelo exactamente, sino un suelo extraamente fro, como la pared de un refrigerador. La droga. Deba de ser eso. Alucinaciones auditivas. Ta, aquella mierda trabajaba rpido. Demasiado tarde para preocuparse por si iban a dejarla sola con Kleck. La puerta a lo desconocido estaba abierta. Cuando se concentr en los dems, vio que la droga pareca no hacerles ningn efecto. All estaban, contando historias sobre la prdida de la virginidad. --En tu caso, es una historia ficticia, no? -le dijo Jobe a Kleck. --Vaaaya, atacando con tu cerebro en lugar de con tus puos -se mof Kleck-. Duele? Si la droga le estaba haciendo efecto, desde luego no le haba quitado la furia, porque Jobe le golpe con su grueso dedo a Kleck en la nariz. --Algn da vas a llegar demasiado lejos. Pareca que Kleck iba a continuar con otra gracia ingeniosa a costa de Jobe, cuando Shutty, sorprendindose a s misma, le puso la mano en el hombro y le habl, casi al odo. --Por qu sigues provocndole si al final te va a terminar dando una tunda? Kleck, cogido por sorpresa, se encogi instintivamente al sentir aquel contacto fsico pero eso no pareci achicarle. --Pues porque nunca voy a tener miedo de decir nada. -Cambi el tono y habl en voz alta mirando a la chica rusa-. Adems, Bilka me protege, verdad? Bilka no respondi. Pareca perdida en sus pensamientos, pasndose los dedos por la mejilla como si intentara encontrar una herida invisible. --Nam en nuzhen perevodchik -dijo Kleck con una sonrisa lasciva. Pero Jobe haba captado el tono de Kleck, y se haba levantado como un rayo para ir a por l. La lnea se haba cruzado. Incluso Alex Trgico pareca preocupado. --Qu es lo que le has dicho a mi novia? Kleck parpade, y Jobe lo sacudi violentamente. Por qu no los separa Bilka? Pensaba Shutty. Por qu no los separo yo? --Reljate -dijo Kleck con una sonrisa. La palabra mgica alivi parte de la tensin. Una simple

aclaracin de que no haba nada de malo en la frase, bastaba para que todo volviera a la normalidad. Pero en lugar de eso, Kleck, con las pupilas dilatadas, solt algo peor. --Solo he dicho que s, que vi a tu novio chupndosela a otro to, pero solo fue una vez, y estoy bastante seguro de que no es gay. Hubo otro ruido, como una pequea explosin, el rastro de otro destello y de movimiento detrs de ella. Shutty se levant cuando Jobe haba vuelto a sacudir a Kleck y lo mantena inmovilizado contra el suelo, con sus rodillas aprisionndole los brazos. Por un segundo pareca que se la iba a sacar y a obligar a Kleck a que se la chupara. En lugar de eso, empez a darle puetazos en la cara. --Neel zyaaa!! Nel zyaa!! -grit Bilka en ruso, y al darse cuenta de su error, repiti-: Para!! Para!! Pero sus palabras no tuvieron ningn efecto. Los brazos y las manos de Kleck se agitaban compulsivamente mientras la sangre empezaba a manar de su nariz y sus labios, pero sus ojos ardan con un brillo extrao e intenso, como cuando Shutty crea que iba a encontrar miedo en ellos haca un rato. Ahora lo vea ms claramente que antes, porque la droga le haba aguzado los sentidos. No era miedo en absoluto, ni una atraccin homosexual soterrada. Era furia, una ira bestial encerrada en un cuerpo incompetente. Pero no, no era bestial exactamente, sino una furia de reptil, por decirlo as, ms profunda, ms contenida, como si fuera el efecto de una mquina. Si Kleck hubiera tenido un arma, habra matado a Jobe tan rpido como quien pulsa la barra tabuladora del ordenador en un videojuego. Estaba tan segura de eso, que tuvo un escalofro. --Para! Paral Para! -grit Bilka de nuevo, esta vez con tono ms firme, acompaada de una palmada fuerte sobre el escritorio de Kleck. Pero no se oy gran cosa. Lo intent de nuevo, dando un golpe ms fuerte, de modo que el ordenador, la televisin y toda la estructura que se sostena sobre el escritorio temblaron, pero tampoco se hizo or. Jobe estaba en medio de una vorgine de ira propia de un gorila, y Kleck era el pedazo de trapo donde iba a hacer su prueba de fuerza. El antiguo anfitrin pareca a punto de caer inconsciente, a pesar de la rabia que se vea vibrar en su interior. Shutty no recordaba si la puerta estaba cerrada o abierta, pero deba de estar abierta, porque una figura, dejando un rastro blanco y beige a su paso, se lanz sobre Jobe con una fuerza que nadie podra haber esperado de su pequeo cuerpo.

En un instante, Jobe acab tirado al otro lado de la habitacin. Y el silencio, de nuevo, se apoder de la habitacin. El borrn de imgenes todava flotaba frente a ella. Shutty pudo entrever a una pequea mujer, bien formada, fibrosa, de pelo corto. No poda decir si era por la luz macilenta de las lmparas del dormitorio, pero la mujer pareca tener el pelo de un color entre rubio y plateado. Quizs rubio con mechas plateadas, o viceversa. Las cejas finas, semicirculares y la naricilla le daban un aire de graciosa marioneta. Graciosa en caso de que hubiera sonredo. --Gracias, Kate -dijo Kleck con voz dbil, limpindose la sangre del labio con el dorso de la mano-. Te debo una. Todava en el suelo, se volvi hacia la habitacin y gru. --Esta es Kate Dennison, una profesora asistente de mi clase de filosofa oriental. Conociendo el inters que tiene por todo lo espiritual, la invit a venir, pero a estas alturas supona que haba decidido declinar la invitacin. --Espiritual? -pregunt Shutty sorprendida. --Del espritu -se corrigi Kleck. Se levant y se sacudi las mangas de la camisa mientras terminaba de limpiarse la sangre de la cara. Shutty lo miraba. No poda quitarle los ojos de encima. Haba algo raro en l. Estaba diferente. Pareca mayor. Mayor no. Diferente. Ms sosegado. Ms sosegado no. Diferente. Dennison ayud a incorporarse a Jobe, que todava estaba quejndose del golpe en el abdomen. --Es un chakra -le explic-. El centro de la voluntad y la determinacin, y tambin un buen lugar donde golpear a alguien cuando est fuera de control. Es como... los testculos del alma. Jobe asinti, sin prestar demasiada atencin a nada que no fuera su dolor y su sentimiento de humillacin, pero Shutty se ri de la ocurrencia. Entonces la mujer la mir a ella, como percatndose de su presencia. Sus ojos no eran hostiles, de hecho su mirada era clida, pero notaba cmo la estaba evaluando sin el menor rastro de emocin. --Esta es Shutty -dijo Kleck. --Bien -fue todo lo que respondi Dennison. Por un instante, Shutty crey que iba a preguntarle algo, pero Dennison apart la mirada de ella. Acto seguido, se acerc a Kleck, con su pequeo cuerpo fibroso vestido con vaqueros y camiseta. Empezaron a hablar como si no hubiese nadie ms en la habitacin, en voz baja y con un

tono seco. Shutty no oa nada. De hecho, el sonido que hacan se pareca ms al zumbido de un insecto junto a una oreja que a una conversacin humana. La droga pareca estar agudizando las cosas, los olores y las formas, as como las sensaciones, como por ejemplo el repentino ataque de celos que tena. A pesar del velo alucingeno, Shutty estaba convencida de que haba algo entre ellos dos, una extraa y terrible energa ntima. Sus sentimientos empezaron a confundirla. Le molestaba que la ignorasen, de eso estaba segura, era una sensacin fuerte y clara, pero los celos no tenan sentido, no eran propios de ella. Haba perdido el inters por Kleck, sobre todo al ver aquella horrible furia en su mirada centelleante. Pero aun as, el darse cuenta de que no podra tenerlo por culpa de que aquella pequea saltamontes era su amante, estaba cortocircuitando su frgil equilibrio mental. --No hay nada nuevo bajo el sol -murmur para s misma. Incluso en lo ms hondo del corazn empezaba a notar el efecto de la droga. Los sentimientos eran tan fuertes, tan visuales y tctiles, que le pareca que poda tocarlos, empujarlos, atravesarlos con el dedo. Parecan animales hechos de retazos de bruma. La rabia era un elefante de granito, la vergenza era una serpiente de cascabel, su deseo por Kleck era un calamar expulsando su tinta, que se iba convirtiendo en finos hilos y se funda con la oscuridad de las paredes. Y all, de pie en mitad de la habitacin, transfigurada por su bestiario interno, algo empezaba a encajar. Con un clic, o ms bien con el estruendo de una losa que cae, se dio cuenta de que realmente quera morir. El sentimiento no era animal, era un ngel, con los brazos extendidos, el rostro ms dulce posible, y unos labios que prometan amor verdadero. El ngel le sonri, y ella pens que se trataba de la bendicin que te acompaa cuando has tomado la decisin correcta al fin. Ahora solo era cuestin de tiempo. Quizs se matara enfrente de todos ellos, tirndose por la sucia ventana. Estaban a suficiente altura? Era ella lo suficientemente alta? Mientras imaginaba cmo se clavaban los cristales en su carne, se fue acercando a la ventana para calcular la distancia que la separaba del pavimento de la calle y trat de imaginar cuntos pensamientos le vendran a la cabeza de all al suelo. Frunci el ceo. Otra vez el Pontiac. El mismo, exactamente el mismo. Todava

blanco, todava en marcha, conduciendo. Qu haca all otra vez? Ir en crculos? Quin lo conduca? Desde all era imposible ver al conductor. O quizs fuera otro coche. O quizs era la primera vez que lo vea, y antes su mente nicamente le haba predicho el futuro. Haba explicaciones ms simples. No haba escasez de Pontiacs blancos en la ciudad, y un color era tan bueno como otro, supuso. Pero cuando vio que el coche haca la misma maniobra, girando a la derecha justo cuando el semforo cambiaba del mbar al rojo, empez a aflorar la paranoia. Cuando el sonido del coche finalmente se perdi en la lejana, y ella empezaba a recobrar la calma, segura de que al abrir los ojos no habra nada ms que una calle desierta a la cual poder arrojarse, abri los prpados y se qued boquiabierta. En el sucio cristal, junto a la huella de su mano en la ventana, haba aparecido una segunda huella, exactamente igual a la primera, con la misma forma y tamao de su propia mano. Aunque esta vez poda jurar que no haba tocado la ventana en absoluto.

2. EL MENSAJE Voces humanas, con slabas como manos y frases largas como brazos la fueron sacando lentamente de su estado de estupefaccin. --No deberamos empezar? A qu estamos esperando? Esperar es peligroso. --Todava no. No olvidemos de quin es la fiesta hoy. --Tu fiesta? Eso es lo que piensas que es esto? Una fiesta? --Lo que sea. Digo que esperemos y esperaremos. Era eso lo que haban estado cuchicheando Dennison y Kleck? Lo era? Cmo de peligroso? Era difcil estar segura. El pigmento haba intensificado cada aspecto y sentimiento que haban tenido lugar en el cuarto hasta el momento. De hecho, a pesar de todo lo que hubieran dicho, el descontento de Dennison se le apareca tan espeso que hubiera podido tocarlo. No pareca que le gustase Kleck, o al menos estaba enfadado con l, especialmente ahora que estaba actuando de forma diferente. Pero eso no implicaba automticamente que no fueran amantes. Su enfado pareca del tipo de los que uno dedica a los ms ntimos. S, eso era, eso era exactamente. Shutty estaba relajndose

mientras la iba analizando. Su rostro era... era... El que ms se pareca al tipo de presencia de aquella mujer era Kleck, pero incluso l empalideca ante su claridad. Jobe, Bilka y Alex eran como sombras a su lado. Dennison era una roca, una estatua, en parte autoridad, en parte rebelda. Cmo la odiaba! Esa puta... Shutty apret los dientes con tanta fuerza que tuvo miedo de que las muelas se le partieran de la tensin. Oy un chasquido, como de algo que reventaba contra algo, quizs una estantera contra el suelo, o una taza contra una pared. Nadie ms lo oy, pero ella s. Ya no quiero perder ms tiempo aqu! Tan solo quiero saltar! Todos somos solo carne, carne y circunstancias. No sera bonito poder dejar atrs la carne? Era un pensamiento acuciante, como si un sapo quisiera un caramelo y no le gustara que se lo negaran. Shutty se volvi y vio que, un poco ms all (pero cmo poda haber un ms all en aquel sucio y opresivo armario?), Bilka le masajeaba la espalda a Jobe como intentando encontrar con sus dedos su maltrecho orgullo. Liquidado en dos segundos justos por una mujer ms pequea. Qu tal sienta eso, mister action man? La chica rusa aparentemente tambin haba notado el cambio de energa que pareca llenar la habitacin. Mientras masajeaba la espalda de Jobe, miraba a Dennison sin ningn rubor, con los ojos abiertos como platos, como un gato mirara a una mancha suspendida en el aire, o a un dragn invisible. Jobe pona mala cara, en parte por el dolor en el estmago, y en parte porque la atencin de su novia no estaba totalmente enfocada en l. Si Bilbo no va a hacer nada, yo s. Contonendose, se acerc a Kleck y Dennison, con los calcetines cayndose y la nariz bien alta, imaginndose a s misma como un espectro esqueltico, tan feo como sus intenciones. Decidi no comentar lo de las huellas en la ventana, porque en definitiva era asunto suyo, no de ellos. Satisfecha por haber captado su atencin, se acerc a ella y, en tono imperativo, le espet a la recin llegada: --Qu ests haciendo aqu? Eres amiga de Kleck? Ellos parecan sorprendidos, como si un recin nacido o un perro hubiera empezado a hablar de pronto. Dennison lade la cabeza a la izquierda, luego a la derecha, mirando a Shutty sin prestarle atencin, como si la considerara su propio reflejo en un

espejo, o peor, una cosa diferente a una persona. Ella esboz una sonrisa tranquila y estudiada y le respondi: --No exactamente. Ah estaba. No exactamente. No exactamente amigos, o sea, que deba de haber algo de sexo por medio. Sexo o amistad. Despus de todo, eran las cimas de las relaciones humanas y nunca se daban a un tiempo. Sexo, sexo, sexo. Todo es sexo y mercanca. Shutty se sinti un poco mareada. Dennison se dio cuenta enseguida, y reaccion como una especie de enfermera de urgencias, competente, profesional y dispuesta a ayudar. --Intenta respirar -dijo-. Eso lo har ms fcil. --Respirar qu? -respondi Shutty, un poco enfadada todava, frotndose la mejilla y el ojo izquierdo con la mano, como adormilada. Sbitamente consciente de que su mscara de chica decidida se estaba desvaneciendo, se tap el rostro con las manos, disimuladamente, mirando de reojo las calaveras pintadas que adornaban sus uas, y entonces se dio cuenta de que las facciones de Dennison parecan desdibujadas. --Cuando sientes que tu mente est yendo ms all de tu control -le explic la voz madura de la mujer- debes concentrarte en tu respiracin. Hasta algo tan simple como imaginarte respirando ms lentamente, ayuda bastante. Vamos, puedes hacerlo. La ltima frase tena un nfasis extrao, como si quisiera decir que los dems no podan. Era un paquete explcito y concreto de informacin de calidad. --Mira, ah queda el consejo -dijo con una voz totalmente desprovista de compasin-, t vers lo que haces con l. Shutty, a pesar del pequeo ataque de celos, decidi seguir el consejo. Tom aire lentamente, arrastrando con l el polvo, las brumas con forma de animal y algunas sombras oscuras que no pudo identificar. Luego, cuando le pareca que haba inhalado prcticamente todo el aire del cuarto, expir profundamente. Le pareci ver una nube blanca que brotaba de sus labios y se extenda por la habitacin. Otra alucinacin, lo saba, pero no pudo dejar de seguirla con la mirada mientras giraba en remolinos por el cuarto, atravesando a Jobe, Bilka y los otros, chocando con las paredes, donde cay, dividida en varias sombras que se filtraron tras el escritorio en forma de caja, como si se echaran a dormir. De hecho, una de las sombras rod hacia Alex Trgico. Cuando lleg a tocarlo, l grit y dio un respingo casi hasta el techo.

Shutty contuvo el aliento, ms confusa que asustada. Cmo haba podido tocar a alguien su alucinacin? Ella haba odo decir que las drogas podan multiplicar el poder de la mente de las personas y propiciar fenmenos paranormales, pero nada como esto. Despus de unos instantes eternos, el miedo comenz a remitir en los ojos helados de Alex Trgico, que segua mirando aqu y all como una parodia grotesca de superman. --Jurara que he visto... -murmur, y luego, sin terciar ms, dio unas zancadas y se sent en otra esquina del suelo. Sus pasos largos y lentos parecan hacer el cuarto ms grande de lo que era. Shutty se dio cuenta de que las sombras no parecan interesadas en l. En lugar de eso, permanecan al otro lado de la habitacin, apareciendo y desapareciendo como burbujas en una cacerola de sopa hirviendo. --Kleck -dijo Dennison claramente en tono de advertencia. Por un instante, entre las sombras, Kleck volva a parecer un perrito tristn, con las orejas largas colgando. Solo le faltaba sacar la lengua y Jadear. --S, tienes razn -asinti el chico-perro con el mando de la televisin en la mano. Era la primera vez en toda el da que haca caso a alguien. Shutty estaba impresionada. Con un zumbido de energa esttica, el monitor del ordenador se encendi en mil colores vivos, dando la bienvenida a todos a su realidad bidimensional. En el fondo solo era otra ventana dentro del cuarto, y Shutty se pregunt si no sera mejor saltar por ella que por la otra, la que estaba sucia y tena extraas huellas sobre el cristal. Gracias a la luz familiar de la televisin, aquel dormitorio universitario pareca normal otra vez. Una voz profunda y agradable surgi de los altavoces. --Cansados de las deudas? Jobe fingi pnico. --Oh, no! Un anuncio! Salvadme, salvadme! Estoy tan, tan, pero tan asustado! --Ese no ha estado mal, Jobe, casi ha sido gracioso -dijo Kleck. Dennison no se ri. No estaba prestando la menor atencin a la televisin. Miraba a la habitacin, y a ellos. Unos ttulos de colores brillantes aparecan en la pantalla sobre fondo negro, llenndola de preguntas: --Problemas de crdito? Un mal historial? Desempleo? Se oa una voz que lea los rtulos, no porque pensaran que uno

fuera estpido, sino para ahorrarle el trabajo de hacerlo por s mismo. --Acta ya! -animaba la voz. Mmmm... Un mensaje del mundo de los anuncios publicitarios? Pens Shutty. Actuar ya, para qu saltar ms tarde si puedes saltar ya? --Qu es esto? -pregunt Bilka, frunciendo el ceo y arrugando su carita de mueca eslava. --Chisst -la mand callar Kleck-. Presta mucha atencin, porque de acuerdo con los rumores y las leyendas urbanas, algo, el algo va a suceder a medianoche, y eso, segn mi relojes exactamente... ahora! Por supuesto, no pas nada. Era de esperar. A pesar de ello, todos continuaron en silencio, sin moverse, excepto Dennison, que pareca haber desaparecido entre las sombras de la pared. Pero por qu mirar a Dennison cuando puedo ver la televisin? Especialmente esta. Para Shutty, el monitor, con forma de caja pareca respirar levemente. Justo entonces son una sintona de unos dibujos animados que ella recordaba bien de cuando era nia, pero, quitando eso, no haba pasado na... Espera un segundo. Las imgenes parecan vibrar, como destellos, mientras aparecan sonidos extraos y agudos durante las pausas que haca la voz de bartono del anunciante. Hay algo all realmente. --De dnde viene esta seal? -pregunt Shutty. --Del mismo lugar que el resto de los dormitorios del edificio, de la antena parablica del tejado, decodificada por mi ordenador -respondi Kleck. --Esto es una estupidez -dijo Jobe, pero Bilka le tap la boca con la mano, como si estuviesen a punto de contar el final de una historia de misterio. --Todos lo veis, no? -dijo Kleck con una sonrisa-. La imagen est degradada. Est navegando por una banda estrecha, lo que significa que est muy comprimida, y por eso la calidad es un poco pobre. --Callaos, callaos! -le cort Shutty. Ya que haban llegado hasta aqu, no quera perderse lo que fuese a ocurrir. As pudo ver ms destellos y escuchar ms sonidos deformados por los altavoces del ordenador. Dur unos treinta segundos, y luego la imagen y el sonido

volvieron a la normalidad. Kleck cort la conexin. --Qu era eso? --Un fantasma -respondi Alex Trgico. Tena la cabeza alta y se haba levantado, mirando con ojos expresivos a la pantalla. --Estaba hablando en fantasma a otros fantasmas, advirtindoles sobre algo. La gente cree que es un superviviente de... ya sabis, de lo de Orpheus. Las frases eran cortas y claras, pronunciadas con aliento irregular. Pero sin embargo, Alex Trgico estaba hablando, un suceso que para los dems no era menos mgico que el acontecimiento que haban esperado presenciar. Hubo un momento de silencio, mientras la expresin de Alex se asemejaba a la de alguien que de repente hubiera entendido que poda volar. --Orfequ? -pregunt Shutty con suavidad. Por supuesto, ella ya haba odo hablar antes de Orpheus, pero quera ver al burro remontar el vuelo de nuevo. Y ese era todo el empujn que l necesitaba: Alex Trgico se levant, con un aspecto de gigantesco ratn peludo, con sus ojillos negros abiertos al mximo de su capacidad. Y entonces habl con el fervor que solo las drogas pueden facilitar. --Orpheus! Orpheus, mujer! Dnde te has perdido todo este tiempo? Est por toda la red. Ellos encontraron esta droga, y desarrollaron unos ejercicios para ayudar a la gente a proyectarse como fantasmas estando an vivos. Los entrenan y les pagan por ofrecer sus servicios a personas que quieren contactar con los muertos! Todo empez con la criogenizacin. Se criogenizaba a personas, enfermos incurables, con la esperanza de que ms tarde, en el futuro, una vez conocida la cura de su mal, pudiesen revivirlas. Entonces los cientficos descongelaron a unos pocos, y les dijeron: Oye, no estbamos muertos! Durante todo este tiempo hemos estado con otros fantasmas, vagabundeando con ellos!. Y aportaron pruebas. Conocan cosas que nicamente los fantasmas podran saber! Era un hecho irrefutable! Orpheus utiliz todos sus recursos para investigar el asunto y el proyecto Bluebook les otorg fondos. Lo nico que necesitaban entonces era un grupo de personas que fueran a morir para estudiarlos a fondo. El corredor de la muerte! Los condenados a muerte les iban a servir de cobayas. Entonces empezaron su experimento Solo Ojos, cogiendo a prisioneros del corredor, matndolos, volvindolos a la vida, una y otra y otra vez.

Llegaron a la conclusin de que aquellas personas que haban estado a punto de morir, como por ejemplo en una mesa de operaciones, o haban sufrido un shock muy grave, en un accidente areo por ejemplo, tenan una predisposicin a ver fantasmas, o a convertirse en fantasmas. Captaron a muchos, los enviaban al otro lado, y luego los volvan a traer a sus cuerpos. Pero entonces hubo un gran incendio, quizs provocado por espas de las fuerzas areas en Bluebook, o por fantasmas que odiaban a Orpheus, y todos los cobayas del experimento murieron incinerados, y ahora vagan por ah como peligrosos espritus condenados. Uno de ellos viaja por las ondas parablicas a medianoche y entonces intenta advertir o dar seales y toda esa mierda. Vamos! Seguro que habis visto alguno de esos anuncios de Orpheus para cazar fantasmas. Estn por todas partes! El torrente de palabras de Alex, inesperado y entusiasta, sacudi la atmsfera opresiva de la habitacin. Despus de unos segundos se silencio por la sorpresa, todos -incluso Dennison, incluso Kleck, incluso Alex Trgico- rompieron a rer durante un rato. --Es una buena ancdota, pero... fantasmas? -coment Jobe casi atragantndose con su refresco. Shutty se rea tanto que casi no poda respirar, tanto que empez a dolerle el diafragma. --Y en qu cmic has ledo eso? -le pregunt. --Amigo, el rollo de tipo silencioso que te gastas se ha ido al traste con esta intervencin -seal Kleck, que, como era de esperar, haba sido el primero en volver a la normalidad. --Ninguno de vosotros ha odo hablar nunca de Orpheus? -continu Alex. --Pues claro -respondi Shutty, conteniendo la risa poco a poco-. Yo tambin he odo hablar de la lnea caliente Psquica o como se llame, pero no les doy mi nmero de tarjeta de crdito. O sea, es como un estpido show donde un to con pintas de faquir te dice que puede hablar con los muertos, no? Es un truco barato de carnaval, vas diciendo todo tipo de chorradas, hasta que, de pura casualidad, aciertas algo y ya has convencido al pardillo de turno! --Se lo conoce como lectura fra -le explic Kleck con cierto aire de superioridad-, y esto es diferente. Bueno, quizs sea diferente. --Espera un segundo, espera un segundo -dijo Jobe moviendo la mano como si tuviera un mando a distancia que pudiera parar la

conversacin-. Kleck, t te tragas esta mierda? De verdad nos has trado aqu para ver un fantasma en la tele? --Todo es cierto -les asegur Alex Trgico-. Es igual que lo de Roswell. Ya sabis, lo de los platillos volantes que aterrizaron y eso. Est todo en Internet. Te puedo enviar los links si quieres. Pero su momento de glora ya haba pasado, y ahora el grupo lo ignoraba para escuchar a Kleck, que se haba encogido de hombros ante las palabras de Jobe. --Si admito haber visitado las pginas web que aqu, nuestro lacnico amigo frecuenta? Quizs. Pero digamos tan solo que como un pensador escptico con un profundo, y an dira ms, universal deseo de conocer y comprender lo incognoscible, quera ver si haba algo de verdad en todas esas historias. A vosotros os he invitado en calidad de... testigos presenciales. --Pruebas? -salt Jobe-. Pero si eso era solo un poco de esttica! Kleck asinti con la cabeza y le dio unas palmaditas a su equipo informtico. --Lo he grabado todo, Einstein. No encargues a la memoria lo que puedes conseguir mejor utilizando tecnologa punta. Ahora lo podemos pasar de nuevo fotograma a fotograma y ver si hay algo sobrenatural. --Entonces lo que queras era fotografiar a un fantasma -dijo Bilka-. Un objetivo admirable. Puede que hubiese querido hacer un chiste, pero el tono de voz era de sincero reconocimiento, adems de levemente insinuante. Como respuesta, Jobe y Shutty le dirigieron una mirada recriminatoria. --Teyta, mi abuela, tena una pequea estatua de la Virgen Mara hecha de madera y marfil. Ella crea que la estatuilla la segua con los ojos y mova los labios como para orar. Mis padres siempre se burlaban de ella por eso, pero mi abuela siempre pareci ms... cmo decirlo? Ms cmoda en su pellejo que ellos. A m no me gustaban mucho ni ella ni su estatuilla. Siempre quise ver cmo se movan sus ojos y sus labios, orla rezar... pero nunca lo consegu. S, me alegro de que me hayas trado aqu para ver a ese fantasma. --No hay de qu -dijo Kleck. Shutty analiz sus palabras. Crea que algo en su coraza se alterara si alguien le alababa, a l o a algo que hubiera hecho, pero no fue as. Su tono no mostraba la menor emocin.

--Y las drogas? Qu pasa con ellas? -dijo Shutty, ms por interrumpir a Bilka que por otra cosa. --Es lo que nos va a permitir verlos -exclam Alex Trgico, como un nio que sabe la respuesta del profesor en el colegio y no puede contener las ansias de responder. Ahora que haba empezado a hablar, se senta impelido a continuar-. Los agentes de Orpheus las utilizan, junto con el yoga Kundalini, para poder proyectarse como fantasmas. Eso tambin aparece en los anuncios de televisin. Y se supone que la droga pigmento te hace ver los fantasmas. --Diez puntos para ti, Alex -dijo Kleck, un poco molesto por tener que compartir el escenario-. Y ahora, por diez puntos adicionales, es usted capaz de decirnos de qu est compuesto pigmento? --De opio chino y peyote concentrado -respondi Alex. --Vaya -exclam Jobe-. Es como si los dos hubieran venido del planeta de los freekis. --Aja. Muy bien, pero te has dejado el ingrediente extra -apunt Kleck alzando su ndice. --Cul? -pregunt Alex. Kleck no respondi. Volvi su atencin al ordenador, con la satisfaccin de haberle ganado. Alex abri los ojos esperando una respuesta, hasta que se dio cuenta de que Kleck estaba de broma. Se sent, sacudiendo la cabeza y murmurando. Shutty, en parte curiosa y en parte dolida por l, se acerc hasta su silla y le toc la cabeza con el dedo. --Alex, tienes todo un parque de atracciones aqu dentro, eh? -dijo con el tono ms amable posible. En aquel momento se senta ms duea de sus acciones, como si los efectos de la droga estuvieran disipndose y sus sentidos se abrieran paso entre la bruma. --Mierda, mierda, mierda -se oy decir a Kleck, que haba palidecido-. No encuentro nada, debera estar aqu. Debera estar aqu. Con un suspiro de decepcin, se apart del monitor, mientras los dems se acercaban al ordenador. --Dnde est Dennison? -se dio cuenta Shutty de pronto-. Adnde se ha ido? --Se habr cansado ya de los fantasmas? -apunt Bilka. --Mira aqu -cort Kleck, sealando la pequea pantalla de su monitor. Manejando el ratn, fue pasando los fotogramas uno a uno. Un

fotograma mostraba el anuncio televisivo, y el siguiente, esttica. Anuncio. Esttica. Anuncio. Esttica. --No hay nada -dijo con sorpresa y decepcin-. Nada de nada, joder. Shutty se acerc a Kleck y observ la esttica con atencin. Por un momento, temi que Kleck malinterpretara sus intenciones y le mir de reojo para asegurarse, pero Kleck estaba demasiado concentrado en la pantalla del ordenador para malinterpretar nada. Mientras paseaba los ojos por la pantalla cubierta de interferencias, una desagradable sensacin de calor le recorri el cuerpo, desde la columna vertebral hasta los hombros y los brazos. Y con ella, la horrible sensacin de que haba algo a su espalda, poderoso y maligno, mirando por encima de su hombro, algo que no deba estar all. En ese momento, le pareci ver una cara sobre la pantalla, el rostro de un hombre moreno, rechoncho y sombro. Lo vea y entonces le pareca que no lo vea. Lo vea y lo perda. Como uno de esos cuadros donde, concentrndose, uno puede ver una imagen tridimensional. Era un rostro taciturno, no preocupado, sino ms bien resuelto. Con una mirada de determinacin muy intensa. Por un momento pens en describrsela a los otros, para ver si ellos tambin podan ver lo que ella estaba viendo, pero su instinto le dijo que era mejor no hacerlo. --Y qu tal si pruebas con esto? -dijo Alex Trgico sealando con el dedo, no la imagen pixelada, sino el icono de la barra de herramientas que haca referencia al sonido. --S... s... -dijo Kleck reaccionando, con los ojos brillantes-. El sonido ambiente... --Otra vez la charla de freekis -dijo Jobe reclinndose en la cama-. Vamos, Bilka, largumonos de una vez, esto es un coazo insufrible. Qu extrao, se dijo Shutty, que a ella no se le hubiera ocurrido esa idea antes. Esto no era nada normal en ella. --No, no, todava no -respondi Bilka con la mirada fija en el monitor-. Quiero orlo. Jobe se levant de mal humor y fue hasta donde estaba ella, junto al ordenador. Bilka se volvi hacia l con la mirada firme. --Es importante para m. Si hay algo ah, quiero saberlo. Todos se haban arremolinado alrededor del pequeo monitor, apretujados ante la luz parpadeante de la pantalla. Kleck, con un

rpido ademn, activ el icono con el ratn. --Efectivamente, hay algo entre los silencios -dijo agrandando la ventana de informacin-. Podis ver los picos y valles de la secuencia de sonido, aqu y aqu. Quizs un FEV. --FEV? -pregunt con resignacin Jobe, soltando un suspiro. --Alex? Quieres explicrselo? -dijo Kleck mientras calculaba unos parmetros en el ordenador. --Fenmeno Electrnico de Voz. A veces, cuando grabas el silencio de una habitacin, pues... luego, en la grabacin, se oyen sonidos extraos, como voces graves o ruidos fuera de lugar. Algunos piensan que son... --S, los muertos. Ya lo sabemos. Pero no vendra de la seal parablica, no? -pregunt Shutty. --El micrfono no estaba conectado, as que por fuerza tiene que venir de la seal parablica, o ser una interferencia -le explic Kleck-. Vamos a escucharlo. Todos guardaron silencio, mientras la esttica iba creciendo a la vez que Kleck suba el volumen. Entonces Shutty escuch, clara como el da, una serie de gruidos y chasquidos que parecan formar las palabras: Tenas razn. Hay ms. Luego se oyeron chasquidos ms fuertes, de esttica, como unos troncos consumindose en la chimenea, y despus unos sonidos agudos, como si algo araara una superficie de metal o como unos gritos infrahumanos. A juzgar por la expresin de Kleck, se dira que hubiese odo la voz de Dios, y le hubiese respondido, en una frase, a todo aquello que siempre haba anhelado saber. --Habis odo todos eso? -pregunt, como queriendo confirmar lo que haban dicho sus sentidos. Despus se ech a rer, y volvi a preguntar, en voz ms alta-. Habis odo todos eso? Jobe asinti, transfigurado, con la mirada fija en la pantalla. --Quizs... quizs lo hayas grabado de algn canal de terror, de una seal cercana. -Pero Kleck haba rebobinado la grabacin y la estaba reproduciendo de nuevo. Solo que ahora sonaba diferente, algo parecido a un Gracias. --Joder! Es el mismo archivo, el mismo puetero archivo, pero ha cambiado. Y no dice lo mismo! -dijo Kleck, eufrico. Lo pas de nuevo. --Uno para t -se oy a una voz decir entre la esttica. --Jodido loco -dijo otra voz, y despus se escucharon ms ruidos

de esttica, chasquidos y finalmente gritos. Gritos con un tono infinitamente triste. --Espera un poco. Yo conozco esas voces. Esos sois Jobe y t -dijo Bilka empalideciendo y acusando a su novio-. Estis intentado asustarnos? Es todo un truco? --Te juro que no -dijo Jobe-. T crees que parece mi voz? --S, si quisieras poner voz terrorfica sonara as -acus Bilka. --Ponlo de nuevo -dijo Shutty, concentrada. --No s... -empez Kleck. --Vamos, por Dios, ponlo de una vez! -grit Shutty. La luz de la lmpara titil, alargando las sombras de la habitacin. Mientras los dems se giraban hacia la lmpara, Shutty le arrebat el ratn de las manos a Kleck. La voz siseante volvi a hablar: De verdad los puedo matar a todos? --Habis odo eso? -pregunt Shutty con voz angustiada-. Ha odo alguien eso? --S, est diciendo otra cosa. --Pues tiene que estar diciendo la misma cosa, es el mismo archivo! -grit Jobe, mientras senta como si la realidad que hasta entonces haba dado por sentado estuviera ponindose en entredicho. Despus de eso, cogi el ratn con mano nerviosa y volvi a ejecutar el archivo. No, por favor! Por favor! --Ha cambiado de nuevo -observ Shutty. --Eso es lo que t dices -grit Jobe. --Yo tambin lo he odo -dijo Bilka. Shutty quera ponerlo de nuevo, pero en ese momento volvi a sentir la presencia a su espalda, amenazadora, opresiva, una presencia que nunca se haba ido del todo, y que estaba creciendo hasta hacerse insoportable. Incapaz de contenerse, volvi la mirada. Cuando lo hizo, dio un respingo y casi grit. Era Dennison. --Vaya! Cundo has vuelto? -dijo Shutty, soltando una risa floja que alivi la tensin del momento. --No me he ido -dijo Dennison secamente. Nadie ms pareca haberla echado de menos. Entonces se inclin hacia Shutty y le susurr en el odo-. Pero si crees otra cosa, entonces dime, qu ha dicho la voz las ltimas dos veces? --De verdad los puedo matar a todos?. Y despus no, por

favor, por favor -respondi Shutty, sin saber muy bien adonde quera llegar Dennison y qu era lo que ocultaba realmente. --Oh, s, eso es exactamente lo que he odo yo -irrumpi Alex Trgico acercando su rostro de rata al de ellas-. Exactamente. Qu fuerte! --Djalo, djalo -repiti Jobe-. Esto no es posible, esto no es posible. Shutty se dio cuenta de que ahora, Jobe repeta siempre todo lo que deca dos veces, como para hacer ms reales las palabras y encontrarles algo de sentido, a modo de encantamiento o de invocacin. Bilka se acerc tambin, puso sus labios junto al odo de Shutty y, presa de gran excitacin, empez a susurrarle algo. --A m me ha hablado en ruso, y me ha dicho que nos marchemos de la habitacin cuanto antes. Aquello era demasiado. --Entonces, por qu no lo has hecho? -respondi Shutty, sintiendo cmo el corazn le bombeaba adrenalina por todo el cuerpo-. Por qu simplemente no te vas de aqu? Por qu no nos vamos todos? Una de las lmparas de la habitacin revent, dejando al cuarto sumido en penumbra. Shutty empez a sentirse muy sola. Extraamente, empez a recordar una novela que haba pensado escribir, y que iba a consistir en una serie de relatos cortos que se iniciaban con un mismo evento, pero debido a pequeas diferencias de matiz entre los personajes, cada uno iba a alargarse ms y a tener consecuencias ms profundas en sus vidas y en la trama general. El efecto total iba a ser el de una espiral, siempre expandindose a travs de nuevos sentidos y acciones, abrindose a nuevos mundos en lugar de, como en la mayora de las novelas, volcarse hacia dentro de forma claustrofbica. Su mayor temor era que su propia vida no fuera ms que el primer relato, el ms corto, el ms predecible, sin oportunidad para ver ms all y comprender el mundo exterior, sin posibilidades de ofrecer jams un resultado diferente. Shutty volvi a concentrarse en la habitacin, como si su propio cuerpo se hubiera perdido en sus divagaciones y estuviera buscndolo. La sensacin de que haba presencia demonaca en el cuarto no la abandonaba. Uno a uno, Shutty fue pasando la mirada por todos los presentes, pero ninguno despert en ella ese caracterstico sentimiento opresivo. En ese momento, se oy en la calle el ruido de un motor potente y de unos

neumticos que derrapaban sobre asfalto mojado. Aunque no lo estaba mirando, Shutty saba que se trataba de nuevo del Pontiac blanco, conduciendo por la misma calle en la misma direccin. No mir a la calle, no quera mirar a la calle, pero aun as estaba segura de que estaba all, conduciendo por el mismo carril, acelerando en el mismo momento cuando el disco del semforo cambiaba de color, y doblando la misma esquina. Lo nico que ignoraba es si habra una tercera huella sobre el cristal. Pero no encontraba la forma de moverse, ni para caminar hacia la ventana, ni tan siquiera para ajustarse aquellos condenados calcetines blancos. Estaba petrificada. Esto es ridculo. Yo soy una suicida. De qu tengo miedo? Con ese pensamiento en mente, se acerc a la ventana. Un fro helado le fue recorriendo el cuerpo conforme avanzaba. Esperaba que el fro acabase con ella antes de llegar a la ventana y tener que ver aquello otra vez, pero no hubo suerte. S, all, sobre el cristal, se vea la tercera huella de una mano al trasluz, casi invisible. La huella de una mano como la suya.

3. PUEDO OIR COMO LLAMAS A LA PUERTA, PERO NO PUEDES ETRAR Uno. Dos. Ver qu tal anda mi calcetn. Tres. Cuatro. Directa a la puerta. Ah, s. La puerta. Todava estaba all, despus de todo, esperando como la losa de una tumba, misteriosa como el monolito de aquella pelcula de Kubrick. Pero por alguna razn, por la razn que fuera, no poda pensar en salir del cuarto. La habitacin de Kleck se haba convertido en el mundo entero. Y, a fin de cuentas, de qu haba que tener miedo? Huellas de manos en la ventana? Voces de ultratumba? Una sorda sensacin de condenacin, cuando condenacin era todo lo que ella buscaba? Qu es el miedo, de todas formas? Se pregunt Shutty. Se fue encerrando en s misma intentando encontrar respuesta a la pregunta, navegando hacia las cavernas recnditas de su mente, hasta llegar a la segura y completa oscuridad de su santa sanctorum personal.

Oscuridad? Eso es? Lo que no puedes ver? Lo que no puedes conocer? Una vez alguien le haba comentado que lo opuesto a una pequea verdad era una pequea mentira, pero lo opuesto a una gran verdad era otra gran verdad. Puede entonces que lo que tema no fuera la oscuridad, sino un exceso de luz. El estar segura de lo que va a pasar, pero no ser capaz de evitarlo ni de cambiar nada. Era como ver un pequeo baln rodando colina abajo, demasiado lejos como para alcanzarlo a tiempo, pero sabiendo, sin asomo de dudas, que cuando llegase al final todo y todos desapareceran de la forma ms horrible imaginable. Y all estabas t, contemplndolo sin poder evitarlo. Sin poder siquiera moverte del sitio. Eso es el miedo, conjetur la chica. No ser capaz de hacer nada. Querer, tener que hacer algo, tan desesperadamente como fuera concebible, pero no ser capaz de hacerlo. La definicin de su vida. Te puedes ir ahora, le susurraba su voz interna, indicndole la puerta. La puerta te est llamando. Pero ella no quera salir. Se senta ms segura all, con los ojos cerrados, y adems le asaltaban preguntas, como adonde ir, y sobre todo, por cunto tiempo. Y despus fue ya demasiado tarde. La oportunidad se desvaneci en el aire. La tirana de la habitacin la aprision negndole la posibilidad. Recuerda el control de la respiracin, oy decir a una voz con tono firme, casi autoritario. Aunque no poda decir de dnde vena, supo que era Dennison. --Ya lo has conseguido, Bilka? -dijo Kleck, sentado tras el monitor y baado por su luz verdosa y tintineante. Bilka y l estaban trabajando juntos inclinados sobre el escritorio. Por qu Jobe no estaba molesto? Ya le daba todo igual? --Perfecto -coment Bilka mientras pona algo sobre la mesa-. Puede que esto proyecte un poco de luz sobre nuestro gran misterio, s? Era una baraja de tarot. --Vaya! -exclam Shutty, sacudiendo la cabeza tan rpido que el monitor se convirti en una suma de lneas de luz iridiscente y su cabello se agit sobre sus ojos. Incluso su voz subi una octava-. Se supone que los espritus hablan a travs de eso, como una tabla ouija. No tienes miedo de conjurar a lo que sea que ande por aqu?

--No -respondi Bilka sonriendo, consciente de que en aquel momento era el centro de la atencin-. Como t bien dices, ya est aqu. Y si est aqu, quiero verlo. Adems, qu pueden hacer los fantasmas? Su tiempo ya se acab. Su poder se fue. Ya han tenido su oportunidad de vivir, no? --Y qu pasa si ellos no lo ven de ese modo? Y si no juegan limpio? De verdad sabes lo que puede hacer un fantasma? Los anuncios esos dicen que pueden llegar a ser bastante peligrosos -insisti Shutty. --Te has convertido en una fan de la tele t tambin? -sonri Bilka-. Crees en los espritus? --No. S. Bueno, no s -dijo con voz aguda, intentando impedir que escaparan las lgrimas que se agolpaban tras sus prpados-. Pero y si le estamos haciendo ms fuerte al hacerle caso? Ya sabes, si as le estamos ayudando a manifestarse. Quizs algunas cosas son reales solo si uno las reconoce como reales. El verlas las hace reales. El sentirlas las hacer reales. En ese caso, quizs no deberamos hacerlo. Quizs deberamos irnos ya. Hasta que no brotaron las lgrimas, Shutty no se dio cuenta de lo desamparada que estaba. La vida vaca de aquellos largos veinte aos de experiencia se haba desvanecido en un abrir y cerrar de ojos, como una cancin cuando se apaga la radio. La fachada de aburrimiento, contestaciones ingeniosas y desengao del mundo material que siempre le haba acompaado, se haba desvanecido ahora, en aquella especie de conversacin ntima que haba mantenido consigo misma haca un instante. Ahora se haba convertido en una nia, una colegiala vulnerable con una herida al descubierto. Ya no poda retener sus instintos por ms tiempo, hubieran surgido de su cuerpo animal o de algn rea desconocida de su psique que an valoraba la vida. Siguiendo su propio consejo, se encamin rpidamente hacia la puerta. Poda ver unas chinchetas sobre ella y los restos de un viejo pster que todava colgaban de ellas. Por alguna razn pudo imaginar exactamente qu aspecto tena el pster, aunque la imagen dur solo un segundo. A mitad de camino, sinti cmo se iba retorciendo su calcetn, y con una mueca de fastidio, se agach para ponrselo bien. --Muy bien, casi lo has conseguido -dijo una voz tranquilizadora. Shutty alz la cabeza como empujada por un resorte invisible. Era Dennison otra vez. Tomando el control. Repartiendo rdenes. Shutty

se revolvi con un asomo de rabia y frustracin. Lo siguiente que sinti fue que la mujer, surgiendo aparentemente de la nada de la habitacin, se acerc a ella y le puso... La mano sobre mi hombro! Pero no, no era sobre su hombro, aunque casi. La mano de Dennison se qued flotando sobre la chaqueta rada de Shutty, sin tocarla, pero aun as le pareci una violacin de su espacio ntimo. Tan clara como si se hubiera puesto en medio de su camino para evitar que alcanzara la puerta. Entonces sucedi algo. Una clida corriente elctrica pas entre ellas. Dennison lo not de inmediato y pareci causarle dolor; apart la mano. Kleck tambin se dio cuenta. Pareca molesto, casi enfadado. Pero a Shutty la colegiala no le importaba nada de lo que pensaran Kleck o Dennison. Inexplicablemente, Shutty se senta duea de la situacin, de s misma, ms all del miedo. No saba si era por efecto de la droga o porque estaba harta de todo aquello. No importaba. No importaba en absoluto. Si aquello iba a ser la muerte, si iba a ser el final, que as fuera. No lo iba a afrontar como una nia o como una adolescente obsesionada por su imagen. Apart a Dennison de su espalda con un violento empujn (o se haba apartado antes de que la alcanzara?). --Quieres decir que no te vas a echar a rer y decir que nos estamos comportando como crios? Te crees todo esto? -le espet Shutty. --No exactamente -respondi Dennison con lentitud. --Ni demasiado, ni demasiado deprisa -aadi Kleck detrs de Shutty. --Intenta no disfrutar con esto, Martin -repuso Dennison, molesta-. Si continas fastidiando, llegar un momento en que papi no est all para ayudarte. --De qu cono estis hablando? -grit Shutty, sorprendida por su propia energa, con los puos apoyados sobre sus caderas y las piernas firmes-. Qu mierda significa ese no exactamente? Si no es exactamente esto qu es exactamente? Estoy asustada, vale? Estoy muy acojonada, y no necesito que nadie me toree con chorradas ahora, me explico? Asustada! -grit. Hubo un breve silencio. Entonces Bilka apareci con la baraja de cartas. --Alguien quiere cartas? -dijo con una postura grotescamente

insinuante y la baraja de tarot en la mano. La imagen le resultaba horriblemente familiar a Shutty, como si la hubiese visto en algn cuadro famoso o algo as, pero no recordaba cual. Su instinto estaba calibrando las consecuencias de todo aquello. Como el baln que rodaba colina abajo, le pareca que algo peligroso estaba a punto de ocurrir, y tena que ver con las cartas y con Bilka. No saba exactamente cmo, ni por qu, ni si podra pararlo. Pero de pronto supo que tena que hacerlo. Shutty se acerc a Bilka y tom el taco de cartas. --Yo lo har. Bilka se las dej sin oponerse, como si hubiese apreciado un cambio en la chica, que pareca ms resuelta, casi rodeada de una aureola brillante. --Qu eres ahora, una bruja? --No creo que el tarot sea para aficionados -explic Shutty. --Yo crea que estabas aterrorizada -se extrao Bilka-. Qu te pasa? Shutty se sent en mitad del suelo con las piernas cruzadas y apunt con la cabeza a Dennison. --Por qu no le preguntas a ella? Parece saber todo lo que est pasando. De hecho, para que el tarot funcione se necesita a un voluntario a quien se le eche las cartas. Por qu no la utilizamos a ella? Qu dices? Afortunada en el amor, afortunada en el juego? Shutty comenz a barajar las cartas y a echarlas en la direccin de Dennison para tratar de convencerla. La mujer se haba apartado hasta la pared, cerca de donde las sombras parecan haber engullido a Alex Trgico. Pareca la bruja buena del este, con su varita mgica a punto de hacer cualquier hechizo inverosmil e impredecible. --Cualquier otro sera ms til -dijo Dennison en un tono que no admita rplica. --No ser yo -dijo Jobe con la lengua seca. --Puedo jurarlo. Hasta donde yo s, Jobe nunca ha sido til -dijo Kleck. Bilka se ri. Shutty saba que no se rea de la ocurrencia sino de la falta de respuesta de Jobe. Su silencio indicaba lo atemorizado y superado que estaba por la situacin, y Bilka haba elegido ese recurso cruel para hacrselo ver y quizs para hacerle reaccionar. --Y t, Kleck? -propuso Shutty-. Al fin y al cabo, es tu fiesta. --Preferira que nadie de vosotros conociese mi futuro -dijo l con una pequea sonrisa-. No quiero estropear la sorpresa. Shutty

estaba a punto de echarse las cartas a s misma o a la entidad que fuese la que flotaba por all, cuando el olvidado Alex se acerc a ella y se sent junto a las cartas, columpindose adelante y atrs en un gesto inconsciente de ansiedad. --T? Alex Trgico el Audaz? --Estoy aterrorizado, mis msculos casi no pueden moverse del miedo, mi corazn va a dos mil por hora, me cuesta tragar la saliva... -se explic l-. Espero que dure. --Marty -dijo Shutty-. Recuerda que te ped bailar a ti primero. Kleck no respondi pero estaba claro que continuaba molesto. Haba un silencio tenso entre Dennison y l, una silenciosa lucha de poder. Ahora, desde que cogiera la baraja de tarot, Shutty se haba convertido en el tercer jugador de aquel juego desconocido, un tercer poder a tener en cuenta, y eso a l no le gustaba nada. Pase alrededor de su escritorio, alterado, como un tigre enjaulado. --De acuerdo, intentemos concentrarnos. Estamos intentando traer algo de la nada. No del ah fuera de la habitacin, sino de lo que hay ms all de nosotros mismos, vale? La realidad se basa en dnde sitas las fronteras -dijo Shutty, interpretando su papel de bruja-. Todas las cosas estn, despus de todo, conectadas entre s, y pueden crecer fuera, en el espacio, o replegarse sobre s mismas y desaparecer. Toda aquella parafernalia la tena olvidada desde el instituto, pero ahora le sala tan natural que se pregunt por qu la haba dejado atrs. Entonces record el porqu. Ah, s, las drogas. Ah, s, los intentos de suicidio. Ah, s, el pozo oscuro donde haba cado y desde donde haca sus pequeas excursiones a la muerte. Por un momento pens que quizs haba sido un error quitarle las cartas a Bilka, que cualquier situacin horrible por la que haba pasado poda no ser tan mala como aquella. Pero ya era demasiado tarde, las cartas ya estaban barajadas y todo estaba preparado. Dej el mazo frente a Alex Trgico. --Primero las cartas deben tomar parte de tu esencia. Barjalas todo el tiempo que quieras, hasta que creas que es suficiente, y luego colcalas en tres montones. Alex Trgico obedeci y rpidamente fue poniendo las cartas en el suelo, formando tres montones, sin parar de hablar. --Sabes lo que me ayuda? Pues el pensar que la mayora del miedo es viejo, vale? No nuevo, no, no ahora, viejo. Cada vez que tu tienes un, digamos, un trauma o un shock o algo as, se forma

este pequeo nudo de neurosis en tu cerebro, una amgdala de neuronas lo llaman. Cuando te asustas, dispara al cerebro las imgenes ms terribles que puedas imaginar. Por eso nunca puedes olvidar las cosas malas y horribles que te han pasado en la vida, porque estn permanentemente circulando por tu cerebro, una y otra y otra vez. Es como una especie de infierno, como una especie de infierno particular, s. Creis que la idea de infierno puede venir de esto? Pero nadie estaba prestndole atencin. Shutty volvi a juntar los montones de cartas, primero cogiendo el del centro, luego el de la derecha y finalmente el de la izquierda, y form un nuevo mazo de cartas. --La mayora de la gente coge las cartas de arriba, pero alguien que saba de esto, me dijo una vez que el truco era coger una de cada siete. Primero vamos a coger el significador, una carta que te va a representar a ti -le explic Shutty. Cont seis cartas y le dio la vuelta a la sptima: era la Muerte. Un jinete cabalgando a lomos de un caballo esqueltico, empuando un estandarte con una rosa negra mientras los cuerpos agonizantes por la peste yacan a sus pies. Todos reconocieron la carta. --Quizs deberamos parar -seal Dennison, tensa. --Vaya, qu sorpresa -dijo Shutty, haciendo caso omiso de la recomendacin-. Bueno, intentmoslo de nuevo. --Espera, no se supone que tienes que usar la primera carta que saques? -intervino Bilka, mostrando algo del poco conocimiento de artes arcanas que posea. --Eso queda a discrecin del que reparte -contest Shutty-, y esa soy yo. Rompiendo de paso otras reglas, baraj las cartas ella misma, cort, y pas las seis primeras hasta detenerse en la sptima y darle la vuelta. Esta vez, lo hizo contra el pecho, de tal forma que nadie pudiera verla. Y all estaba de nuevo. La Muerte. Que te jodan, espritu cabrn, y cogi la sexta en su lugar. --Ah, el Caballo de Bastos, un joven fiero y viril, que avanza audazmente hacia el futuro. Shutty puso la carta en el suelo junto a Alex, y justo entonces una jarra de cermica cay al suelo y se rompi en mil pedazos. Shutty ni se volvi para mirar, pero oy una voz que susurraba en su odo: Que te jodan a ti, Shutty.

Ignorndola, volc toda su concentracin en Alex Trgico sin apartar los ojos de l, intentando permanecer ajena a todo lo dems. --Quieres que sigamos? Pero Alex Trgico no deca nada. --Quieres que sigamos? -repiti. --S! S! Vamos all! -respondi l de pronto, con la expresin de alguien que estuviera a punto de hacer puenting por primera vez. --No, ya es suficiente! -dijo Dennison. Lleg hasta el centro del cuarto con pasos rpidos-. Hay algo que tengo que deciros, algo que tenis que comprender. Kleck la cogi del codo y tir de ella hacia atrs. --No, todava no. --Esto no es un juego! -le grit Dennison a Kleck-. Esta no es tu fiesta, ni ellos son tus juguetes. --Esto no es lo que habamos acordado! Ya conoces los trminos de nuestro acuerdo! -contest Kleck en el mismo tono. Todos los miraron en silencio. Todos menos Shutty. Ella estaba mirando algo ms extrao todava. Una sombra sobre el hombro de Alex, que no haba podido ver antes porque Dennison la tapaba con su cuerpo. Pareca moverse por s misma. --Las cosas estn empezando a fijarse en nosotros! -protest Dennison-. Esperar es demasiado peligroso, tenemos que salir de aqu! La voz de Dennison pareca vacilante, muy distinta al tono seguro con el que haba hablado hasta entonces. Kleck pareca cada vez ms excitado. --Mrate! Eres dbil! Permites que esa zorra te absorba la energa! Apenas ests aqu! No ests en posicin de exigir nada! La sombra estaba movindose. Era entonces la sombra de Dennison? No, la luz no era la correcta, ni el movimiento. No, la sombra no era de nadie ms que de s misma, como las que haba visto cuando alucinaba por las drogas, como la que haba tocado a Alex Trgico. Quizs fuera la misma. Quizs hubiera vuelto y quisiera tocarlo de nuevo. --No, eso ha sido un accidente, no s cmo pero... -se explic Dennison. Shutty habl. Y aunque el tono de su voz era mucho ms bajo que el de los dos, la urgencia que pareca mover sus labios hizo que ambos le prestaran atencin de inmediato. --Kate -fue todo lo que dijo.

Miraron su rostro, vieron sus ojos y siguieron la lnea de su mirada hasta lo que estaba observando tan fijamente. Dos tenazas del tamao de brazos humanos pero tres veces ms gruesos, exhalando humo como un cubo de hielo en una sauna, haban surgido a cada lado de Alex Trgico. Entre las dos, agazapada entre las sombras, se poda adivinar una cara deformada, aunque vagamente humana, que en lugar de boca abra un pico grande y curvado como el de un ave de presa. La forma sigui creciendo, empequeeciendo todava ms a Alex, sin emitir ningn tipo de sonido, mientras el humo que produca iba hacindose ms denso. Y lo que era mucho peor, Alex Trgico, tan real como Shutty haca un momento, tan real como cualquiera de ellos, se estaba haciendo ms oscuro, como la siniestra aparicin, perdiendo definicin hasta volverse casi transparente. La proximidad de la cosa lo estaba convirtiendo de alguna forma en algo parecido a ella. Su rastro de humanidad haba desaparecido casi del todo, salvo por el terror de sus ojos de ratn. Antes de que nadie pudiera reaccionar, aquella cosa, fuese lo que fuese, atrap a Alex Trgico, o lo que quedaba de l, y comenz a destrozarlo como si fuera un envoltorio de comida. Alex lanz un chillido de roedor. Dennison, todava tambaleante y dbil, se abalanz sobre la sombra, mientras le gritaba a Kleck: --Kleck! Aydame! -Pero Kleck no se movi, sigui mirando con una expresin fascinada que Shutty crey identificar como un enfermizo y perverso placer. Shutty pens que haba llegado el momento de hacer algo. Alex se haba agarrado a ella, y Shutty aprovech la situacin para tirar de l y arrancarle de las garras de la criatura. Tir con fuerza, pero fue intil. Con un sonoro chasquido, se le escap entre los dedos. Dennison salt sobre la sombra como haba hecho antes con Jobe cuando haba entrado por primera vez en la habitacin. Pero esta vez la cosa se desembaraz de ella fcilmente, golpendola con una tenaza en la cabeza y arrojndola al otro lado del cuarto. La nica protectora del grupo hasta entonces se esforz por levantarse del suelo, magullada y medio inconsciente. Ya no haba ningn rastro de Alex Trgico. Una vez que su hocico peludo se hubo desvanecido, dejaron de orse sus gritos. Solo quedaban sus pauelos de papel, agitndose en un remolino de aire, y despus, nada.

La sombra se gir entonces hacia Shutty. Ella retrocedi en cuclillas usando manos y pies, con los ojos puestos en las enormes pinzas, que se agitaban amenazadoras hacia ella. Se movi tan rpidamente que despus de un instante ya notaba la fra pared tras ella. Durante esos breves momentos, Shutty percibi vagamente que Dennison, tan lejana como si estuviera a un milln de kilmetros, le gritaba algo a Kleck. --Haz algo! -le grit desde el suelo. l intent ignorarla, mientras su expresin se converta en una mueca terrible de placer y odio, como la que antes haba observado Shutty durante el primer encontronazo con Jobe. Entonces, justo cuando la sombra se ergua amenazadora sobre Shutty, y esta se pegaba al rincn lo mximo posible, en posicin fetal, cuando las tenazas estaban a pocos centmetros de su cabeza, Dennison abri la boca alargando el cuello y articul un grito desgarrador. Shutty habra dicho que era un grito, pero fue ms que eso, fue un puo de viento gigantesco animado por la fuerza interior de Dennison. Golpe a la criatura como un huracn, arrancndole algunos pedazos de materia, que volaron por toda la habitacin, como briznas de hierba en una tormenta. Eso atrajo su atencin. Dej a Shutty para concentrarse en la fuente del ataque. Cuando se gir, lentamente, Dennison haba vuelto a gritar de nuevo, ms fuerte que antes. El torbellino alcanz a la criatura de lleno, y con un chillido inhumano y una bocanada de humo, se desintegr, como haba hecho Alex haca casi una eternidad. Shutty estaba en estado de shock, pero su ritmo respiracin no se haba disparado, como habra sido lo normal. O quizs ya no respirara en absoluto. Bilka estaba inmvil, petrificada, sin emitir ningn sonido. Jobe estaba sobre la cama, babeando y agitando sus miembros sin control mientras profera demenciales carcajadas. Dennison, tambalendose visiblemente, tan dbil que su forma pareca desvanecerse, reuni fuerzas y volvi a gritarle a Kleck. --Kleck! No voy a poder mantener mi OBE mucho ms, diles ahora mismo lo que est pasando! Diles qu hacen aqu! Qu son! Todava riendo histricamente, Jobe comenz a cantar una cancin de dibujos animados para nios. Shutty se concentr en la cancin, que tambin recordaba, en la creencia infantil de que as estara a salvo, de que si su concentracin no se apartaba de ella no

tendra que pensar en lo horrible de su situacin. --Dselo! -dijo Dennison otra vez. --No estn preparados! -respondi l. --Dselo o lo har yo! -amenaz ella. Kleck volva a tener aquella mirada peligrosa de ojos brillantes y furiosos, pero, aparentemente, Dennison haba ganado. Con una mueca de contrariedad, escupi al suelo. --De acuerdo, adelante. Explica a Orpheus. Dennison se volvi hacia los dems y tomando aire les dijo simplemente: --Estis muertos. Jobe frunci el ceo, lo que hizo que se pareciera a un mono, mientras le deca a Kleck: --Quieres decir que estamos muertos de cansancio? --No! -grit Kleck, como si al hablar a gritos las cosas fueran a quedar ms claras-. Muertos! Finito! Polvo al polvo, cenizas a las cenizas! Muertos como el pavo de Accin de Gracias, imbcil! Y has estado viviendo una y otra vez el ltimo da de tu vida casi durante un mes. Atontada por la revelacin, Shutty ech a correr, no hacia la puerta, sino hacia la ventana, y apret el rostro contra el cristal. El fro del vidrio contra su mejilla la relaj un poco, mientras intentaba sacudirse las palabras de Kleck de su cabeza. El Pontiac estaba de nuevo en la calle, acelerando para dejar atrs el semforo antes de que cambiara a rojo. Y all, entre el polvo y la porquera, ahora poda ver docenas y docenas de huellas de manos en la ventana, todas idnticas a la suya.

4. SI ESTA ES LA REVELACIN, SIGNIFICA QUE HAY UN VELO? El torrente de emociones de Shutty herva y burbujeaba, combinando miedo, rabia, tristeza, arrepentimiento y mucho ms. Todava se senta sobrepasada por un nico pensamiento dominante. Haba nacido en su subconsciente, pero poco a poco se haba abierto paso, tragndose a cualquier otro, ignorando cualquier otra posibilidad: si estaba muerta, por qu haba malgastado tanto tiempo deseando morir? Despus de todo, no se senta muy

diferente a antes. No haba menos dolor, ni descanso, ni paz, ni la sensacin de un final. Vaya desperdicio de suicida. Qu profundo y estpido derroche de energa. Con la mirada fija en sus zapatos negros y las formas de las baldosas del suelo, se dio cuenta de lo poco que haba cambiado con la muerte. De modo que eso era lo que pasaba. Haba estado atrapada consigo misma toda la vida, ahora segua atrapada, y por lo que se vea, iba a estarlo para siempre. Entonces el reflejo aceitoso de la caja retorcida de la pizza atrajo su atencin. --Haba... haba algo en la pizza? -pregunt Shutty con voz queda. --No -respondi Kleck, incapaz de disimular su regocijo. Luego oy su voz resonando en el aire, puedes matarlos a todos. Y l respondi con voz amable gracias. Kleck, con la mirada tenebrosa, cogi un rifle de entre la oscuridad, y apunt con l a la cabeza de Jobe. --Una para ti -dijo Kleck. --Jodido loco hijoputa! -grit Jobe cuando Kleck apret el gatillo. Se oy el disparo en toda la habitacin, mientras el cuerpo perfecto de Jobe sala disparado hacia la pared con el crneo destrozado. Una imagen desconcertantemente familiar para todos ellos, uno de los ltimos pasos de una larga noche de baile que, de alguna forma, nunca reconoca su propio final. --T nos mataste -seal Shutty, remarcando lo obvio. Todava sonriendo, Kleck le apunt a ella con el rifle. --De verdad los puedo matar a todos? -dijo con una amplia sonrisa. El cuerpo de Shutty se prepar para lo que vena a continuacin, de igual forma que lo haba hecho cada noche de las ltimas cuatro semanas o ms. Poda sentir los rasgos de su cara preparados para desintegrarse en la inminente lluvia de plomo que iba a surcar el aire hacia ella. --No, por favor, no! -se oy decir a s misma, decepcionada por seguir suplicando hasta el final. Pero entonces una voz se dej or entre los sollozos de Bilka y la risa nerviosa de Kleck. --No tienes por qu pasar por esto otra vez! Esta vez, la voz, ms que una invasin de su intimidad o una orden molesta, era un mensaje lleno de vida. Shutty se aferr a esa

voz y se levant del suelo, digna, con un gran esfuerzo de voluntad. La habitacin pareca ahora diferente. La mayora de los muebles haba desaparecido. Dennison estaba all, todava bastante dbil, luchando por no caer al suelo. Incluso Jobe haba aparecido, sentado en la cama, palpndose la cabeza con las dos manos como si tratara de encontrar su herida mortal, que pareca haberse esfumado. La idea de que l, con su cuerpo diez, que haba ganado premio tras premio en todo tipo de competiciones, haba cado gracias a un simple movimiento del dedo ndice de un pattico freeki, le haba tocado el ego. Ya no era el to bueno, el hijo predilecto. Lloraba desconsoladamente como un nio perdido. Pareca que incluso Kleck se apiadaba de l. Bilka le pas mecnicamente un brazo sobre el hombro para confortarlo mientras lloraba con l. Furiosa, Shutty agarr a Kleck del brazo, tir de l y le dio un empujn que provoc un curioso efecto. Parte de l haba cado al suelo, parte de l todava empuaba el rifle, parte de l lo estaba disparando todava entre destellos y bocanadas de humo. Otra parte de l se hallaba frente a ella, cara a cara. --T nos has matado! -dijo ella de nuevo. --Oh, s -dijo Kleck. Shutty sacudi la cabeza, como incapaz de crerselo todava, sin apartar la vista de los ojos perdidos de Kleck. Temblando de rabia, dej que una pregunta se deslizara entre sus labios. Su tono no pareca inflamado por la rabia, sino animado por una sinceridad profunda. --Por qu? -pregunt. --Porque soy un jodido zumbado, Shutty. Siempre he sido asi. Siempre me imagin que la vida era como un videojuego o una pelcula, y que si poda llegar al final, me despertara en el teatro con los focos apuntndome, y todo sera real de nuevo. O sea, quiero decir, es como... nunca has pensado que la vida era un sueo? Vamos, seguro que s. --S, pero nunca hice apuestas sobre ello! Por qu no te mataste t? Kleck la mir con extraeza, como si fuera ella la que estuviera actuando como una loca. --Nunca pens que yo no fuera real, solo vosotros. Por supuesto, ahora tengo que admitir que parece que no estaba acertado del todo, pero en aquel momento no lo saba. Cuando os

invit era como una ltima oportunidad. Si no os hubiera llamado, si no hubiera dicho la palabra, todos os habrais ido a la cama esa noche. Esa era la regla. Sin palabra no hay muerte. Pero lo hice, dije la palabra, y entonces... bang! Ja ja ja! --Qu palabra? Qu quieres...? -empez Shutty. Entonces comprendi de qu estaba hablando, con tanta claridad como si lo hubiera podido leer en su mente enferma. Seal al ordenador con un movimiento de la cabeza, y se dio cuenta de que tambin poda ver a travs de l-. Las voces fantasmales, las FEV. Kleck asinti. --Tenas razn. Hay ms -repiti Shutty. Kleck se encogi de hombros. --Eso era todo lo que necesitaba. Eso demostrara que haba algo de lo que despertar. Y al ver que no funcionaba, al ver que el juego no terminaba, me vol la cabeza. Eso, como puedes ver, tampoco funcion del todo. He estado pensando desde entonces en todo esto, y quera decirte que lo siento de veras. Enfurecida, Shutty frunci el ceo y entorn la mirada. Apart a Kleck de su camino, pero de nuevo tena su arma. Le dispar a la cabeza, pero las balas atravesaron su carne de fantasma y ella las ignor completamente. Mir a Dennison y entonces todos sintieron que exista una extraa distancia entre ellos y la pequea mujer, como si no los separasen unos pocos metros, sino un abismo infranqueable. --l est muerto, pero t... t no. T ests todava viva -dijo Shutty. --S -respondi Dennison con una expresin que pareca aadir sigue, te ests acercando. --Pero puedes vernos. Eres algo parecido a nosotros. --Soy un agente de Orpheus, lo que denominamos un incursor, entrenada para proyectar mi voluntad, para convertirme, por decirlo as, en un fantasma de corta duracin. No todos vuelven como vosotros cuatro. Las muertes violentas y repentinas lo hacen ms probable, pero no siempre ocurre as. La mayora de los espritus son dbiles, incapaces de hacer prcticamente otra cosa que repetir sus ltimos recuerdos. --Las cartas de tarot tambin eran parte del asunto? -dijo Shutty. --Eres muy buena. Bilka ech las cartas esa noche. T lo cambiaste, y con ello rompiste el patrn. Y mi presencia es nueva

tambin. Vine aqu por Kleck, para intentar que vierais la verdad, para calmaros, para aclarar vuestras dudas, para liberaros. --Para calmarnos? Estamos muertos! -dijo Shutty. --He elegido mal las palabras. Pero si os lo hubiramos explicado sin ms no nos habrais credo. El momento es importante, debe ser el adecuado. Escucha atentamente, Shutty. Los espritus capturan energa, y hay formas de transferirla de unos a otros. Normalmente se necesita un entrenamiento especial para eso, pero cuando yo te toqu, tomaste parte de m energa, como si estuvieras hambrienta de ella. Ah es cuando empezaste a romper el patrn. Y tambin creo que eso fue lo que atrajo al hostil. Vemos muchos de esos, tambin. Fantasmas peligrosos. Parece que les atraen las tragedias, o ciertas personas, personas que han estado cerca de la muerte, que han visto todo esto antes. Personas como t. --Qu quieres decir? Pareca que Dennison no saba cmo explicarse. La energa que Shutty haba tomado de ella la haba debilitado considerablemente, y su pelea con el hostil que haba devorado a Alex Trgico no haba hecho sino agravar las cosas. --No importa. Este sitio no es seguro. Tenemos que... Se oy entonces un sonido quejumbroso, como si un perro moribundo estuviera acercndose. Era Jobe. Al principio Shutty pens que era simplemente un sollozo ms fuerte, pero su expresin lo desmenta. Estaba mirando fijamente al espacio que haba entre sus piernas, bajo su cojn, donde estaba emergiendo una oscuridad tenebrosa. Bilka la haba visto primero, al parecer. Como Jackie Kennedy en la limusina en Kansas, intentaba alejarse lo ms posible de su asediado amante. Corri hacia la puerta del otro extremo de la habitacin e intent abrirla desesperadamente, pero descubri con angustia que no haba pomo alguno. La cosa que surga bajo el aturdido Jobe se extendi con rapidez, hasta rodear al Joven por completo. En sus sombras grises y negras, Shutty pudo distinguir algunos rasgos. Un ojo de gato, unas garras, agujeros sangrantes en la cabeza, un machete clavado en el pecho. Era como si aquella cosa nueva intentara recordar sin xito lo que haba sido una vez, pero los recuerdos hubiesen sido sustituidos por pesadillas. Jobe intent saltar para escapar, pero no pudo. La cosa lo rodeaba por completo. Sus movimientos solo aceleraba el avance de la criatura. Y entonces Jobe, el musculoso y poderoso Jobe, de imponente

aspecto pero escaso cerebro, fue lanzado por la habitacin como un mueco de trapo. Cuando Shutty era pequea, su ta abuela Yotie tena un viejo fox terrier que se llamaba Toya, con el que jugaba hacindole rabiar con un mono de peluche. El perro odiaba aquel monito. Cuando Yotie se lo enseaba, Toya comenzaba a gruir amenazadoramente. Todos los que vean cmo ladraba el perro al mueco se partan de risa. Entonces Yotie lo pona a la altura de su hocico y simulaba que bailaba acercndose a l, lo que enfureca y asustaba al perro a partes iguales, hasta que finalmente Toya, literalmente arrinconado contra la pared, saltaba sobre el mono de juguete. La ta Yotie apartaba al monito en el ltimo segundo para evitar que lo destrozara, a pesar del sentimiento de frustracin del viejo perro, que se pona a gemir y a ladrar lastimeramente. Entonces todos los presentes rean an con ms ganas si cabe, Shutty incluida, por lo ridculo de la situacin. Aquello dur hasta que el juego se acab. Puede que la anciana ta abuela estuviera perdiendo facultades y reflejos y no retirara el mono de peluche suficientemente rpido, o que el viejo fox terrier consiguiera de alguna forma un extra de fuerza y velocidad, o tal vez su cerebro le indicara que el mono no se mova por s mismo. El caso es que en aquella ocasin, Toya no arremeti contra el mueco, sino contra la mano de la anciana. El terrier atrap el dedo ndice, arrugado y seco, entre sus colmillos y mordi tan fuerte que lleg hasta el hueso. Mientras la ta Yotie gritaba de dolor, Toya, con la boca goteando la sangre de su duea, se abalanz sobre el mono con tanta furia que los pedazos del mueco no tardaron en saltar por toda la habitacin. A Toya lo sacrificaron al da siguiente. Yotie vivi una dcada ms, pero nunca pudo utilizar su mano para nada ms complejo que sujetar un lpiz. En un reflejo inconsciente de su memoria, Shutty evoc aquella escena porque la furia con la que aquella criatura se haba deshecho de Jobe era similar a la que haba exhibido Toya con el mono de peluche. Unos colmillos invisibles comenzaron a hacer presa en Jobe, que sangraba profusamente mientras se agitaba en el suelo, intentando desembarazarse de aquel ser, entre aullidos miserables de dolor. --Haz algo! Slvalo! -le grit Shutty a Dennison. Dennison se tambale y vacil. La agente de Orpheus estaba ms dbil de lo que Shutty haba imaginado. Intent avanzar pero

cay al suelo de rodillas, mientras Shutty corra para sostenerla. Shutty tuvo una extraa sensacin al tocarla, como si no fuera del todo corprea. --Hay algo que puedes hacer, verdad? -susurr Shutty, imitando inconscientemente el tono tranquilizador con el que se haba dirigido Dennison a ella tantas veces-. Algo que podras haber hecho con Alex si no te hubiesen cogido por sorpresa y hubiese sido demasiado tarde ya. Dennison asinti con la cabeza. Abri la boca apretando los dientes, y grit. El sonido fue hmedo y doloroso esta vez, parecido a un ltimo estertor, el grito final de una criatura moribunda. Dennison se desplom en los brazos de Shutty. La cosa estaba furiosa y confundida, pero ni destruida ni herida. Dud entre sus mltiples victimas potenciales, pero al final debi decidir que la diversin que le proporcionaba Jobe era la opcin ms atractiva. Shutty recorri la habitacin con la mirada, buscando un arma que pudiera utilizar contra la criatura, pero lo nico que vio fue a Kleck, de pie, mirando tontamente la escena como un payaso autista, con el rifle apretado contra el pecho como si fuera un icono flico. --Dispara, idiota! -le grit Shutty. Kleck se volvi hacia ella. --Ests de broma? -repuso l, saliendo de su estado de estupefaccin-. El arma no es real. Es una proyeccin, igual que las balas. --Pues entonces proyecta algo de tu puta bilis en su puta direccin! --Ni hablar! -dijo Kleck-. Dejemos que se lo coma. Nunca haba visto nada igual. Furiosa con l, Shutty le ara el rostro con sus uas, pintadas con calaveras negras, mientras intentaba arrancarle el rifle de las manos. Sorprendentemente, los araazos le dolieron, y retrocedi tambaleante y cubrindose el rostro con las manos. Shutty no saba bien si le haba arrebatado el arma, o esta haba aparecido por arte de magia en sus manos. En cualquier caso, el tacto del rifle le produjo una extraa sensacin, como si estuviera hecho de sus propios pensamientos ms que de materia. Se lo llev a la cara, apunt y dispar. Las balas, o lo que fueran, atravesaron el aire, alcanzaron a la sombra, que Dennison haba definido antes como el hostil, y le

arrancaron varios pedazos de materia gelatinosa. La cosa no pareca haberlo notado, pero entonces solt a Jobe y se encar con Shutty, articulando un sonido ms parecido al entrechocar de dos piedras que a un gruido animal. Shutty cerr los ojos y continu disparando. El rifle vibraba entre sus manos a cada detonacin, escupiendo un torrente de proyectiles. El extrao chillido de la criatura se hizo ms fuerte y ms agudo. Shutty sinti algo que se le acercaba, grande y pesado, y asumi que la criatura estaba ya a pocos centmetros de ella. Un aliento clido y ftido le golpe la cara, hacindola temblar como un flan sobre un plato. Y despus, silencio. Cuando Shutty abri sus ojos la cosa haba desaparecido y Kate Dennison estaba de pie de nuevo, intentando calmar a Bilka, que segua intentando forzar la puerta para escapar. --Me esperan refuerzos en el vestbulo. Ya deberan estar aqu -dijo Dennison-. No s qu est pasando exactamente, pero adivino que nada bueno. Sin embargo, he venido a despertaros y sacaros de aqu y eso es lo que voy a hacer. Le pas el brazo por el hombro a Bilka en un gesto tranquilizador. --Cgeme de la mano, Bilka, no tengas miedo. Todo acabar pronto. Bilka temblaba de pies a cabeza. Dennison la fue calmando con palabras suaves y reconfortantes, casi en susurros, abrazndola y hablndole al odo. --No hay nada que te ate aqu. Ahora ya lo sabes. Kleck est muerto, l mismo se dispar. Tus responsabilidades han terminado. Todo ha acabado ya. Bilka se estremeci y tembl como si su fuerza vital estuviera agitndose en su interior para tratar de escapar de su cuerpo etreo. Se apret con ms fuerza a Dennison, como buscando fuerza y calor. Dennison continu susurrndole al odo, con un tono de compasin ms bajo conforme sus labios se acercaban a su odo, hasta que finalmente estuvieron en contacto. Aun as, Shutty poda or claramente cada palabra. --En qu crees, corazn? Qu es? Est bien, sea lo que sea. No tengas miedo. Solo habla, di algo. --Ateos. Mis padres eran ateos -dijo Bilka como avergonzada. Haba recuperado ya algo de su compostura y estaba secndose las

lgrimas-. Se educaron con los comunistas. Lo nico que tena sentido para ellos era lo material. Pero yo, toda mi vida he sabido que haba algo ms... Nadie se dio cuenta al principio, pero una luz comenz a iluminar la penumbra de la habitacin. No haba una fuente clara que Shutty pudiera identificar. Era ms bien como si todo comenzara a brillar por s mismo, con un color rosa clido, como esas bombillas coloreadas que se anunciaban como luz ambiental. Shutty busc una palabra para describirla, pero la nica que le vino a la mente fue la que menos le gustaba de todas: sagrada. Pens que s, pareca sagrada. Pero era ms que eso, pareca la respuesta al espritu de Bilka, la respuesta a su llamada. Era la luz de Bilka. El resplandor se concentr en Bilka y ba su plida piel, haciendo que pareciera ms sana y viva de lo que haba sido en vida. Sonriendo, Bilka se sec las lgrimas. --Ya no tengo que adivinar o esperar ms. Aqu esta el corazn del universo, esperndome a m! Dennison la solt delicadamente, mientras la luz envolva a Bilka. Sus rasgos comenzaron a difuminarse y desaparecer en el clido resplandor. Primero el color y la textura de su piel, su rostro, y luego su silueta: sus dedos, sus brazos y piernas, su torso, su cabeza. Todo se volvi rosa y brillante. No hubo un solo sonido. Estaba all y, al momento siguiente, haba desaparecido, dejando la habitacin sumida de nuevo en la penumbra. Dennison pareca ms fuerte y ms tranquila que antes, como si la ascensin de Bilka, o lo que fuese, la hubiera rejuvenecido. Kleck estaba en un rincn, curndose las heridas de la cara. Shutty le mir y volvi a tener la impresin de que haba un trozo de piel a cada lado de su cara, como las orejas tristes y cadas de un perro. Ahora poda verlas ms claramente, y se dio cuenta de que eran el resultado de unas heridas fantasmales, las que se ocasion cuando se dispar en la cabeza. Fuerte y segura de s misma, Dennison se dirigi a Jobe y puso sus brazos en aquellos anchos hombros. Lentamente, Shutty casi hubiera dicho que sensualmente, lo ayud a levantarse. --El segundo es siempre ms fcil -dijo ella-. Has tenido suerte de ver cmo ha sido con Bilka. Jobe asinti y tosi, mientras se secaba las lgrimas. Dennison le mir a los ojos con una sonrisa clida.

--Jobe, hay algo que quieras decir? Algo que quieras hacer? Algo que necesites comprender? Por toda respuesta, el joven sacudi la cabeza. --Bien -dijo Dennison-, entonces adelante. Esta vez, ms que un resplandor rosa, una luz azulada -azul para los chicos? se pregunt Shutty- inund la habitacin, iluminado las paredes desnudas. Las sombras se difuminaron, dejando entrever un tnel que conduca hacia arriba, con la proverbial luz al final que anunciaba un ms all a lo lejos. Jobe, sin necesitar ms nimos, avanz hacia el tnel. Las graves heridas que le haba inflingido el hostil desaparecieron. Con ellas desapareci tambin su expresin de cansancio y angustia, reemplazada por una gran sonrisa de paz y tranquilidad. Una expresin que Shutty nunca le haba visto, ni siquiera cuando se rea de sus chistes malos. Cuando comenz a caminar hacia la luz dijo algo. Shutty crey que era algo as como Guau! Vaya tas! pero cuando termin la frase, su silueta haba desaparecido ya en la luz azul. Despus, la luz desapareci y no qued ni rastro de Jobe, como antes. --Todos esos efectos especiales eran reales? -dijo Shutty casi susurrando, como para s misma. No se haba percatado de lo cerca que estaba Dennison de ella. --Tan reales como los que ms -le respondi Dennison-. Las cosas que los anclaban aqu, la sensacin de que deban estar aqu, desaparecen cuando averiguan que estn muertos y su asesino tambin. As son libres de marchar. Adonde? No tengo ni idea. Todo lo que Orpheus te puede decir es que lo que viene despus se parece a lo que t quieras que sea. --Quieres decir que podra parecerse a, por ejemplo, un concurso de imitadores de Elvis? -pregunt Shutty, temiendo la forma que podan adoptar algunos parasos. --Eso dicen -respondi Dennison, sonriendo-. Qu dices t? Le cost medio segundo asimilar la pregunta. Bilka y Jobe haban desaparecido, y Kleck era, aparentemente, parte del grupo de Orpheus. Era su turno, entonces. Sacudi la cabeza, agitando sus largos cabellos negros en ambas direcciones. Retrocedi unos pasos para alejarse de Dennison, como si temiera que el mero roce de la mujer pudiera conducirla al otro lado.

--Yo? Subirme al tnel de la luz? Creo que no. --No tiene por qu ser as para ti. Va a ser como t quieras que sea -dijo Dennison. Avanz hacia ella hasta que Shutty mostr los puos amenazadoramente. Dennison se detuvo y sonri sin mostrar sorpresa alguna. --Espera un poco -dijo Shutty-, pongamos en suspenso esto de la resurreccin trascendente y responde algunas preguntas. T eres parte de Orpheus, no? Orpheus trabaja por dinero. Quin ha pagado tus servicios? --No hace falta responder a eso -intervino Kleck frotndose la cara. --Oh, vaya, chaval, pues yo creo que s hace falta -dijo Shutty-. Y recuerda, que si he podido utilizar el rifle contra el Gran Feo, tambin puedo utilizarlo contra ti. --Estpida zorra... -dijo Kleck con aquella mirada furibunda mientras se le acercaba. Dennison lo detuvo alzando la mano. Ahora era claramente ms fuerte, y los dos saban que, en un hipottico enfrentamiento, ella se llevara el gato al agua. El pequeo tigre haba llegado hasta el lmite de su cadena. --Atrs, Martin, atrs. Djame solucionar esto a m. Intenta recordar lo bien que est saliendo todo hasta ahora, vale? -lo apacigu Dennison. Luego se volvi a Shutty y le dijo llanamente-. Nos paga Adrin Kleck. El padre de Martin. Despus de este... incidente, Kleck se ha convertido en un agente de Orpheus. --Alto ah -cort Shutty-. Cmo ha podido convertirse Kleck en un agente de Orpheus si ha estado danzando con nosotros todas estas semanas? --Ella te dijo que vosotros estabais atrapados, no que yo lo estuviera -le explic Kleck-. Solo estaba aqu en vuestros sueos, por decirlo de alguna forma. --Adrin Kleck pag el entrenamiento de Martin. Tambin pag por esta misin -dijo Dennison. --As que pap todava te soluciona los marrones, eh? -se burl Shutty. --Esto ya no tiene nada que ver contigo -dijo Dennison, mirando a Shutty fijamente a los ojos. Haba algo extrao en la forma en que Dennison haba pronunciado aquel ya no tiene nada que ver contigo. Como si hubiese algn tipo de eleccin oculta. Como si de algn modo, si ella quera, las cosas pudieran volver a tener que ver con ella.

Pero ese no era un pensamiento que pudiera concretar de momento. En lugar de eso, sinti una profunda tristeza, y todos los pensamientos, la angustia y la rabia se diluyeron en su interior. La muerte, era, a fin de cuentas, lo que Shutty haba estado buscando, y ahora le decan que iba a ser exactamente como ella se la haba imaginado. La luz rosa cristiana de Bilka, las chicas guapas de Jobe. Cmo iba a ser su paraso? Algo nicamente suyo. Puede que esa fuera la mejor manera de averiguar lo que realmente quera, el secreto que su corazn siempre se haba negado a revelarle. Entonces se dio cuenta, por primera vez, de que la habitacin comenzaba a brillar con una luz negra. Dennison le haba dicho la verdad. El cuarto brillaba con colores bano y prpura, con destellos de colores vivos, como gemas, igual que su propia habitacin. De hecho, le provoc una sensacin de paz y seguridad, como si su santa sanctorum interno fuera a abarcar todo el mundo. Una sonrisa maliciosa apareci en sus labios, y se oy decir: --Guay. A travs de los destellos que recorran la luz negra, algo comenz a llamarla, a tirar de ella, pero no como el hostil haba hecho con Jobe y Alex, sino de una forma delicada, como una mano materna, segura y clida, que la conduca al regazo, al fin nia para siempre, sin temores, sin preocupaciones, sin ningn dolor. Su cansado corazn estaba a punto de disolverse en aquella sensacin cuando unos pensamientos persistentes y muy terrenales, un horrible conjunto de palabras y neuronas trabajando incansables, asaltaron su alma desde el cerebro. Se detuvo y se volvi furiosa hacia Kleck y Dennison. --Espera un minuto -dijo, sealando a Kleck con el dedo ndice como estuviera clavndole la ua-. Qu pasa con l? Adnde va? Dennison haba empezado a levantar su mano como para detener a Kleck. --No... Pero ya era demasiado tarde. Los labios que formaban aquella expresin de arrogancia que lo caracterizaba, ya haban comenzado a hablar. --Adnde voy si los hostiles no me atrapan? Una vez que todas mis vctimas han desaparecido, me voy de aqu. Shutty sacudi la cabeza y la luz de bano comenz a perder fuerza. --Martin, calla -le pidi Dennison.

--No, espera -dijo Shutty-. Eso quiere decir que alguien... algo como t alcanza la otra vida? --Eso me han dicho -respondi l con una sonrisa de satisfaccin. Shutty se acerc a l sin preocuparse de si sus calcetines se arrugaban en sus tobillos, hasta que su nariz estuvo casi en contacto con la de Kleck. --A ver. T me has reventado estos preciosos ojos, has esparcido mis sesos por este sedoso cabello, y aun as vas a alcanzar la bendicin eterna? Dennison baj la mirada y murmur algo. --T misma lo has dicho antes, el mundo es injusto -respondi l. --Eso lo deca cuando crea haberlo visto todo -dijo Shutty con indignacin. En ese momento, uno de los escasos muebles supervivientes, un estante de libros, cruji como un rbol cortado a punto de caer, y se desplom contra el suelo con un sonido parecido al de una explosin. Uno de los engarces de hierro del estante vol hasta la pared de ladrillo, donde impact con una reverberacin metlica. --Imbcil! -le grit Dennison a Kleck-. Por el amor de Dios! Es que no prestaste ninguna atencin en los entrenamientos? Est manifestando habilidades poltergeist! Y en este sitio, cualquier actividad extra puede atraer hostiles de cualquier parte! --Puede que s prestara atencin y me d igual. Puede que me traiga sin cuidado esta misin, el juicio y todo en general. Puede que esta pequea zorra que me ha robado el protagonismo me cabree ms que los dems, y puede que no quiera que se marche todava! Puede que quiera ver cmo sangra una vez ms, y puede que me importe un comino lo que piense Orpheus o mi padre! Los ojos de Kleck ardan de odio. --Ahora soy libre -dijo golpendose el pecho con el puo-, y nadie, nadie puede tocarme nunca ms. Fue entonces cuando una perceptible y repulsiva peste comenz a inundar la habitacin filtrndose por la pared. Fue extendindose formando hilos de color blanco y naranja, formando grandes nubes mientras avanzaba. El aire ftido comenz a envolver a Kleck como si estuviese vivo, mientras su expresin reflejaba una profunda repulsin. Pareca a punto de vomitar. Salt a un lado intentando huir, pero en la pared, entre los hilos ftidos naranjas y

blancos que se filtraban, apareci un tentculo negro viscoso que lo sujet con fuerza, impidiendo que se moviera. Luego aparecieron las caras. Al principio Shutty pens que era un ser de enormes dimensiones, puede que bicfalo, pero en realidad se trataba de dos criaturas. La ms grande, con aspecto de roedor y que despeda a su paso los apestosos hilos blanquecinos de los que pareca compuesta, atrap el pie de Kleck a la altura del tobillo. Por alguna razn, le recordaba a Alex Trgico. Empezaron a arrastrar a Kleck hacia la pared mientras este se resista. Cay al suelo, y comenz a intentar liberarse de la presa, intentando alejarse con manos y pies, pero por cada centmetro que ganaba, perda dos, y los tentculos lo acercaban ms y ms a la pared. Shutty y Dennison le miraron durante un segundo. --Qu juicio? -pregunt Shutty. Kleck reaccion ante la pregunta de Shutty gritndole a Dennison, como si hubiera olvidado el hecho de que estaba siendo arrastrado poco a poco a su destruccin. --No! Cierra tu puta bocal Me perteneces! La expresin de Dennison se transform ligeramente y pareci que iba a obedecer, pero entonces, algo en su interior hizo que cambiara de opinin. --Adrin Kleck est pendiente de juicio, demandado por vuestros padres por induccin a vuestro asesinato. Hay evidencias de que l abus de Martin durante aos: le drogaba y le pegaba, lo que provoc que su psicosis se agravara considerablemente. La polica encontr incluso un pequeo cementerio de animales en la finca de Kleck, con signos de haber sido torturados. --Me perteneces! Me perteneces! -grit Kleck todava ms fuerte, como si pensase que no le haban odo. --Tus padres queran contactar contigo por razones obvias, para comprobar si vuestras almas estaban en paz, pero tambin para intentar averiguar exactamente qu haba ocurrido. La informacin no se habra admitido en un Juicio civil, pero quizs hubiera dado pie a formular las preguntas adecuadas. Kleck quera eliminar esa posibilidad liberando vuestros espritus. Tena sentido. Su madre siempre haba sido aficionada a la telebasura de madrugada. Pero Orpheus segua trabajando para los Kleck. La mirada de Shutty se endureci.

--Escchame atentamente -seal Dennison sacudiendo la cabeza-, no estoy diciendo que Orpheus est siempre en el lado correcto de la tica y de la ley, pero en este caso, durante todo esta tarde, cuando surgi la posibilidad de... bueno, de perder a Martin, tuve la impresin de que nadie lo echara de menos. Me escuchas, Shutty? Entiendes lo que te estoy diciendo? Nadie lo va a echar de menos. Como para remarcar lo que haba dicho, Dennison se acerc a la puerta, el smbolo de su prisin, y empuj con fuerza la manilla. Se escuch un sonido metlico. La puerta comenz a entreabrirse. Shutty se estremeci como si una fra brisa la hubiera atravesado. El pensamiento de cruzar la puerta y dejar todo aquello era tan intenso que casi olvid a las criaturas que estaban devorando a Kleck. --De hecho, si l fuera la nica cosa que me retuviera aqu, ya me habra ido -dijo Dennison-. El nico cabo suelto que queda eres t, Shutty. Qu es lo que quieres? --Yo? No parece que tenga muchas alternativas -respondi. --Quizs ms de las que crees. Eres diferente que los dems. Has estado tres o cuatro veces a punto de morir. Conozco muy bien lo que es eso, porque a m me ha pasado tambin. En mi caso, no por culpa de un intento de suicidio, sino de unos rituales chamnicos que me dejaron casi muerta. Pero ya has vuelto, has recuperado tu voluntad y ahora ests aqu, sin saber exactamente lo que quieres hacer. Tus padres nos ensearon tus diarios. He ledo las cosas que escribiste sobre las sombras que habas visto: las luces, los tneles, los parientes muertos. Son las tpicas experiencias que sufren los que han estado cerca de la muerte. Uno de los requisitos que Orpheus busca en sus agentes. Y todo lo que he visto aqu hasta el momento me induce a pensar que eres una buena candidata. Orpheus est buscando fantasmas para incorporarse al grupo. Los espritus tienen habilidades especiales. Puedes recibir entrenamiento para aprender a dominarlas. Puedes crecer, aprender ms. De ti depende. Y lo sabas. Parte de ti lo ha sabido desde el principio. Como si recordara algo de pronto, se arremang la camisa negra y mostr las viejas cicatrices de sus muecas. Parecan gusanos que serpenteaban desde las manos hasta el codo. Consider aquel pensamiento como algo curioso. Si fuera una pelcula y los efectos especiales lo hubiesen hecho bien, sera una escena impactante. --Quieres decir que siempre he sabido que el mundo es as?

--En cierta forma, s -respondi Dennison. Kleck empez a chillar. --Esto es ridculo -dijo Shutty mientras se le ponan los pelos de punta, en parte por la situacin, en parte por los alaridos de Kleck-. Pero t qu eres, una puta reclutadora? Estoy muerta! Muerta! No de camino a la UVI. Y t... t no sabes ni siquiera qu era esa cosa que se comi a Alex, ni dnde est, verdad? --S, tienes toda la razn -admiti ella. Los gritos se convirtieron en gemidos apagados. Se oa el roce de las uas de Kleck contra el suelo, intentando escapar de su presa mortal. Y, por debajo, el sonido de unas mandbulas gelatinosas masticando lentamente. Shutty se mova nerviosa, dirigiendo la mirada hacia la puerta entreabierta, deseando intensamente saber qu haba al otro lado. --Cunto tiempo puedo vivir como fantasma? -pregunt, aunque la respuesta no le importaba gran cosa. --No he encontrado a ninguno que haya permanecido en ese estado ms de unos pocos aos -respondi Dennison-. La teora es que al final... se desvanecen. --Ayudadme. Ayudadme -suplic Kleck, araando las baldosas sin fuerza, con medio cuerpo devorado. --No quiero ir a ningn lugar donde l pueda ir -dijo Shutty decidida. Dennison asinti. --Si dejamos que esas criaturas lo devoren, y honestamente no s qu le van a hacer o qu va a pasar con l, necesitar dos cosas: tu silencio y la promesa de que permanecers aqu y me ayudars con el resto. --El resto? El resto de qu? --Ya te he dicho que tengo un equipo esperando en el vestbulo. Pensamos que lo mejor sera que solo Kleck y yo entrramos en la habitacin. Pero no s por qu no han respondido a mi seal, as que por lo que parece, hay en todo esto algo ms de lo que imaginamos. Podras trabajar como agente de Orpheus. O no. Lo que sea. Pero por favor, dame una razn. Dame solo una puta razn y te dejar ir -le pidi Dennison. --Puta zorra! -aull Kleck con un brillo de odio en los ojos perrunos. --Calla, imbcil! -respondi Dennison sin molestarse en mirarlo. --Por qu? -pregunt Shutty.

--Sera una lstima dejar que l siguiera adelante, de igual forma que sera una prdida que t no lo hicieras -dijo Dennison-. De todas las reglas que existen en el mundo, la nica en la que creo es que las ocasiones perdidas son una putada. --Os matar! Os enviar al infierno! Aplastar vuestros putos cerebros contra el suelo! -gritaba Kleck mientras intentaba por todos los medios liberarse de la criatura, con las fuerzas que le proporcionaba la intensidad de su odio. --Y bien? -dijo Dennison, mirndola con unos ojos que parecan llegar a lo ms profundo de su alma. Shutty lo medit unos instantes, recordando los increbles acontecimientos que le haban ocurrido en las ltimas horas, intentando comprenderlos y valorarlos lo mejor posible. --De acuerdo. Pero cruzo los dedos y espero que l muera. Dennison no mostr ninguna emocin. Simplemente, acompao al espritu de Shutty al vestbulo. Se desplazaron tan rpido que Shutty tuvo la impresin de que parte de ella se iba quedando atrs, como un rastro de humo. Las cadenas que la ataban haban cado ya. Ahora se senta una persona nueva. La puerta se cerr, pero todava poda or los gritos de dolor de Kleck. Por un momento, se imagin que Kleck estaba all a su lado, en la oscuridad, y que gritaba en sueos, vctima de alguna pesadilla. Un mosquito zumbaba insistentemente sobre su cabeza, como si estuviera intentando comunicarse con ella. Pasaron unos instantes hasta que se dio cuenta de que aquel zumbido extrao no era sino Kate, que la estaba llamando. Haban llegado al vestbulo. All haba otras personas mirndola, curando sus heridas. El espacioso vestbulo estaba en silencio. Las dos puertas idnticas habran parecido sendas lpidas de no ser por las manillas metlicas plateadas. Era extrao. No haba carteles colgados, no haba un corcho con mensajes o anuncios, ningn pster o pancarta. Todo estaba vaco de vida. Claro, reflexion Shutty, quin querra vivir en el mismo vestbulo donde mataron a cuatro estudiantes? Pero haba ms. Shutty siempre haba pensado que aquel vestbulo pareca un depsito de cadveres. Ahora, aquella sensacin se haba acentuado. No saba si era su tendencia normal hacia lo morboso o haba algo ms. Un pensamiento se abri camino entre las dudas, pero fue Dennison quien le dio palabras. --S, tienes razn. Kleck no os asesin solo a vosotros cuatro en

la habitacin. Mat a todos los que pudo en la residencia. Va a ser una larga noche. Las noticias no eran tranquilizadoras. Desde que se haba enterado de que estaba muerta, Shutty haba sentido unas grandes ganas de vivir, o al menos algo parecido. Se agach para arreglarse los calcetines una vez ms, convencida de que a esas alturas ya se le habran cado. Pero all no haba ningn calcetn. Se dio cuenta de que no haba calcetines, ni piernas, ni manos, pero aun as, estaba all: en su mente, en sus dedos, en sus zapatos, en las huellas de sus manos en la ventana. Con una mueca, se dio cuenta de que iba a tener que ajustarse el calcetn por toda la eternidad. Dennison y los dems la dejaron de lado por el momento, mientras hablaban en susurros sobre asuntos de Orpheus y hacan referencias crpticas a algunos encuentros con espritus. Shutty se prepar para lo que se avecinaba. Para luchar contra la oscuridad, tanto la interior como la exterior, aunque no saba muy bien por dnde trazar la lnea que separaba la una de la otra. No era de extraar que el mundo estuviera plagado de fantasmas.

"EURDICE"
[Seth Linderg] El recuerdo ms querido de Anders era cuando estaba tumbado en el parque con Lila, arropndola con el brazo, mientras ella descansaba la cabeza sobre su pecho, al caer la tarde. --Te gusta trabajar para el Grupo Orpheus? -le pregunt

dulcemente. --Ahora mismo lo estoy haciendo -respondi con una sonrisa. Lila ri con una voz suave, que era como el sonido de un ave remontando el vuelo. --A m tambin me gusta. Siempre me ha gustado. Aunque hay algo que me gusta ms, ahora. -Volvi la cabeza para mirarle a los ojos. El sol estaba ponindose, inundando el campo de tonos ocres y prpuras. Anders suspir y le acarici la espalda. --Me pregunto de dnde sacaron el nombre -dijo. --Te refieres a Grupo Orpheus? --S. -Su hombro se estremeci ligeramente al sentir el roce de su mano, y Lila se apret an ms contra su cuerpo. Era una delicia. La vida nunca le haba parecido tan perfecta. --Es de un mito griego, tonto. --Ah, s? Como Aquiles y Zeus y todo ese rollo? --S. Es romntico. Orpheus viene de Orfeo. Orfeo era un poeta, vale? Y su mujer, Eurdice, va danzando por el campo pocos das despus de su boda, cuando de pronto la pica una serpiente y cae al suelo, muerta. -Volvi la cabeza hacia el sol poniente. Pareca que se sostena en el cielo, inmvil, pero cuando alcanz el horizonte su luz fue desapareciendo rpidamente-. Entonces, el pobre Orpheus llora desconsolado, el pobrecito est destrozado. Pero es el hijo de un dios. --De cul? --Bueno, no lo recuerdo. De cualquier manera, acaba viajando al mundo de los muertos. --Ah, ahora lo veo claro. Ella le golpe en el pecho con suavidad. --Deja ya de interrumpirme. -l puso cara de circunstancias, y ella prosigui-. Entonces Orpheus viaja al mundo de los muertos para entrevistarse con Hades y Persfone. Hades es... --Ese ya s quien es -se adelant l. Lo dijo como a la defensiva, ms de lo que pretenda-. Es el dios del inframundo, no? Y Persfone es la mujer que secuestr. Lila le mir con una sonrisa torcida. --S, ms o menos. -A su espalda, el sol ya se haba puesto, pero su resplandor todava se reflejaba en las nubes, con tonos rojos y naranjas-. As que l recorre las tierras de los muertos hasta encontrar al rey y la reina del inframundo para suplicarles que le

devuelvan a Eurdice. Como es un poeta, compone la cancin ms bella jams oda. Todos los fantasmas dejan de hacer lo que estn haciendo, porque la cancin es demasiado hermosa. Incluso las Furias se echan a llorar. A Hades, como es hombre, la cancin no le conmueve, pero su mujer no puede evitar llorar desconsoladamente al orla. -Lila lo mir con curiosidad-. Y esa mirada? --Qu mirada? --Ya sabes a qu me refiero. --Bueno. Entonces, segn t, los hombres no lloran? --No mucho. No s por qu, pero tampoco pretendo comprender vuestra mentalidad Neandertal -respondi con una sonrisa irnica besndole en el pecho-. Pero t ests por encima de todo eso. --De acuerdo -dijo, ms convencido. --As que Persfone convence a su marido de que deje a Orpheus llevarse a Eurdice de vuelta al mundo de los vivos. Hades finalmente accede, pero con una condicin. Durante todo el camino, mientras va guiando a su esposa hacia la salida del mundo subterrneo, l no podr mirar hacia atrs. Si lo hace, la habr perdido para siempre. l acepta las condiciones y conduce a Eurdice hasta el reino de los vivos. Pero justo cuando llegan al final del camino, escucha cmo ella tropieza, se vuelve instintivamente para sujetarla, y... --Y la pierde para siempre. --Exactamente -dijo con voz seria. Los tonos naranjas de las nubes se haban convertido en rojos, y los rojos en prpuras. --Y qu pasa despus? --Mmmmm? --Qu pasa cuando l vuelve al mundo de los vivos? --Bueno... -Lila se detuvo unos instantes, y record con aspecto pensativo-. Jur que nunca estara con otra mujer. Por supuesto, eso hizo que todas lo persiguieran por donde quiera que fuese. Los tos romnticos nos vuelven locas. --Ya veo, ya veo -dijo Anders-. Tomo nota. --Pues si! Al final, las chicas que adoraban a Dionisio empezaron a perseguirlo tambin, y esas no aceptaban un no como respuesta. Cuando lo encontraron y vieron que no acceda a sus deseos, les entr un ataque de locura y lo despedazaron. --Joder. --Ya ves -dijo ella, volvindose de nuevo para mirarlo. Lila

estaba tan cerca que distingua a la perfeccin aquellas pecas casi imperceptibles. No era una de las cosas que Anders haba apreciado en ella al principio, pero una vez que se fij en ellas, se convirtieron para l en la cosa ms adorable del mundo. --Su cabeza y su lira flotaron por el ro, an cantando. Las Musas recogieron sus restos y los incineraron, y Zeus puso su lira en las estrellas para que todos lo recordaran para siempre. --Y eso es todo? --No del todo. -Sus ojos brillaron-. Cuando volvi al reino de los muertos, se reencontr con Eurdice, y los dos estuvieron juntos por siempre jams. Se dice que, ahora que poda mirarla sin impedimentos, nunca dej de hacerlo. Muy dulce. Anders mir las estrellas, que comenzaban a aparecer en el firmamento. Aspir hondo, sintindose pleno, lleno de esperanza, mientras en su interior se combinaban pasin, deseo y serenidad como una frmula secreta de alquimia. --S -dijo con tono sooliento, pensando en ella-, s lo es. --Ni la mitad que t -le contest con voz trmula-. Tengo miedo de besarte, porque eres tan dulce que los dientes se me podran caer. --Nunca se sabe -brome acercando su cabeza a la de ella-. Ser mejor que comprobemos esa teora cuanto antes. Ella se ri suavemente, mientras sus labios se acercaban y terminaban por fundirse en un beso. Cuando sus recuerdos daban paso a la imaginacin, nunca paraban de besarse. Asi era mejor.

Anders abri los ojos, y al instante dese no haberlo hecho. Era solo un sueo. Pareca real, pero solo haba sido un sueo. Su recuerdo se fue difuminando entre el resto de su dolor, del resto de las clulas de su cuerpo asqueadas y amargadas por aquel mundo cruel. Se senta desorientado y cansado, deshecho, con el cerebro seco. Como siempre. De hecho, pareca que con cada viaje, su cerebro tardaba un poco ms en recobrarse. Se volvi en la cama, un esfuerzo titnico para su estado, como el de una ballena varada en la orilla que intenta rodar para regresar al mar. Casi esperaba encontrar a Lila ah, con su espalda hacia l, su hombro subiendo y bajando al comps de su respiracin, el

tatuaje celta entre sus omoplatos. Pero aquel lado de la cama estaba vaco. Inconscientemente, como si todava lo viera all, se pas el pulgar por la gruesa cicatriz que recorra su antebrazo desde el codo a la mueca. Maldicin, pens amargamente, otra vez han vuelto a cambiar nuestros das de fiesta. Una vez ms l haba vuelto de una de sus misiones con el Grupo para encontrarse con que haban modificado los horarios de Lila de tal forma que ella estara trabajando unos das, o quizs ms tiempo, y que l pasara sus dos semanas de recuperacin sin poder tocar su piel oliva, sin sentirla cerca, sin poder mirar sus clidos ojos castaos. Intent levantarse de la cama para ir tambalendose hasta el bao, pero fue demasiado esfuerzo. Le dola cada centmetro del cuerpo. Se senta incmodo, como si estuviera probando un cuerpo de recambio que no fuera de su talla. Fueron aquellos dos primeros das los que le hicieron darse cuenta de los costes ocultos de su trabajo. La mayora de sus colegas estaban encantados con el trabajo. Era peligroso, s, pero siempre nico y especial, sin escritorios y sin tener que fichar en la oficina. Hacas cosas diferentes dependiendo de las misiones: encontrar a alguien, investigar, descubrir cosas que nadie ms sabia. Mereca la pena el riesgo. Mereca la pena el dolor. Hasta que tenias que enfrentarte a ello. Hasta que te levantabas un da y debas conseguir de alguna forma que tu cuerpo pudiera trabajar un poco ms. La ltima misin haba sido particularmente dura. Casi no recordaba los detalles, y quizs fuera mejor as. Se supona que no poda hablar con nadie de ello, pero necesitaba hacerlo. Se sent y se frot los ojos. Solo. Todava solo. Se levant y se dio una ducha. Se frot con la esponja como si intentara quitarse trozos de carne muerta y sangre seca pegada a su cuerpo. Se senta como otro pedazo de carne de ternera colgando de un gancho en el matadero. Se haba sentido as en muchas ocasiones desde que s uniera a Orpheus. En das como ese, se preguntaba por qu diablos segua all. Pero despus descansaba y volva a comprenderlo. Simplemente lo comprenda. Lo que Orpheus te daba no era como la falsa promesa de las drogas. Era un sentido, un propsito, determinacin. Como la adrenalina del equilibrista al cruzar por la cuerda floja sin red. Pero nada de eso ayudaba a

recuperarse. Despus de haberse duchado, se puso una camisa y unos pantalones que haba en el suelo, y sali por la puerta hacia el coche, intentando recordar cmo se conduca. Su pequeo ritual en aquellas ocasiones, que la jerga del oficio conoca como daiquiri en la playa, era hincharse a comer en una de esas cadenas de restaurantes que anunciaban para familias y parroquianos pero que siempre pareca que abran tarde, y estaban llenas de jvenes estudiantes que fumaban sin parar y no paraban de pedir ms caf. Engullir algo con salchichas, con mucha grasa, con huevos, y si era posible, con tostadas. Pero esta vez era diferente. No saba si sera capaz de reunir la educacin mnima necesaria para pedir comida en un sitio de esos. Lo mejor sera ir a una tienda cercana con la cabeza gacha, y comprar una bolsa de nachos para preparrsela l mismo. To, qu placer tan lleno de remordimientos. S, eso es lo que hara. La tienda estaba casi vaca. Se entretuvo bastante tiempo deambulando entre los pasillos, cogiendo cerveza, eligiendo algunas patatas fritas y, finalmente, comprando los nachos y algunos perritos calientes. Todo muy sano, claro. La carne estaba bastante congelada, as que tendra que cocinarla ms tiempo del indicado en las cajas, pero daba igual. La cajera estaba leyendo una especie de albarn mientras mascaba chicle. Con la boca abierta. En una televisin fijada a lo alto de una estantera se poda ver un programa de bajo presupuesto con algn famoso presentador de medio pelo, que mostraba la casa de un cantante de rock. Algunas mujeres paseaban entre los estantes con sus carritos. Un hombre con un sombrero blanco coga un pack de cervezas y lo miraba como si contuviera los secretos del universo. La televisin perdi la seal por un momento. El tipo del sombrero se volvi hacia all, y luego concentr su atencin de nuevo en las cervezas. Anders, agotada su paciencia e impaciente por salir de all cuanto antes, cogi un par de salsas para los nachos. La imagen de la televisin volvi a aparecer con un parpadeo, y Anders crey or que deca algo as como ...riojos. La esttica pas y la televisin mostr una estantera llena de discos de oro, para luego volver a perder la seal. Detrs del mostrador, la mujer suspir y se levant con esfuerzo de la silla para coger una escoba. Se acerc a la televisin y la golpe un par de veces con ella. La cajera sigui con su ronda. El admirador de cervezas ech

otra ojeada a la televisin, y luego volvi su atencin al resto de cervezas de la seccin. La televisin solo emita esttica ahora. Anders levant la mirada hacia all. Casi pudo ver el rostro de un hombre, demasiado borroso como para distinguirse. Dej los nachos en la estantera y se acerc para ver mejor. Entre el ruido de la esttica, crey entender un sonido articulado que suba y bajaba, como si pronunciara unas palabras: --Aqu radio Muerte Libre. Anders dio un respingo al or aquella frase proveniente del televisor. Se concentr todava ms. Mierda, pens, yo conozco a ese to. Era algo as como una leyenda local en Orpheus. Una especie de mito urbano que nadie saba realmente si exista o era un rumor provocado por el aburrimiento en los entrenamientos de yoga. Se deca que era un ex-agente de Orpheus, alguien con acceso a informacin restringida. Saba muchas cosas. Todo aquello pareca demasiado trado por los pelos, demasiado misterioso e increble, como la tpica historia de la casa encantada al lado del cementerio. Increble, s, pero solo hasta que te incorporabas a la organizacin. La cajera se acerc otra vez a la televisin, murmurando entre dientes. --Maldita televisin por cable. No puedo creer que nos estafen con tanto descaro cobrando lo que cobran. Volvi a golpear el aparato con la escoba, y la esttica vibr, y desapareci casi del todo, mientras el programa de entrevistas comenzaba a revelar sus formas y colores. La cajera no pareca que hubiera odo la voz. A qu venia todo aquello? No tena sentido. Anders contuvo el impulso de sujetar la escoba para impedir que la mujer siguiera golpeando la televisin. Era una idea absurda. La esttica cobr fuerza de nuevo. --Un espritu est persiguiendo a Orpheus. La voz se oa clara, pero pareca distante. Anders sinti una emocin creciente en su interior, casi una especie de fervor religioso. La mujer dio otro golpe al aparato, y por un momento se vio a una presentadora sonriente junto a una estrella del rock, que enseguida desapareci otra vez entre la esttica. --... verigua lo que trae para ti. De nuevo, la esttica no dej or el mensaje con claridad. --... quien quiere que lo encuentres...

Ms esttica. --Riojos. De nuevo aquella palabra. Riojos? Tal vez rojos? No tenia sentido. No, no lo tena. Anders sacudi la cabeza. La esttica desapareci y el programa volvi a orse en la tienda. Todo normal, una vez ms. La cajera tena una sonrisa victoriosa de satisfaccin, como si aquello hubiese sido un triunfo personal. Volvi a la caja como si hubiese resuelto el problema del hambre en el mundo. Anders se frot los ojos, y volvi con sus nachos. Compr una racin extra de queso, pag y sali de all a toda velocidad.

Un espectro est persiguiendo a Orpheus. Las palabras continuaban ah mientras regresaba a casa, como una musiquilla pegadiza. Saba que aquel era el tipo de incidente del que deba informar a la corporacin, pero en aquel momento se senta muy cansado, agobiado, harto de Orpheus y de toda aquella locura. La luna de miel se haba acabado. Estas eran sus vacaciones, el momento justo para olvidarse de todo y relajarse al fin. Dejar a un lado los papeles y los informes por duplicado, las historias espeluznantes, las putas misiones, y vivir la vida. Pero no haba mucha vida que vivir en casa sin Lila. Esa era la putada. Y no es que los distintos jefes de seccin no estuviesen al tanto de su relacin. Siempre se las haban arreglado para que sus vacaciones coincidieran, pero algunas misiones no podan posponerse, o surgan de improviso, y no se poda hacer nada al respecto. Nada ms que aprovisionarse de nachos y cervezas, claro. Despus de las misiones de ltima hora y los largos PRIs -Proceso de Relacin de Incidentes- y los informes, los encargados ofrecan las disculpas oportunas y hasta la prxima. No era culpa de nadie, nunca lo era. No? Pues ahora que les dieran por saco. Que otro les contara lo del supermercado. De todas formas, la organizacin pareca tener informantes en todas partes que siempre estaban al tanto de todo. Lleg a casa con las bolsas de la compra, y entr dando sorbos a un refresco de aspecto ridculo con cafena. Dej las bolsas en el frigorfico y se sent en el sof con un libro. Historia de las sociedades secretas, de Arkon Daraul, que le haba recomendado la

agente Dennison haca tiempo, en uno de sus das de inters sobre lo oculto. Lo oje un poco, pero todo pareca obra de un paranoico pasado de rosca. Adems, estaba de vacaciones, y aquel libro pareca un manual de la organizacin. Coloc el libro en la estantera y se pregunt qu podra hacer. Cinco minutos despus, llamaba al nmero de su jefe de operaciones. Cambi de idea y colg antes de recibir lnea. Volvi a marcar, esta vez a un amigo del departamento de ingeniera. Cogieron el telfono al quinto tono. --Frick al habla. Tena una voz serla, profesional. --Soy Anders, qu tal todo? La voz de Frick se relaj audiblemente. --Tirando, colega, cmo rulas? Ests de daiquiri en la playa? Anders se poda imaginar cmo se retrepaba Frick en la silla, asentando cmodamente su amplio trasero. --Pues s. Escucha esto... --Y Lila? -le cort Frick-. Qu hace un pibn como ella con un perdedor como t? Anders suspir. --Gracias por tu apoyo. -Le result difcil evitar el tono agresivo, aunque saba que Frick estaba bromeando. --Tranqui, colega, lo nico que digo es que no pareces el tipo de to que le pega a una pava como ella, nada ms. --Y t qu coo sabes de mujeres? -dijo, aparentando ms enfado del que realmente senta. No quera parecer tan irascible. O tan a la defensiva. Frick se ech a rer, hacindole bajar la guardia. --Tienes toda la razn, no tengo ni puta idea de cmo se lo montan los pibones de esa categora. As que, para qu llamas? Anders le coment lo del incidente en el supermercado. Frick le escuch con inters, y luego suspir. --Radio Muerte Libre. To. Ya he odo antes algo sobre esto. Un rollo chungo. Aunque nunca me haba tocado tan de cerca. --Ya ves -dijo Anders-, a m me ha tocado en primera fila. Lo ms sorprendente es lo que dice sobre Orpheus. --Irnico. Un fantasma que nos persigue a nosotros. --Crees que es algo serio? --Creo que s de qu va esto, to. --Ah, si?

--Claro. -Frick pareca convencido-. Reestructuracin de la empresa. --Despidos? Ni hablar. Orpheus no. --Pues crelo, to, algunos de los chicos de contabilidad no estn nada contentos con los costes de las misiones especiales de machotes como t. Estn revisando los libros una y otra vez, y los jefes de seccin estn muy alterados tambin. Je. Estn pensando en contratar asesores. Cada departamento est igual. -La voz de Frick sonaba lgubre, como la de un actor de telefilmes de terror. Un fantasma vale. El Grupo Orpheus poda tratar con unos cuantos. Ese era su negocio, despus de todo. Pero los despidos eran otro cantar. --Joder. Despidos. Es una putada. --T lo has dicho, chico. Ya sabes, podras pensarte lo de volver con nosotros a ingeniera. Olvidarte de todo el rollo de las misiones. Estamos trabajando en varios proyectos interesantes ahora mismo, sabes? Rollos secretos y tal, mucha tecnologa nueva y eso. Tope de adrenalina, colega. --Ah, s? Seguro? -Anders record el momento en que los de operaciones especiales lo descubrieron. Siempre haba notado un leve deje de envidia en el tono de Frick despus de eso. Todos en la compaa saban dnde estaba la accin, quines eran los nios bonitos de la organizacin. Y el departamento de ingeniera no estaba en el top five de importancia en el Grupo Orpheus. --Seguro, pero no puedo rajar ms -respondi Frick en tono misterioso. Anders supuso que no tena nada interesante que contar, ms bien. Anders haba empezado su carrera en el departamento de ingeniera. Fue solo ms adelante, cuando alguien en el departamento de Investigacin se fij en su historial mdico, cuando le prestaron ms atencin y le hicieron unas pruebas para ver si podra ingresar en Operaciones. Antes de eso, el departamento de ingeniera le haba parecido un trabajo como otro cualquiera, una buena oportunidad de manejar tecnologa punta y aprender. Haba cado en el sector tecnolgico casi por accidente: tena el tipo de personalidad capaz de invertir horas y horas para resolver algn problema, quedndose hasta bien entrada la noche o incluso durmiendo en el trabajo, y luego holgazanear la semana siguiente. Las secciones de tecnologa como la del departamento de Ingeniera de Orpheus, tendan a dividirse entre el personal que trabajaba en horario de oficina, de nueve a cinco, y los que, como Anders, podan

quedarse hasta la madrugada cuando alguna idea o un problema interesante se apoderaba de ellos. Pero Orpheus se preocupaba por sus empleados. Tena que hacerlo. Orpheus trabajaba con tecnologa secreta y guardaba muchos secretos. Adems, la gente a la que no le importaba trabajar con los muertos, o como se los llamaba all, con las entidades postvida, no era tan numerosa. Para estar en primera lnea, adems, necesitabas tener unas caractersticas poco comunes. Un tumor maligno imposible de extirpare, una vida como corresponsal de guerra, un accidente de coche casi mortal. Poda ser cualquier cosa, a condicin de que cumpliese un requisito: contacto con la muerte. Cuanto ms cerca, mejor. En el caso de Lila, haba sido el corazn. Un defecto congnito la condujo a la mesa de operaciones cuando tena cinco aos. Muerta durante cuatro minutos, deca su informe. Entrando y saliendo de hospitales durante toda su niez. Bati su propio record en 1999, cuando estuvo muerta durante seis minutos. Aquello decidi a sus padres a trasladarse a Estados Unidos, con la esperanza de que sus mdicos pudieran hacer algo ms por ella. Para Lila, aquello supuso un cambio que la llen de pasin por vivir. Se uni a una banda de punk, y empez a escupir y maldecir en el escenario, cantando letras que dejaban escapar su rabia y su energa. Con Anders, era diferente. Anders se haba enfrentado con la muerte, la haba deseado. Haba intentado suicidarse tantas veces que ya no poda recordarlas. Muchas veces, demasiadas, se haba sentado llorando, aterrado de lo que iba a hacer, y al mismo tiempo arrepentido de no hacerlo y de ser tan cobarde, de no poder acabar con todo de una vez por todas. Pero a veces su valor venca la pelea, y acababa en el hospital. Entonces, reuna los pedazos otra vez, y se rehaca y casi consegua encontrarle sentido a su vida. Pero luego todo volva a desvanecerse de nuevo, y le asaltaban las mismas dudas y los mismos deseos tenebrosos. La frustracin se alzaba como una especie de reptil de pelcula de horror nuclear de los aos cincuenta, y comenzaba a dominar sus pensamientos. El asco, el odio, el miedo. Bastaba una chispa para entender qu feo, qu imperfecto y horrible era el mundo en el que viva. Y luego vena todo lo dems. En cierto modo morboso, le haca gracia su incompetencia como

suicida. No es que fuera patoso, pero mientras su mente se hunda en la oscuridad del deseo de morir, su cuerpo permaneca firme en su conviccin de vivir. Los aos de terapia y la medicacin le haban curado de aquellos impulsos. Pero incluso entonces, el sentimiento de autodestruccin no haba sido borrado del todo, continuaba all agazapado, esperando quizs una mejor ocasin. Ah estaba cuando conduca, susurrndole al odo, ms rpido, acelera. Se haba convertido en un maestro tratando con terapeutas, dicindoles lo que queran or. Haba un patrn en todos ellos, y una vez que lo conocas podas engaarlos con facilidad si no eran especialmente brillantes. Y a menudo no lo eran. l escuchaba con inters cuando le hablaban de las ltimas teoras que explicaban el suicidio. Ciertos estudios demostraban que algunas personas tenan una predisposicin gentica hacia el suicidio, basndose en la idea de una carencia neurolgica en el control de impulsos. Este tipo de personas tena ms facilidad para tomar decisiones de gran trascendencia y de llevarlas a cabo sin dudar, y por eso sufra en mayor nmero las consecuencias de estas decisiones precipitadas. Poda leer el mensaje entre lneas de las sonrisas de los terapeutas. No es culpa tuya, es un problema de diseo. Su vida haba pasado de los altibajos y las crisis a una rutina sedentaria. Y le bastaba. Estaba satisfecho con esa existencia, no quera nada ms. Hasta que conoci a Lila. La vio por primera vez en un entrenamiento, cuando cambi de departamento. Haba sentido una atraccin casi instantnea por ella, pero saba que era intil, estaba fuera de su alcance. Puede que la intuicin le dijera que estaba saliendo con alguien, o algo as. De cualquier forma, se concentr en evitar cualquier pensamiento sobre la posibilidad de hacer juntos algo ms que compartir saco de boxeo. Por eso cuando estaba con ella se comportaba como era realmente, sin fingir ni preocuparse por gustarle, protestando y maldiciendo por las clases y los entrenamientos. El entrenamiento de los agentes era ms duro y frustrante de lo que haba imaginado en un principio. Cinco aos antes lo habra dejado, presa de emociones oscilantes entre furia y autocompasin, pero la edad y el trabajo duro le haban proporcionado ms paciencia y mejor juicio. Se caa en las clases de yoga Kundalini, no comprenda el sistema de las dosis y los efectos de las drogas que

los dejaban a todos atontados y confundidos, y se aburra francamente en los tanques de aislamiento. Todo pareca servir a algn propsito, tener algn objetivo, pero no poda imaginar cul poda ser. Cuanto ms desinters mostraba Anders por ella, ms se enamoraba Lila de l. Anders encontraba aquella cualidad suya extraamente fascinante. O quizs no tan extraamente, despus de todo. Se dio la casualidad de que los dos terminaron sus clases el mismo da. Anders termin su periodo de entrenamiento, y Lila obtuvo su plaza entre las filas de los incursores, el cuerpo de lite de Orpheus cuyos agentes podan separar el espritu del cuerpo gracias a un entrenamiento especial y a un acto de pura voluntad. Para Anders, la cosa era diferente. Los tanques de sueo le estaban esperando. Y ms formularios que firmar por triplicado, que eliminaban todo rastro de su vida anterior y le hacan renunciar a su derecho a demandar a Orpheus si sufra algn accidente en acto de servicio. Como no tena la capacidad de viajar por s solo, se le induca en un estado de semi-coma, vigilado por un equipo especial para controlar sus constantes vitales y evitar daos irreversibles en su tejido cerebral. Ser un durmiente supona viajes que duraban por lo menos seis semanas. Aquel trabajo le daba a Anders lo que estaba buscando. Un espacio. Un propsito claro. --Entonces, ya nunca piensas en eso? -le pregunt ella una noche, cuando estaban a punto de dormirse. --Pensar en qu? -respondi bostezando. --Ya sabes, en el suicidio. Anders fij la mirada en el techo. --S, pero... realmente no. --Realmente no? --No, no es un pensamiento activo, por decirlo as. Lila se volvi y lo mir apoyndose en el codo. --Y por qu? Anders frunci el ceo y se qued pensativo durante unos segundos. --Pues no lo tengo claro. -Pero s lo saba, aunque no le salan las palabras para explicarse. Es porque al fin he comprendido por qu estoy aqu.

El sonido del telfono lo despert de sus pensamientos. Luch por llegar al aparato y descolgarlo antes de que se conectase el contestador automtico. --Diga? --Eh... hola. Anders? -Era una de las jefas de seccin. Cmo se llamaba? O'Farrell. Su voz tena un tono extrao. A Anders siempre se le haba dado bien detectar l significado del tono en la voz de las personas, en sus pequeas inflexiones al hablar. Con algo tan extrao como las emociones, a menudo podas equivocarte en tus suposiciones, dejarte engaar por tus propios sentimientos, as que no era una ciencia exacta. Era ms bien un arte. A pesar de lo cual, su intuicin lo puso en guardia. --Soy yo. --Aja. Eh... Cmo va tu periodo de recuperacin? -Pareca distrada, como si estuviera evitando el verdadero motivo de su llamada. Anders se pregunt si tendra algo que ver con la televisin del supermercado. Un espectro persiguiendo a Orpheus. --No me puedo quejar. --Bien, bien. -Pausa-. Ah, bueno, lo que quera decirte es que... -otra pausa. Su voz se hizo ms grave- ests sentado? --S -minti. --Tengo terribles noticias, Anders. Tu amiga Lila ha muerto. Muerta. La palabra se le clav como un alambre en el pecho, retorcindose en busca de sus arterias y sus rganos vitales. Hizo una pausa para reordenar sus pensamientos, pensamientos que parecan haberse disparado en todas direcciones, como bolas de billar despus de romper. --Estaba en una misin -continu ella-. Siento no poder contarte los detalles, pero estaba intentando ayudar a un compaero y... -ruido de papeles- eh... bueno, el agente est todava en su PRI... -Anders hizo una mueca inconsciente. Odiaba aquellas siglas. Proceso de Relacin de Incidentes, una bonita expresin de jerga tcnica, un eufemismo que quera decir interrogatorio- pero nuestros tcnicos llegaron a la escena del suceso y la encontraron en estado de shock, con pulso irregular. La condujeron urgentemente al equipo de emergencia mdica, pero fueron... fueron incapaces de hacer nada por ella. Anders permaneci en silencio, escuchando a O'Farrell

carraspear por un segundo. --Ya veo -dijo finalmente. Se senta como el espacio Vaco entre dos estrellas. --Oh, Anders, lo siento mucho, de veras. -Pareca sincera. --Gracias -dijo Anders. Tom aire y continu-. Tengo una pregunta. --Qu es? --No ha hablado nadie con ella todava? --Hablar con ella? -O'Farrel pareca confusa. --Ya sabes, ahora que est muerta. El tono de voz de O'Farrell se volvi defensivo. --Eh... creo que todava no. No lo creo. Quiero decir, todava es un poco pronto para eso, y... -su voz se fue apagando. --Oh, vamos -dijo l con tono irritado- eso es lo que hacemos nosotros. Hablamos con fantasmas. Diablos, si hasta tenemos algunos en nmina! As que dnde est? Quiero hablar con ella. --Lo siento, Anders, yo... -pausa-. Te volver a llamar, de acuerdo? -Su voz sonaba falsamente esperanzadora. --Claro. -Suspir. Vaya incompetente, pens-. Estaremos en contacto. -Clic. Se ech de nuevo sobre la cama y se rode las rodillas con los brazos. Despus de un largo suspiro, ech una mirada hacia el lado de la cama de Lila. Bueno, se acab el sexo, pens, sintiendo algo pesado en su interior. Sacudi la cabeza. Vaya pensamiento ms egosta. Lila probablemente estara perdida por ah, quin sabe dnde. Anders tena una idea aproximada de cmo era morirse, gracias a su profesin. Esperaba que estuviese bien. Era fuerte, sabra componrselas bien. Ella era as. Pero, joder. Cmo cambiara eso su relacin? Probablemente mucho, de formas muy diferentes. Se quedara en la casa? Podra seguir trabajando para Orpheus si quisiese, probablemente. Sus posibilidades de encontrar otro trabajo estaban seriamente limitadas. Pero vaya cambio. La muerte poda arruinar una relacin. Lo haba visto antes. Como el agente Watson, que haba estado saliendo con una de las administrativas... quin era... s, aquella rubia. Ella haba encontrado a otro a las dos semanas de que l muriese. Eso le destroz. Anders sacudi la cabeza. Trgico. Se levant y cogi una

cerveza del frigorfico. Abri la tapa y ech un trago, mientras intentaba recordar uno de los consejos de aquellos terapeutas. Algo sobre superar las malas rachas haciendo una lista de puntos positivos, cuantos ms mejor. Verlo todo desde una perspectiva menos dramtica. Pero, poda verse algn punto positivo en la muerte de Lila? Pens sobre ello. Bueno, razon, como me paso la mayor parte de m vida en esos tanques de sueo, se puede decir que soy prcticamente un fantasma. No es que vaya a estar ms tiempo sin m. Infiernos, quizs sea al revs, quizs ahora pasemos ms tiempo juntos. Su humor mejor considerablemente al pensar aquello.

Los das pasaron con rapidez. Hablar con sus familiares, arreglar algunos asuntos, telefonear a algunos compaeros de trabajo, recibir el psame de todos... El funeral se haba preparado muy rpidamente. Pero haba sido igual con el de Watson. Al Grupo Orpheus le gustaba enterrar cuanto antes a sus agentes muertos. El cielo amenazaba con lluvia. El funeral de Lila fue un compendio de todo: varios amigos que haba ido conociendo durante su vida, incluidos algunos del otro lado del Atlntico. Un ex novio que cantaba con ella en uno de esos grupos punks y del que siempre haba estado inexplicablemente celoso. Su madre, una mujer de tipo mediterrneo con unos ojos demasiado grandes para su cara y pelo canoso. Los chicos de Orpheus tenan un aire trivial que contrastaba con el resto de los asistentes. Anders llevaba puesto su viejo guardapolvo negro de cuero, inadecuado en aquella tarde de verano. Tena que hacer el papel del novio enamorado y desconsolado, pero no se senta as en absoluto. No tena la sensacin de haberla perdido. Ella no estaba all, de acuerdo, pero todo haba pasado tan rpido, y haba tanto que todava no haba terminado de procesar, que se senta como perdido en la niebla, sin saber qu sentir exactamente. Haba un algo, una sensacin de prdida all, en su vientre, una sensacin que no poda explicar con palabras. Una sensacin horrible, incmoda. Nadie haba hablado con ella todava. Eso era normal, le haban dicho. A veces costaba meses

encontrarlos. No haba de qu preocuparse. Pero aquel nudo de preocupacin en su vientre creci un poco ms.

Despus del funeral, rechaz con amabilidad todos los ofrecimientos de acompaarle a casa. Se meti en el coche, solo, y se dej vencer por las emociones, derrib aquellos muros que uno construye cuando est acompaado. Aceler y volvi a casa por un camino particularmente largo. Puso un CD de Cocteau Twins y subi el volumen, dejando que aquellas voces sostuvieran su depresin. No tena ni idea de qu queran decir sus letras. En qu idioma cantaban? A mitad del CD, se dio cuenta de que alguien estaba hablando. Ech un rpido vistazo por el espejo retrovisor y vio que haba una persona sentada en al asiento de atrs. Los problemas regresaban. Pesadamente, apag la msica. --No me malinterpretes -dijo el hombre, continuando lo que sea que hubiera dicho antes-, no es que no me guste la msica. Lo que pasa es que no entiendo por qu la gente ya no aprecia las grandes bandas de antes. Ya sabes, Smoky Robinson y los Miracles, The Supremes, Gladys Knight, Stevie Wonder. Ya no se hacen canciones como aquellas. Anders se fij mejor en su acompaante. Hombre, de unos cuarenta y tantos, un tanto descuidado, boca firme, fuerte mandbula. --El agente Hayes? -pregunt. El hombre lo mir en el espejo. --Puedes llamarme Tom. Quera darte el psame. Trabaj con Lila. Era una buena persona. Anders se frunci el ceo. El uso del pasado en la frase de Tom no le gustaba nada. --Gracias, Tom. Esperemos que haga la transicin hacia el otro mundo de la forma ms sencilla posible. Haba utilizado la misma frase para quitarse de encima a todos los compaeros del trabajo. Y haba funcionado perfectamente hasta entonces. Pero Tom movi la cabera negativamente mientras miraba por la ventanilla. --Qu? -pregunt irritado Anders, mirando alternativamente a la carretera y a Tom a travs del espejo retrovisor.

--Creo que no va a ser tan fcil, Anders. --De qu ests hablando? -Apret con fuerza el volante. --Ella no es la nica que se ha ido ltimamente -dijo Tom llanamente. --Ido? Qu quieres decir? No ha habido ningn funeral desde hace tiempo, sin contar el de Watson... Tom sacudi la cabeza. --No. Watson muri hace meses. Los otros dos son durmientes, como t y yo. Sus cuerpos estn en suspensin criognica. Y as continuarn hasta que a los jefazos se les ocurra qu diablos hacer con ellos. Anders se qued sin habla durante unos instantes. --Hablas en serio? --Por supuesto. --Qu les ha pasado? --Algo los captur. Un espritu maligno. --El mismo fantasma? --Eso creo. Pero lo que no entiendo es por qu no han informado de ello a nadie. Me parece muy raro. No hay ninguna razn aparente para no hacerlo. Deberan informar. O sea, algo nos est cazando y deberamos estar al tanto. Persiguiendo a Orpheus. Las palabras volvieron a l. Un escalofro le recorri el cuerpo. --Yo... ya lo haba odo. En la radio. --Radio? -pregunt Tom Hayes mirando al retrovisor. --Radio Muerte Libre. El espritu parpade, incrdulo. --De verdad? Y qu deca? --Algo est persiguiendo a Orpheus... y algo sobre un consejo. No estaba muy claro. --Raramente lo es. -El rostro de Tom esboz una mueca de preocupacin-. Dara un brazo por saber quin est detrs de ese pequeo cabrn. Tiene que ser alguien de dentro. Me jugara el cuello. --Qu sabes de este fantasma? Cmo llegamos hasta l? Tiene a Lila? --No tengo ni idea. Pero s de alguien que nos puede ayudar. --Ah, s? --Ben Cotton. l estaba con Lila cuando ella... -pausa- cuando pas todo. Lo conoces?

Anders frunci el ceo. Ben. Fue frenando al aproximarse al semforo, que estaba en mbar y amenazaba con pasar a rojo inmediatamente. --S, antes trabajaba con l. Pero eso se acab. --Y por qu? -pregunt Tom, alzando una ceja inquisitivamente. --Es demasiado imprudente. Y acta como un delincuente. No encajamos. Tom exhal un suspiro, mientras el coche se detena junto a un stop. --Es joven. Nunca tuvo una familia. Todo eso se le pasar cuando madure. --Tienes mucha fe en la gente, Tom. La mirada de Tom se oscureci. --Menos de la que crees. Pero tengo confianza en ti, y quiero que sepas que te ayudar en todo lo que pueda. Pareca sincero, casi ingenuamente sincero. Anders no comprenda bien qu significaba todo aquello. Apenas conoca a aquel hombre. --Y por qu te preocupas tanto, si se puede preguntar? Tom se inclin hacia delante, eligiendo cuidadosamente sus palabras. --Yo... s lo que significa perder a alguien. Especialmente en tu situacin. No hay un final, hay demasiada esperanza. Siempre piensas que ella puede volver. Cada ruido, cada fantasma, podra ser ella. Y la esperanza te va corroyendo por dentro. -Mir por la ventanilla intentando ocultar su rostro, que pareca recorrido por un intenso dolor-. Conozco todo eso. Lo conozco muy bien. Y por eso quiero ayudarte. Anders mir el semforo, esperando a que la luz cambiara a verde. --Creo que te comprendo. --Habla con Ben, encuntrale. Yo ver qu consigo averiguar y me pondr en contacto contigo. --De acuerdo. Una cosa ms... -mir por el espejo retrovisor, pero Tom Hayes ya no estaba all. Haba estado mucho tiempo materializado y no haba podido aguantar ms. Era agotador. La luz cambi de rojo a verde, y Anders apret el acelerador.

Encontrar a Ben Cotton le llev un tiempo. Anders dej mensajes de voz en contestadores automticos, e-mails. Intent localizar su nmero de telfono mvil... todo en vano. Al final termin preguntando a otros compaeros que haban trabajado con Ben, y uno de ellos le dijo que Ben sola pasar mucho tiempo en el gimnasio. Las instalaciones de Orpheus tenan su propio gimnasio y polideportivo. Anders siempre haba pensado ir alguna vez, pero, dado todo el tiempo que pasaba en los tanques de sueo, para qu molestarse? Los agentes se dividan en dos categoras: los que no se preocupaban por mantenerse en forma ni de llevar una vida saludable una vez que vean que se podan proyectar como fantasmas, y los que inmediatamente redoblaban sus esfuerzos en la bsqueda de la perfeccin fsica. Fue al gimnasio y habl con un monitor sobreexcitado, que finalmente le dijo que s, que Ben sola pasar bastante tiempo en la seccin de pesas, sobre todo a ltima hora. Anders solo pudo obtener la informacin despus de inscribirse en el gimnasio y realizar algunas pruebas fsicas rutinarias y recibir unas tablas de ejercicios que no tena la menor intencin de hacer. Las dos noches siguientes pas por el gimnasio buscando a Ben, mientras iba guardando los objetos personales de Lila: fotos familiares, unos pocos objetos de su poca de estudiante, cosas as. Anders trabaj un poco, ordenando su escritorio, poniendo en orden algunas cuentas. Haca tres aos, la idea de comprar una casa, o cualquier cosa permanente y estable, le habra parecido una locura. Con Lila, aquel miedo al futuro se haba desvanecido. Se senta capaz de todo si ella estaba a su lado. La vida no pareca tan incierta con ella. Deseaba que aquella sensacin continuara. Aunque no lo saba. Tena que encontrar a Lila. Ella estaba all fuera. Tena que encontrarla. La tercera noche, encontr a Ben junto a las espalderas haciendo estiramientos en la zona de pesas. Su expresin era de irritacin y decepcin. Sus brazos musculosos estaban cubiertos de cicatrices y haba tatuajes azules y negros sobre su piel morena. Anders se encamin hacia l, con las manos en los bolsillos. --Ben. Ben lo mir y apret la mandbula. --Andy.

Anders odiaba que le llamaran as. Cmo lo haba averiguado Ben, segua siendo un misterio para l. Quizs tena tina especie de sexto sentido de abusn de colegio para cosas as. Quin saba? Ben se incorpor y cruz los brazos en actitud desafiante. Pero desafiante por qu? l no tena nada que probarle a Anders. --Estoy aqu por Lila -le dijo, directo a la cuestin. Por un segundo, le pareci ver una fugaz expresin de dolor en el rostro de Ben. Y miedo. Miedo y algo ms. Ben desvi la mirada hacia las pesas. --S. Lila. Ella... -tena la mirada perdida-. Lo siento. Ella... Se atragant. Las palabras no le salan. Anders relaj un poco el tono. --No pasa nada. -Pero s pasaba-. Solo he venido para saber qu pas. Ben sacudi la cabeza. --No hay mucho que decir. Algunos de esos fantasmas son unos putos cabrones. Lo sabes tan bien como yo. Inhumanos. Encontrarte con uno de ellos es un riesgo que corremos en nuestra profesin. Se est justificando pens Anders. Se siente responsable de alguna forma. Anders se esforz por responder con tono tranquilo. --Hay algo ms que deberas saber. Esa cosa se ha llevado por delante a otros. Ben pareca alarmado. --Quin coo te ha dicho eso? --Tom Hayes. --Hayes. -Ben pareci calibrar la credibilidad de Hayes-. Sabes algo ms de todo esto? --Un poco. Pero antes quiero que me cuentes lo que pas. Ben mantuvo su mirada perdida, pero luego dej escapar un suspiro y sus hombros tensos se relajaron. --De acuerdo. -Se detuvo al ver que alguien ms entraba en la sala-. Pero no aqu. --Hay un pub ingls cerca de aqu, a un par de manzanas, un poco ms abajo de la cafetera de Jim. --Joder, la comida es horrible. --S, pero tienen sidra. Ben suspir. --Sidra, el vino fro del nuevo milenio. Algn da har un verdadero hombre de ti, Andy. De acuerdo. Nos vemos all.

Beber con Ben Cotton era como pasar la tarde con su hermano mayor jugando a algn juego de lgica. Es ms rpido, ms fuerte, impredecible. Hay que andarse con pies de plomo, se deca. Anders pag la primera ronda de sidra. Ben iba a pagar la segunda ronda, pero no quera gastarse el dinero en ese puto zumo de manzana, as que se pasaron a la cerveza. Anders se dio cuenta de que Ben beba hasta la ltima gota. Cuando se acab su segunda jarra, le dio la vuelta y la puso sobre la mesa. --Es as. Yo estaba de refuerzo. No estoy acostumbrado a trabajar con incursores como Lila. Siempre he trabajado en el tanque, con otros durmientes como t o como yo. Pero esta vez queran un equipo mixto. Nos queran como refuerzo, mientras los otros iban a hablar con los seores de la casa. Una fumigacin simple: ir, negociar con el fantasma de tumo, cobrar. Pan comido. Anders asinti, dando sorbos a su cerveza. Era cerveza amarga. No era su cerveza favorita, pero haba que bebrsela. --La otra durmiente fue a ver a la chica fantasma y sacarla de su rutina mortal, lo tpico, no? Nosotros mientras nos preguntbamos qu estaba pasando realmente. Una chica como ella no podra haber organizado todo aquel jaleo en aquella casa. La cosa pareca un poco rara. Se inclin hacia delante. --Aqu es cuando la historia se vuelve ms puetera. O que algo babeaba, pero no logr identificarlo y me imagin que era algn efecto de lo que estuviera haciendo el otro agente escaleras arriba. La cosa... tena forma humana, pero no pareca humana. Era como... como si estuviera borrosa, sabes? Como si fuera una mancha, o humo. Emita un sonido agudo, un chillido inhumano. Se mova lentamente, luego se difuminaba, casi desapareca, y luego volva a aparecer, cada vez ms cerca. Par para beber un trago. Un buen trago. --No tena rostro, nada en absoluto, pero tena ojos por todo el cuerpo. De un blanco iridiscente, un poco ms oscuro donde debera estar el iris. Anders asinti, mientras su estmago se encoga. --Qu pas entonces?

--Yo... yo le ataqu. Salt sobre l. Fui a por su puta garganta. -Su mirada cobr un brillo furibundo, como la de un animal acorralado-. Pero la cosa no sali bien, porque se volvi hacia m y... me grit y me hiri. Me dio de lleno. Entonces empec a lanzarle todo lo que tena a mano. No s qu habra pensado la gente que estaba viviendo all, viendo cmo los cuadros, los telfonos, los candelabros, todo, volaba contra la pared. Y la cosa segua all, gritndome, y yo me dije Cotton, esto se acaba. Y entonces... --Qu? -los ojos de Anders se abrieron, expectantes. --Ella apareci all. Lila. Como un fantasma. Me rebas y se situ entre la cosa y yo. Pero aquel bicho segua interesado en m, hasta que ella empez a cantarle. Una meloda tranquilizadora. Bueno, funcion conmigo, el pnico desapareci por completo, pero l... l... -apret los dientes- se volvi hacia ella. Su grito de rabia pareca un tanto... triste, por decir algo. La cogi, y rpido. Los ojos empezaron a nublarse. Estaba llorando. Llorando lgrimas plateadas. --Qu pas entonces? --Yo... ech a correr. Sigo dicindome que fue lo mejor. Si me hubiese quedado nos habra cogido a los dos. Pero la verdad es que corr. Estaba... estaba asustado. Su expresin revelaba un disgusto y un enfado profundos. Pura furia dirigida contra l mismo. --Hiciste lo que pudiste, Ben. Claro que estabas asustado. -Quera consolarle, pero no saba muy bien cmo-. Todos nos asustamos. Ben alz la mirada hacia l. --Yo no. Yo no. Anders no tena nada que decir a eso. Apur su cerveza. --Asi que... -comenz Ben con cierta excitacin en la voz- esa... cosa, ha cogido a otros? No solo a Lila? --S. Hayes dice que a dos ms. Durmientes. Los de Organizacin no los han despertado. Sin razn aparente. Sus cuerpos estn todava metidos en los tanques. Quizs hasta que sepan qu hacer con ellos. Ben apret el puo. --Malditos burcratas. Estoy seguro de que han formado decenas de comits para discutirlo. Con diagramas y flechas. Todo eso es una pura mierda. --No s. Quizs sepan algo que nosotros ignoramos. Ben no pareca muy convencido.

--Quizs. O quizs nadie tiene ninguna capacidad de mando ni de decisin. Maana por la maana tenemos que ir a ver a esa pequea cucaracha de Negley a ver qu tiene que decirnos. Bradford Negley haba sido asesor de una compaa de seguros importante antes de incorporarse al Grupo Orpheus como vicepresidente, a cargo de la seccin de Consultora de Investigacin, o sea, operaciones especiales. Era alguien a quien Anders no deseaba molestar para nada. --No s. Parece que Hayes crea que... --Que le den por culo a Hayes. El viejo se est volviendo paranoico. Yo voy a ir maana por la maana a pedir explicaciones por todo esto. Vienes conmigo o no? Anders suspir. --S, voy. Ben se levant, sonriendo. --Yo voy a seguir con lo mo. Ha estado bien charlar contigo. Nos vemos all maana por la maana, vale? --De acuerdo. -Sigui a Ben con la mirada mientras este se encaminaba con paso firme y seguro hacia la salida. Oh, bueno pens Anders, al menos ahora parece menos abatido.

Al da siguiente Anders se las arregl para llegar a la oficina vestido ms elegantemente de lo normal, y esper a Ben con la sensacin de que todo aquello era un enorme error. No se le daba muy bien hablar con sus superiores. Ben no llegaba. Quizs se le haba olvidado. Quizs no iba a aparecer. Pero apareci. Le mostr a Anders una sonrisa demasiado confiada, del tipo djame esto a m, y despus lo condujo a la oficina de Negley. Tuvieron que esperar durante bastante rato. Los mandaron llamar al cabo de algn tiempo, y los volvieron a tener esperando mientras el vicedirector atenda una llamada importante. Ben estaba impacientndose. Hoje una revista en el sof, le arranc una pegatina y juguete con ella. Anders estaba sentado sin hacer nada, cada vez ms nervioso. Finalmente, Bradford Negley les atendi. Era un hombre de piel muy plida. Negley les salud con una de las sonrisas ms afables de

Amrica mientras les indicaba que se sentaran sin levantarse de su silln. --En qu puedo ayudaros? Ben se inclin hacia l, un autntico hombre de accin, como si quisiera rodearle. --Estamos aqu para hablar del fantasma que est cazando a nuestros agentes. Queremos saber todo lo que est pasando. Negley asinti con la cabeza. --Os refers a alguna entidad post-vida particularmente maligna? Creo que no he ledo nada similar en los ltimos informes. Ben suspir. --Si ha ledo mi ltimo PRI, ver que s. Sabemos que hay algo ms en todo esto. Negley pareca molesto. --Me temo que no estoy tan al da, necesito que mi secretaria me haga un informe resumen de las actividades. Estis seguros de que este asunto no lo puede resolver alguno de los directores de seccin? --Queremos ir donde el autobs hace su ltima parada -dijo Ben con firmeza-, porque no se est haciendo nada. --Ya veo -replico Negley, y se volvi hacia Anders-. Lo siento, no recuerdo su nombre. --Nos encontramos por segunda vez en el funeral de Lila -le dijo Anders. Se senta muy cansado-. Me dio sus condolencias por lo ocurrido. --Ah, s -dijo el ejecutivo-, verdaderamente trgico. -Sacudi la cabeza y se volvi hacia Ben-. Orpheus cuida bien de sus agentes. Estoy seguro de que si existe una entidad post-vida de esas caractersticas que represente un peligro para nuestros operativos, ser eliminada cuanto antes. Ben frunci el ceo. --Pero nadie se est haciendo cargo del asunto. Tenemos pruebas de que es as. Esa cosa est cazando a nuestros agentes uno a uno. Negley enarc una ceja. --Pruebas? -pregunt con tono tranquilo. --Bueno -titube Ben-, tenemos un montn de evidencias que inducen a pensar que... Negley se levant de su silln, dando por terminada la entrevista. Sus modales seguan siendo correctos, pero poda

percibirse un tono cortante en su voz. --Gracias por su visita, caballeros. Estudiar con sumo inters la informacin que me han proporcionado. Si averiguan algo ms, por favor, no duden en hacrmelo saber. Buenos das. -Se volvi a Anders-. De nuevo, mi ms sentido psame. Anders asinti dando las gracias mientras se levantaba de la silla. Se senta como un nio de cuatro aos. Mir a Ben, que pareca indignado, pero contenido. Se despidieron y salieron del despacho. Anduvieron hasta el saln principal, lejos de las oficinas. Ben permaneca en silencio, apretando un puo. De pronto, se volvi y descarg un puetazo contra el muro, que dej una pequea muesca sobre la superficie de escayola. --Joder! Anders parpade, sorprendido. --Dilo, sabes que quieres decirlo. --Que diga qu? --Te lo advert. Anders medit un instante. Por un lado, era mejor no provocar a un tipo violento como aquel. Pero por otro... --Te lo advert. Ben le mir sonriendo ligeramente, aunque sus ojos seguan mostrando su enfado. --Entonces, qu hacemos ahora? --Pues no s. Hablar con Hayes? l es el que tiene la informacin. Ben neg con la cabeza. --Deberamos poder ocupamos de esto solitos. Ponlo en tareas pendientes. --Y cmo nos las vamos a arreglar? Ben tena la mirada perdida en direccin a uno de los laberintos de oficinas del edificio. --Ni idea. --De acuerdo. Entonces vamos a buscar a Hayes. Todava est en una misin, creo. Su cuerpo est en el tanque, pero quin sabe dnde est un fantasma? Ben suspir. --Sgueme. Por aqu. Cerca de los tanques de los durmientes, haba un cubculo ocupado normalmente por uno o dos agentes fuera de servicio, pero

aquel da estaba vaco. La televisin siempre estaba encendida. No podas ver a un agente proyectndose como un fantasma a no ser qu este quisiera, pero tanto Ben como Anders saban que aquel lugar era un punto de reunin. --Hola! -grit Ben-. Hay algn capullo en casa? Nadie respondi. --Hola? Hay alguien? Necesitamos pasar una informacin. Anders sinti cmo se movan sus labios. --Soy Craig -se oy decir a s mismo. Ben se volvi a l. --Qu hay. Craig, queremos hablar con Tom. --Qu Tom? -Era su boca, era su lengua. Todo aquello era jodidamente irritante. --Tom Hayes -dijo Ben mirando a Anders como si fuese l quien hablaba. --No lo he visto por aqu -se oy decir Anders. Su boca iba a aadir algo ms, pero apret con fuerza la mandbula para impedir que se moviera, intentando detener la conversacin. Tom aire y habl entre dientes-. Vale, el show de posesin es suficiente por hoy. Mustrate y acabemos de una vez. Por el rabillo del ojo, vio cmo empezaba a dibujarse una forma en una esquina. Pareca como si una tela de araa fuese tomando la silueta de un hombre, solo que un poco plateada y traslcida. El cuerpo era un poco ms alto que Anders, pero no tanto como Ben. --No me gusta hacer esto. Es fatigoso -dijo el cuerpo. --Sobrevivirs -replic Anders, masajendose la mandbula. Todava se senta extrao. Ben se ech a rer. --Si ves a Tom, dile que le andamos buscando. --De qu se trata? -dijo lentamente la forma de Craig. Ben mir a Anders. Anders le devolvi la mirada. --Tiene informacin sobre la muerte de uno de nuestros agentes. La figura plateada y translcida no dejaba entrever muchas emociones, pero su voz s. --En serio? Me ocupar de que os encuentre, muchachos. Puedo hacer algo ms? --No sabemos. Pero si hay algo te lo diremos. Cuando salieron de la habitacin, acordaron buscar por separado toda la informacin que pudieran reunir y quedar despus para intercambiar impresiones.

Esa misma tarde, Anders se dej caer por el cubculo de Frick. Estaba lleno de papeles tirados por el suelo, carteles de dibujos animados y algunas fotos de familia, ms por el qu dirn que por verdadera conviccin, a juzgar por el estado en que se encontraban y los rincones que ocupaban. Frick era gordo, pero no exageradamente, de piel plida y cabellos rubios de color arena. Esboz una sonrisa al ver a Anders. --Dichosos los ojos, mamoncete! Cundo la vamos a armar de nuevo? Anders arrug la nariz. --Ya sabes lo que opino de las armas. --La mierda opina que te cagas, to. En estos tiempos de intranquilidad es bueno tener una pipa a punto para conseguir un poco de proteccin, un poco de... certeza -dijo, dndose unas palmaditas al bolsillo interior de su chaqueta, como un nio acariciando su viejo osito de peluche-. Adems, es divertido. Me gusta pintar en las dianas el careto de mi nuevo jefe, Farquand. -Sonri de nuevo, como rindose de un chiste privado, y cambi de tema-. Bueno, qu te trae por aqu? --Nada especial. Solo quera ver cmo le iba a mi capullo preferido. --Pues no muy bien. Se supona que los mamones de T.I. me iban a dar un ordenador que funcionara ms o menos bien, pero ni eso. Me he pasado los dos ltimos das intentando configurar el sistema para que reconozca la intranet, pero no hay forma. Y claro, les llamo y no me contestan. Lo tpico. No me explico cmo no los han mandado directamente al puto paro de una patada en los glteos -dijo, con un suspiro teatral. --De pena, to -dijo Anders. --Tienes toda la razn -corrobor, dando un sorbo a un vaso de caf de mquina-. Qu puedo hacer por ti? --Bueno, me preguntaba si podras hacerme un favor. --Qu tipo de favor? -pregunt Frick, inclinndose hacia delante. Pareca interesado por aquella oportunidad de salir de la rutina habitual. --Uno enorme. Necesito acceder a uno de los servidores -dijo con una sonrisa, consciente de que aquello era todo un reto.

Frick parpade sorprendido. --Joder. No s mucho sobre eso. -Dio otro sorbo al caf-. Cul necesitas? --Veamos... Cules tenemos? Yo estaba pensando en Stantz. --El servidor I+D? -La frente de Frick se arrug-. Ni siquiera s si tengo conexin con ese. Venkaman, Zeddmore, quizs Spengler... To, tan solo de pensarlo... Para qu lo necesitas? --No pasa nada -dijo Anders-. Solo quera echarle un vistazo a mis puntuaciones UNIX, nada importante. Los ojos de Frick parecieron iluminarse con una idea. --Oye, en ese caso... -Frick comenz a teclear mientras le comentaba a Anders las prestaciones del ordenador personal de su casa. Anders fingi que le prestaba atencin.

Anders so con Lila aquella noche. Era uno de esos sueos donde acabas abriendo los ojos, creyendo que el sueo no ha acabado, o ms bien, que nada de aquello es un sueo en absoluto. Ella estaba all, con su tatuaje cltico en su espalda, se gir y le susurr algo. T ests.... Esta vez se despert de veras. Estaba ella intentando contactar con l? O solo era un recuerdo dentro de un sueo?

Anders tuvo al final la oportunidad de hablar con Tom Hayes al da siguiente. Entretanto haba hecho algunas averiguaciones, pero nada de aquello pareca tener mucho sentido. Estaba preparndose la cena en la cocina, y al instante siguiente, Tom estaba detrs de l, con los brazos cruzados. Era otra situacin que pareca diseada para hacerle sentir incmodo. Pero al ver la expresin de Tom, se dio cuenta de que aquella no era su intencin. --Bueno, has encontrado algo? Anders tard unos segundos en responder. --Lo primero que he visto es que Ben es un petardo. Dudo que ese fantasma loco est en el radar de nadie. Tom asinti. --He estado hablando con otros agentes, y me han dicho algo

bastante interesante. --De veras? Tom tena una expresin torva. --S. Todo parece casual, pero mirndolo en conjunto, se puede ver un patrn comn. Hay lo suficiente como para hacerme pensar seriamente que esa criatura est cazando agentes de Orpheus sabiendo que son de Orpheus, no por casualidad. Los rastrea, y va a por ellos. --Es terrible. --S. Qu quieres decir con que Ben es un petardo? --Oh, nada -dijo Anders-. Habl con l y se le meti en la cabeza ir a hablar con el director. Pero no nos dijo nada en concreto, se fue por las ramas y acabamos con un palmo de narices. Tom se acarici la barbilla. --Interesante. Muy, muy interesante. --Qu quieres decir? --Hummm... bueno, no te parece extrao que alguien con influencias en Orpheus est intentando ocultar ataques especficos contra agentes operativos? No te parece al menos un poco sospechoso? Antinatural, dira yo? --Hombre, yo tampoco dira que estuviera intentando ocultar conscientemente algo as... --Pues es lo que parece desde aqu, muchacho. -Mir atrs, como si buscase algo-. Has tenido alguna noticia de Lila? --No. -Anders suspir. Luego pens en el sueo. Pero eso no significaba nada no?-. Todava no. Tom sacudi la cabeza. --Me lo imaginaba. --Por qu? La mirada de Tom se endureci. --Tengo una idea. Solo es una teora, realmente. Pero me estaba preguntando, qu pasa si alguien ha raptado al fantasma de Lila? Alguien en Orpheus, alguien que no quiere que todo esto se destape. --Es ridculo -respondi Anders, intranquilo-. Por qu no se han llevado entonces tambin a Ben? --Pues no lo s. Estuvo all todo el tiempo? --No, l se fue corriendo, pero... -Anders se detuvo al darse cuenta de lo que haba dicho. --Lo ves? Quizs lo que sucedi despus de que se fuera es la

razn por la que la retienen para que no hable. Piensa en ello. Yo tengo que irme. Estar aqu es demasiado cansado. Seguiremos en contacto. Cuenta conmigo. --Bien, yo... -pero Tom ya haba desaparecido.

Anders decidi salir a ahogar su estrs en una botella de vodka barato para huir de aquella casa llena de recuerdos y fotografas de Lila. La foto que ms le gustaba de ella la haba tomado un amigo. Estaba sentada en una silla plegable en el jardn trasero de alguien, fumando uno de sus horribles cigarrillos turcos, con una sonrisa preciosa en la boca, las gafas de sol puestas, el cabello, por alguna razn, en tirabuzones, y con su chaqueta rada de cuero sobre los hombros. Haba algo encantador, casi sobrenatural, en todo aquello, aunque no saba qu era. Estaba escuchando la msica, a medio camino de su segundo vaso de vodka, cuando su mvil comenz a sonar. Lo sac del bolsillo. Era el nmero de Ben. Suspir y contest. --Oye, soy yo. --Muy bien, Ben. Tienes algo nuevo? --Nada que merezca la pena. Consegu algo de informacin, algo sobre un coche blanco que estaba all la noche que ocurri lo de Lila. --Un coche blanco? Y qu tiene que ver eso con todo esto? --Que me aspen si lo s. Ah, y tengo una pregunta para ti. --El qu? -dijo Anders dando un trago. --Qu piensas de una pequea venganza? --Venganza? Cmo qu? --Lo que digo es que vayamos a por ese bicho hijoputa. Creo que podemos hacerlo. Corremos como cabrones acojonados, lo hacemos caer en la trampa y saltamos sobre su puto cuello. --Yo... no s. No sabemos nada de esa criatura. Podra ser demasiado peligroso. --S, es peligroso. Pero dicen que para ganar hay que arriesgarse, no, Andy? Mira, piensa un poco sobre ello, vale? Y me llamas. Yo estar aqu. Llmame, vale? --S, te llamar. --Perfecto. Hasta la vista. Anders suspir, y cogi la fotografa de Lila. Tena la misma

sonrisa enigmtica. Dnde diablos te has metido? Pens con tristeza.

Aquella noche tuvo otro sueo con Lila. l estaba atado al suelo por algo. Trataba de moverse hacia ella pero no lo consegua. Senta pnico. No saba si la que estaba en peligro era ella o l mismo, pero no poda evitar el terror que lo invada. Ella lo miraba, triste, pero no poda distinguirla bien entre las sombras. La punta de sus dedos estaba a unos pocos centmetros su mano, pero por mucho que se esforzara, siempre estaban ms all de su alcance. Ella le deca algo, una y otra vez, pero no poda saber qu era. Era tan frustrante que quera gritar, pero el sonido no sala de su garganta. Solo haba silencio. Un silencio opresivo. Y entonces ella hablaba. Solo una palabra: Eurdice. Anders despert.

Por la maana llam a Ben por telfono. Ben contest con voz soolienta. --Quin con...? --Soy Anders, buenos das. --Anders -bostez Ben-. Qu hay? --Estoy contigo. Enseemos a ese bicho prehistrico cmo nos las gastamos por estos barrios. Ben se ri, aunque todava pareca medio dormido. --Me gusta tu estilo, to. Hablamos. Te vas al curro ahora? --S. --Nos vemos en el gimnasio, como en cuatro horas, vale? --De acuerdo. Anders colg el telfono con preocupacin. Con preocupacin y con resaca. Se fue al trabajo unas horas despus. Revis sus e-mails. Uno destacaba entre todos los dems por su tamao. Era de Bradford Negley, un reenvo a todos los agentes operativos. Para: Agentes de Operaciones

De: Bradford Negley, de Consulta Investigativa Asunto: Actividad sospechosa EPV Todos los agentes deben estar en alerta mxima por un EPV extremadamente peligroso que est operando en este rea. El EPV tiene estatura normal, es de figura antropomrfica sin rasgos faciales y con manchas blancas palpitantes a lo largo de todo el cuerpo. El EPV es muy rpido y a menudo est ms cerca de lo que parece en un primer momento. Los agentes deben tratar a la criatura con las mximas precauciones posibles. No deben tratar de interactuar con ella. Si el EPV inicia contacto hostil, deben huir y remitirse al departamento de PRI para ofrecer datos que resulten de utilidad a otros agentes. Esta orden anula cualquier orden anterior. Gracias. Anders se encontr con Ben en el gimnasio un poco ms tarde. --Has visto el memorando? Ben estaba haciendo ejercicio con las mancuernas. --S, lo he borrado. De qu va? --Negley le ha dicho a todo el mundo que deje en paz a nuestro chico. No vamos a poder llegar hasta l. Ben suspir. --Entonces, es as como Orpheus va a solucionar el problema no? Tpico. --Deberamos...? No s, cancelar lo nuestro entonces? -sugiri Anders, nervioso. Ben lo mir fijamente con ojos agresivos. --T qu coo crees? --Bueno... --Es que no quieres cargarte al bicho que se carg a Lila? --Bueno, yo... --No quieres liquidarlo para que no siga cazando a amigos nuestros? -Su tono era probablemente ms amenazante de lo que pretenda. --S, bueno, s, s quiero, claro. --Eso es lo que pensaba. -Dej las pesas en el suelo y se levant del banco de ejercicio-. No te preocupes por nada. He pasado por cosas peores. Diablos, seguro que t tambin. Anders asinti con la cabeza, desviando la mirada.

Esa noche Anders estaba sentado en su coche, buscando entre sus CD algo para poner en el aparato de msica, cuando encontr un viejo CD de msica disco. Lo puso a bajo volumen, y sac la tabla ouija que haba robado de la oficina. Era curioso cmo reparta Orpheus aquellas cosas a diestro y siniestro. Tom Hayes necesitaba una ouija para comunicarse ahora. Anders se dio cuenta de que aquello tena lgica. La gente se manifestaba como fantasmas de formas muy diversas. El Grupo tena todo un sistema muy complicado de comunicacin, muy personalizado, basado en las ondas alfa. Cuando Anders se proyectaba como fantasma, podan orlo con un poco de esfuerzo, pero ni verlo ni tocarlo. Adquirir forma corprea s que supona un esfuerzo considerable, como haba hecho Hayes la vez que se proyect en el asiento trasero de su coche. Para un agente veterano, mover un objeto pequeo y liviano era muy fcil. As que Anders permaneci all sentado, con una ouija en las rodillas. A la mitad del disco, aproximadamente, cuando crea que iba a quedarse dormido, la cua empez a moverse, sealando letra tras letra. h-o-l-a-a-n-d-e-r-s --Hola. Con quin estoy hablando? -pregunt con precaucin, evitando decir qu tal, Tom?. Realmente, no saba con quin estaba hablando-. Por qu no te materializas y hablas conmigo? -pregunt antes que nada. a-g-o-t-a-d-o --Entiendo. Y por qu me has trado hasta aqu? l-e-i-s-t-e-e-l-m-a-i-l Anders adivin que se trataba de una pregunta. --S. Me imagino que es consecuencia del encuentro que tuvo Ben con Negley. O quizs se hayan dado cuenta de que el peligro es real y no quieren ms muertos. q-u-i-z-a-s --Has cambiado de opinin? h-a-s-v-i-s-t-o-a-L-i-l-a-y-a Anders sinti una oleada de dolor que le recorra el cuerpo. Intent desterrarlo. --No. Todava no. e-n-t-i-e-n-d-o

--Pasa algo, Tom? Has averiguado algo ms? s-e-e-s-t-a-t-r-a-m-a-n-d-o-a-l-g-o-r-a-r-o Hubo una pausa, y despus la cua de madera comenz a moverse de nuevo entre sus manos. m-a-s-h-o-m-b-r-e-s-t-r-a-j-e-a-d-o-s-e-n-e-s-c-e-n-a-l-a-c-o-s-aa-t-a-c-a Hombres trajeados? Reflexion Anders. --Algo sobre un coche blanco? La aguja se desplaz hada el s. Otra pequea pausa, y deletre: p-o-r-q-u-e --Ben dijo que haba uno as cuando Lila y l fueron atacados. c-u-r-i-o-s-o Anders mir a su alrededor. El aparcamiento estaba prcticamente vaco. Se sinti extrao, como si lo estuvieran vigilando. --Mucho, s. Todo esto se est volviendo cada vez ms extrao. p-r-e-g-u-n-t-o --S? p-o-r-q-u-e-n-o-n-o-s-d-e-j-a-n-d-a--a-r-l-o --No nos dejan daarlo? Seguro que no es al revs? Pausa. s-o-b-r-e-L-i-l-a --S? p-i-e-n-s-o-q-u-i-z-a-s-o-r-p-h-e-u-s-l-a-t-i-e-n-e --Que la tiene Orpheus? -Mir la tabla sin dar crdito a lo que haban ledo sus ojos-. Por qu iban a querer hacer algo as? q-u-i-z-a-s-e-l-l-a-s-a-b-e-a-l-g-o Anders frunci el ceo. --Podran retenerla as? c-r-e-o-s-i Dirigi la mirada al aparcamiento, ms all de la ventanilla, y se fij en cmo brillaban las luces de las oficinas. --No s nada de eso. La cua comenz a moverse espasmdicamente. Anders la solt alarmado, mientras vea cmo se escriban las mismas letras una y otra vez. a-r-r-a-n-c-a-a-r-r-a-n-c-a-a-r-r-a-n-c-a-a-r-r-a-n-c-a Trag saliva, mir a su alrededor, y experiment una creciente incomodidad. Se le eriz el vello de la nuca. Salt sobre el asiento

delantero, arranc el coche y sali del aparcamiento a toda velocidad. Sobre la tabla, se escriba un a-d-i-o-s. Anders aceler para alejarse del aparcamiento y de la zona de oficinas, confuso y preocupado.

Es frustrante seguir pistas cuando no ests acostumbrado a hacerlo. Haba tantas cuestiones abiertas... y Anders no era capaz de descubrir nada sustancial. Nada que conectase el fantasma con Orpheus. Nada que lo llevase a Lila. El dolor de la prdida se acrecentaba. Quera saber cmo estaba, comunicarse de alguna forma con ella. Pero en lugar de eso, tena todas sus fotografas, fotos de tiempos ms felices, fotos que eran instantes congelados que no recordaba de otra forma. So otra vez con Lila, un sueo confuso donde estaba alojado en un hotel, o algo parecido, y donde intentaba llegar hasta Lila pero no lo consegua. Todos le decan que se acababa de ir. Se levant con la sensacin de no haber descansado nada. Ben le llam al mvil a media maana. --Soy yo. --Qu haces levantado tan temprano? -le pregunt Anders. --De qu hablas? Da igual. Has descubierto algo nuevo sobre nuestro nio malo? Anders suspir. --No, nada. V t? --Bueno, no s muy bien si tiene alguna relacin, pero haba un artculo en el peridico sobre el aumento de la delincuencia en el barrio donde Lila fue atacada. --T lees los peridicos? --Cada da descubres algo nuevo sobre m, eh, Andy? --Aparentemente. -Anders se dirigi a la cocina para prepararse unos cereales-. Has encontrado a alguien que quiera ayudarnos contra esa cosa? --Joder. La gente est demasiado acojonada. Hablan mucho pero nada de nada. As es. Y t, tienes algo? --Habl con Hayes. Piensa que es sospechoso que Orpheus prohiba a sus agentes enfrentarse a esa cosa. --Sospechoso? Qu va! Solo son una pandilla de cagaos adictos a la burocracia. Eso es todo.

--No s. La verdad es que no tuve oportunidad de hablar con l largo y tendido. Simplemente dice que le parece que est pasando algo sospechoso en Orpheus, o al menos que a eso apuntan las evidencias. --Y adonde van a apuntar si no? -dijo Ben con un resoplido. --Bueno, eh... quin dice que el director nos aparta del asunto porque nos tiene miedo? --Y qu otra razn se te ocurre? --Pues no s. Muchas. Quizs quiera proteger a la criatura por alguna razn. O a nosotros. --Chorradas. --Oh, vamos, puede haber millones de razones. Quizs la estn protegiendo porque saben algo que nosotros no sabemos. O quizs... quizs de algn modo, hayan encontrado alguna forma de utilizarla. -Record lo que Hayes le haba dicho. Coches blancos. Hombres trajeados. --Usarla? Lo dudo. Mira. El baln est en nuestro tejado ahora. Podemos seguir hacindolo rodar siguiendo el juego a todos estos cabrones, o podemos joder a ese puto bicho. Creo que Hayes estara de acuerdo conmigo. Ya sabes que su misin termina maana, no? --No, no lo saba. --Ves? Pues dentro de dos das nos reunimos los tres y planeamos bien la accin. Habr que hacerlo rpido, porque dentro de poco me mandarn algo a m tambin. Pero podemos hacerlo, y hacerlo bien. --Suena bien, pero todava estoy un poco intranquilo. --No hay problema. Todo saldr a pedir de boca. Ya vers. -Ben colg.

Anders pas la maana vagabundeando por la oficina y revisando su e-mail. Trataba de poner su vida en orden poco a poco, pero no era tarea fcil. Su nueva vida de cuasi-soltero, la bsqueda de Lila, todos sus recuerdos y la tensin de la espera formaban un nudo en su estmago que no poda deshacerse. l se deca a s mismo que no estaba de brazos cruzados, que haca todo lo posible, y que, adems, ella era una mujer muy capaz, valiente, de gran voluntad, y que ya antes se haba enfrentado a la muerte. En vida, ella se haba proyectado como fantasma por s misma, sin tanques, y

todas las personas as tenan una transicin ms fcil hacia el otro mundo. Al parecer, todas menos ella. Tena que hacerse a la idea de que ella iba a estar ausente por un tiempo. Solo temporalmente, aunque su cuerpo, su presencia fsica, jams, jams, jams volvera con l. Lila tena que volver. Simplemente, tena que volver. Pero por el momento, la vida continuaba sin ella. Se pas la tarde revisando los objetos personales de Lila que su madre no haba querido llevarse. Encontr una fotografa de aquel compaero del grupo punk. Le haba comentado alguna vez, como de pasada, que el sexo con l era impresionante, pero que se haba portado mal con ella, y probablemente tambin al contrario, pero que a pesar de todo siempre volvan. Aquellas confesiones nacan que se preguntara siempre si haba algn tipo de sentimiento primario, por decirlo de alguna forma, que le faltase a su relacin, algo que aquel ex-novio le daba y Anders no poda, o no saba darle. Importaba? Probablemente no. Cuando ella muri, esa conexin especial que le haca sentirse amenazado desapareci. Y no solo con su ex-novio punk, sino con todo y con todos. Solo quedaban para l su alma, sus pasiones, sus emociones, su intelecto. O tal vez ni siquiera eso. Nunca jams. Bah. Anders necesitaba vino a raudales. Y un bao. Y probablemente ms vino despus de eso.

En mitad de un bao reparador de agua caliente, del todo a oscuras a excepcin de las velas aromticas que Lila haba comprado haca un par de meses, cuando se haban puesto de moda, Anders escuch un ruido. Pareca un sonido de pisadas en su piso. Enarc la ceja, y se sumergi en el agua caliente. El bao era relajante, y el vino comenzaba a hacer su efecto. Lo suficiente, no demasiado. Oy algo ms, algo extrao, y se pregunt si el primer ruido haba sido algo ms que una fantasa del alcohol. Sali de la baera y trat de permanecer lo ms quieto posible, a la espera de otro sonido. No era nada. Tena que haberse equivocado. Pero su corazn lata a toda velocidad, bombeando en su pecho como un pistn de vapor.

Nada. Esper un poco ms y, finalmente, cedi a su paranoia y se cubri con la toalla, decidido a salir al pasillo y averiguar qu estaba sucediendo. El resto del piso estaba vaco y en silencio. La noche haba cado mientras se daba el bao (cunto tiempo haba estado bandose?) y todas las habitaciones estaban oscuras y ordenadas. --Hola? -grit con voz insegura, e inmediatamente se sinti como un idiota. Sin saber por qu, pens en la ouija sobre sus rodillas, y la palabra arranca-arranca-arranca deletrendose sin parar. No, no era nada. No poda ser nada. Solo el sonido de la calle. Nada. Se qued quieto, como una estatua. Silencio. Silencio. Nada ms que silencio. Haba sido solo su imagina... Alto. Ese sonido. Alarg el cuello intentando dirigir su atencin hacia el punto donde crea haber odo algo. Aquel sonido, aquel sonido no era humano. No pareca natural en absoluto. Ese ruido que haba odo era parecido a un babeo, a un gorgoteo, a la sensacin que te sobreviene cuando has pensado demasiado, o ests demasiado cansado, o no te sientes capaz de pensar. Una mezcla entre susurro y sentimiento frentico. Haba alguien ms ah. Alguien proyectndose, o quizs alguien ya muerto. Lila? No, volvera ella de esa forma? No. Ella tratara de aparecer de una manera ms tranquilizadora Le hablara directamente. O no? Se esforz por or algo. El sonido era demasiado dbil para distinguirlo. Y si era ella? Se acerc lentamente, muy lentamente al saln y ech una mirada. Todo estaba a oscuras menos la cocina, que tena encendida la luz pequea. No, espera. Aquella bombilla se haba fundido hacia tiempo. Y nunca haba tenido ese aura azul. Ni haba parpadeado nunca como una vela. Aquel gorgoteo baboso. Todava poda orlo, ms fuerte ahora, y aun as, tan dbil como un susurro. Pero ya no poda achacarlo a su imaginacin. Cada instinto le deca que se apartara de ah. Cada vez que, en una pelcula de terror, haba visto al protagonista a punto de ser devorado, era ahora una vocecita en su interior que le gritaba que se fuera. Vuelve despus. O escndete. Ya haba tratado antes con fantasmas. Diablos, era su trabajo. Esto era lo mismo... bueno, quitando el hecho de que en las otras

ocasiones l estaba en el tanque, y eso significaba que careca de recursos para hacer frente a lo que fuera. La lgica le deca que era alguien que conoca. Alguien con pocas habilidades sociales, por decir algo, o que le estaba gastando una broma pesada. Pero y si no era as? Poda ser algn fantasma peligroso, algo que le haba seguido hasta all. Se acerc a la puerta de la cocina de puntillas, intentando hacer el menor ruido posible, conteniendo la respiracin y rezando para que no se oyese el latir de su corazn. El gorgoteo se convirti en un murmullo incoherente y creci en intensidad. Pareca haber ms de una voz. Eran palabras aquello? Apenas poda or nada, ms all de su pulso y su respiracin agitada. Ms cerca. Ms. Un paso y luego otro. El parqu bajo su pie cruji. El sonido babeante se detuvo. Algo en la cocina, algo pesado, se mova. La luz azul parpade una vez ms, y luego desapareci completamente. Anders entr corriendo en la cocina y encendi la luz. Haba una cafetera en el suelo, con la tapa abierta. Y sobre la mesa de la cocina, haba un sobre, con una letra que l no conoca. No vine aqu por mi propia voluntad Puedes culparte a ti mismo Por favor, no ta No pona nada ms. Anders recorri la cocina con la mirada. --Hola? Hola? -grit ms fuerte, tanto como para que se le oyera en toda la casa-. Oye, t, quienquiera que seas, quiero hablar. Vuelve. Hablemos. Vuelve! Habra matado por una ouija. Maldicin.

Dos das despus, Tom Hayes ya estaba disponible, y quera encontrarse con ellos. Ben recogi a Anders en su casa y condujo hasta el restaurante donde se iban a encontrar con Tom. Ben puso un disco de hip hop a todo volumen durante el trayecto, y no dej de parlotear sobre los grupos que iban escuchando. Su coche estaba perfecto, pareca nuevo, limpio, con el estreo en perfectas condiciones. Pareca sacado de un anuncio de coches. Cuando aparcaron, Anders se fij en las pintas de delincuente juvenil de Ben. Desnudaba con la mirada a todas las mujeres con las que se cruzaban, y cada hombre que cruzaba sus ojos con l

encontraba una mirada desafiante. Caminaba como si no le importase nada. Tom Hayes les estaba esperando en un reservado en la parte de atrs. Una camarera esperaba de pie junto a l. Pareca agotado. --Qu hay? -dijo Ben, ms comedido de lo habitual. --Qu tal, seor Hayes? -dijo Anders, sintindose estpido por un tratamiento tan formal. Mir al hombre que tena enfrente. Era extrao. All en la parte trasera de su coche, en el funeral, cuando apareci como un fantasma, pareca tan vivo, tan dinmico... Lleno de energa, casi apasionado. Ahora, cuando lo conoca en carne y hueso pareca recin muerto. Se dira que un viento fuerte hubiera sido capaz de derribarlo. --Caballeros -carraspe Tom, ofrecindoles asiento. --Bueno, Tommy -dijo Ben-, qu coo est pasando? --Ben -dijo Tom-, Anders. He hablado con algunos de nuestros compaeros fuera de servicio, y con algunos durmientes como nosotros tres. Nadie tena nada concreto que decir, pero he conseguido informacin muy interesante. Anders se inclin hacia delante. Record la noche anterior. Quera contarles lo que le haba pasado, pero quizs fuera mejor hacerlo despus de que Tom les contara lo que tena que decirles. Mir de reojo a Ben, que haba apoyado el brazo sobre la ventana, con una mirada de curiosidad pero tratando de mantener el rostro inexpresivo. --Entre los muertos -dijo Tom- nuestro chico tiene un nombre. Lo llaman el Rey de los Ojos. Hay muchos rumores sobre l. El caso es que la gente le tiene bastante miedo. Hay muchos tipos de fantasmas peligrosos. Estpidos, desquiciados, malvolos. Vosotros os habis encontrado con algunos, y yo tambin. Pero este... es un extrao. De alguna forma proviene de otro lugar. Los fantasmas dicen que viene de... algn reino incluso ms all de la muerte. Ms all, donde ni siquiera los mejores de nosotros podran llegar. Anders enarc las dos cejas, aturdido por la sorpresa. Rey de los Ojos. Reylosojos. Riojos. De reojo vio a Ben, que frunca el ceo y mova la cabeza, como si estuviera en desacuerdo. --Chorradas -dijo tranquilamente. Tom le mir con ojos cansados. --Tienes algo que decir. Pareca que deba ser una pregunta, pero lo haba pronunciado como una afirmacin.

--Ya puedes decirlo, joder. -Ben tena una expresin decidida. Mir a la camarera que pasaba, y, cuando los hubo dejado solos, continu-. Je. De algn reino ms all de la muerte. Y una mierda. Esa cosa se ha labrado una reputacin al otro lado, y punto. No hay que darle ms vueltas a la historia. Es un bicho duro y va dando patadas en el culo al personal. Pero la pea con la que hablas tambin tiene una reputacin. Y entonces se ponen a pensar en una excusa para explicar que el bicho malo les d para el pelo sin que puedan hacer nada. Aqu, en la calle, ese bicho sera un pirado. Por eso dices que no sabes cmo clasificarlo. No es ms duro que t, est loco, colega. Eso te diran. Y eso vale tanto para aqu como para all. --Entonces, qu piensas del Rey de los Ojos? -pregunt Tom. --Lo que estoy intentando decir es que todo eso de que es diferente y que viene del re-ms all es una puta mierda. Lo que parece que est claro es que la gente est asustada, y eso es lo importante. El que la gente hable de ello lo hace ms fcil para nosotros. La gente recordar por dnde anda. Quizs tenga enemigos, y mierda como esa. Tom asinti pensativo. --Tengo algo que decir -intervino Anders de repente. Los dos le miraron-. Ayer tuve una visita en casa. Por la noche. Un fantasma estaba intentando escribirme una nota, pero lo asust. --Qu deca la nota? -pregunt Tom con inters. Anders sac el sobre del bolsillo de su chaqueta y se lo pas. Tom frunci el ceo. --Hummmm... puedes culparte a ti mismo... Me pregunto si se refiere a Orpheus. --O quizs sea que est vivo, y se refiera a todos nosotros -apunt Ben. --Pero la parte del principio, cuando habla de dnde viene... -dijo Anders lentamente-, parece que corrobora la historia de que viene de otra parte distinta a la que conocemos. --Quin sabe -sentenci Ben-, aunque yo dira que no. Tom pareca cansado y molesto. --Todo esto quiere decir que tengamos cuidado y nos andemos con ojo. La cuestin es compleja, y no debemos desechar ninguna hiptesis. Y t, has averiguado algo interesante? Ben les cont lo poco que haba descubierto. Despus miraron a Anders, que se encogi de hombros. Se senta mal por no tener

nada que ofrecer y detestaba parecer un intil. --Bueno... si pudiera proyectarme podra ser ms til. Tengo algunos trucos especiales. --Ah, s? -pregunt Tom. --S. Una vez que me estoy proyectando, a veces puedo ver escenas del pasado y del futuro. Quizs... quizs pudiera encontrar ms informacin si voy a alguno de los lugares donde sabemos que ha estado la cosa. --Vaya -dijo Ben-, as que eres uno de esos... uno de esos putos..., cmo los llaman? Banshees. --S. Lila tambin lo er... tambin lo es. As fue como nos conocimos. --Es bueno saberlo -dijo Tom con una mueca, volvindose a Ben como si estuviera respondindole a l-. Alguno de vosotros tiene una misin dentro de poco? Anders sacudi la cabeza, pero Ben asinti. --Fijo. En pocos das. --De qu se trata? --No puedo hablar de ello. Ya sabis. --S -respondi Tom, y se volvi a Anders-. A ver si puedes volver a participar en alguna misin. Nos seras ms til proyectndote. No eres bueno. Oy. Inconscientemente, su mano se acarici la gruesa cicatriz que recorra su otro brazo hasta la mueca. --S, claro -respondi, como atontado-. Lo har. Sus pensamientos se agolpaban unos sobre otros. No nos sirves de nada ahora. No te necesitamos vivo.

Quera escuchar algo de msica mientras volva a casa en su coche, pero nada de lo que tena ah. Puso la radio con un regusto de frustracin, esperando poder or un par de canciones entre todos aquellos anuncios. Algo tonto y aburrido para todos los pblicos. Lo odiaba. Nada haba cambiado para l. Breves momentos de alegra, donde crea que por fin haba dado un golpe de timn a su vida. Primero Orpheus, luego Lila. Le haban arrebatado a Lila, y Orpheus se haba convertido en poltica y medias verdades. Otro trabajo que no poda entender. Finalmente, despus de diecisis anuncios, son una cancin.

Algo de pop. Pero, naturalmente, en cuanto comenz la cancin, la esttica le impidi or nada. Estaba perdiendo la seal, y tena que ser precisamente entonces. Le dio un puetazo a la radio. Maldicin. Una radio nueva, pero ni aun as. Ya nada funcionaba como era debido. Pero lentamente, entre la esttica, comenz a or algo. Alguien que hablaba, con una voz que conoca. La voz de la televisin de aquel supermercado. --Aqu tenemos una peticin, una cancin dedicada de parte de Eurdice para un hombre encantador -dijo la voz. Anders parpade, apenas consciente de que estaba conduciendo. Subi el volumen, pero la esttica creci. --Nunca mires atrs -dijo la voz-, nunca mires atrs... La voz se perdi entre la esttica, y entonces la cancin pop se escuch claramente, ms alta que nunca.

De vuelta en la oficina, concert una cita con su jefa de seccin, Jane O'Farrell. Ella tena todo el da ocupado con entrevistas, pero le hara un hueco por la tarde. Se sent en su cubculo y estuvo releyendo entre sus viejos emails, sobre todo viejos memorandos sobre equipamiento durante las misiones, y cosas as. Tambin informes sobre la buena marcha del Grupo Orpheus, a pesar de la competencia de empresas como Terrell & Squib y Nextworld. Pareca que Terrell & Squib no tena la tecnologa adecuada. Quizs tuvieran equipos para ver fantasmas, pero tenan agentes para fumigarlos como Orpheus? Anders lo dudaba. De Nextworld no saba nada. Eran demasiado nuevos para l. Haba odo el nombre por ah, y poco ms. Juguete con el bolgrafo, naveg por la red, escuch ms charla insustancial de sus compaeros de trabajo... El tiempo pasaba lentamente. O'Farrell no estaba a la hora. Esper fuera de su oficina matando el tiempo hasta que lleg. La oficina era bonita y pulcra, un refugio ms all del fro e impersonal laberinto de cubculos. Se sent en la silla enfrente de su escritorio. Mir con preocupacin a la lucecita roja de su telfono que le indicaba que tena mensajes en el buzn de voz, y le sonri a Anders. --Qu puedo hacer por ti, Anders?

--Bueno, yo... me preguntaba si podra entrar de nuevo en accin. --No tienes asuntos que arreglar? -Su expresin era de empalagoso psame. Asinti lentamente, pasndose la mano por la cicatriz de la mueca. --S, pero ahora mismo no es... eh... -titube. Se detuvo, y volvi a hablar, sin mirarla a los ojos-. Quiero volver a trabajar. Djame trabajar. Su mirada mostraba compasin por su situacin, o al menos la finga muy bien. Hubo un silencio durante unos segundos. --Bueno, djame ver -dijo, volvindose hacia su ordenador, introduciendo su clave de acceso y abriendo algunos archivos-. Hummm... s, parece que hay algo. Teniendo en cuenta tu historial, te arreglar una entrevista con un terapeuta, solo, ya sabes, como trmite, y para comprobar que ests al cien por cien. -Pareca que solo quera lo mejor para Anders-. As que... concertar hora con Murth... eh... con el doctor Chandrawati en Ciencias de Vida. -Le dedic una sonrisa- qu te parece? Anders frunci el ceo. --Bien, bien, perfecto. Para cundo? --Muy pronto, estoy segura -dijo con voz suave.

La consulta fue un desastre. La terapeuta era ms joven que Anders, pero estaba muy bien preparada. Atractiva, pero desaliada. Al doctor Chandrawati le gustaba contratar a gente as. Haba varios cuadros post-impresionistas en las paredes. Alguien le haba enviado flores. Anders habra apostado un rion a que haba sido ella misma. La terapeuta le hizo varias preguntas, demostrando que conoca sus tentativas de suicidio. Quera gritar a qu viene esto? Pero sabia que ella no lo entendera. Ella pareca inquieta con l, insegura de qu estaba pasando, pero Anders no poda contarle por qu quera proyectarse de nuevo. l haba estado con mejores terapeutas. Saba lo que tena que decirle. Ella era fcil de interpretar, cada vez que mova la cabeza hacia un lado, las veces que sonrea, la inflexin de su voz cuando saba que tenia razn... Anders haba tenido muchos encuentros con gente como ella a

lo largo de los aos, y tena experiencia. Sali de la reunin sabiendo que haba ido mal, sabiendo que seguramente podra haberla manipulado y engaado con facilidad, si no se hubiera sentido tan mal por intentarlo.

Al da siguiente Anders estaba tumbado en el sof, mirando al techo, cuando O'Farrell le llam por telfono. --Lo siento -le dijo- pero... Dej de prestar atencin a lo que deca, intercalando s en los momentos adecuados. Murmur un agradecimiento al final de la conversacin y colg cuando se supona que deba hacerlo. Abri la botella de vino que Lila y l reservaban para celebrar su aniversario. Pero qu cojones. No iba a volver verla, se estaba engaando si pensaba otra cosa. Se bebi el primer vaso de golpe y se sirvi otro ms mientras se encaminaba al dormitorio. Encendi una vela. Prefera su luz vacilante a la luz elctrica o a la oscuridad y se tumb boca arriba en la cama. El primer pensamiento fue corruptamente sutil: poda matarse, convertirse en un espritu, y ayudar a Tom y Ben, incluso quizs encontrar a Lila. Pero no era suficiente. All, en la oscuridad, saba que iba a seguir sufriendo, como sufra ahora. l quera desaparecer por completo. Haba algo de bueno en sufrir todos los golpes de la vida, las miserias que le traa, los momentos ms duros, la constante angustia y el dolor? En estar tumbado en la cama y desangrarse lentamente? O era mejor luchar contra toda esperanza? Tomar el control de todo lo que era y quien era, y abalanzarse en un ltimo intento? Morir. Dormir. Caer en el sueo para siempre. Olvidar los dolores de cabeza. El dolor de espalda por levantar pesas. No volver a tener miedo a algn cncer creciendo en su interior. Pero dormir significaba soar. Y morir significaba ser un fantasma, caer en el mbito de la muerte, ese reino descubierto por Orpheus y que conoca tan bien. Para no sufrir como en la tierra, no se deba tocar, besar, estrechar una mano, sentir, experimentar nada directamente. Pero todava se estaba atrapado por las propias pasiones. Cuntos suicidas haban despertado como fantasmas y haban descubierto que los oscuros pensamientos y frustraciones que los

haban acompaado en vida seguan all con ellos, sin posibilidad de escapar? Durante toda su vida, durante todos los problemas y el dolor por los que haba pasado -las relaciones horribles, los empleos montonos, los constantes intentos por convertirse en lo que sus padres queran que fuese, la confusin, la agona intensa de sentirse tan solo y tan incomprendido- siempre haba tenido la certeza de que todo aquello poda acabar. De que haba un fin posible, de que el suicidio poda acabar con todo, y simplemente no ser. No por ms tiempo. El Grupo Orpheus haba acabado con eso. No, eso no era justo. El Grupo Orpheus haba acabado nicamente con la ilusin de que el suicidio poda ser el final. Nunca haba existido esa posibilidad. Fue a echarse ms vino en el vaso y se dio cuenta de que la botella ya estaba vaca. Cundo se haba bebido todo eso? Se sent. Quizs haba alguien ms all. O quizs me estoy alcoholizando. Se tumb de nuevo.

Anders se levant con resaca al escuchar el timbre de la puerta. En algn punto de la noche se haba puesto el pijama. Todava medio dormido, se acerc a la puerta tropezando aqu y all. Cogi una bata y abri la puerta, maldiciendo. Era Tom. Cuando la puerta se abri del todo entr en la casa. --Te he despertado? Crea que ya estaras levantado a estas horas. Anders sacudi la cabeza. --Estoy de vacaciones, recuerdas? --Ah -dijo Tom con voz spera. Pareca ms lleno de energa que durante la cita en el restaurante, aunque eso no era decir mucho-. Vena solamente a ver qu tal estabas, a ver si te haba pasado algn otro de esos... incidentes. Anders pens en lo cerca que haba estado de matarse la noche anterior. Pero probablemente ese no fuera el tipo de incidente al que se refera Tom. --No, nada de nada. Quieres algo? Un caf? --No, no puedo -dijo con un asomo de tristeza en la voz-. Tengo una dieta estricta a causa del tratamiento. --Tratamiento?

--S -contest Tom-. Cncer. --Joder -dijo Anders-. Lo siento, no lo saba. Tom se estir y bostez. --Dicen que est remitiendo. No estoy tan mal. Quizs tenga algo que ver con la cuasi-muerte criognica que utilizan para proyectarnos. No s. --Ni idea. --El cncer es algo extrao. Anders cruz los brazos. La bata del bao siempre le haca sentirse clido y confortable, como en los brazos de una madre. --A qu te refieres? --Lo que pasa con el cncer, es que, es vida -Tom le mir a los ojos-. Vida, solo que un poco fuera de control. Clulas que se dividen cuando no deberan. Creciendo y creciendo. Interfiriendo con las funciones corporales, expandindose a travs de la sangre, encontrando nuevos espacios, hasta que lo ocupan todo. Los tumores crecen hasta que el cerebro ya no puede funcionar, o copan los pulmones aplastndolos contra el corazn. Al final ests tan saturado de vida que te mueres. Tiene su lado gracioso. Anders no tena una respuesta para eso. Se limit a esbozar una expresin de preocupacin, deseando poder ayudar de alguna manera, pero consciente al mismo tiempo de que no era posible. Esa era una de las formas ms normales de sufrir que tena la gente: querer entrometerse, arreglar las cosas, hacer que todo marchara bien. Pero sabiendo que era imposible. Tom volvi la mirada hacia Anders, sacndolo de su ensimismamiento. --Bueno, y cundo vuelves al trabajo? --No vuelvo -le explic Anders, con voz derrotada-. Me han dado unas vacaciones indefinidas por mis circunstancias personales, y... Lo iba a decir? Debera? Despus de todo, qu ms daba. --... y mi estado mental. --Y esa es la nica razn que te han dado? -dijo Tom sin querer profundizar en la ltima parte. Anders enarc una ceja. --Eso es lo que me dijeron. Por qu? --Nos dijiste que te haban clasificado como un banshee, verdad? Uno de esos mediadores, que siempre parecen tan... vocales cuando se proyectan. --Pues s.

--Y Lila tambin lo era? Anders entrecerr los ojos. --Lila todava lo es. Por qu? Tom desvi la mirada. --Los otros dos durmientes que han sido cazados. Eran... lo siento. Tambin eran banshees. Ahora creo que es lo que el Rey de los Ojos est buscando. --Pero... pero... por qu? --Ese es otro pequeo misterio que aadir a la lista, muchacho. Lo siento, no lo saba. Pero parece una coincidencia demasiado sospechosa para no tenerla en cuenta. --Tienes razn. --Es posible, Anders, que te mantengan en vacaciones indefinidas para protegerte. Las razones psicolgicas podran ser una cortina de humo. Podran estar tratando de salvarte la vida. --T crees? --O eso, o todava no quieren provocar a la criatura. --Me llenas de alivio, oh, audaz lder. Tom arrug la frente y esboz una expresin de circunstancias. --Lo siento, me gustara tener mejores noticias. --Sabes algo ms? --Poca cosa. Ben ha estado investigando las zonas de la ciudad donde la tasa de criminalidad se ha incrementado drsticamente. l cree que ese es el territorio del Rey, pero yo no estoy tan seguro. Anders se sent finalmente. --Y por qu no? --Ya sabes que todos los fantasmas que nos encontramos son de personas muertas recientemente, no? --S, como mucho, tres aos muertos. --Exacto -dijo Tom asintiendo con conviccin-. Y sabemos que algunos no salen buenos. Y que, conforme pasa el tiempo, pueden corromper a otros espritus ms dbiles, normalmente los que no recuerdan su pasado o los que repiten constantemente sus ltimos recuerdos. --S. Adnde quieres ir a parar? --Lo que quiero decir es que, quizs, por lo que sabemos, ese sea el proceso habitual, vale? Pero cuando las cosas salen mal, quizs la naturaleza tenga una forma de, por as decir, limpiar la pantalla y empezar de nuevo despus de un tiempo. Porque, si no, todo el que muriera ira a parar literalmente al infierno, acosado por

todas esas bestias. --Es posible -dijo Anders, pensativo-. Nunca me lo haba planteado. Tiene sentido, pero... --Pero no lo explica todo, lo s. Es solo una hiptesis de trabajo. Pero si es correcta, yo dira que el incremento de criminalidad que est buscando Ben es tan solo parte del proceso cclico. Ir a peor y a peor, y luego... Tom agit la mano como si estuviera quitando papeles de una mesa. Se acerc a Anders, mientras los ojos le brillaban con la misma intensidad de cuando estaba proyectado. --Pero si los rumores son ciertos, el Rey de los Ojos ha encontrado la forma de sobrevivir a esto. l, o ms bien eso, ha encontrado un escondite, ese fuera del reino de la muerte, y permanece all hasta que ha pasado todo. --Bueno, es una teora interesante, pero, de qu nos sirve a nosotros? Vale, es una criatura vieja y pavorosa, y qu? --Es vieja y pavorosa y es una llave, Anders. Todos aquellos ojos son smbolos, pistas de lo que quizs es el mundo despus de la muerte que conocemos. El Grupo Orpheus ha hecho mucho dinero descubriendo los secretos del otro mundo. Puede que la direccin no quiera muerta a esta criatura porque quieren estudiarla, aprender de ella. Quizs no sean ellos los que la han trado aqu, pero apostara algo a que quieren sacarle partido. --Joder. Tiene sentido. Y qu hacemos ahora? --Pues vamos a arruinar sus planes. --Cmo? --No lo s. Todava no. -Estuvo callado durante un momento, reflexionando-. Conoces gente en Ingeniera, no? --S. Trabaj all. He intentado sacar algo de informacin, pero no he conseguido nada interesante. --Quizs haya algo de esto en las mquinas. --Nos llevara mucho tiempo buscar entre todos los archivos, y adems deben estar muy bien protegidos. --No puede ser tan malo. Por lo que he odo, esos tipos no saben cmo hacer su trabajo. Y adems tienen a esa intil de Farquand dirigiendo el show. --Son profesionales, Tom -seal Anders-. Farquand es un poco... s, puede ser un poco dura de entendederas a veces, pero es mucho mejor que Raddicks. Ese to era un idiota. l me contrat, s lo que me digo.

--Me gustara saber por qu lo echaron -dijo Tom con voz misteriosa. --Dimiti. Te lo he dicho, era un completo idiota. Le tenas que haber visto pelendose con aquel tipo de T.I., cmo se llamaba... Porter. Raddicks se cag en mitad de la oficina. Estpida poltica de oficinas... --S, tienes razn -dijo Tom, riendo. --Ahora, si lo que quieres es tratar con un departamento de incompetentes y estpidos, vete a T.I. Creo que nunca les he visto trabajar. --Oye, que yo conozco algunos de esos tipos -dijo Tom-. Son buenos. --S, son buenos jugando a la ltima versin del Day of Defeat o cualquier otro juego de matar a todo lo que pasa por delante de tu punto de mira. Buenos rascndose el culo o bebiendo refrescos. Pero en trabajo de verdad, no. --Nunca he tenido problemas con ellos. De hecho, cada vez que he necesitado algo me han ayudado al momento. Anders pareca sorprendido. --Ah, s? --Claro. Porter es un viejo amigo, nos conocamos desde antes de ingresar en Orpheus. Tambin me llevo bien con su equipo. Anders pens en Frick y su renqueante ordenador. --Vivir para ver -sentenci. Quizs vivir la vida no fuera una cosa tan mala.

Aquella noche, Anders tuvo un sueo. Poda sentir algo familiar al tacto. Le produjo una sensacin clida de alivio y bienestar, una emocin imposible de felicidad. Poda or su respiracin, sentir su aliento. Lila. Trat de abrir los ojos. --No -dijo ella-. No mires. Su voz era suave, como un susurro. --Oh, Dios! Te he echado tanto de menos! --Lo s -dijo ella en el sueo-. Tienes que prometerme algo. --Lo que sea! Senta el tacto de sus dedos recorriendo su cuerpo como una llamarada. --Cuando oigas mi voz de nuevo, no mires atrs. Promtemelo.

--Te lo prometo. --Te quiero -dijo, pero su voz pareca distante. --Lila, te qui... Pero de alguna forma, saba que ella ya no estaba all.

A la maana siguiente, Anders entr en la seccin de Ingeniera y se encontr con Frick. Ben ya estaba en los tanques, con el cuerpo congelado criognicamente, y su espritu activo. Anders no haba tenido la oportunidad de hablar con l antes de que lo proyectaran, pero no poda hacer nada al respecto. Frick se alegr al ver a Anders y lo esper con los brazos abiertos, pero sin levantarse de su silla giratoria. --Hola, hola, hola, bienvenido!! Anders! Mi capullito de alel! Me han contado un chiste para partirse. Es un loro que se encuentra un elefante, y el elefante est en el suelo, tirado, y entonces el loro le suelta... Anders le interrumpi. --Tengo una sorpresa para ti, Frick. --Seguro? -Frick tena una mirada de desconfianza-. Cmo aquella vez del concurso de la radio? --Ya sabes que yo no tuve casi nada que ver, y que te reiste mucho al final. No, es otra cosa. Todava tienes problemas con tu ordenador? El suspiro de impotencia de Frick fue desproporcionado. --Joder, s. Voy a tener que llamar otra vez, porque esto es ridculo. Solo es un problema con la tarjeta grfica, no puede ser tan difcil de arreglar, no? --No eres el nico con problemas, verdad? --Colegui, aqu est puteado del primero al ltimo, si no es por una cosa es por otra. Y esos cabrones de T.I. jugando a sus jodidos videojuegos todo el da. --Ocho peticiones del departamento rechazadas, no? --Eh... s, creo que s, por qu? --Espera un poco. Anders levant la mirada entre los cubculos, como si esperara que apareciera algo por el pasillo. Unos momentos despus, Tom Hayes y Merick Porter (vicepresidente ejecutivo del departamento de Tecnologa de la Informacin) entraban en la seccin, seguidos por

un cuadro de tcnicos de su departamento. Porter actuaba como si estuviera revisando desages atascados en una planta de reciclaje. Tom asenta con la cabeza junto a l, como si compartieran algn chiste privado. Porter se rea educadamente. --Qu est pasando aqu? -dijo Frick, a la defensiva. Un joven asitico con una camisa de Linuz World se acerc a l con actitud solcita. --Tienes un problema con la tarjeta grfica, no? Frick asinti, y mir a Anders como si no lo reconociera. El joven suspir, como si fuese Ssifo empujando la roca por la ladera por quincuagsima vez. --Espera un poco. -Tecle algunas cosas en el ordenador, guard algunos cambios, lo apag, lo reinici, y le cambi la tarjeta. Todo el proceso no le llev ms de quince minutos. Cuando termin, se volvi hacia Frick-. Luego te envo el albarn. --S, to, lo que t quieras -dijo Frick, todava en estado de shock. Anders se dirigi a l cuando se hubo recuperado, y le dio unas palmaditas en la espalda. --Bueno, qu hay ahora del pequeo favor que te ped? La expresin de Frick rezumaba satisfaccin por aquel regalo inesperado. Pareca no haber odo lo que le deca. --S, claro. Qu servidor queras? --Stanz. Ese es el servidor I+D, no? Quizs necesite algo tambin del Spengler, el servidor de despliegue de campo. --Para echar un vistazo a tu historial. Claro. Je. -No pareca que se lo hubiera credo. --Eso es -respondi Anders con una sonrisa. Frick mir a la pantalla de su ordenador. La imagen era ntida, perfecta. Le dio unos golpecitos afectuosos al monitor. --Perfecto. Por la noche, entonces. Tarde. Pero no cambies ni borres nada, capullo, no juegues a Aquiles en Troya desde aqu, vale? No te pido ms. --Frick, eres el mejor. --Sers cabronazo... Vamos, lrgate de aqu. Nos vemos esta noche.

A pesar de tener acceso a los dos servidores, Anders se

encontr con que la gran mayora de los archivos estaban protegidos contra lectura, de forma que no poda abrirlos. Su acceso no era demasiado privilegiado, pero en cualquier caso podra obtener bastante informacin. Junto a l estaba Tom, sooliento, a punto de quedarse dormido en cualquier momento. Anders tecleaba sin cesar, buscando informacin relevante entre los miles de archivos a su disposicin. Demasiada informacin. Todava no saba si le sera til. Hizo copias de todo lo que pudo, e intent memorizar el resto. Empez con Spengler. Despus de buscar incidentes con el Rey de los Ojos sin xito, lo intent con la nomenclatura que Ben haba utilizado en su informe. Nada. Busc entonces informacin sobre la misin de Ben y Lila. De nuevo, no tena acceso a casi nada. Pero encontr algo que poda ser interesante. Lila le haba enviado un gran nmero de e-mails a su jefe de proyecto antes de que empezara la misin. Extrao. Luego lo intent con Stantz. Quizs encontrara algo de informacin en los proyectos de I+D. Pero no apareci nada relacionado con hostiles que pareciera conducir al Rey de los Ojos. De nuevo, un callejn sin salida. En cambio, encontr un buen nmero de proyectos que significaban muy poco para l: mejoras en los tanques, propuestas de incremento de seguridad, y cosas as. Muchas de ellas hacan referencia a Terrell & Squib. De nuevo, era algo extrao. Y, de nuevo, la pista conduca a ms archivos protegidos. Ley y ley, hasta muy entrada la noche. Tom hacia tiempo que roncaba a su lado, aunque probablemente habra querido estar despierto todo el rato. Su cuerpo le estaba fallando. Hasta donde poda ver sin acceder a los archivos protegidos, una gran cantidad de informacin se centraba en combatir los avances tecnolgicos de Terrell & Squib. Anders se reclin en su silla y frunci el ceo. Su cerebro estaba embotado despus de tantas horas frente al ordenador. Ech un vistazo a su reloj. Casi las cinco de la maana. En pocas horas, aquello se llenara con el personal de la seccin que comenzaba la jornada. No haba nada ms que hacer all. Lo mejor sera irse a casa y dormir un poco. Se levant del escritorio de Frick, y fue a despertar a Tom, pero se detuvo. No haba mirado los proyectos de Frick. Deberan estar a su disposicin, claro. O al menos parte de ellos.

Pens brevemente en Lila, preguntndose dnde estara. Luego volvi a sentarse y busc la informacin en las carpetas personales de Frick. La mayora de los archivos estaban protegidos, pero sus notas no. Muchas de ellas tenan algo que ver con algn tipo de artefacto de recuperacin de Terrell & Squib. Frick utilizaba mucho la palabra adaptacin, aunque no estaba claro a qu se refera. Notas sobre pruebas de campo, notas sobre fechas de entrega. Entonces encontr una anotacin que le provoc un escalofro. Si el artefacto de recuperacin hace lo que pienso que hace, las aplicaciones son tremendas. Farquand sugiere que se puede utilizar como seuelo para alejar a los hostiles de nuestros agentes. Personalmente creo que es una aplicacin muy pobre. Si los agentes de campo proyectndose como EPV -y las propias EPV que trabajan como agentes- representan el ltimo grito en espionaje, este artefacto de Terrell & Squib representa los primeros pasos para combatirlo. Ajustando el artefacto a un EPV hostil, se puede detener la accin de espionaje, posiblemente matando a los operativos de Orpheus. Por ahora, parece que el aparato solo puede ajustarse a un nico EPV, y nicamente despus de un proceso largo y costoso, pero una versin mejorada podra superar este inconveniente, y en el futuro podrn encontrarse aplicaciones ms interesantes todava. Por ejemplo, piensa en una trampa donde operativos proyectados y EPV queden atados al artefacto, y puedan ser controlados por l. Eso supondra la posibilidad de formar un ejrcito de EPV esclavizados. Seguramente ser por eso que varios directivos, sobre todo Del Greco, han mostrado tanto inters. Anders se reclin en la silla, estupefacto. --Tom, he encontrado algo. Se agit un poco, sin despertarse completamente. --Vamos, despierta, he encontrado algo. Hayes parpade y mir a Anders, todava confundido. --Pero qu...? Antes de que ninguno pudiera decir nada, apareci Frick. Frick se volvi hacia Anders, con mirada inexpresiva. --Qu tal -dijo con voz seca.

--Qu tal -respondi Anders de forma mecnica, mirndolo fijamente. --Has encontrado la informacin que necesitabas? --S. Y t y yo tenemos que hablar. Frick exhal un suspiro. --Me lo imaginaba. Pero no aqu. Vmonos.

El sitio escogido por Frick era un parque oscuro, cerca del ro. Su gran corpachn se mova lentamente mientras miraba a un lado y a otro, nervioso, con las manos en los bolsillos. La brisa nocturna era fra pero no demasiado, bajo un cielo sin luna. Desde la zona que haba elegido Frick se poda ver el puente de piedra que cruzaba el ro. --El artefacto que estabas estudiando es el que atrajo a la cosa que mat a Lila, verdad? -pregunt Anders. Se senta sorprendentemente tranquilo. --Eso creo -dijo Frick con tristeza-, pero no estoy seguro. --Por qu no? --El artefacto, y todo el proyecto, ya no est bajo mi control. Me lo quitaron y se lo traspasaron a otro. Ahora estoy trabajando en otra cosa. Pero no puedo evitar sentirme responsable en parte, sabes? -mir a Anders por el rabillo del ojo-. Me est destrozando. Tom lo miraba con expresin pensativa. --Quin est al cargo ahora? --No lo s, no lo s. Algunos directivos estn implicados. Por encima de Farquand. Jurara que alguno de los asesores externos trabaja para el Pentgono, pero no estoy seguro. --Cunto tiempo ha durado todo esto? -pregunt Tom. Pareca tenso. --Bastante. Pero antes no podamos controlarlo. No se prob con agentes. Por lo menos, a m no se me inform. --Pero se prob en algn otro lugar? --S. Pero no con vosotros, tos. Solo funciona... solo se puede ajustar con, ya sabes, con EPV a las que se les ha ido la olla. Los que no tienen nada. Ese aparato... me pone los pelos de punta. Hay algo raro ah, no funciona como Dios manda. Frick pareca aterrado. Anders intent hablar con tono tranquilizador.

--Todo va bien, habla sin problemas. Vamos a llegar al fondo de esto. --Pero se hicieron pruebas de campo. -Tom pareca tenso-. Esos espectros fueron atrados hacia donde estaba el artefacto. --Eso creo -dijo Frick con voz casi inaudible. Continuaba con las manos en los bolsillos y la mirada baja. --Malditos sean -exclam Tom, como sopesando las palabras. Anders mir a Frick. Sbitamente senta ms fro de lo normal. La noche estaba ponindose glida. --Sabes cmo consiguieron al fantasma que utilizaron? Uno llamado el Rey de los Ojos. De dnde sali? --No lo se! -dijo Frick con voz suplicante-. No lo...! Entonces interrumpi la frase, con los ojos abiertos e inexpresivos como los de una mueca. --Frick? -pregunt Anders, extraado. Frick sigui hablando con voz distorsionada. --Creo que esto ha ido demasiado lejos -dijo mientras sacaba una pistola automtica del bolsillo. --Mierda! -exclam Tom-. Han posedo a Frick. Anders mir la pistola con el corazn latiendo a toda velocidad. Cuando trabajaba en Ingeniera, siempre se quejaba de que Frick trajera su arma a la oficina. Frick era un tirador entusiasta y tena unos buenos promedios. --Estamos jodidos -expres grficamente. Tom mir a su alrededor, y le habl al aire: --Quin eres? Eres de Orpheus? Nosotros tambin! Frick dio un paso hacia ellos. Quit el seguro de la pistola y la amartill con un crujido caracterstico. --Eso no importa -dijo una voz ajena-. Demasiada informacin. Tom dio un paso atrs, con los ojos llameantes, mientras Anders, con los nervios a punto de estallar, se quedaba quieto. --Adelante -dijo con voz suave y ojos fros-. Quieres matarme? Hazlo. Pero luego nos veremos las caras. Frick se detuvo, titubeando, con sus ojos de marioneta muy abiertos, sin parpadear. Anders se acerc a l con el gesto torcido y aspecto amenazador. --Baja la puta arma. No eres ms que un jodido gallina -dijo con los dientes apretados. El cuerpo de Frick pareci obedecer. Anders sigui la pistola con

la mirada, sin apartar la vista de Frick. Entonces Frick se gir y mir hacia el puente de piedra. --Diablos. Lo mandaremos a por ti para que te liquide. Anders y Tom se miraron sin comprender. La pistola de Frick volvi a alzarse, pero de pronto sali despedida, mientras Frick rodaba por el suelo. El arma cay al suelo, entre las hojas y Tom corri hacia ella. Anders se volvi para ver cmo se materializaba Ben detrs de l. La forma espectral de Ben pareca tan gil y dinmica como l en vida, aunque un poco desdibujada. Sus ojos centelleaban con una alegra salvaje. Se ri como una fiera. --Buen punto para vosotros que me pasase por aqu, eh? -Se encogi hacia atrs como si algo le hubiera alcanzado-. Ostia... Levant las manos, y pareci arrojarle a Frick algo invisible, cuyo cuerpo se sacudi como si unas rocas lo hubieran golpeado. --As est mejor. No te despiertes. Tom segua apuntando al cuerpo inconsciente de Frick con la pistola, todava intranquilo. --Qu agente era? -dijo volvindose a Ben. --Ni idea, nunca la haba visto. Una chica con traje. --Qu raro -dijo Anders. Vio cmo empezaban a formarse unos enormes cardenales en la cara de Frick. Se acerc a l para asegurarse de que estaba bien-. Se ha ido? --S, eso parece. Creo que le acert de lleno. --Espera -Intervino Tom sealando al puente-. Ah hay un coche. Y, dicho esto, comenz a correr hacia l entre los matorrales y el follaje. Anders forz la vista y pudo ver un Pontiac blanco aparcado bajo las luces de las farolas. --De qu cono iba todo esto? -le pregunt Ben. Anders comenz a explicarle todo lo que haba ocurrido. A mitad de relato, Ben le interrumpi. --Has odo eso? --El qu? Una ligera brisa agit las hojas de los rboles. Pareca que haca incluso ms fro. --Oh, mierda. Lo ves? Yo no puedo -la voz de Ben era casi un susurro. Anders mir en todas direcciones con desesperacin. Crey ver una figura acercndose a ellos por el bosquecillo, pero... no. Tena que ser su imaginacin jugndole una mala pasada. Quera

mostrarle un enemigo, cualquiera. Se le eriz el vello de la nuca. Y a travs de la brisa pudo or claramente un sonido burbujeante, babeante. Era un murmullo gutural, como de mil voces. Y luego, se desvaneci. Ben estaba al borde del pnico. --Puedo orlo! Viene a por nosotros! Mierda puta! Anders se volvi hacia l y le grit: --Desmaterialzate y lrgate de aqu! Ben le devolvi la mirada, sin moverse. --No puedo huir. Lo intent la otra vez, y si no llega a ser por Lila... -gir la cabeza hacia el puente-. Tom dijo que haba un coche all. Corramos. Ben se mova en silencio entre los rboles, como si no estuviese all realmente. Anders ech una mirada hacia atrs, hacia Frick. Se senta culpable por lo que le haba pasado. Le pareci ver algo por el rabillo del ojo, pero all no haba nada. No poda or el sonido babeante, pero casi poda sentirlo. Poda sentir aquel gorgoteo recorriendo su mdula espinal. Aceler un poco ms hacia el puente de piedra, apartando ramas y zarzas a su paso. Corra a la mxima velocidad posible, convencido de que la criatura estaba justo detrs de l. En la carretera que cruzaba el puente, pudo ver que Tom estaba apuntando a un hombre trajeado que sostena algo entre los brazos. --Trabajas para Orpheus? -pregunt Tom, acusador. --No! -respondi el hombre, aterrado-. Trabajo para Terrell & Squib. Solo soy un tcnico, no me mate, por favor. Tom murmur algo para s. Ben lleg jadeando. --Las llaves del coche. Que alguien las coja. Anders mir al interior del coche. En al asiento del copiloto haba una mujer inconsciente, probablemente la que haba posedo a Frick antes y les haba atacado. --Es el Rey de los Ojos -dijo Anders- est aqu. Tom zarande al tcnico y le apunt a la cabeza. --Apaga ese maldito chisme! --Ya lo he hecho! -respondi el tcnico con voz rota-, pero es demasiado tarde. --Es demasiado tarde -dijo Ben asustado, mirando hacia los rboles. Anders nunca haba visto as a Ben. No encajaba con el Ben que conoca-. Ya est aqu. Anders mir en la direccin que indicaba Ben, pero no pudo ver

ms que oscuridad. Otra brisa helada sacudi las copas de los rboles cercanos. La brisa le trajo el sonido de un murmullo desquiciado. --Yo lo entretendr. Vosotros meteos en el coche, rpido -dijo Ben con tono decidido. --No! -grit Anders. Tom mir al tcnico. --Coge las llaves del coche, vamos. Echa a la chica fuera, y deja ese cacharro aqu. El tcnico hizo lo que se le indicaba, y deposit el artefacto suavemente en el suelo. Ben se dirigi a Anders con el rostro demudado. --Ahora me voy. V-vuelve y dale una patada en el culo a este hijoputa por m. Promtemelo! --Te lo prometo! -Pero Ben ya haba desaparecido. Anders trag saliva y respir hondo. Vio a Tom a su lado, con la pistola en la mano, y frunci el ceo, decidido. Era ahora o nunca. --Tom, Ben no va a sobrevivir si no lo ayudamos. Tom parpade sin entender. --No podemos hacer nada. Tenemos que escapar. --No, hay algo que podemos hacer. El sonido babeante llegaba ya claramente hasta ellos. Ya no se poda achacar a la imaginacin o a la brisa nocturna. Pareca como un enjambre de abejas intentando recitar a Shakespeare. --Qu podemos hacer? --Disprame. --Ests de broma? --Hazlo. Rpido. --Mierda, no puedo matarte. Anders se levant la manga de su jersey, mostrndole la enorme cicatriz. --Ves esto? Me he intentado suicidar tantas veces que he perdido la cuenta. Ya he aceptado a la muerte, y de hecho, la mayor parte de mi vida he estado desendola. Hazlo. --Ests loco, Anders. --Yo puedo ayudar a Ben. Tom mir al tcnico y frunci el ceo. Pareca atormentado. El babear creca en torno a l, y por el rabillo del ojo le pareci ver una figura simiesca que interpretaba una danza desquiciada entre un resplandor azul.

--De acuerdo -dijo Tom con voz glida-, pero el tcnico se va contigo. Apunt a la cabeza del hombre y dispar. El tcnico dio un grito y cay al suelo. Tom volvi a dispararle. --Pero qu coo...? Le has asesinado! Tom pareca muy cansado. --He trabajado tantos aos para Orpheus que ya no s muy bien qu es la muerte. Ben necesita ayuda y el tcnico le servir. Piedras y ramas volaron a su alrededor, aunque resultaba difcil saber si era cosa de Ben o de la criatura. --Listo? -dijo Tom mientras le apuntaba. Anders trag saliva y asinti, intentando eliminar los ltimos resquicios de su instinto de conservacin. --Hazlo -dijo con voz ronca. Tom mir a Anders y dio un paso hacia l, apuntndole a la frente. Los dos cerraron los ojos. --Hazlo! -grit de nuevo. Tom volvi la mirada hacia el tcnico muerto, y murmur con voz temblorosa. --Padre, perdname. Anders puso su mano en la pistola. Utilizando toda su voluntad, sujet el can contra su frente, y con la otra mano, apret los dedos de Tom y accion el gatillo. El impacto lo arroj varios metros hacia atrs. El dolor era inconmensurable, y se expandi muy rpidamente desde su cabeza al resto de su cuerpo. Por un momento, se dijo a s mismo. As que esto es lo que se siente con un disparo en la cabeza. Luego se sinti como si flotara, y lentamente, fue abandonando su cuerpo. Mir a su alrededor. Todo se haba convertido en un caos. Poda ver a Tom intentando serenarse, a punto de perder el control. Luego se volvi hacia el tcnico, que estaba arrodillado junto a su cuerpo, mirndose las manos. Ben estaba a su espalda, pero su cara estaba cubierta de pequeas heridas, como si tuviese un ataque grave de acn. Ben estaba rindose con una risa amarga y fra. Poda or las mil voces profiriendo incoherentes gorgoteos. Con un rpido vistazo localiz al Rey de los Ojos. Era una figura enorme, flanqueada por cientos de ojos que se abran y cerraban sin orden ni concierto. Se arrastraba hacia un sitio y luego apareca en otro, mucho ms cerca. Su rostro era una masa informe de color pizarra, sin rasgos. Estaba peligrosamente cerca de

Ben, que segua riendo. Anders intent serenarse y adaptarse a la situacin, al sonido horripilante que emita la criatura. Cerr los ojos y se concentr para acabar con el shock post-mortem de una vez por todas. Ha llegado la hora. Tena que ayudar a Ben. Escuch la cadencia del aullar gutural e intent identificar su ritmo. All estaba. Por desquiciado que fuera, all estaba el ritmo. La criatura estaba sufriendo mucho, indeciblemente. Puede que llevara aos as, o miles de aos. Pero aquella terrible e infinita agona era lo nico que conoca. Anders poda adivinar que aquella criatura estaba triste, poda adivinar que estaba confundida. Poda adivinar que no quera daar a nadie, pero todo aquello no le serva de nada, ni a l, ni a ninguno de los presentes. Abri los ojos. Por el momento, el Rey de los Ojos concentraba su atencin en Ben, que pareca estar luchando por controlarse a s mismo y reaccionar. Ben, de pronto, pareci despertar y apunt con un brazo a la criatura. Un aluvin de rocas y ramas vol hacia ella y pareci atravesarla. Ben le grit con furia. Tengo que intentar calmar a la criatura, pens Anders. Estaba seguro de eso. Saba que deba hacerlo. Pero incluso entonces, una pequea vocecita en su interior le empujaba desesperadamente a reconsiderar aquella idea. No es eso lo que Lila haba intentado? No funcion con ella, por qu iba a funcionar contigo? Abri su boca para exhalar el grito de banshee que haba aprendido en los entrenamientos. Puso todo su corazn, toda su alma, todo su ser, su todo en el universo, en una cancin que pudiera calmarla, calmar a cualquier cosa, una cancin suave, tranquila, pacfica. Amold las notas para hacer un contrapunto con el furioso y condenado gorgoteo del Rey de los Ojos. Tan pronto como lo hizo, Ben agit su cabeza y pareci recobrar el sentido. Pero entonces vio a Anders y su rostro se estremeci de horror. --No! No sigas! El Rey de los Ojos tambin se haba percatado de la presencia de Anders. Sus gritos multiformes se haban convertido en agudos chillidos. Sus movimientos todava eran lentos, pero sus saltos se acompasaban rpidamente, ganando ritmo y terreno hacia Anders. Conforme se acercaba, su aullido se hizo ms gutural y amenazador. Casi haba alcanzado a Anders, y sus brazos parecan arder. Detrs de la aparicin, Tom se movi hacia el artefacto y lo

recogi. Era totalmente ajeno a la situacin que se desarrollaba a su alrededor. Ben grit, aun a sabiendas de que no podra orle. --No! Anders se mir a los brazos. Para su sorpresa, haba ojos abiertos en ellos, ojos que brillaban con luces azules y blancas. Intent seguir cantando, cambiando las notas de nuevo, calmando, calmando, calmando todo aquel dolor y miseria. Sanando. Sus ojos se posaron en la criatura. No tena ni cara ni expresin, pero pareca sufrir una agona, pareca estar envuelto en una profunda tristeza. Lo que flua de sus cientos de ojos parecan lgrimas de mercurio. Ben salt desesperadamente hacia la criatura y la golpe en la espalda. Anders sinti el dolor, pero se neg a dejar que lo afectase para seguir cantando. No poda dejar que lo silenciaran. Era como si una parte de l mismo, oculta hasta entonces, fluyese a travs de la cancin. Por un momento, pareci que la voluntad de cantar fuera todo lo que le quedaba, todos sus recuerdos y su yo ms ntimo. El borboteo estaba ya en su cabeza, anulando sus pensamientos. Me tiene me tiene no quera volver no me puedo controlar todava era demasiado (hemos visto ciudades en llamas, ejrcitos avanzando, inocentes atravesados por espadas) nos empujarn nos usarn perderemos la razn hemos visto demasiado (naciones caer bajo la peste y enfermedad, almas surgiendo de los carros de cadveres) no podemos no puedo parar de ver nunca parar viendo me tendr ello me tendrn ellos. Anders agit la cabeza, intentado apartar todos aquellos pensamientos de su mente, intentando concentrarse en su tarea. Intent cerrar los ojos pero no pudo. Ahora se daba cuenta de que poda verlo todo a su alrededor... Mas all, junto al muro del puente, Tom haba dejado el artefacto y estaba disparndole. Tras vaciar el cargador, lo tir al ro. El Rey de los Ojos pareci vacilar un instante, mientras su voz cambiaba ligeramente, como si recobrara su autonoma. Pero, a pesar de ello, no cej en su ataque contra Anders. Anders dijo tu nombres es Anders la echo de menos no puedo parar de pensar en (los caballos entraron en Jerusaln, y hubo sangre hasta los tobillos de todos) ella pero t pero t pero t no me paras no me paras yo debo yo debo tu ves ella est levantndose yo

debo yo debo yo debo yo debo yo debo... Anders dej de cantar la cancin para gritar con todas sus fuerzas porque el dolor se haba apoderado totalmente de l. Sumido en una agona extrema, oy otra voz, mezclada con el gorgoteo. --Estoy aqu -dijo la voz. --Lila -respondi. --Recuerda tu promesa. No mirar atrs. Pero cmo? Y por qu? No quera verlo o era... o era una defensa para evitar que la criatura lo destruyera llevndolo a la locura? Senta cmo amenazaban sus sentidos con aplastarle la mente. --No puedo -dijo-. Yo... no s cmo. --Intntalo -dijo ella con tranquilidad-. Confa en m. Haba suspendido en las clases de yoga Kundalini. La meditacin nunca haba sido su fuerte. Pero busc en su mente sitiada, y encontr algo a lo que aferrarse. Se concentr en Ben. En el rostro de Ben. Volvi a cantar despacio, con voz dulce, mientras su forma comenzaba a disiparse bajo la tensin y perda la nocin de s mismo. No existe el tiempo, pens. Su visin se concentr en Ben, en su cara, en nada ms. Los miles de pensamientos seguan all, pero no les prestaba ninguna atencin. Ben no tena buen aspecto. Dolor, miedo, confusin. Vio cmo se giraba y le daba la espalda. Observ la consternacin y el asombro en su expresin cuando se volvi de nuevo. --Oh Dios, Lila -oy que deca-. No, no puede ser. Has vuelto... El dolor era demasiado intenso. El Rey de los Ojos estaba destruyendo a Anders, aunque esa no fuese su intencin, pero no poda evitarlo. Y l estaba perdiendo, lo notaba. Estaba muriendo, esta vez en serio. --No dejar que te lo lleves -dijo Lila con voz tranquila-. Te reducir a escombros si lo intentas. Ella me quiere vivo, quiere estar conmigo, necesita estar conmigo. Ese pensamiento le dio fuerzas, le proporcion la voluntad necesaria para abrazarse a la vida y luchar por no desvanecerse. Se concentr de nuevo en Ben y se dio cuenta de que gritaba con furia, se lanzaba contra la criatura y la atravesaba a ella y a Anders. No estaba hablando del Rey de los Ojos, se dio cuenta Anders. Ella se refera a Ben. --Oh, Dios -dijo-. No! --Anders -le grit ella-, casi lo has logrado. Olvdate de Orpheus.

No mires atrs. Entonces se dio cuenta de la eleccin que ella le estaba planteando. Rendirse a la criatura, a su miseria y maldad, y ser arrastrado a un lugar de pesadilla ms all de la muerte. Rendirse y estar con ella, ignorando el coste que iba a pagar. O aferrarse al pasado, y simplemente ser destruido. Tan simple como eso. Y solo tena unos segundos para decidir. Anders se concentr en Ben una vez ms. l no era parte de aquello. --Lrgate de aqu, Ben! -le grit. --Ni hablar! Te voy a rescatar! No pude hacer nada por Lila, pero a ti no se te va a llevar! --Djalo, aqu ests superado. No tienes ninguna oportunidad. --Solo son dos contra uno. -Su voz estaba cargada de confianza en s mismo-. No est tan mal! Me voy a encargar de ese Rey y de Lila, sea lo que sea en lo que se ha transformado. --No, Ben, son tres contra uno. --Qu? -Ben se detuvo, y el grito de Lila le alcanz, drenando parte de su energa y debilitndolo. --Vete -dijo Anders una vez ms, firme. Ben se tambale, le dirigi una mirada de tristeza, y huy. La voz de Lila pas de la furia a una risa insensible. Espero que esto valga la pena pens. Le resultaba fcil modular la voz para que los vivos le oyeran. No le importaba dnde poda estar Tom. Tan solo grit, para que los vivos le oyeran. --Tom, la he encontrado. El Rey de los Ojos no... -solt un quejido de dolor- no perseguir a nadie ms de Orpheus. Corre. Abandon su concentracin y se afan nicamente en seguir vivo. El mundo a su alrededor pareca una pesadilla. Se levant, sin saber con certeza cunto tiempo haba pasado. Se senta como si su alma hubiese saltado en pedazos y luego la hubiesen compuesto de nuevo con pegamento de cola. Mir su brazo. La cicatriz haba crecido. Ahora llegaba casi hasta su hombro y tena un color verduzco, como si una serpiente zigzagueara por debajo de su piel. Gir el brazo y vio que estaba cubierto de tatuajes y dibujos de los ojos que le haban crecido durante la pelea. Anders mir en derredor, y vio a Lila. Tena el rostro sucio y magullado, y el pelo seco y alborotado. Los pechos cados, las caderas abultadas por la celulitis. Todo lo que ella haba odiado de

su cuerpo se haba multiplicado por diez. Las mismas marcas de ojos la cubran a ella por entero. Mir a Anders y luego habl, con una voz levemente irreal. Preciosa. --Finalmente te tengo conmigo de nuevo -canturre. --Dnde est? --Cerca. Debemos prepararnos. Pronto vendr un ataque, y tenemos que defenderlo. --Quin va a atacar? --No importa. Ms fantasmas o agentes vivos. --Por qu van detrs de l? --Por los secretos que creen que sabe. Su poder y su fuerza. Pero no lo tendrn. Volver cuando est preparado. --Quin es? --No lo s, y no creo que lo recuerde. Hay otra ms que se llev consigo. Ella lo llama Ozymandias, al final de todo el poema. No pasa nada si no entiendes, todo se explicar a su debido tiempo. --S -replic l con una sonrisa fiera. Tan solo una mirada a los ojos fanticos de Lila le bast para disipar todas sus dudas y remordimientos. Haba nacido de nuevo, ms oscuro, ms tenebroso y terrible. Seguira al Rey de los Ojos hasta el final de los tiempos, con el amor de su vida y de su muerte a su lado.

"DA DE LOS MUERTOS"


[Allen Rausch]

La torre negra se alzaba como una pica de acero en un campo de margaritas. Y no es que los edificios de Zona Rosa se puedan comparar con margaritas, pens Eileen Savitch. Ms bien era que la nueva planta de oficinas del Grupo Orpheus destacaba por su forma y su tamao entre los dems edificios que formaban el centro financiero y administrativo de Guadalajara. Destacadamente feo, murmur mientras se acercaba al rascacielos de cristales espejados logros. El taxi que haba cogido en el aeropuerto de Guadalajara haba recorrido a paso de tortuga el distrito comercial a causa del denso trfico, y haba tardado casi veinte minutos, durante los cuales el taxista no hizo otra cosa que maldecir continuamente y dar bocinazos. Al otro lado de los cristales del taxi, se vean muchas personas vestidas elegantemente paseando por los bulevares y mirando escaparates. Vio algunas vallas publicitarias que le llamaron la atencin, como Jarritos, Salsa Picante Tapatio, o Tequila Don Julio, compartiendo espacio con los gigantes estadounidenses. Coca Cola y restaurantes O'Tolleys. Sac un pauelo del bolso y se lo pas delicadamente por la frente. La temperatura era insoportable. El calor era hmedo y pegajoso, y la sensacin de que iban avanzando a trompicones por un atasco continuo no ayudaba mucho que digamos. --Es su primer viaje a Mxico, seorita? -pregunt el taxista con un fuerte acento mexicano. --No, pero es mi primer viaje a Guadalajara -respondi Eileen. --Pues, entonces, si est buscando un sitio padrsimo para cenar, debe ir al Sancho Coyote, en la Avenida de las Amricas. La carne asada es excelente. Seguro que s pens ella, y estoy segura de que la comisin que te da el restaurante tambin es sustanciosa. --Gradas, pero no tengo previsto quedarme mucho por aqu. --Vamos, Eileen, aun as tendrs que comer, no? Otra cosa, soy yo, claro. -La voz provena del taxista, pero haba algo extrao. Mir la joven cara del taxista reflejada en el espejo retrovisor, y por un instante le pareci ver un aura plateada a su alrededor. Luego todo volvi a la normalidad. A excepcin de que el taxista ya no hablaba con acento mexicano. --Teo, ests loco? -susurr al cuerpo del taxista-. Sal de ah! Ya conoces las reglas. Se supone que solo puedes hacer esto cuando no hay otra opcin.

--Chngale huevn! -dijo la voz-. Sabes cul es tu problema, Eileen? Que nunca te diviertes en tus misiones. A veces pienso que naciste con una lupa pegada a la mano, como el to ese, Sherlock Polmes. O Dolmes. El taxi haba llegado frente al edificio de cristal negro. Eileen abri la puerta y le pidi a su compaero que le abriera el maletero para sacar su equipaje. --Es Sherlock Holmes, seor Garca -dijo tras recoger sus dos maletas del coche. El espritu que ocupaba el cuerpo del taxista le dedic una amplia sonrisa. --Lo que diga mi Jane Bond favorita. Cerr el maletero con un golpe seco y sac su monedero del bolso. --Ya basta, Teo, deja a ese hombre. Ahora mismo! La expresin del taxista cambi como si fuera a aadir algo, pero entonces se detuvo. Al ver el modero en la mano de Eileen, el espritu volvi a hablar. --No te molestes con la tarifa -dijo- me temo que nuestro simptico taxista llev a la ingenua gringa por el camino ms largo desde el aeropuerto. Dejar en su mente la impresin de que has pagado, y que luego le explique a su jefe esta noche cmo ha desaparecido el dinero. --No, Teo. Quizs para ti sea divertido, pero no merece la pena el esfuerzo. No queremos llamar demasiado la atencin -dijo, mirando de reojo a los transentes que cruzaban la calle-. Por aqu abajo no se nos quiere demasiado. -Dej la cantidad exacta que marcaba el taxmetro sobre el asiento del copiloto-. Por supuesto, eso no significa que le vaya a dar propina. Los ojos del taxista parecieron despedir un destello plateado, y entonces puso cara de confusin. --Gracias por el viaje, seor -dijo Eileen. El joven taxista, que no tena ni la menor idea de cmo haba llegado hasta all, la observ mientras se marchaba.. Finalmente, cuando lleg a las escaleras frente a la puerta principal del edificio, la salud con la mano. --Gracias, seorita, disfrute de su estancia en Guadalajara. Despus de que el taxi hubiera arrancado, Eileen ech un ltimo vistazo al edificio y entr. El sol del atardecer brillaba con intensidad y el reflejo de sus rayos deslumbraban. Entonces le pareci ver algo

por el rabillo de su ojo, una forma que avanzaba hacia ella por la superficie espejada. Se trataba del fantasma traslcido de un joven delgado de piel oscura que no aparentaba ms de diecisis o diecisiete aos. --Es un edificio enorme -dijo Teo, con una sonrisa picara en el rostro. Eileen vio que algunos viandantes se detenan sin dar crdito a sus ojos. Algunos pasaron de largo con paso rpido, otros se frotaron los ojos y miraron de nuevo, y otros fruncieron el ceo intentando encontrar una explicacin lgica y racional. Pero luego, como pasa cuando algo fuera de lo normal desafa de forma radical las ideas preconcebidas, el fenmeno pas inadvertido y la gente dej de prestarle atencin. Nada interesante que ver por aqu pens Eileen, sigan circulando. --Carajo, seorita Savitch! Cre que la central me haba enviado a unos profesionales. -La voz provena de un hombre que haba cruzado la gran puerta automtica de entrada. Llevaba puesto un traje que, como mnimo, le habra costado tres mil dlares. --Y usted es...? --Mi nombre es Jos Cardinale, director general del Grupo Orpheus aqu en Guadalajara. --De veras? -dijo Teo con ojos brillantes-. Yo no ira diciendo eso por ah, porque segn Eileen no somos muy queridos por estos lares. --No, no lo somos, y los pendejos como t, que no se toman el trabajo en serio, no ayudan. -La imagen de Teo desapareci. Eileen pudo sentir la rabia de su protegido. --Es culpa ma, seor Cardinale -se disculp-. Es la primera misin de Teo. Como preparadora, a veces le doy demasiado margen. --Bueno, pues eso se ha acabado desde ahora mismo! Dios mo, si hubiera odo lo que ha comentado el Papa sobre el Grupo Orpheus la semana pasada... y maana es el da de difuntos! Lo nico que necesitamos ahora para que todo se vaya al carajo es un pequeo incidente. -Con un ademn, indic a Eileen y al invisible Teo que lo siguieran al interior del edificio. Me temo que por ahora no tenemos ms que una pobre infraestructura, el esqueleto de lo que debera ser la seccin Guadalajara. El edificio entero es nuestro, pero la mayora de los

pisos todava no estn amueblados ni equipados convenientemente. Todava no hemos tenido tiempo ni de poner el logotipo del Grupo en la puerta, como habrn podido ver. -Entraron en la recepcin de mrmol-. De hecho, todava no estbamos operativos cuando se present esta situacin. El edificio era tan feo por fuera como por dentro. Los muros estaban cubiertos con espejos de marcos dorados y el suelo estaba decorado con baldosas de mrmol blancas y negras. Un enorme reloj digital marcaba las siete y media. No haba nadie, a excepcin de algunas personas que acababan de salir de unos amplios ascensores y se dirigan hacia la puerta principal. Eileen supuso que se trataba de agentes de Orpheus. Salan en medio de un silencio incmodo que ella haba visto muchas veces en las oficinas centrales de Orpheus en Estados Unidos. Sus miradas eran las de alguien que sabe ms de cmo funciona el mundo de lo que debera. --Tampoco quiero intranquilizarla -continu Cardinale-. Hemos recibido entrenamiento y conocemos todos los procedimientos operacionales. Hemos habilitado un permetro de seguridad temporal para su uso. Tambin tenemos una sala mdica en condiciones con el equipo preparado para cualquier eventualidad. --Le enviaron un fax de la central con instrucciones sobre cmo quiero mi cubculo? Cardinale asinti, y entraron en un ascensor de paneles de madera. Apret el botn 14 y las puertas se cerraron. Tras una breve pausa, el ascensor inici su camino con un suave sonido elctrico. --Puede darme detalles de qu es lo que ha ocurrido exactamente? El e-mail que envi deca tan solo necesitamos agentes con experiencia que hablen espaol en la seccin de Guadalajara, lo ms pronto posible. Lo envi con la codificacin A1A, la ms urgente. Una llamada de desastre. El hombre asinti con un ligero movimiento de la cabeza. --Me temo que el cliente merece una atencin preferente. Ella me dio instrucciones de que nada de esto saliera de aqu, y como director general, le di mi palabra. Una vez que haya terminado su trabajo, por supuesto, redactar un informe completo. Ya empezamos con cosas raras, pens ella. No quera que nada saliera de aqu? A qu se refiere exactamente? En este trabajo todos son tan discretos que necesitan una autorizacin por triplicado para decirte que tienes un incendio en el culo. Utilizar ese

cdigo ha sido un error. Veamos de qu va todo esto. La puerta del ascensor se abri, y Eileen y Teo siguieron al director general hasta un amplio saln con decenas de puertas a los lados. Finalmente, llegaron a una de ellas, idntica a todas las dems, y entraron. En la sencilla pero confortable sala de descanso, una mujer de mediana edad estaba tomando t sentada junto a una mesita de madera. Haba dos mujeres ms en un sof cercano, lleno de cojines. La ms mayor de las dos estaba un poco gorda, pero conservaba a pesar de todo el rastro de una belleza aristocrtica. La joven sentada junto a ella tena una piel dorada y un cabello largo color azabache. Las dos vestan trajes hechos a medida, muy caros, de colores diferentes pero del mismo corte. La joven luca adems unos pendientes de los que colgaban plumas azules. Cuando los tres agentes de Orpheus entraron en la habitacin, las mujeres se levantaron al unsono, se arreglaron la falda con gesto idntico, y se acercaron a ellos. --Agentes, les presento a nuestras clientes -dijo Cardinale, incluyendo a Teo, que haba vuelto a materializarse-. Seora y seorita Arguelles, les presento a dos de nuestros mejores agentes, recin venidos de los Estados Unidos, Eileen Savitch y Eleuterio Garca. --Teo, por favor -puntualiz el joven mientras los cuatro se daban las manos. --Seora Torrente, le ruego que nos excuse -dijo Cardinale a su secretaria, que asinti dando otro sorbo a la taza de t-. Por favor, acompenme a mi despacho. El despacho del director era, como el resto de la planta, sencillo y confortable, pero demasiado annimo y desangelado. Eileen se percat de que no haba ningn objeto personal en ninguna parte del edificio, ni fotografas, ni postales, ni bolsas de aperitivos. Todos tomaron asiento mientras Cardinale haca lo propio detrs de su escritorio. --De acuerdo -empez Eileen-. Podran decirme cul es el problema, por favor? Laura Arguelles respir profundamente. --Creo que mi marido est intentando destruir la constructora de mi familia. --Qu te lleva a pensar eso? -pregunt Teo. Tono de voz equivocado, tuteo injustificado y dilogo demasiado agresivo pens Eileen, anotando mentalmente las indicaciones que

despus le hara a Teo sobre sus habilidades sociales. --Me lo dijo l mismo -respondi ella con voz tensa, como si fuese la primera vez que alguien pona en duda su palabra-. Su espritu se me apareci hace algunos das. --Un momento, por favor -la interrumpi Eileen-. Lo que mi colega intenta decir es que, aunque creemos sin ningn gnero de dudas que usted vio a su marido, necesitaramos un poco ms de informacin sobre los antecedentes. Eso nos ayudara a saber si alguien est intentando engaarla. Tambin nos servir para desenvolvernos mejor en la situacin. La mayor de las dos mujeres se relaj un poco. --Claro -dijo-. Supongo que debo empezar por el principio. La constructora de mi familia, Tierra Arguelles, es una de las ms importantes y prsperas de Mxico. Tenemos proyectos de gran envergadura a lo largo y ancho del pas, incluido este edificio -apunt, lanzndole una mirada significativa a Cardinale-. Desafortunadamente, hemos tenido un problema con el Benito Jurez, un centro de conferencias que estamos construyendo aqu en Guadalajara. Eileen emiti un pequeo sonido de reconocimiento, suficiente para que Laura Arguelles continuara con su relato. --Han de saber que mi compaa est acostumbrada a vrselas con dificultades a la hora de llevar a cabo algunos proyectos -seal-. Hemos edificado en la jungla, en zonas ocupadas por la guerrilla, nos hemos enfrentado a terremotos y hemos sufrido el acoso de polticos corruptos. Todo eso forma parte del negocio. Pero el Centro Jurez parece maldito desde el mismo da en que nos adjudicaron el contrato. La hija de Laura Arguelles interrumpi a su madre: --Por favor, madre, no uses la palabra maldito. Suena demasiado primitivo y supersticioso. La seora Arguelles mir a Zoia. --A pesar de todo lo que ha ocurrido, mi hija todava no cree en fantasmas. A decir verdad, yo tampoco crea en ellos hasta que Francisco se me apareci. Eileen mir de reojo a su compaero fantasmal. El esfuerzo que necesit Teo para no hacer ninguna puntualizacin ingeniosa no le pas inadvertido, y cuando finalmente el joven consigui dominarse, sinti una pequea oleada de orgullo. --De modo que est diciendo que el Centro Jurez parece

maldito? -pregunt. --S -contest Laura-. Incluso antes de comenzar la edificacin, Jurez era ya un proyecto impopular. La mayora de las viviendas de la zona no tienen permiso de construccin, se han edificado sin criterio ni estndares de seguridad, y acaban siendo focos de droga y delincuencia. El proyecto Jurez es la primera de una serie de renovaciones urbansticas que van a revitalizar el rea y acabar con esa situacin. --Y a proporcionarles cuantiosos beneficios. Los ojos de Laura parecieron echar fuego. --Hay algo de malo en eso? Eileen le dirigi una mirada reprobatoria a Teo. --Por favor, contine. --Desgraciadamente, el proyecto implica desalojar por la fuerza a cientos de residentes y reclamar la tierra que esos pobres desgraciados creen que es suya. Como puede imaginar, todos los partidos de izquierda, la prensa radical, los activistas, e incluso Amnista Internacional, se nos han echado encima. Y luego hemos tenido algunas dificultades internas... --Cules, en concreto? Laura permaneci en silencio durante unos segundos, como si estuviera sopesando si deba continuar hablando. Al final torci el gesto y respondi. --No me gusta discutir asuntos domsticos con extraos, pero asumo que son ustedes tan discretos como el seor Cardinale, me equivoco? --En absoluto. Puede confiar plenamente en ellos -respondi el director general. --Muy bien, pues. Todo esto empez hace varios aos ya, cuando yo era joven, de la edad de Zoia ms o menos. Yo era una chica demasiado alocada. Durante unas vacaciones en Grecia conoc a un atractivo turista. Era encantador, educado, elegante, y provena de una de las mejores familias del norte de California, con miles de acres de viedos. Con el tiempo nos enamoramos, nos casamos, tuvimos una hija, y yo empec a trabajar en la constructora de mi padre. --Qu pas despus? -pregunt Eileen. --Lo que pasa a menudo cuando un hombre de cara bonita sin dotes para los negocios se casa con una mujer rica. Se convirti en un vago. Intent luchar contra su actitud por un tiempo, intent que

sentara la cabeza e hiciera algo productivo, incluso le di un trabajo donde no tuviera que hacer nada, en el departamento de relaciones pblicas de Tierra Arguelles. Y entonces fue cuando se volvi contra m. --Perdn? -intervino Teo, mientras una leve sonrisa afloraba a su boca. --He dicho que se volvi contra m! -repuso Laura-. Cogi ese trabajo sin importancia y se convirti en la imagen pblica de la corporacin. Y mientras yo estaba trabajando duro da tras da asegurndome de que miles de empleados, entre ellos l, reciban su cheque correspondiente a fin de mes, l se dedicaba a perder el tiempo de comida en comida de negocios, saliendo en la portada del Time magazine y congracindose con mi padre. Cuando pap estaba murindose, iba a hacer a ese gusano director ejecutivo de la compaa. Quera darle mi trabajo! Zoia puso una mano sobre la rodilla de su madre. --Para ser justos -dijo-, mi padre era bastante bueno en su trabajo. Quizs no tuviera buen ojo para los negocios, pero tena una buena imagen, era un buen orador y tena un don especial para las relaciones pblicas. A pesar de sus rencillas, formaron un buen equipo de trabajo durante ms de quince aos. --Nosotros no fuimos nunca un equipo -puntualiz Laura-. Siempre estbamos en guerra. Luchbamos por el alma de la compaa. Cada vez que l intentaba interferir en uno de los proyectos, casi consegua que lo perdiramos todo. Yo intentaba contenerlo, mantenerlo bajo control. Si hubiramos seguido sus pasos, nunca habramos conseguido el proyecto Jurez. --Siento decir que el Centro Jurez fue lo que enfrent definitivamente a mis padres -dijo Zoia-. Tierra Arguelles haba invertido demasiado en los ltimos aos, ms de lo que permita su capacidad real. El centro nos habra permitido recuperar el dinero y estabilizar la compaa, a costa de un poco de mala imagen pblica. Mi madre quera el proyecto, pero mi padre se opona. Eileen se inclin hacia delante, interesada. --Y no se podra haber hecho algo al respecto? A travs de la Junta? --La Junta! -dijo Laura con desprecio-. Esos intiles han estado en el bolsillo de mi marido durante aos. No, Francisco vio la oportunidad de acabar conmigo y decidi aprovecharla. Zoia pareca curiosamente indiferente.

--El problema era que, para el pblico, para nuestros socios, incluso para el gobierno, Francisco Arguelles era Tierra Arguelles -apunt-. Incluso se cambi el apellido por el de mi madre cuando se casaron. La nica cosa que salv a mi madre fue la muerte de mi padre, hace seis meses. Despus de eso, mam se hizo con el control de la compaa y se firm el proyecto del Centro Jurez. --Dgame -pregunt Eileen, a pesar de que ya sospechaba la respuesta-. Cmo muri exactamente su marido? --Los mdicos no fueron capaces de ofrecer un diagnstico concluyente -respondi Zoia-. Suponen que fue algn tipo de bacteria que provoc un colapso a su sistema inmunolgico. Todo sucedi muy rpido, en apenas tres meses. --No le hicieron la autopsia? -quiso saber Eileen. --Por supuesto que no -replic Laura-. Tuve que pagar mucho dinero para que mataran a mi marido, y no iba a dejar que todo se echara a perder. --Madre! --Por favor, Zoia, esta gente est recibiendo una gran cantidad de dinero por su discrecin. Si necesitan saber toda la verdad para hacer que tu padre se hunda en el infierno, que es donde debera estar, entonces les dar la verdad. La realidad no es agradable, nia, nunca lo es. Es que no te he enseado nada durante todos estos aos? Eileen trat de aliviar la tensin de la sala. --Entiendo, seora Arguelles. Por supuesto, esta informacin no saldr de la habitacin. Gracias por ser tan honesta, eso nos facilita el trabajo. Nos ofrece alguna idea sobre las motivaciones de su marido y del por qu de su regreso. Qu sucedi despus? --Los problemas en el Centro Jurez comenzaron casi inmediatamente. Ha habido decenas de accidentes muy extraos. Una gra que acabbamos de adquirir se desplom porque las juntas se haban desgastado. Por exceso de uso! Estuvo a punto de caerse encima de un grupo de obreros. Una sierra circular se sali de su rail y caus heridas a dos trabajadores. Las cosas se mueven por la noche, cambian de sitio y se rompen. Al principio pensamos que era cosa de Tianquiztli... --Tianquiztli? -inquiri Eileen. --Se trata de un grupo marxista de la Universidad de Guadalajara. Son los que ms se han opuesto al proyecto. Ha habido un grupo de ellos tras las barricadas de la polica prcticamente a

diario, gritando idioteces como que estbamos destruyendo el patrimonio histrico y cosas as. --A qu se refieren? --Bueno... hay una iglesia abandonada entre los edificios que estamos derribando -dijo Laura con tono vago-. Hemos encargado a un equipo de arquelogos un informe sobre la iglesia y la conclusin es que se trata de un edificio sin valor alguno. Simplemente es viejo. Se trata de una pandilla de lunticos que se oponen al progreso. --Y no hay alguna posibilidad de que estos lunticos sean los que estn detrs de estos actos de sabotaje? --No. Ya hemos tenido problemas con actos de sabotaje ecologista anteriormente, y por eso hemos invertido tanto en seguridad para un trabajo como este. Sabemos lo que nos hacemos. --Y est segura de que...? -empez a decir Teo. --Por supuesto que estoy segura! -replic Laura-. Cree que cada vez que tenemos un accidente damos automticamente por supuesto que se trata de fantasmas? Hemos investigado todas las posibilidades. Pero los empleados han dado parte de herramientas que flotaban en el aire y de horribles apariciones que bloquean los accesos a las reas de trabajo. Ah fue cuando empezamos a decantarnos por esta posibilidad. Hubo un momento de silencio tenso. Laura se volvi para seguir explicndole la situacin a Eileen. --O hablar de Orpheus cuando construimos este edificio, y pens que quizs... Bueno, entre los accidentes y la reputacin del Centro Jurez, nos est saliendo bastante caro el tener a nuestros empleados aqu. Por no hablar del dao a la maquinaria. En las actuales circunstancias, si no podemos acabar el proyecto, ser el fin de la compaa. --Ya veo. Y deca que su marido se le apareci hace unos pocos das... Laura asinti. --Fue unos pocos minutos antes de medianoche. Acababa de meterme en la cama cuando me pareci oler la colonia de mi marido. No haba olido ese perfume en ms de un ao, pero cranme, no podra olvidarlo. Despus sent que algo me agarraba el brazo con fuerza, y... y... -unas gruesas lgrimas amenazaron con escaparse de sus ojos. --Vio entonces a su marido? -solt Teo. --S... si. Yo... al principio no saba si era l, porque... porque

cuando le mir -dijo. Empez a llorar y a dar pequeos hipidos-. Su rostro... por un momento, cuando le mir no tena rostro. Luego pareci como si la carne se le fuera pegando al crneo poco a poco hasta volver a formar sus rasgos. Estaba ms guapo que nunca. Enterr la cara entre las manos temblorosas. Eileen mir a Zoia. --Te coment tu madre si tu padre le haba dicho algo? Zoia asinti. --Lo nico que le dijo fue pronto, mi amor. Pronto.

Cuando la entrevista hubo concluido, los tres agentes de Orpheus se sentaron en el despacho de Cardinale. --Qu les ha parecido? -pregunt el delgado mexicano. --La historia parece verdica -concluy Eileen-. Tendremos que investigar un poco ms, claro. No creo que obtengamos ms informacin de la seora Arguelles en lo que respecta a esto, pero creo que estamos ante un caso tpico de escenario maldito. Que no parece justificar por qu se nos ha trado aqu de la forma en que se ha hecho. Cardinale solt una risita nerviosa. --No es obvio? La mujer que se va a encargar de habilitar nuestro edificio tiene problemas. Si no se lo resolvemos, nosotros empezaremos a tenerlos. Ya llevamos mucho retraso. --Pero eso no es ni la mitad de todo el embrollo, verdad, seor Cardinale? -insinu Eileen. --Yo... no s de qu est usted hablando -balbuce. --Por favor, no me insulte, seor director general. Usted envi un e-mail de cdigo A1A. Esta misin no es un simple favor para un amigo. Ni siquiera tiene que ver con el edificio. Al margen de las particularidades especiales que requiere una sede de Orpheus, estoy segura de que se podra haber encontrado otra compaa que se hiciera cargo de las obras sin ningn problema. --Escuche -dijo Cardinale casi con un susurro-. Usted no tiene ni idea de la influencia poltica que tiene aqu la seora Arguelles. Puede estar segura de que Laura Arguelles puede hacer que ningn departamento gubernamental me reciba jams. --Si Tierra Arguelles se va a la quiebra, toda su influencia poltica se ir al traste. Eso no afectara a Orpheus para nada... Pero

quizs s le afectara a usted. Me equivoco? El pequeo burcrata no respondi. --Por supuesto -razon Eileen-. Qu parte del presupuesto para la construccin del edificio ha acabado en su bolsillo, seor Cardinale? A cuntos agentes va a poner en peligro gracias a ello? El hombrecillo agit sus manos dbilmente y balbuce una protesta. --No, no. Eso es ridculo. --Bueno, seor director general del Grupo Orpheus. Usted nos llam con total urgencia. Parece que est metido en la cuestin hasta las rodillas, no cree? --Por favor -se explic con voz suplicante-, necesito su ayuda. Lo que les he dicho sobre la influencia poltica de la seora Arguelles es cierto. Si se arruina, mi carrera se arruinar con ella. Y esa publicidad no le hara ningn bien a Orpheus. Esta vez fue Eileen la que sonri. --Reljese, seor Cardinale. Nosotros le ayudaremos. Pero ser a cambio del triple de nuestro sueldo, ms una bonificacin, y gastos aparte. El rostro del director recorri la gama entera del rojo. --Pero eso es inadmisible! -grit-. Triple sueldo! Est loca? --Piense que tiene mucho ms que perder si todo el asunto no se resuelve satisfactoriamente. Considrelo como una ganga. Qu me dice? El director guard silencio unos instantes. --Qu necesitan de m? -dijo al fin. --nicamente que nos conduzca a mi habitacin. Cardinale seal una esquina de su despacho. --Debajo de esa pintura hay una puerta de acero que he instalado con un cdigo electrnico de seguridad. Tras ella est la habitacin temporal que hemos preparado para usted, siguiendo sus indicaciones. nicamente los mdicos, usted y yo tendremos acceso a la combinacin. -Garabate una serie de nmeros sobre un papel-. Tengo entendido que los agentes incursores como usted se ponen nerviosos si sus cuerpos no estn bajo llave. Eileen sinti la tentacin de hablarle de los peligros a los que se haban enfrentado agentes como ella, al volver a su cuerpo para descubrir que algo se haba introducido en l. De la carne muerta, de la agona espiritual, de los entes que flotaban en el aire, incluso all mismo. En lugar de eso, se decant por una demostracin.

--Teo -dijo-, podras mostrarle al seor Cardinale lo en serio que me tomo la proteccin de mi cuerpo? Con una sonrisa de lobo, el joven se aproxim al delgado burcrata. --Qu hace? -exclam Cardinale dando un paso atrs. Teo continu avanzando, atravesando el escritorio y agarrando al hombre por el cuello. A continuacin, le acerc la mano derecha a la garganta, y le apunt con los dedos ndice y corazn. --Esto le va a doler. Bastante. -Los dos dedos parecieron fundirse en uno solo, perdieron consistencia y adquirieron una forma nueva, como un arpn con espinas. Cardinale apenas tuvo tiempo de reaccionar cuando Teo le hundi el arpn en la frente. El arpn no le caus dao fsico, pero Eileen pudo ver cmo se agitaba y retorca ante la presencia que se estaba abriendo camino hasta su mente. Despus de eso, el cuerpo de Teo desapareci y tan solo qued la figura del director general, cuyos ojos alegres despedan resplandores plateados. --Deja que me escuche -le indic Eileen. El cuerpo de Cardinale asinti con la cabeza-. Lo que siente usted reptando alrededor de su pequea cabecita es mi compaero, seor Cardinale. Si le ocurre algo, lo que sea, a mi cuerpo, volveremos, y Teo le har otra demostracin. Y le costar mucho olvidarla. Est claro? El cuerpo de Cardinale se estremeci e hizo un gesto afirmativo. --Bien, pues -dijo Eileen-. Me voy a retirar a mi cubculo. Cuando salga, iremos a inspeccionar las obras. Le mantendr informado de nuestros progresos. Los dos agentes salieron por la puerta de seguridad. Al menos hemos dejado algo claro, pens mientras entraba en el pequeo apartamento. Tal como le haban asegurado, todo se haba decorado segn sus especificaciones. Luces tenues, una cama confortable, televisin, cadena de msica, una seleccin de CD de Brahms, y un pequeo frigorfico con refrescos y barritas de chocolate para cuando regresara a su cuerpo. A pesar de la apariencia de confort, Eileen odiaba aquellos cubculos. Cerr la puerta, mientras su corazn comenzaba a acelerarse. Conect el aparato de msica y puso uno de los CD. La cama estaba fra y, cuando, tras descalzarse, se sent sobre el edredn con las piernas cruzadas, not el colchn duro al tacto. Adopt la primera posicin prona, y se concentr en el trance adecuado que le permitira realizar lo que, en la jerga de Orpheus, se

llamaba una "incursin". El trance y la meditacin no le proporcionaron paz interior ni relajacin algunas. Poco a poco, sus funciones vitales fueron apagndose. Poda sentir cmo luchaba la carne por mantenerse con vida, agonizando, mientras ella la empujaba al borde de la muerte. Se concentr en la delgada hebra que representaba su alma. Gradualmente, su pulso y su respiracin se fueron haciendo cada vez ms dbiles. Despus, en ese preciso instante, envi una orden mental y su cuerpo muri. Revivi de nuevo aquel momento, como le ocurra siempre: --No debera estar sentado en el asiento? --Quieres que est llorando todo el camino? Mi madre est a menos de dos kilmetros y el nio est hambriento. La sensacin de Nicholas junto a su pecho, sus labios suaves sobre su pezn. Las hormonas fluyendo mientras l comenzaba a mamar. El dolor se fue apoderando de ella, recorri su inexistente cabeza, mientras dejaba su cuerpo atrs. El rasgar de metal, el cristal hacindose pedazos. Dolor y despus todo negro. Dulce olvido. Una dolorosa sensacin en su pecho, como si ardiera, como si lo tuviera abierto en carne viva. Y luz que vuelve. Algo con sabor metlico resbala por su boca. Nicholas est entre sus brazos, y es tan pequeo, y est tan inmvil... --Nicholas! -grit. Otros incursores que conoca decan que disfrutaban con todo el proceso de descarnacin, que para ellos era como quitarse un traje demasiado ajustado. Pero para ella era horrible. Tan solo le cost un momento acostumbrarse a la nueva percepcin de las cosas. Todo a su alrededor pareca vibrar y refulgir con colores brillantes. Las cosas bailaban por el rabillo del ojo, cosas horribles, cosas que no estaban all cuando ella las miraba directamente. Ya haba aprendido a ignorarlas. Se volvi hacia su cuerpo, sobre la cama, y comprob con satisfaccin que respiraba y sus funciones vitales eran las normales. Despus sali del cubculo y atraves el despacho del director general, sin molestarse en manifestarse ante l.

--Qu hacemos ahora? -pregunt Teo. --Las Arguelles quieren que nos encontremos maana en las obras para un tour oficial -dijo Eileen-. Pero esta noche quiero hacer un primer reconocimiento del rea. Quizs los muertos hayan visto algo que se les ha escapado a los vivos. Teo seal a Cardinale con el pulgar. --Y ese tipo? -El hombrecillo se limpiaba el sudor de la frente mientras intentaba relajarse, sentado sin saberlo, entre Teo y Eileen-. No irs a dejar que ande suelto y nos la pueda jugar, no? --A partir de ahora va a ser un buen chico, no nos va a causar ningn problema, puedes estar seguro. Cuando todo esto acabe, vamos a tener a este rico ejemplar metido en el bolsillo. Los dos agentes salieron del despacho flotando entre paredes y muros de contencin, y atravesaron las plantas del edificio hasta llegar a la calle. Pasaron junto a la secretaria, bajaron por el hueco del ascensor y salieron por la puerta principal. La torre de oficinas tena el mismo aspecto. Eileen se mir en la superficie espejada y se vio con su aspecto descarnado. Una aparicin vestida con una toga blanca, agitada levemente por una brisa espectral, que le daba la apariencia de estar flotando a unos centmetros del suelo. Por supuesto, ms que lo que pareca aparentar, lo que llamaba la atencin era lo que no poda ocultar: la sangre que goteaba lentamente de su pecho derecho. Mir la mancha roja sobre la toga. Estaba a punto de ayudar a una mujer de negocios asesina y a un directivo corrupto a cambio de dinero y de los favores que a partir de entonces Cardinale le debera. Qu pensara Thomas? Una gota de sangre fantasmal resbal por la toga y cay al suelo. --Tu primera misin -dijo ella, intentando cambiar el rumbo de sus pensamientos-. Te sientes preparado, Teo? Teo era la nica persona que jams le haba preguntado por la mancha de sangre y esa era una de las razones por las que le gustaba tanto trabajar con l. El joven fantasma mir fijamente a los ojos de su instructora. --He estado preparado desde el da en que me encontraste. Voy a hacer que te sientas orgullosa. --Lo s. El cielo era oscuro y fro cuando salieron a la calle. Los enormes edificios proyectaban sombras que formaban valles y colinas a su paso. Lo ms curioso para los ojos muertos de Eileen era el aspecto

festivo que todo pareca tener. Entre aquellos edificios silenciosos, asomaban banderas y cuerdas policromas fantasmales, dndole un toque de color al lugar. Flores fantasmales adornaban las avenidas centrales, mientras el recuerdo de su aroma se expanda por el aire nocturno, y, por dondequiera que anduviesen, se escuchaba la meloda lejana de algn mariachi. Las melodas eran tristes y conmovedoras, ecos de algn amor perdido, de locura y de suicidio. Mientras se dirigan al centro de la ciudad, Eileen percibi que la primera reaccin hacia la decoracin festiva de la ciudad dejaba de transmitirle una sensacin positiva. Casi todos los dibujos y pancartas eran tristes, mostraban la agona y el dolor de una existencia ms all del puro olvido. Los muertos, ms numerosos que en cualquier otro lugar que hubiera visto, caminaban entre Teo y ella. Todos parecan ignorar a los dos agentes, impulsados por una fuerza interna, errabundos sin un destino determinado. Los dos agentes doblaron una esquina y se encontraron ante una plaza abierta, rodeada de muros y bloques de edificios de tamao impresionante. En una de las esquinas de la plaza se alzaba una enorme iglesia rodeada por una multitud de muertos que observaban a las personas vivas que entraban a la ceremonia. De vez en cuando, uno de los muertos reconoca a alguna figura entre los vivos e intentaba desesperadamente llamar su atencin. Con un enorme esfuerzo de concentracin, Eileen volc toda su atencin en los sonidos del mundo de los vivos, ahogando todos los gritos y gemidos de los muertos. Como sospechaba, se oa msica por la calle y reinaba un ambiente de fiesta. Haba una especie de desfile de personas disfrazadas de aztecas, de momias, de espectros. Los muertos parecan disfrutar tambin del espectculo y de las risas de los vivos. --El da de los difuntos -dijo Teo-. El da de los muertos. El festival de los muertos, s. Recuerdo un desfile como este, hace unos aos. Uno de mis pocos recuerdos felices de este retrete tercermundista. El tono amargo de su voz sorprendi a Eileen. --Mi madre... -una mueca de dolor atraves su rostro-. Este pas es la razn por la que mi hermana y yo nos escondimos en un camin, a cincuenta grados, para llegar a San Diego. De no ser porque en Orpheus casi no hay agentes que hablen espaol, jams habra vuelto. --No tenas por qu volver, puedo encargarme de esto sola.

La mirada de Teo era inescrutable. --Supongo que mi trabajo me gusta demasiado. Eileen se ech a rer. --No, Teo, no me mientas a m, hazlo con los dems si quieres. --Mralos! -dijo, cambiando de tema y sealando a los viandantes, vestidos de alegres colores-. Maana es da de difuntos. Debajo de todos esos trajes de colores, esas calaveras pintadas y esas mscaras sonrientes, se esconden vidas tristes, llenas de miseria y miedo. Una vez al ao organizan esta pequea y triste comedia para ocultarse la verdad a s mismos. Que el miedo a la muerte es lo que gobierna sus vidas. --Y se supone que nosotros somos diferentes, me imagino. --Pues claro que lo somos! Mranos. Podemos vestir la carne cuando queramos, pero mientras tanto caminamos entre los espritus. Qu significa el miedo a la muerte para nosotros? Ya sabemos lo que es estar al otro lado. No hay misterios para nosotros, y por lo tanto, no hay miedo. No necesitamos a nadie. Eileen neg con la cabeza lentamente mientras pensaba en voz alta. --Ms cosas en el Cielo y en la Tierra. --No he entendido eso. --Significa que hay ms cosas en el Cielo y en la Tierra de las que tu filosofa puede soar -dijo ella-. Es de Hamlet. Acto primero, cuando Hamlet y Horacio se encuentran con el fantasma del padre de Hamlet. --Si ellos hubieran sido agentes de Orpheus, l habra llevado a su padre al inframundo, a donde perteneca. Adems, siempre he pensado que Shakespeare era un gringo sobrevalorado. Eileen pos una mano sobre el hombro de Teo por un instante. l se la sacudi. --De acuerdo. Queras hablar con algunos muertos de Guadalajara. Por dnde empezamos? --Por aqu no. Tenemos que ir al solar de la obra. Espero que alguien all conozca algo de San Francisco. --Cmo llegamos? El Centro Jurez esta al final de la calle Posada, pero es un trayecto largo y no estoy seguro de saberme el camino. --Quizs yo pueda ayudar, amigos -dijo un hombre apoyado sobre un carromato mortuorio uncido a dos burros. Llevaba un traje elegante con ribetes dorados, y un sombrero sujeto al cuello por una

cuerda colgaba a su espalda. Tena las manos metidas en los bolsillos, y miraba a los dos agentes con aire divertido. El hombre no tena carne en absoluto, era un esqueleto. Aunque no un esqueleto normal. Incluso Eileen, cuyos conocimientos de Biologa no superaban los rudimentos, pudo darse cuenta de que aquellos huesos nunca haban sido humanos. El crneo era demasiado cuadrado, y los huesos se engarzaban unos con otros por medio de discos circulares. Pareca ms el dibujo que habra hecho un nio de un esqueleto que un verdadero esqueleto humano. Se podan ver rastros de pintura verde, roja y dorada sobre la frente del muerto, las cuencas de sus ojos y su mandbula. --Eres un crneo! -dijo Teo. El esqueleto pareci tomarse el comentario a mucha honra, e hizo una reverencia. --Marco Crneo, para ser ms precisos. Viajero de los muertos. Teo neg con la cabeza. --No, no era eso lo que quera decir. Quera decir que eres un crneo, uno de los disfraces tpicos del da de difuntos que la gente se pone en los desfiles. Marco solt una carcajada. --Vosotros no sois de Guadalajara, verdad? --No -respondi Eileen-, venimos de Estados Unidos. --Ya veo. Y cmo han venido a parar aqu dos fantasmas yanquis? --Eso no es asunto tuyo -dijo Teo. --Como t digas, amigo -dijo Marco alzando una mano a modo de disculpa-. Queris ir a alguna parte? Dicho lo cual, seal a un coche fnebre que haba cerca. --Quieres decir que nos podras llevar en eso sanos y salvos? -pregunt Teo. --Por supuesto, es a eso a lo que me dedico -replic-. Mientras estis en mi carruaje, no os pasar nada. --Nos gustara ir a la zona donde estn construyendo el nuevo edificio, el nuevo centro de convenciones. El esqueleto pareci estremecerse, sacudido levemente por alguna emocin intensa, pero nada concreto pudo deducirse de su expresin. --Por favor, seores. Ustedes no desean ir all. Hay muchos otros sitios interesantes que visitar antes en Guadalajara. Podra llevarles al Teatro Degollado, o...

--Necesitamos llegar a las obras de Tierra Arguelles -lo cort Teo-. Nos vas a llevar o no? El esqueleto pareci resignarse. --De acuerdo, les llevar. No me puedo negar. -Se encogi de hombros-. Ya no. Eileen se acerc a Teo y le susurr al odo: --Teo, quin es ese? No deberamos confiar en cualquiera que nos encontremos por aqu, podra ser peligroso. --Es un crneo, Eileen. Hace algo en la muerte que no pudo completar en vida. Si Marco nos ha prometido llevarnos hasta el solar sin que nos pase nada, har lo que sea necesario para cumplir su palabra -seal-. O aceptamos su ayuda, o caminamos. El esqueleto, subido a su carruaje fantasmal tirado por dos mulas espectrales, hizo seas con el ltigo a los dos agentes para que subieran. Una vez que estuvieron cmodamente sentados, el coche fnebre comenz a avanzar por la avenida a una velocidad increble. En cuanto los agentes y su especial cochero salieron del enclave de la Zona Rosa, el aspecto de la ciudad cambi drsticamente. La decoracin, tanto la de los muertos como la de los vivos que se preparaban para el carnaval que comenzara a medianoche, segua siendo una constante, pero las piatas y las flores no podan ocultar ya las grietas de los edificios ni los grafittis. Tambin los muertos tenan un aspecto diferente. Antes parecan tristes, desesperados, pero ahora la emocin predominante era el odio. Las pancartas y carteles de los muertos, colgados de los edificios, eran de color rojo intenso, y estaban en su mayora rasgados. Parecan estandartes de guerra ms que banderolas festivas. Las estatuas de motivos religiosos eran cada vez ms frecuentes. Cristos crucificados o Vrgenes dolorosas parecan surgir de todas las esquinas. En muchas ventanas asomaban los rostros de nios fantasmas que sujetaban velas y tenan aspecto de estar terriblemente hambrientos. --Quines son? -pregunt Eileen. --Son los angelitos -contest el conductor, volviendo el rostro hacia la ventanilla del carruaje mientras sujetaba las riendas-. Debemos tener fe y esperar que incluso esas almas perdidas encuentren finalmente el amor de la Gran Madre. Acarici inconscientemente con su mano huesuda un medalln que colgaba de su cuello. Eileen se fij en l. Era circular, y tena

grabada la imagen de una mujer ataviada con tnica, con los brazos abiertos, como si quisiera abrazar al mundo entero. Eileen nunca haba visto una imagen de la Virgen como aquella. De pronto, un escalofro recorri su espina dorsal, y la imagen de una bestia similar aun calamar cruz por sus ojos. Aturdida, cerr los ojos y volvi a mirar al colgante, pero ahora se balanceaba entre las sombras mientras Marco se agitaba dirigiendo la carrera del carruaje, y ya casi no pudo distinguir los rasgos de una mujer en l. --Socorro, por favor! -dijo una voz dbil. Pareca provenir de una mujer que estaba de pie en mitad de la calle. El espritu llevaba una falda de colores vivos y una camisa blanca. Tena una corona de flores en la cabeza, y sus ojos les miraban fijamente. En los brazos sujetaba un beb, apoyado en su pecho. Los nicos detalles que desentonaban en aquella imagen eran los orificios de entrada y salida de una bala que haba hecho blanco en su cabeza. --Pueden ayudar a mi beb? -les rog de nuevo, tendiendo el nio hacia la ventana del carruaje. --Est bloqueando el paso -dijo el esqueleto. --No puedes rodearla? -pregunt Teo. --Entonces se mover y volver a ponerse en medio. Ya lo he visto antes. A no ser que queramos esperar, alguien va a tener que responderle. --Responderle? A qu te refier...? -Teo se dio cuenta entonces de que Eileen estaba bajando del carruaje. --Eileen, espera! --Su beb necesita ayuda? -pregunt Eileen, acercndose poco a poco a la extraa mujer. La mirada del espritu cambi de direccin, aunque no era fcil decir si segua vindola o no. Entonces Eileen comenz a cantar. Ya me canso de llorar y no amanece Ya no s si maldecirte o por ti rezar. Tengo miedo de buscarte y de encontrarte Donde me aseguran mis amigos que vas. La pequea figura del beb comenz a agitarse, nerviosa, y volvi el rostro hacia la agente de Orpheus. --Mam? -dijo. El rostro de Eileen pareci demudarse mientras miraba al pequeo con ojos llorosos. --Nicholas? -susurr. El espritu sonri.

--S, Nicholas -dijo, haciendo ademn de entregarle el nio a la agente. Teo salt del coche fnebre. --Eileen, no! Es un truco! --Nicholas! -rugi el espritu, y abri la boca ms de lo que ningn cuerpo humano hubiera sido capaz, revelando una hilera de enormes, amarillentos y afiladsimos colmillos. La cosa que tena en los brazos perdi su forma humana y se convirti en una pequea criatura negruzca con ojos brillantes y muertos y un gran agujero en la mitad del crneo del que supuraba un lquido viscoso. De repente, el espritu arroj al pequeo fantasma contra el rostro de Eileen. --Teo! -grit Eileen mientras saltaba haca atrs para esquivar el ataque. El pequeo espritu cay a sus pies, se agarr a su pierna y le clav los dientes en ella. --Nicholas! -continu gritando con voz demencial la figura espectral. Eileen intent zafarse desesperadamente de la pequea criatura arrojndola unos metros ms all, pero el ser rept a toda velocidad hacia ella para atacarla de nuevo, mientras la mujer fantasmal se le echaba encima con las manos convertidas en garras y el rostro desfigurado... Y topaba con los puos de Teo Garca. El joven ya no pareca aquel afable muchacho que haba llegado con Eileen a la ciudad. Sus manos se haban fundido y tenan la forma de un martillo piln. Su cara se haba agrietado y de las fisuras goteaba un lquido negro, mientras que de su espalda, hombros y antebrazos afloraban pas de varios centmetros de longitud. Se lanz sobre el espritu, lo golpe con furia y lo arroj al suelo. Cuando la mujer fantasmal se levantaba del pavimento, le asest un golpe que produjo un desagradable sonido sordo. El espritu cay a la carretera y al instante recobr el aspecto de una joven adorable. Teo fren su ataque y el espritu se perdi entre las sombras. Entretanto, Eileen intentaba sujetar a la pequea criatura que se revolva furiosa entre sus brazos. Tras un breve forcejeo, el monstruo se zaf de sus manos y se abalanz sobre su cuello. Eileen cay al suelo y trat de escapar de aquellas garras que le rasgaban la carne fantasmal. La criatura acerc los afilados dientes a su cuello y entonces dos puos cayeron al unsono sobre su cabeza y la reventaron como una fruta podrida. --Oh, Dios -farfull Eileen, palpndose la herida del cuello mientras el cuerpo del nio caa inerte a su lado-. Qu era eso?

--La china era una paloma negra, y l, un nio perdido -respondi el esqueleto. Un chico perdido, repiti Eileen para sus adentros. Dnde he odo eso antes? --Gracias por la ayuda, seor Crneo -dijo Teo con mirada furiosa-. Qu pas con aquello de llevarnos sanos y salvos? Las heridas de su cuerpo se iban cerrando rpidamente mientras ayudaba a su entrenadora a ponerse en pie. El esqueleto se encogi de hombros. --Yo soy conductor. Si quieren desmontar, es bajo su propia responsabilidad, y deben correr ustedes con los riesgos. Continuamos? Teo se volvi hacia Eileen, indeciso. La agente miraba al esqueleto casi como si esperara alguna seal divina que le dijera lo que deba hacer. Su piel estaba perforada por los pequeos dientes y las garras del nio espritu. Ella saba que su cuerpo, en el cubculo, estaba sufriendo las mismas heridas, y rez para que el servicio mdico fuera competente. --Estoy bien, Teo, creo que me pondr bien. -Su protegido haba recobrado su apariencia normal. Iba a aadir algo, pero entonces son una cancin en una cantina en la esquina. Solitaria camina la bikina La gente se pone a murmurar Dicen que tiene una pena Que la hace llorar La voz pareca cantar con el corazn roto, llena de una angustia y una sensacin de prdida insoportables. --Y ahora qu? -pregunt Teo al esqueleto-. Qu es eso? Aunque el cochero era incapaz de cambiar de expresin. Eileen crey percibir en l una extraa energa nerviosa cuando Teo le pregunt aquello. --Eso es malo, seor -respondi-. Es la voz de la llorona. No la escuchen. nicamente les traer mentiras y destruccin. Altanera preciosa y orgullosa No permite que la quieran consolar Pasa luciendo su gran majestad Pasa, camina, y los mira Sin verlos jams Eileen escuch con atencin, sintiendo el dolor y la angustia que la cancin transmita. Sin saber por qu, sinti que la voz que

cantaba aquello era un alma afn. --No, Teo -dijo ella-. Creo que no hay peligro. Espera aqu. --Eileen! No lo hagas! -repuso Teo-. Ya has cado en la trampa una vez. Eileen le cogi la mano un momento. --Confa en m -susurr-. Me cogieron con la guardia baja la ltima vez, pero creo que esto es algo que tengo que hacer. La msica pareca crear un rastro visible hasta la cantina. Eileen dud un instante, y luego sigui aquel rastro que le conduca a la mujer que cantaba. Dentro de la cantina, haba un grupo de rudos lugareos sentados a unas mesas sencillas, con la mirada perdida en las llamas de las velas que ardan sobre ellas. Delante de casi todos ellos, reposaban solitarias botellas medio vacas. Cada pocos minutos, alguno de ellos llenaba un vaso mugriento, lo apuraba de un trago y, dando un fuerte golpe en la mesa, volva a dejarlo en su sitio. Ninguno de ellos se percat de su presencia cuando entr en la cantina, ni pareca or la cancin que llenaba la sala. La bikina tiene pena y dolor La bikina no conoce el amor La voz provena de una figura que se sentaba sola en una mesa, entre las sombras de una de las esquinas de la cantina. No haba ninguna vela sobre la mesa, pero poda adivinarse una mano huesuda que agarraba una botella de tequila. Eileen trat de discernir el rostro del viejo espectro, pero ninguna luz pareca alcanzar la sombra que cubra su cuerpo. La cancin sigui sonando. Por la calle camina la bikina La gente se pone a murmurar Dicen que alguien ya vino y se fue Dicen que pasa la vida soando con l. Dicen que pasa la vida soando con l. --Buenas noches, Llorona -dijo de pronto la voz que cantaba. Su tono era tan poderoso como lo haba sido la cancin, y a pesar de ella misma, Eileen se sent en la mesa, enfrente del fantasma. --Llorona. Eso es lo que el crneo ha dicho que eras -dijo Eileen. --Es lo que somos las dos -replic el fantasma-. Mujeres que lloran. Eres como yo, aunque no tan vieja. --No, a los espritus como yo los llamamos banshees. La figura decrpita se encogi de hombros. --Llorona, banshee, da igual, es lo mismo. Llevamos el mismo peso sobre nuestros hombros, el mismo dolor. No podemos

soportarlo y lo gritamos o lo cantamos para aquellos que no pueden or y que no nos escuchan. --Quin eres? Por qu me has trado aqu? No tengo... --No tienes tiempo -termin la anciana. Sus palabras parecan arrastrar una sonrisa-. Eres como yo, as que quizs ya lo sepas. Las lloronas a veces podemos decir lo que va a pasar, no es cierto? --En ocasiones los banshees pueden llegar a percibir retazos del futuro, pero matemticamente hablando... --No! -grit la mujer-. No hablemos de ciencias y de nmeros, tan solo de culturas y de creencias. Eileen guard silencio sin saber qu responder. --He venido hasta ti porque te buscan. Te he trado aqu porque hay un momento entre ahora y el futuro donde el curso de los acontecimientos se puede alterar, como una piedra perdida puede cambiar la direccin de una avalancha. Eileen se volvi, como si temiese que la criatura con aspecto de nio fuera a cruzar el umbral de la puerta para atacarla de nuevo. --Ah, la paloma negra y el nio -dijo la anciana-. No te preocupes por ellos. Has frustrado su primera intentona. No volvern. --La primera intentona de Francisco Arguelles? Es eso? Envi esa cosa a por nosotros? --S -respondi la figura con una risa amarga-, aunque tampoco deberas preocuparte por l. Es un pen tan solo. No, debes preocuparte de la cosa que viene de la profundidad, y que te sigue el rastro incluso ahora mismo. --Qu cosa? A qu se refiere? --He venido a advertirte, nia. Mi cancin te ha mostrado lo que va a venir. Ella te est buscando, viene hacia ti con sus zarpas de gato. Ten cuidado con todos ellos, pero sobre todo ten cuidado con Ella. Algo en aquella voz la hizo temblar. --Quin es ella? -pregunt, haciendo un esfuerzo-. Qu es lo que sabes exactamente? --Saber? -Una risa grave brot de su boca desdentada-. S ms de lo que nadie debera saber. He visto ms all de donde nadie debera adentrarse. El fantasma se inclin hacia delante, emergiendo poco a poco de entre las sombras, acercando a la luz un rostro increblemente arrugado y lleno de cicatrices. Eileen dio un respingo al comprender la naturaleza de aquellas cicatrices.

--He visto demasiado -dijo el fantasma, mirando a Eileen desde las cuencas vacas de sus ojos. Grandes lgrimas negras brotaban incesantemente de las hendiduras donde deberan haber estado sus ojos-. Me los arranqu yo misma, para borrar la imagen de la Madre de las Pesadillas, Coatlicu. Aun as, su poder es tan grande que ahora es lo nico que veo. Incapaz de evitarlo, Eileen se asom al interior de aquellas cuencas vacas y crey entrever una profunda e insondable oscuridad. Y aun as, pudo divisar un pequeo destello, el reflejo de una forma tentacular, el fragmento del aspecto de un monstruo que hizo que sintiera deseos de escapar gritando de all. --Ahora ya has visto un poco de lo que yo veo -dijo la Llorona-, y as comprendes un poco mejor mi angustia. El fantasma se sirvi un vaso de la botella de tequila y lo apur de un trago. --Pero en el conocimiento, en la visin, hay esperanza. Todava hay esperanza para ti, Eileen Savitch. Incluso en la desesperacin, tu voz no se acalla. La vieja aparicin tom dulcemente la mano de Eileen. --Todo muere una vez, Eileen. Algunos, como t, mueren muchas veces. Pero finalmente todos debemos afrontar el Gran Misterio que llega al final de la muerte. No hay que temer eso. Lo nico que hay que temer es morir sin haber completado tu propsito. --Y qu se supone que debo hacer yo? -La voz de Eileen era apenas audible. --Fracasars, Eileen Savitch. Fracasars y morirs, y como t, todos aquellos que t creas que no podran ser derrotados. Aun as, en tu fracaso se esconden las semillas de la victoria final. Antes de morir, encontrars a uno que sabe ms de lo que debera, uno que es muchos lugares a la vez. Y si le dices a ese hombre lo que t sabes, cambiars el curso de la avalancha. --Cmo lo sabes? Cmo puedes estar tan segura? La mujer volvi a encogerse de hombros, se reclin sobre la silla y desapareci de nuevo entre las sombras con otro vaso de tequila entre las manos. --Quin puede decirlo? Como dijiste antes, el futuro siempre est cambiando. Yo he hecho lo que he podido. Ahora debes irte. Bebi su tequila y, con un fuerte golpe, dej el vaso sobre la mesa. Eileen sali de la cantina. El edificio estaba oscuro y la cantina

pareca vaca. La msica haba desaparecido. --Qu ha pasado? -pregunt Teo-. Las luces se apagaron en cuanto entraste. --No estoy segura -respondi ella-, pero creo que estamos metidos en un embrollo mucho mayor de lo que creamos en un principio. Se acerc al carruaje mortuorio y le indic al esqueleto que continuara el camino. --Llvenos hasta el distrito Posada, y no se detenga hasta que hayamos llegado. Bajo ningn concepto. Crneo golpe las riendas y los burros fantasmas comenzaron a trotar con rapidez. Continuaron la travesa en silencio durante una hora, pasando por barrios cada vez ms pobres, llenos de fbricas humeantes. La desesperacin de vivos y muertos era all tan intensa que se poda sentir en el aire como una densa niebla. --Seora, estamos llegando a nuestro destino -dijo la calavera-. Este es el distrito Posada. El distrito Posada pareca una zona de guerra. No se vean signos de la inminente fiesta por ningn lado. La mayora de las puertas y las ventanas estaban tapiadas con tablas, y los edificios precintados con cintas amarillas donde se lea: EDIFICIO CLAUSURADO - NO PASAR Los edificios se haban construido con todo tipo de materiales endebles y de baja calidad y parecan completamente diferentes unos de otros, sin la menor armona, lo que provocaba una sensacin estridente. Los muros se inclinaban en los ngulos ms extraos, y las calles se retorcan sin ningn patrn aparente. Las ventanas estaban rotas, y los afilados cristales se recortaban en la oscuridad como colmillos. --Ahora entiendo por qu quieren tirar abajo esta barriada -dijo Eileen-. Es horrible. Unas dbiles luces al final de la calle se les fueron acercando hasta convertirse en faroles que anunciaban que haban llegado a su destino. La obra estaba rodeada por un muro de tres metros de alto acabado en una valla de alambre de espino. Haba focos giratorios que iluminaban gradualmente todo el contorno, aunque el efecto inmediato era hacer la oscuridad an ms impenetrable. Ya haban derribado varios edificios, y se podan ver muros cados y escombros de todo tipo por el suelo, entre las excavadoras y las gras inmviles. Junto a la garita de vigilancia de la entrada al complejo, se poda ver

un letrero con el fnix de la compaa, acompaado de un texto: FUTURA LOCALIZACIN DEL CENTRO DE CONVENCIONES BENITO JUREZ. UN FUTURO BRILLANTE PARA GUADALAJARA. Y un poco ms abajo, en letras ms pequeas, se poda leer: NO PASAR. LOS GUARDIAS ESTN AUTORIZADOS A EMPLEAR LA FUERZA. --Un brillante futuro de fuerza mortal -coment Teo-. As es Mxico. El esqueleto par el carruaje y abri las puertecillas para que los agentes bajaran. --Aqu estamos, amigos -dijo-. Seguro que quieren quedarse? Este no es un buen lugar. Eileen se volvi hacia el conductor. --Por qu es un mal lugar? -dijo-. Conoce a Francisco Arguelles? Aunque la expresin del esqueleto no cambi -no poda- Eileen tuvo la sensacin de que su sonrisa haba desaparecido. --Yo no pronunciara ese nombre demasiado alto, seora -respondi. --Por qu? Qu es lo que sabe usted? --Seora, hay cosas que incluso los muertos deben temer, destinos peores que acabar como una paloma negra. --Es Francisco una de esas cosas? -pregunt Eileen. --Los rumores son populares entre los muertos -replic el esqueleto-. No s ms que lo que he odo en los ltimos meses. Que hay un nuevo movimiento entre los espritus. Se han visto cosas, y espritus inofensivos que nunca han molestado a nadie han desaparecido como si se los hubiera tragado la tierra. Mire a su alrededor -dijo, sealando las calles vacas-. No hay vivos. No hay muertos. Nadie vive aqu. Algo en este lugar se los ha tragado. Y si permanecen aqu demasiado tiempo, tambin se los tragar a ustedes. --Gracias por el consejo, Marco, pero creo que nos vamos a quedar. El esqueleto levant las dos manos, como dndose por vencido. --Lo he intentado, seora. Buena suerte. El fantasma se alej con el sonido del ltigo y los cascos de sus cabalgaduras. --Jurara que no nos trajo a tanta velocidad.

Eileen no dijo nada, sino que sigui con la mirada el largo muro que rodeaba la obra. Haba algunas pequeas entradas para los obreros, cerradas con candado, adems de la puerta principal junto a la caseta de la seguridad. Se acerc a la caseta, y asomando por los ventanucos, pudo ver la figura de un guardia de seguridad bajo la luz tenue de un monitor que estaba mirando. Se oa un dbil sonido de risas y msica proveniente de all. Reconoci la musiquilla, era parte de un anuncio televisivo de Toyota. --Qu hacemos? Interrumpimos el trabajo del guarda de seguridad o pasamos sin ms por algn lado? -pregunt Teo. --Aqu hay algo que va mal -le susurr Eileen al odo sin apartar la mirada del hombre de la caseta. --Eileen, aqu todo est mal -respondi Teo, sealando los bulldozers y casas derribadas que los rodeaban. --No me refiero a eso, Teo. Llevamos aqu casi dos minutos y el guardia no se ha movido ni una sola vez. Y dnde est toda esa seguridad especial de la que nos habl Zoia Arguelles? Teo se asom a la ventana, tratando de ver mejor al guardia de seguridad. --Tienes razn, no se mueve en absoluto. Eileen le hizo una sea y se dirigieron a la puerta. El guarda inmvil les daba la espalda. Estaba reclinado sobre la silla con los pies sobre una mesa, viendo una pequea televisin que en aquellos momentos estaba cubriendo el festival del da de difuntos. Junto al televisor haba un telfono negro con una lucecita roja, lo que indicaba que haba un mensaje grabado en el contestador automtico. Teo se concentr y Eileen vio que su forma flua y se manifestaba en el mundo de los vivos. --Oye, gey! -dijo al guarda de la silla. Colega? Aqu un par de intrusos quieren hablar contigo. -Teo le toc en el hombro, y el breve contacto bast para que el guarda se cayera de la silla y arrastrara la pequea mesa tras l-. Chinga tu madre! -grit Teo, que no lo haba visto venir. La sangre que haba manado del cuello del guarda era tan copiosa que casi impeda ver el emblema con el fnix de la compaa. Tena varias heridas en la cara, pero la del cuello era, con diferencia, la ms grande y la que lo haba cubierto de sangre. El corte era tan profundo que casi le haba cortado la cabeza. Algo pequeo y rosa sobresala de la herida.

--Dios mo -dijo Eileen-. Qu es eso? --Es su lengua -respondi Teo, que se haba vuelto a desmaterializar-. El culpable le hizo el corte y tir de la lengua para que saliera por la herida. Lo llaman corbata colombiana. --Y los ojos? Alguien le haba cortado los ojos con una precisin casi quirrgica. --Ni idea -respondi Teo-. Eso es nuevo para m. Eileen recorri la estancia con la mirada y se fij en la lucecita del telfono. --Tiene un mensaje. Teo se concentr y presion el botn. Se escuch un pitido agudo y, un segundo despus se pudo or una voz de mujer. --Ramn, soy Betty. Solo te llamaba para decirte que han anulado el contrato de Seguridad Ilimitada S.A., de modo que hoy no vas a tener a nadie hacindote compaa. Si los vndalos de la universidad saltan el muro, encirrate y llama a la polica. Suerte y buenas noches! --Bien por Zoia y su seguridad especial -dijo Eileen-. Lo siento, Ramn. Se oy un sonido metlico fuera de la caseta. --ndele huevn! Estn todava aqu! -dijo Teo-. Qu hacemos? Eileen se detuvo un instante para considerar sus opciones. --Vamos a buscarlos. El joven agente esboz su sonrisa lupina. --Excelente. --No, Teo -le advirti Eileen-. Sigue mis instrucciones. Los queremos vivos. Los dos agentes salieron de la garita de seguridad. Unos metros ms all, la puerta de entrada estaba abierta, y el candado en el suelo, reventado. En el interior del recinto, lo que ms llamaba la atencin era una enorme iglesia que se alzaba en la esquina ms alejada, donde todava no haban comenzado los trabajos de demolicin. El edificio, de corte gtico, pareca elevarse amenazadoramente sobre las construcciones y ruinas circundantes, como si los vigilara en silencio. --Puaj! -exclam Teo-. Y alguien quiere salvar ese edificio? Se oy otro chasquido metlico entre las obras. --Baja la voz! -susurr Eileen.

--Perdn? Nadie nos puede or, Eileen -apunt Teo. --FUERA DE AQU! La voz son enorme y hueca, como si viniera de muy lejos o... --Pssst, Teo -sise Eileen-, esa pila de tubos de cobre. Puedes llegar hasta el otro lado? --Dame dos minutos -Las piernas del joven comenzaron a licuarse y se formaron de nuevo con unos grandes msculos. Cuando el proceso hubo concluido, Teo ech a correr a toda velocidad hacia la oscuridad, rodeando algunos muros derruidos y gras. --DEJAD EN PAZ ESTE LUGAR SAGRADO! ESTIS PROFANANDO ESTE SANTO SUELO CON VUESTROS PIES IMPOS! Eileen avanz poco a poco, acercndose cada vez ms a los tubos de cobre. Un momento ms tarde, estaba junto a sus bocas abiertas. Se poda distinguir una pequea luz al otro lado de los tubos. Eileen los recorri con la mirada y pudo ver luz a travs de todos ellos, menos uno. All haba algo. Un bulto oscuro estaba bloqueando el tubo. Aguz la vista para distinguirlo, pero fue intil. Se agach. Se pas la mano por la herida sangrante que manchaba su toga. Era como meter el brazo en una cuba de cido. --Lo siento. Lo siento muchsimo. --Un asiento de coche. Un jodido asiento. Gritos y quejidos, insultos del hombre que ella amaba. --No puedo... no puedo soportar esto... no puedo verte ms. --Thomas? Por favor. Dnde ests? No puedo pasar por esto sola... La mano sinti la humedad y el calor de la sangre sobre la tnica. El olor a plvora. El eco del disparo de un arma vibrando todava en el aire. La mirada acusadora en el ojo que todava quedaba intacto en su cabeza. El ojo que ella vea cada noche cuando trataba de dormir. --NO ME OBLIGUES A MOSTRARTE MI PODER! Vio una rfaga de movimiento tras los tubos de cobre. Teo ya estaba en posicin, preparado para actuar. Era el momento. --Teo, vamos a por l... Ya! -En ese momento, arroj un puado de la sangre coagulada de la tnica, que ahora sostena en la mano,

a travs del tubo. Thomas. De alguna forma, ella siempre haba credo que su alma se volva ms liviana cada vez que haca esto, pero, sin embargo, siempre pareca brotar ms sangre, ms culpa. --AAAGGGHH! ESTO QUEMA! -La voz segua retumbando, pero ya no pareca amenazadora. Teo salt de su parapeto sobre el bulto que haba al otro lado del tubo, que se agitaba presa del dolor. --Lo tengo! -grit Teo-. No, espera, la tengo! Una mujer? Pens Eileen mientras corra hacia el otro lado del tubo. Cuando lleg hasta donde se escuchaban los ruidos de pelea, vio a Teo, revolvindose en el suelo con una silueta oscura. Teo tard unos segundos en controlar la situacin e inmovilizar a la figura en el suelo. Solo entonces pudo Eileen comprobar que se trataba de una joven atractiva. --Puta gringa! -escupi la chica-. Qutame a este mierdecilla de encima. Haba renunciado a forcejear con Teo, pero intentaba quitarse toda la sangre ardiente de la cara. --Puedes verme? -pregunt Eileen, sabiendo que segua siendo invisible. --Por supuesto que puedo verte, puta -respondi la chica. Tena unas profundas ojeras y la saliva le resbalaba por las comisuras de la boca-. El sacramento me otorga el poder de ver a los espritus Incluso a los espritus malignos como t! --El sacramento? -pregunt Eileen-. De qu estas hablando? Quin eres? --No le debo explicaciones a una blasfema impa como t, perra blanca. Eileen mir ms atentamente a la chica. Tena las pupilas dilatadas y el rostro congestionado. Llevaba puestos unos pantalones vaqueros desgastados y unas caras botas de trabajo que no parecan haber visto nunca un da de trabajo. Tena una camisa con una imagen estampada del Che Guevara y una chaqueta vaquera de marca, deshilachada y llena de botones. Al acercarse ms, Eileen pudo ver que los botones tenan pequeas fotografas pegadas. Fidel Castro, John Lennon, un arco iris, un puo negro y una pirmide escalonada. Otros incluan eslganes como yanqui go home!. No se vea bien el resto de sus accesorios a causa de la oscuridad y de la sangre que le haba manchado la ropa.

--Blanca? -dijo Teo-. Deberas mirarme bien a m. La expresin de odio de la chica cambi un poco y adquiri un matiz de asco. --T eres peor que ella. Eres un traidor a tu pueblo, como Malinche, la puta de Corts. Un perrito faldero de nuestros opresores. --Tienes idea de qu est hablando? -le pregunt a Eileen, volvindose mientras sujetaba con firmeza a la joven. Eileen se concentr y se hizo tangible materializando su yo fantasmal, volvindolo fsico y real. Hurg entre la chaqueta de la joven y sac una cartera. Se dio cuenta entonces de que la chica tena una daga de bronce en el cinturn enfundada en su vaina. La sac y la examin de cerca. --Te matar, ramera! -grit como una histrica-. Eso es mo! Tengo mis derechos! --Cuntaselo a la polica -repuso Eileen. La daga era muy bonita, afilada y amenazadora, pero muy bien trabajada. La empuadura tena la forma de un jaguar con las fauces abiertas. --Qu opinas de esto? -dijo Eileen alargndole la daga a Teo. Sobre la superficie del filo dentado se podan ver claros rastros de sangre hmeda. --Que qu opino? -farfull l mientras contena los esfuerzos desesperados de la chica por liberarse-. Que es claramente un arma homicida. Eileen volvi a coger la daga y abri la cartera de la joven. Dentro estaba su carn de conducir, un carn universitario y una credencial de un grupo activista de la universidad. --Perla Montez -ley Eileen-, estudiante de primer curso de la Universidad de Guadalajara. Qu diablos es el Movimiento Estudiantil de Aztln? Perla escupi al suelo. --Aztln... son unos cobardes! Tienen miedo de golpear al enemigo donde ms le duele. Miedo a beber su sangre! Los hemos dejado. Ahora somos Tianquiztli. Nos cobraremos el precio de nuestra tierra con la sangre de nuestros enemigos, los blancos traidores! --Aztln? -pregunt Teo-. Espera un minuto. Tianquiztli es parte de Aztln? -Zarande violentamente a la chica -. Eres parte del puto Aztln?

--Has odo hablar de esa gente? -pregunt Eileen. --Aztln empez su andadura cuando yo era un crio, en los setenta -le explic Teo-. Creen que los mexicanos de ascendencia azteca son los verdaderos dueos de Norteamrica. Quieren echar a todos los blancos del continente y reconstruir el imperio azteca. Aztln! --Hablas en serio? Hay gente que se traga toda esa mierda? Teo se volvi hacia la chica y la sacudi contra el suelo. --Dile que vas en serio, puta! Cuntale que raptis a empleados del gobierno y que vuestras bombas matan gente inocente, como mi pa... -se detuvo un momento- que matis a gente como Ramn. Dselo zorra! Los ojos de Perla se volvieron inconscientemente hacia la vieja iglesia por un momento. --Aztlan no. Tianquiztli! Si no ests con nosotros, entonces, t... eres... un... enemigo... -se debati con una fuerza rayana en lo sobrehumano, que estuvo a punto de zafarse de Teo, quien tuvo que hacer un gran esfuerzo para no caer al suelo y retener a la joven. --Teo, espera -dijo Eileen-. Estaba mirando a la iglesia. Es por eso por lo que ests aqu? Hay alguien en la iglesia? La chica permaneci en silencio. Eileen abofete a la joven con la mano libre. --Contesta! La voz de Teo se volvi cavernosa. --No es necesario que hagas eso, Eileen. Tengo una idea mejor -entrecerr los ojos y se concentr. Liber una de sus manos y la puso sobre el rostro de Perla. La joven detuvo sus esfuerzos por liberarse, como hipnotizada por los dedos que flotaban amenazadores junto a su nariz. Vio cmo se transformaban en hojas afiladas y trag saliva. Entonces, sin previo aviso, las clav sobre su cabeza. El grito de dolor de la joven reson por toda la obra. Perla se agit convulsivamente en el suelo, como si la estuviesen electrocutando atada a un potro de tortura. La boca de la chica se abri. --Est luchando contra m. Bien duro -dijo Teo. Los dedos de ella araaban el suelo. Entonces Teo pareci desvanecerse, los movimientos de la chica cesaron y se levant del suelo con tranquilidad. --Est hasta arriba -dijo la boca de Perla.

--A qu te refieres? --De drogas. Est hasta arriba de drogas. Eso es lo que le da la fuerza para luchar contra m, y lo que le permita vernos. --De qu se trata? --El nombre que hay en su cabeza es ocano de color. --Ocano de color? Qu demonios...? Espera un segundo. Ya lo tengo. Es pigmento. No? La cabeza de Perla asinti. --S. Pero ella no lo llama as, sino ocano de color o sacramento. Eileen saba que la herona negra, que estaba comenzando a inundar las calles, poda otorgar a los que la consuman la capacidad de proyectarse como los agentes de Orpheus, pero que sus efectos secundarios incluan prdidas de control, accesos de violencia y rabia asesina, alucinaciones o trastornos mentales severos. S, parece encajar pens Eileen. Aunque nunca haba odo decir que el pigmento le diera a alguien la capacidad de luchar con un espritu. --Qu demonios est ocurriendo aqu? -murmur, para luego aadir, en voz alta-: Puedes sacar algo ms de ella? Teo sacudi la cabeza de Perla. --No. La droga bloquea el acceso total a sus recuerdos. Lo nico que puedo hacer es controlar su cuerpo. Si me concentro en sonsacarle informacin, podra recuperar el control y echarme de aqu. --Bueno -dijo Eileen encaminndose hacia la vieja iglesia-. Entonces veamos exactamente qu es lo que estaba haciendo aqu. El pie de Perla avanz un paso pesadamente, y luego otro, siguiendo a su pesar al espritu de la gringa blanca. La iglesia, construida con enormes rocas de basalto negro, era larga y estrecha. Un gran ventanal redondo, una roseta, estaba tapiada con tablones desvencijados. En sus esquinas se observaban restos de cristales polcromos. Una vez dentro, Eileen observ que haba algunas pequeas lmparas colgadas en las columnas y un pequeo generador elctrico. --Qu hacen estas lmparas aqu? -pregunt Teo. --Probablemente pertenecen a la comisin arqueolgica de la que nos han hablado las Arguelles -respondi Eileen. Se acerc al generador y lo enchuf. Con un pequeo zumbido, las lmparas se fueron encendiendo una tras otra hasta inundar la sala de una luz

amarillenta y espectral. --Esto es? -dijo el cuerpo de Perla-. Esto es lo que tanto preocupa a Tianquiztli? Aqu no hay nada! Eileen pens que decir que no haba nada era una exageracin, pero desde luego no haba mucho. Los negros muros de la iglesia estaban prcticamente desnudos, sin decoracin alguna. Las ventanas del templo ya no tenan cristales. Haba una hilera de oscuros y tenebrosos bancos de iglesia que conducan a un altar tallado en granito. Tras l, se alzaba una enorme estatua de una mujer cubierta con una toga y los brazos extendidos, con el rostro en sombras. --La Madona -dijo la voz de Teo desde el cuerpo de Perla. Y luego la voz de Perla aadi-. Coatlicu. --Qu? --No s -respondi Teo-. Ha salido sin ms. Significa algo? Eileen record las palabras de la llorona. Coatlicu, la Madre de las Pesadillas. Luego sinti algo ms, en su cabeza, en su alma. Amor. Un vasto, inhumano amor. Ven conmigo. Eileen se estremeci y luego recorri con la mirada las largas hileras de bancos buscando a alguien escondido all. Nada. Se volvi hacia la imagen, recortada contra el muro negro. Como otras imgenes que haba visto, la mujer de la toga tena una especie de capucha sobre el rostro y las mangas le cubran las manos. --Coatlicu -susurr-. Dime algo, Teo. T has recibido una educacin catlica. Hay algo en este sitio que te parezca extrao? --Bromeas? Todo en esta situacin es extrao. --Hablo en serio, Teo. Mira a tu alrededor, como catlico, y dime lo que ves. Su compaero se detuvo un momento mientras paseaba la mirada a su alrededor. --No estoy seguro de qu quieres que busque, pero esta es la iglesia ms fea y aburrida que he visto, eso seguro. --Y no te extraa que en una iglesia cristiana no haya cruces ni imgenes de Cristo? Teo se encogi de hombros. --Este lugar lo han limpiado a base de bien, Eileen. Probablemente la nica razn por la que la madona est todava aqu es porque es demasiado pesada para que la roben. Eileen no pareca convencida.

--No creo que sea una imagen de la Virgen ni creo que sea una iglesia cristiana -dijo mientras se acercaba al altar, un bloque de piedra de metro y medio de alto-, y no creo tampoco que esto sea un altar en el sentido estrictamente cristiano del trmino. La cabeza de Perla comenz a agitarse violentamente, como si quisiera sacarse algo de encima. --Creo que no quiere que te acerques ah, Eileen -dijo Teo. La cabeza de Perla se fue deteniendo conforme Teo recuper el control total de su cuerpo. Eileen extendi las manos sobre el bloque de granito. El tacto era suave y la superficie estaba limpia. --Ni polvo, ni manchas de sangre -murmur. El gesto de su boca se torci cuando sus dedos llegaron hasta una grieta que haba en la roca, junto al suelo-. No es cristiano en absoluto. Meti la punta de la daga en la hendidura, y descubri, como esperaba, que encajaba perfectamente. Se oy un chasquido y el eco lejano de un engranaje oculto. El cuerpo de Perla dio un respingo mientras el altar se mova dejando ver un oscuro pasadizo. Unas escaleras toscamente talladas en la roca conducan a la penumbra. --Es aqu hacia donde te dirigas, pequea? --No va a responderte -dijo Teo-, pero a juzgar por su catico estado emocional, yo creo que hemos encontrado lo que andbamos buscando. --No puedes decirme lo que hay all abajo? -pregunt Eileen. --No -respondi Teo. De repente, el cuerpo de Perla pareci retorcerse, y el tronco superior de Teo se hizo visible por un instante. Teo pareci concentrarse y volvi a desaparecer-. Est luchando contra m con fuerzas redobladas, Eileen. -Pareca que le costaba respirar. --Cunto ms podrs contenerla? --No estoy... seguro -replic l-. Estoy cansado. Creo que todava puedo. Eileen mir hacia los escalones que bajaban. --No creo que sea una buena idea. No me gustara encontrrmela a mis espaldas si la pierdes. --Vamos, jefa! -dijo Teo-. Evidentemente, Tianquiztli est protegiendo algo que hay ah abajo. No s si tiene algo que ver con Francisco, pero, oye, pigmento y adems fantasmas? Demasiada coincidencia para m.

Eileen le dirigi a su protegido una de sus poco frecuentes sonrisas. --Teo, voy a incluir eso en mi informe. El anlisis no es normalmente uno de tus puntos fuertes. Teo utiliz la boca de Perla para devolverle la sonrisa. --La vida es cambio, jefa -dijo. Su hombro se movi por un espasmo. --De acuerdo, avsame cuando est comenzando a liberarse. Tiene que haber alguna caja de herramientas o algo con un par de linternas. Estar de vuelta en un par de minutos. --No hace falta que te molestes -dijo Teo-. He captado una imagen mental de Perla cuando has mencionado lo de las linternas. Creo que hay antorchas o algo al final de las escaleras. --Entonces de acuerdo -sentenci Eileen-. Ests listo? --Eh, somos fantasmas. Qu podra haber all abajo para asustarnos? Para l es como si fuese un paseo por el campo, se adentra silbando en la oscuridad, pens Eileen mientras pona el pie en el primer escaln y miraba a su alrededor. Literalmente. La escalera era complicada de bajar. Cada escaln tena una altura diferente, y por si eso fuera poco, haba algunos ms inclinados y otros ms toscos de lo normal. Todo ello le daba un ligero toque antinatural, como si la escalera no estuviera pensada para seres humanos. Despus de unos pocos minutos, torci unos treinta grados hacia la izquierda, y quedaron aislados de la luz de la iglesia que se filtraba por la angosta abertura del altar. Sin ninguna luz a la que aferrarse, Eileen avanz a tientas lentamente para no caer escaleras abajo. De pronto sus manos toparon con una boca abierta a un lado del muro, y no pudo reprimir un grito de sorpresa. --Qu ha sido eso? -grit Teo a su vez. Eileen se tranquiliz y oblig a su mente a controlar la sensacin de sus dedos recorriendo aquella boca abierta. Una boca con dientes, pero fra, inmvil. Volvi a recorrer la pared con los dedos hasta encontrarla de nuevo. Al darse cuenta de que se trataba de una cabeza de piedra tallada en la pared estuvo a punto de echarse a rer. --Lo siento, Teo -le dijo-. Hay una estatua o un altorrelieve excavado en la roca, y no me lo esperaba. -Su mano recorri la forma de la figura y encontr algo alargado y de madera-. Y adems

creo que he encontrado la antorcha a la que se refera la chica. --Psamela -dijo Teo-. A ver si puedo encenderla. Eileen arranc la antorcha de la pared y se la alcanz a tientas en la oscuridad. Unos segundos despus se oy una pequea deflagracin, y la antorcha empez a arder, inundando la escalera con una luz amarillenta tintineante. --Vaya, qu rpido -exclam Eileen-. Cmo lo has conseguido? --Fcil -contest Teo- es una de esas antorchas de diseo para barbacoas que incluyen lquido inflamable y un encendedor -coment mientras se la alargaba. --Gracias -dijo ella-. Ahora pareces ms fuerte, ms descansado. Qu est haciendo ella? --Creo que se ha rendido, al menos por el momento. Sigo sin poder sacar nada de su memoria, pero al menos me ha dejado en paz y no intenta echarme. Eileen asinti. --De acuerdo, pero mantn la guardia alta. Esta chica ha matado a un hombre a sangre fra. No parece de las que se rindan fcilmente. El cuerpo de Perla levant el pulgar afirmativamente. Eileen acerc la antorcha al rostro esculpido en la pared, y tuvo que reprimir un respingo ante la imagen de ferocidad inhumana de aquella escultura que naca de la roca. Al observarla con ms detenimiento se percat de que no se trataba de una cabeza humana, sino de la de un jaguar con las fauces abiertas. --Es un jaguar de jade, o eso creo. Parece azteca, como la daga. -Agit la antorcha para iluminar el resto del tnel. Apenas haba unos pocos escalones ms. Al final de la escalera les esperaba un pasillo con bajorrelieves de un estilo similar en cada centmetro del espacio, incluido el techo. Cada cinco metros ms o menos, se poda ver otro animal de roca con las fauces abiertas, sosteniendo una antorcha y con una cavidad en la frente destinada a esta cuando estuviera encendida. --De hecho, todo esto parece azteca. --Crees que es autntico? --No lo s, no soy arqueloga, pero quizs lo sea. -Ajust la antorcha en la cabeza del jaguar y se adelant hasta la siguiente antorcha. --Sin embargo -dijo mientras la encenda- estas antorchas no

son aztecas. Alguien ha estado por aqu recientemente. El rostro de Perla daba cuenta de la confusin de Teo. --No lo entiendo. Laura dijo que haba venido un grupo de arquelogos a catalogar el valor de la iglesia. No habran encontrado ellos esto? --Das por supuesto que ella quera que encontraran este sitio, o que no lo pasara por alto y lo derribara de haber sido as. Si este tnel es realmente azteca, querra decir que Tianquiztli tena razn, que este lugar es histricamente importante, y eso significara el fin del proyecto. Por otro lado, Tianquiztli no parece querer que nadie lo encuentre. Por eso han puesto todas sus esperanzas en decir que lo importante desde el punto de vista histrico era la iglesia, y en los pequeos actos de sabotaje. Los dos agentes continuaron avanzando a lo largo del tnel, encendiendo antorchas al pasar. --Y Francisco? Dnde encaja l en todo esto? Eileen seal a Perla. --La chica ha consumido pigmento, Teo. Ella lo llamaba sacramento, as que doy por sentado que parte del grupo al menos tambin lo consume. Si t fueras el carismtico Francisco, cunto tiempo crees que tardaras en hacerte con estos pobres desgraciados contndoles algn cuento de espritus aztecas? T ests dentro de su mente. Ya ves que el pigmento no estimula precisamente la capacidad mental. --Est bien pensado, s -apunt Teo-. Tierra Arguelles se hunde, Francisco tiene su venganza, Tianquiztli protege su secreto, y todos salen ganando. Menos nuestro cliente, claro. Eileen se permiti una pequea sonrisa de triunfo. --Todo viene con el tiempo, Teo -dijo.- Ya vers que, al fin y al cabo, todas las misiones son parecidas. Misma oposicin, mismas motivaciones, y al final, el mismo resultado. Lo nico que queda por aclarar es dnde est Francisco y qu es exactamente lo que Tianquiztli quiere esconder... auch! Se haba dado de bruces con una caja que estaba junto a la puerta de una cmara lateral. El cuerpo de Perla profiri un grito agudo y a Teo le cost varios minutos retenerla. --Yo dira que hemos encontrado algo -dijo al fin. Eileen mir la caja de metro y veinte de alto con la que haba tropezado, y a la sala que se abra a su izquierda, llena de otras

cajas como aquella. La puertecilla de la caja se haba abierto con el impacto. Eileen se concentr y termin de abrirla con un pequeo esfuerzo de sus inexistentes msculos. Cuando lo logr, arrim la antorcha al interior de la caja y ech un vistazo. --Qu hay? -pregunt Teo. Eileen sinti que un escalofro recorra sus huesos fantasmales. --Armas. Montones y montones de armas. --Armas? Pero qu carajo...? -De repente, la cabeza de Perla se ech violentamente hacia atrs, y una extraa voz con dos tonos, el suyo y el de Teo, profiri un grito terrorfico. Sus ojos relampaguearon intensamente con una luz plateada, y el cuerpo astral de Teo cay al suelo, a sus pies. Libre del control del agente, ech a correr adentrndose en la oscuridad. --Teo! -grit Eileen corriendo hacia l. La figura del incursor pareca translcida, dbil. Cuando lleg a su lado, vio que estaba temblando. --Lo siento, Eileen -dijo con voz entrecortada-. Me ha cogido por sorpresa. No he podido contenerla por ms tiempo. --Est bien, Teo, no pasa nada -lo consol ella, observando cmo iba recuperando el resuello rpidamente- vamos a por la chica. El tnel continuaba unas decenas de metros ms, y luego desembocaba en una gran caverna. Los dos agentes se detuvieron en la puerta de la cueva. --Y ahora qu? -pregunt Teo. Eileen no tuvo la oportunidad de responder. Cuando abri la boca, los dos operativos de Orpheus vieron cmo relampagueaba una luz al final de la caverna. Cuando el dbil resplandor se difumin, un destello flamgero se dispar desde la misma posicin, y dos rayos de fuego recorrieron las paredes de la caverna iluminando la estancia a su paso, dejando una estela de llamas detrs de s. Eileen pudo ver que las paredes de roca estaban rociadas de algn combustible que arda a gran velocidad. Conforme la luz disipaba las sombras de la cueva, se podan percibir ms detalles excavados en las paredes, as como una columna enorme cuya cspide se perda en la oscuridad que se alzaba en mitad de la caverna. Si se hubiera tratado de otro momento, Eileen se habra dejado llevar por su curiosidad y habra dejado volar su imaginacin por las paredes decoradas con motivos aztecas preguntndose por el origen de todo aquello. Pero no haba tiempo que perder en tonteras, y Eileen no senta otra cosa que miedo observando a la chica drogada

que junto a un altar de piedra similar al de la iglesia, pareca estar en trance mirando hacia el techo oculto por la oscuridad reinante. El altar estaba al final de dos escaleras de caracol que se alzaban a unos ocho metros del suelo. Entre las escaleras, se poda ver un pozo del cual sobresalan llamaradas. Detrs de Perla haba una estatua de una figura humanoide, vagamente femenina, cuya boca abierta mostraba unos afilados colmillos y una lengua que caa hasta el suelo. Las dos manos de la estatua estaban echadas hacia delante, con los brazos doblados a la altura de los codos. Una de las dos manos portaba una larga lanza, y la otra un corazn humano envuelto en llamas. --Huitzilopochtli! -chillaba Perla-. Dios de la guerra! Yo te convoco para defender tu altar! Unos sonidos burbujeantes brotaron del pozo llameante. --Tezcatlipoca, Seor del Espejo de Humo, amado de Coatlicu, la Madre Tierra, acepta el sacrificio de tu sierva y acaba con los conquistadores! -La chica dirigi entonces su mirada penetrante a los dos agentes, con los reflejos del fuego sobre los ojos-. Ahora, europeos, contemplad la fe de la raza de bronce que arrojar vuestra cultura decadente fuera de nuestras sagradas costas! Y dicho aquello, se arroj a la oscuridad desde el altar. Para Eileen, todo aquello estaba sucediendo a cmara lenta. Teo y ella escucharon en silencio cmo golpeaba un cuerpo el suelo con un sonido seco. Despus de unos instantes, el borboteo del pozo de llamas pareci redoblarse, y un sonido escalofriante, como un aullido hambriento, llen la sala. Hubo un momento de silencio, seguido de un estertor humano y el sonido de unas articulaciones que se quebraban y carne despedazada que era separada de los huesos y se dejaba caer sobre el suelo de roca. Una fina lnea de luz dorada cay sobre el altar desde lo alto. La sigui otra de color plateado que tambin golpe la superficie de piedra. Eileen y Teo permanecieron inmviles, sin poder hacer otra cosa que mirar fijamente la escena, y comprobar con horror cmo aquellos dos rayos se convertan en figuras antropomrficas. La primera pareca un guerrero de ropajes brillantes y anchos con motivos geomtricos, con sandalias de cuero verde brillante y grebas ricamente decoradas, y un cinturn adornado con plumas de guila. Llevaba puesto un peto de cuero ajustado a su amplio pecho y en una de sus manos descansaba un pesado escudo redondo, sobre

cuya superficie haba un dragn pintado. Su rostro estaba oculto por una mscara que semejaba a una serpiente con docenas de plumas de diferentes aves cayendo en cascada sobre su cabeza y cuerpo. El hombre de la armadura era casi inhumanamente hermoso. A Eileen le pareca que de alguna forma atraa toda la luz de la estancia. A decir verdad, su brillo dorado, levemente azul, pareca atraer toda la atencin, dejando entre tinieblas a la aparicin que haba surgido a su lado, una figura oculta con una toga y la cabeza cubierta por una capucha. Esta figura, que Eileen no poda adivinar si era masculina o femenina, permaneca detrs del guerrero, con la cabeza baja como en actitud servil. Eileen intent fijar su mirada en ella, pero not que sus ojos resbalaban extraamente por su figura, como si estuviera ms all de su alcance. Teo se arrim ms a Eileen al ver que cuatro translcidos guerreros-espritu, con cascos adornados con plumas y petos de cuero pulidos, brotaban por parejas a ambos lados del crculo de fuego que arda en las paredes de la caverna. Los guerreros se acercaron a ellos poco a poco, resplandeciendo con un fulgor dorado. Los soldados llevaban armas diferentes, lanzas, espadas, redes, y todos parecan expertos luchadores. --Eh, Eileen -dijo Teo, mientras comenzaba a retroceder hacia la entrada del tnel-. Creo que ser mejor que salgamos de aqu a toda velocidad y pidamos ayuda. Eileen asinti y se dirigi a la abertura de la caverna sin dejar de mirar a los guerreros que se acercaban. --Tienes razn, Teo, vmonos de aqu. Los dos agentes estaban a punto de saltar hacia el tnel y echar a correr, mientras los cuatro guerreros apuntaban sus lanzas con un rictus cruel en su rostro. --Alto! -grit el guerrero de la mscara de dragn desde el altar, con una voz penetrante y poderosa que reson por toda la caverna. A su pesar, Eileen se detuvo-. Volveos! Ambos se volvieron hacia el altar, como movidos por un resorte invisible. El sacerdote salt entonces gilmente hasta el suelo y se encamin hacia ellos con paso firme, seguido por su silencioso compaero. Ninguno de los dos agentes poda ver con claridad el rostro o los miembros de la figura que acompaaba al sacerdoteguerrero, aunque sus brazos se movan en direcciones extraas y en ocasiones pareca que algo en el interior de aquellos ropajes quisiera salir huyendo al exterior. Los gruidos y aullidos que escapaban del

pozo en llamas se exacerbaron cuando el sacerdote pas junto a l, para acallarse cuando mir hacia su interior con una sonrisa y alz una mano a modo de saludo. Eileen sinti cmo la aferraban por los brazos las fuertes manos de uno de los guerreros. Los otros tres guerreros rodearon a Teo y lo inmovilizaron. Teo intent zafarse de ellos, pero los guerreros fantasma lo sujetaron firmemente sin cambiar la expresin de sus rostros impenetrables. --Esto? -dijo el sacerdote fantasma mientras se aproximaba-. Esto es lo que envan para detener el ritual de los muertos? En su mano derecha sostena una espada que recordaba ligeramente a las que llevaban algunos en el desfile por el da de los difuntos que haban presenciado haca unas horas. Se trataba bsicamente de una maza de madera con la empuadura en forma de serpiente tachonada de afiladas cuchillas de obsidiana. Son guerreros jaguares, se dijo Eileen. Haba sonredo al ver la cantidad de personas que se haban disfrazado como guerreros aztecas en el desfile por el da de difuntos, pero no haba nada gracioso en el hombre que ahora se alzaba ante ellos. Todo lo que portaba y el arma que empuaba pareca completamente funcional y mortal. Es ms, a juzgar por las muescas de la espada, pareca que la utilizaban con frecuencia. --Sabis quin soy yo? -pregunt el hombre. --S a quin te pareces -respondi Eileen intentando dotar a su voz de una seguridad que no senta-. Te pareces a Huitzilopochtli, el dios azteca de la guerra. Y como eso es lo que la pobre chica te ha llamado, asumo que es lo que crees que eres. Huitzilopochtli se inclin hacia ella. --Y qu te hace pensar que no lo soy? -Eileen not que la mitad de la cara que asomaba de la mscara de dragn, estaba pintada con pintura blanca para asemejarse a una calavera. La otra mitad estaba recorrida por manchas de color verde oscuro, que segn pudo apreciar, eran reales. --Primero, te has dirigido a m y a tus hombres en espaol, y no en nahuatl. Segundo, teniendo en cuenta el buen estado de tu dentadura, me aventurara a decir que durante tu vida tuviste acceso a un buen dentista. Tercero, incluso bajo la pintura y las manchas puedo reconocer el rostro de Francisco Arguelles. Francisco perdi la sonrisa de superioridad y descarg con furia un golpe de su espada. La obsidiana hizo un corte en el brazo de

Eileen, que profiri un grito de dolor. En algn lugar de Guadalajara, su brazo empez a perder sangre y manch el suelo de la enfermera de Orpheus. Los expertos mdicos de Orpheus, fros y encientes, frenaron la hemorragia y vendaron la herida. --No vuelvas a llamarme por ese nombre! -grit Francisco-. Asi es como se me conoca antes de que Ella viniese. Antes de mi ascensin a la divinidad! Dios santo, realmente cree que es Huitzilopochtli, pens Eileen. Est loco. La agente sinti que las manos que la retenan la sujetaban con ms fuerza. Desgraciadamente, no es el nico. Francisco se volvi hacia el pozo, hacindole una sea a sus soldados para que arrastraran a los dos agentes tras l. La figura encapuchada lo segua sin hacer el menor ruido. Eileen intent descubrir algn rasgo de su cara, pero bajo la capucha pareca surgir un extrao vapor que cubra su rostro. Ms detalles de la mitologa azteca que encajaban en la escena. Se supone que este es Tezcatlipoca, el espejo humeante, pens ella. El dios de los ladrones y los mentirosos. Como antes, conforme Francisco se acercaba al pozo, los rugidos se hicieron ms fuertes. --Esta es poderosa -dijo la figura encapuchada. Aquella voz no pareca provenir de ningn lugar en concreto, sino surgir en su propio cerebro. Eileen se estremeci como nunca antes. Le pareci que aquella voz era la que surga en sus pesadillas, la de aquel monstruo que acechaba en la oscuridad de su cuarto cuando era pequea y que, al encender la luz, ya no estaba, la voz de aquel espectro que, cuando estaba sola, le pona los pelillos de la nuca de punta sin motivo aparente. --Crees que se la puede convertir? -pregunt el guerrero a la figura encapuchada. La figura negra se acerc a ella y la observ con detenimiento. Eileen se sinti como un pequeo roedor ante la presencia de un reptil que todava no se hubiera percatado de su presencia. La sangre de su pecho brotaba con ms energa que nunca. --Esta ha conocido la prdida -dijo la voz que no era voz-. Conoce el dolor de la traicin. Necesita una familia. Tezcatlipoca, el espejo humeante, dirigi una breve mirada a Teo. Francisco se volvi para encararse con sus prisioneros. Para su sorpresa, se dirigi a ellos en un ingls con acento de la costa oeste.

--Crees que me he vuelto loco, verdad? No te preocupes, puedes responder. Ninguno de mis hombres entiende ingls. Su sonrisa era radiante, y su anterior expresin amenazadora se haba convertido en comprensin y compasin. --No... -respondi Eileen con cautela. --Eso est muy bien. T me ves vestido de dios azteca y piensas vaya, el marido de Laura ha perdido el norte. Pues deja que te asegure que no es as. Eileen guard silencio. --De acuerdo. No esperaba que me creyeras sin ms -dijo l-. Trabajas para Orpheus y para mi antigua esposa. Yo soy el enemigo, verdad? Solo que no lo soy, soy tu amigo. Teo dio un resoplido. Eileen lo ignor. --Conoces Orpheus? --Por supuesto. Era de esperar que Orpheus interfiriese. Crea que no ibais a poder encontrar este lugar, pero ahora que lo habis hecho, quizs haya sido lo mejor. Se acerc ms a Eileen y alarg una mano hacia la herida de su pecho. La pequea mano de Nicholas cerrando su puito. El olor de su piel recin lavada. El amor que lata en l cuando lo abrazaba. Francisco pos su mano suavemente sobre el pecho de Eileen, sin que, aparentemente, le importara la sangre que manaba de l. El intenso olor de su marido. Sus fuertes brazos al depositarla sobre la cama. El calor y el contacto piel con piel al hacer el amor. --Familia y amor. Siempre es lo mismo, verdad? Ven conmigo. Siente Su Amor. --Eileen! No escuches a ese chingue huevn. -La voz de Teo no era clida ni mgica. Ni siquiera sonaba agradable. Es real, pese a todo, la voz de Teo es real. Fantasma o no. Teo es real. --Aparta tus sucias manos de m! -dijo, dndole una bofetada a Francisco. Francisco retir la mano de su pecho como si quemara. Su expresin cambi, de la compasin y la compresin a una rabia incontenible. --Sois unos tontos ridculos -dijo con desprecio-, como el resto de los agentes de Orpheus. Sois todos unos necios! Sois nios jugando con fuerzas que rebasan vuestra compresin, y cuando comiencen a surgir, vais a ser barridos del mapa en un segundo, sin

saber siquiera quin os ha matado! --Ya es suficiente -dijo Teo- ya me he hartado de esta gilipollez. Le voy a abrir un culo nuevo. Su cuerpo cambi ms rpido de lo que Eileen haba visto jams. Las fisuras de su piel se abran mientras su rabia creca desbocada. Las espinas brotaron de sus hombros y sus codos, y sus manos se alargaron adoptando la forma de garras afiladas. Al siguiente segundo se haba revuelto y estaba sobre los tres guerreros jaguar. El rostro de Francisco se endureci y, con un ademn, orden al guerrero jaguar que sujetaba a Eileen que reforzara su presa. --Alto! -grit Francisco-. Detente o ella morir. Teo se detuvo un instante, sin saber cmo reaccionar, y los tres guerreros aprovecharon la ventaja y se lanzaron sobre l. Lo inmovilizaron en cuestin de segundos y lo golpearon hasta que cay al suelo. Luego lo arrastraron rpidamente al pozo y lo arrojaron sin contemplaciones. Los rugidos comenzaron de nuevo, junto con el ruido de cuerpos que se agitaban y los gritos de Teo. Luego todo qued en silencio. --Teo! -grit Eileen en direccin al pozo-. Maldito cabrn! Te voy a matar de nuevo y esta vez vas a permanecer muerto! --Creas que esto era una negociacin? -bram Francisco-. Creas que tu dulce vocecita me iba a sonsacar como a un villano de pelcula y acabara contndote mi plan secreto? Soy Huitzilopochtli para las masas estpidas, pero he descubierto el poder que se esconde detrs de las leyendas de los dioses y los monstruos. Sus ojos relampaguearon con un brillo demencial que superaba con creces la locura que Eileen haba credo ver cuando afirmaba ser el dios azteca de la guerra. --He descubierto a La Que Duerme Bajo la Tormenta. Ella me ha elevado ms all de lo que significa ser un mero dios! T tienes un poder, Eileen, que es lo que te mantiene viva. Pero eso solo sirve hasta que el chupacabras te alcance. Chasque los dedos y se escuch un ruido de garras contra la roca --Chupacabras? -Eileen haba odo hablar de aquel ser mtico que devoraba cabras chupndoles la sangre del cuello, hasta dejarlas totalmente secas y vacas. La voz del hombre encapuchado reson en su cabeza de nuevo.

--Nos conoces como espectros -dijo. Su mente se puso en blanco y record una cantinela que le haban hecho aprender en su iniciacin como agente de Orpheus. Tiburn es a pez de colores lo que lobo a terrier, lo que espectro a fantasma. Aquello se poda resumir de otra forma: s ves un espectro, echa a correr. La criatura que haba en el pozo estaba trepando. A su pesar, no pudo contenerse. Se asom y mir qu era aquella cosa que estaba ascendiendo poco a poco hasta donde ellos estaban. Solo pudo ver dos puntos rojos y brillantes que se acercaban lentamente, hacindose cada vez ms grandes, reflejando un odio y una furia inhumana ms all de lo que ella hubiera llegado a imaginar jams. --El tiempo vuela -coment Francisco-. Elige. Presa de una gran desesperacin, Eileen hizo lo nico que poda hacer. Reuni todo el odio, el miedo y la angustia por Teo, y la concentr en un grito mortal dirigido a Francisco. Grit como solo un banshee poda hacerlo. El grito provoc una onda de energa esttica de tal intensidad que tir al suelo al guerrero que la sujetaba. Todos los guerreros se acurrucaron en el suelo, tapndose los odos con las manos y apretando los dientes para ignorar el dolor. Francisco se llev el impacto total de la descarga, y su cuerpo cay hacia atrs, empujado por la fuerte sacudida. Eileen no quera esperar a ver cunto iba a tardar en recuperarse de aquellas heridas. Ech a correr con todas sus fuerzas hacia la salida. A sus espaldas pudo escuchar un gruido animal, mientras la criatura lograba salir del pozo y un hedor a muerte inundaba el aire del tnel como impulsado por una brisa fantasmal que apag las antorchas del pasillo. Corri como nunca antes haba corrido, y alcanz las escaleras que conducan a la iglesia en un tiempo rcord. Mientras suba los escalones a trompicones en la oscuridad, se arriesg a mirar a sus espaldas, y pudo ver que aquellos dos puntos rojos se le acercaban con rapidez. Finalmente, logr recorrer todos los escalones hasta la iglesia, que permaneca tan solitaria y expectante como al principio. Sin embargo, poda distinguir sonidos que se iban aproximando, una especie de cnticos acompaados por el resonar de tambores y los acordes tristes de guitarras. El aliento insano de la criatura que la persegua se acercaba

peligrosamente. Poda or el sonido de sus garras al araar los escalones de piedra. Sigui huyendo y abri las puertas de la iglesia de par en par, sin importarle qu era lo que iba a encontrar al otro lado. Incluso en aquel momento de pnico intenso, no pudo evitar clavar su mirada en la multitud que se acercaba y en sus trajes de colores intensos. Se trataba de una procesin muy similar a la que haban visto Teo y ella haca unas horas. Se vean los mismos tipos de disfraces, se oa la misma msica... En esta ocasin, un gran nmero de fantasmas seguan tambin a la procesin. Abriendo la marcha, ondeaban los restos de las banderas quemadas de Mxico y de Estados Unidos. Taianquiztli, pens Eileen. Dios mo, Francisco ha llamado a sus seguidores. Su nica idea ahora era llegar hasta el edificio de Orpheus. Alguien tena que saberlo todo. Orpheus sabra lo que debera hacerse antes de que aquel culto completara su trabajo. Un gruido salvaje a sus espaldas la despert de sus cavilaciones. Sin preocuparse por si la tropa de fanticos podra verla o no, Eileen corri con todas sus fuerzas hacia la multitud, empujando a quienquiera que se interpusiera en su camino. Los quejidos de dolor y sorpresa crecan a su espalda, mientras los fantasmas que acompaaban a la procesin parecan estar a punto de intervenir. Pero entonces el espectro se lanz sobre la multitud, y tanto los humanos como los fantasmas tuvieron problemas ms grandes en los que pensar. La bestia fantasmal era la rapidez y violencia personificadas. A su paso, los gritos de dolor y los chillidos de angustia se hacan ms intensos. Eileen volvi la mirada sin dejar de correr y vio vagamente unas garras afiladas que despedazaban carne de vivos y muertos. No pudo hacerse una idea exacta de cmo era su cabeza, porque la chica que se agitaba espasmdicamente entre sus enormes mandbulas bloqueaba su campo de visin. Lo peor era que el resto de las personas parecan ignorar lo que estaba pasando a la cabecera de la procesin, y continuaban avanzando hacia el espectro bestial, rodendolo como un ro a un pequeo islote y dirigindose a la negra iglesia sin acelerar el paso. Lo que vino despus pareci confuso, como un sueo. Eileen se recordaba corriendo mecnicamente a travs de la ciudad en fiesta, y sin saber muy bien cmo, a lo lejos pudo ver el negro edificio de Orpheus. Haca tiempo que haba perdido de vista al espectro.

Casa, pens, seguridad. Un resplandor anaranjado se alzaba contra el cielo. En la plaza donde antes haba visto el primer desfile del da de difuntos, la msica y la fiesta haban sido sustituidos por los gritos de dolor y las sirenas de los bomberos. Las puertas de cristal del edificio de Orpheus estaban abiertas. Orpheus tiene que saberlo todo, repeta su mente agotada. Tienen expertos que sabrn qu hay que hacer, cmo detener a Francisco... Recorri como una autmata el solitario edificio, escuchando el sonido de sus pisadas embarradas al cruzar el amplio recibidor de losas de mrmol. El ascensor estaba en la planta baja, con la puerta abierta. Eileen subi y apret el botn del piso catorce. La puerta se cerr y, por fin, logr calmarse un poco ante el tranquilizador y familiar zumbido del ascensor. De pronto, todo pareca normal: el ligero traqueteo del ascensor, el panel de nmeros rojos que mostraba en qu piso estaban, el hilo musical con la cancin Rain drops keep falling on my head... Eileen casi se senta humana cuando la puerta se abri y sali al vestbulo vaco. Con paso rpido fue dejando atrs las puertas annimas que jalonaban el camino hasta el despacho de Cardinale, mientras reuna las pocas fuerzas que le quedaban y se concentraba lo suficiente para hacerse tangible. El cansancio y el estrs hacan que su figura tuviese un aspecto fantasmal, casi translcido a veces. Mejor esto que nada, pens. Eileen abri la puerta del despacho del director general y entr casi gritando. --Seor Cardinale! Pero lo que vio casi la hizo caer al suelo de rodillas. Detrs de su escritorio, la secretaria, seorita Torrente, estaba tirada sobre su silla como una mueca de trapo. Le haban sacado los ojos y le haban cortado la garganta, por donde asomaba la punta de su lengua. La corbata colombiana. --Seor Cardinale! -grit Eileen-. Seor Cardinale! Entr en su despacho privado como arrastrada por un vendaval, y vio al director general atado de pies y manos a su silla, con todos los dedos rotos. Tena la cabeza echada hacia atrs, pero aun as se podan ver con claridad los moratones que le recorran toda la cara y la nariz rota, que le haba manchado de sangre todo el rostro y la

camisa. --Seor Cardinale? -susurr Eileen, acercndose a l. No iba a responder, ella lo saba, pero no pudo dejar de repetir su nombre una y otra vez. Fue despus cuando se dio cuenta de que la puerta acorazada al final de la estancia estaba abierta. Volvi a mirar al hombre que yaca atado a la silla giratoria. Le haban torturado para obtener el cdigo de la puerta. Todo aquello era demasiado. Su mente se estaba saliendo de los rales del pensamiento racional, asomndose al abismo tenebroso de la histeria. Con el pulso acelerado, cruz el umbral del cubculo y vio dos cuerpos muertos sobre el suelo. Se trataba del servicio mdico. Dos cuerpos muertos. No tres. Dos. El cuerpo de Eileen haba desaparecido. Y sin l, ella iba a morir. La muerte de verdad. Oh, Dios, voy a enfrentarme con lo que viene despus. El espritu de Eileen grit. Era un grito de banshee, una mezcla de angustia y sensacin de prdida. El aparato de msica explot, y las estanteras de la habitacin se desplomaron. Entonces cay al suelo en posicin fetal y se desmay. No saba cunto tiempo haba permanecido as, llorando y rezndole a alguna fuerza superior para que la ayudase y le dijese qu hacer, para que le dijese que todo marchaba bien. Despus de todo aquello, le sobrevino una extraa paz, mientras senta sus sentidos embotados, como en un sueo. Se levant y todo le pareci meridianamente claro. Lo nico que tena que hacer era lo que tena que hacer. Informar, pens. Tengo que informar. El telfono se haba desprendido del muro por culpa de la fuerza de su grito. Volvi al despacho del director y cogi el telfono que haba sobre su mesa. Marc el cdigo A1A, de emergencia prioritaria y llam a la central de Orpheus. El telfono son y son, pero nadie respondi. Es imposible, pens. Este telfono siempre est atendido. El telfono continu sonando, hasta que alguien lo descolg y cort la comunicacin. Eileen comprob en la pantalla del telfono el nmero al que haba llamado. Era el correcto. Apret el botn de rellamada. El telfono son tres veces. --Diga? -El tono de la voz era extraamente alto. Se poda or otra voz un poco ms all, una risilla nerviosa. --Quin es? -pregunt ella-. Soy el agente de campo Eileen

Savitch, con un cdigo A1A. Necesito hablar inmediatamente con el jefe de mi proyecto. --Diga? -Esta vez la risita pudo orse con ms claridad. --No me ha odo? -exclam Eileen-. Le digo que necesito que me ponga en contacto con el jefe de mi proyecto. Rebeca O'Hare. Cdigo A1A! --Rebeca O'Hare? -La voz aguda pareca estar hablando con otra persona. Ahora Eileen pudo distinguir la otra voz. --Debe de referirse a ella. --Ah, ella. -Se oy el ruido de unos cristales que se rompan y gritos de dolor-. Lo siento, pero en este momento no puede atenderla. Nadie puede atenderla. Entonces escuch una nueva voz, que gema envuelta en una agona ms all de toda medida. --Oh, Dios, dnde estn mis ojos! Y se cort la comunicacin. Eileen escuch un sonido detrs de s, un zumbido de esttica. Un brillo azulado sala de su cubculo. Se acerc, dejando caer el telfono sobre el escritorio. La televisin se haba encendido sola. El volumen estaba bastante alto, dejando escuchar el siseo de un canal sin seal. Luego pudo distinguir algo parecido a una voz que hablaba entre la esttica. --... adi... erte... ibre... Una imagen pareci definirse en la pantalla, un trozo de carne sangrante. Volvi a escucharse la voz, en esta ocasin con mayor claridad. --Radio Muerte Libre. Necesita encontrar... -ms ruido de esttica- Orpheus. Cualquier agente... -por supuesto, Eileen haba odo hablar de radio Muerte Libre, aunque la Compaa siempre les haba advertido de que no le prestaran atencin. Algunos decan que radio Muerte Libre les haba ayudado en el pasado, otros que su informacin era demasiado crptica para ser de ninguna utilidad. --Hola! -le grit al televisor-. Hola! Alguien puede orme? Aparecieron ms imgenes. Sangre que resbalaba por unas baldosas, carne despedazada, y luego una mujer, que Eileen reconoci como su jefa de seccin, Rebecca O'Hara, temblando en shock mientras la sangre manaba de las cuencas vacas de sus ojos. La voz volvi a hacerse or. --... urgente... cualquier agente de Orpheus... siendo destruida... Eileen recogi el telfono arrancado y lo acerc a la pantalla del

televisor. --Contstame! A travs de la esttica, se pudo escuchar otra palabra. --Corre. En su mente resonaron las palabras de la llorona. Uno que sabe ms de lo que debera. Uno que es muchos lugares a la vez. --No s si puedes orme -le dijo a la televisin-, y tampoco s si queda algo de Orpheus a lo que se pueda avisar, pero si es as, diles que todo lo que est pasando tiene un denominador comn. El pigmento, el culto, los espectros. Todo est conectado de algn modo. La Bestia bajo la Tormenta, Coatlicu. No s lo qu es pero alguien tiene que encontrarla! No lleg ninguna respuesta desde la televisin. Eileen se pregunt si la voz la habra odo, y en su corazn supo que nunca conocera la respuesta. El telfono estaba sonando. Casi se ech a rer. El sonido era normal, pareca no tener nada que ver con el resto de su entorno. Lentamente, sali del cubculo y cogi el telfono. El auricular reposaba sobre la mesa, y la luz roja de una llamada por la segunda lnea brillaba intermitentemente en el panel de control. Levant el telfono y apret el botn. --Diga? --Seorita Savitch? -Era la voz de Zoia Arguelles, presa de una gran agitacin-. Seorita Savitch, est usted bien? Necesito su ayuda. --Usted? -la situacin casi pareca cmica-. Usted necesita mi ayuda? --Por favor, seorita Savitch, mi padre se ha llevado a mi madre al rea de construccin. Algunos de sus seguidores han irrumpido en casa y se la han llevado por la fuerza. Dijeron que si no la traa conmigo, la mataran! Algo se accion en la mente de Eileen. --Por supuesto que voy a ayudarla, Zoia. Puede venir a recogerme? --S, estoy en camino en la limusina de la empresa. Eileen asinti con la cabeza, aunque saba que Zoia no poda verla. --De acuerdo entonces. Yo la esperar en la calle junto a la puerta principal. Zoia pareci serenarse y se despidi agradecida.

Eileen no tena nada a lo que aferrarse ms que a su fuerza. Pens en la llorona. Fracasars. Eileen Savitch. Fallars y morirs, y como t, todos aquellos que t creas que no podran ser derrotados. Aun as, en tu fracaso se esconden las semillas de la victoria final. Nicholas. Thomas. Imgenes de amor y familia. Teo. Y apretando los puos, sali del despacho hacia el ascensor. Al poco tiempo esperaba en la calle, sintiendo la brisa nocturna mientras intentaba poner en orden sus pensamientos. A lo lejos, un resplandor anaranjado y las sirenas de bomberos anunciaban que el incendio que haba visto al venir segua sin poder contenerse. Despus de unos minutos vio que la limusina negra se acercaba a la sede de Orpheus. --Muchsimas gracias, seorita Savitch -dijo Zoia, saliendo rpidamente del coche e invitndola a entrar. --Eileen -replic la agente. --Eileen. Se subi al asiento trasero del coche y mir hacia atrs mientras el edificio de cristales negros se iba empequeeciendo en la distancia. --Qu va a hacer cuando lleguemos? -pregunt Zoia mientras la limusina atravesaba calles llenas de personas en estado de confusin y pnico. Eileen pudo distinguir pequeas bandas de gente vestida con disfraces del da de difuntos, con los ojos en blanco por el efecto del pigmento volcando contenedores de basura y disparando a los viandantes. Las cosas encajaban poco a poco, y una sensacin de clarividencia comenz a abrirse paso en su mente-. Puede rescatar a mi madre? --Cllate, Zoia! -le espet Eileen por toda respuesta. La joven puso cara de asombro. --Perdn? --He dicho que te calles. No me ests llevando a rescatar a tu madre. Me ests llevando a morir con ella. Qu habras hecho si yo no te hubiera credo? Habras mandado a un par de matones disfrazados de aztecas para arrastrarme all? --No s de qu est hablando... --Ya es suficiente, Zoia. No me trates como a una idiota. Quin tiene autoridad para levantar el cordn de seguridad del proyecto Jurez? Quin ms iba a saber exactamente cundo llegaramos Teo y yo al Centro Jurez para encontrar casualmente a un miembro de Tianquiztli, y descubrir la cripta? Oh, y ahora que lo

pienso, quizs esas plumas azules de los pendientes ayudan a explicar parte de la conexin. --Pero... pero... -balbuce Zoia. --Ella ya no nos puede detener -dijo una tercera voz, penetrante y tenebrosa. El cristal tintado que separaba los asientos traseros del piloto baj mecnicamente y Eileen pudo distinguir la figura de un esqueleto con traje que conduca la limusina-. Me equivoco? --Marco Crneo. --Uno de mis muchos nombres -replic la voz. Su forma vibr un instante y fue reemplazada por una figura encapuchada que Eileen conoca bien-. Soy Tezcatlipoca. A veces soy algo completamente diferente. Soy lo que Ella necesita que sea. El esqueleto volc su atencin de nuevo en la carretera. --Esta noche, simplemente soy tu chofer. --Me gustabas ms como Marco. --El esqueleto no es mi forma verdadera. Mi voz no es mi voz verdadera. Yo no hablo con los de tu especie. T oyes lo que deseas or a travs de mi voluntad. Qu quieres que sea? -pregunt el esqueleto. --S Tezcatlipoca -replic Eileen-. Aunque no se tu verdadero rostro, sigue siendo ms honesto que esta sonrisa complaciente de huesos. Su desprecio llen el silencio del coche por unos instantes. La limusina fue atravesando los barrios de Guadalajara ms rpido de lo que Eileen hubiera credo posible. Conforme se acercaban al distrito de Posada, poco a poco los edificios fueron hacindose ms viejos y sucios. --Dime algo, Zoia -dijo Eileen-. Qu es lo que te ha ofrecido tu padre para traicionar a tu madre y destruir la empresa familiar? La expresin de Zoia cambi. Ya no trat de ocultar sus intenciones tras una mscara de inocencia. --Qu te hace pensar que voy a destruir mi compaa? -dijo con una risa floja mientras observaba cmo creca el resplandor de los incendios por toda la ciudad-. Despus de esta noche, mi compaa va a tener tantos encargos como si hubiera que reconstruir Guadalajara desde sus cimientos. Con mi madre fuera de juego, yo me har cargo de todo. Eileen se ech a rer. --Hablas en serio? Zoia, vas a ser la marioneta viva del fantasma de tu padre. Esa es la vida que quieres tener?

Zoia neg con la cabeza. --Todava no lo comprendes, verdad? Mi padre me ha mostrado lo que est por venir. Crees que los tumultos de un culto minoritario son el objetivo final de todo esto? Esto no es ni la punta del iceberg de los poderes que estn surgiendo ahora mismo en el mundo. Al final, todos tendrn que hacer una eleccin: si van a liderar, a unirse al nuevo movimiento, o a ser destruidos. Y yo he elegido como mi padre eligi en su momento. Ser uno de los lderes. La limusina haba cruzado el puesto de guardia del rea de construccin del Centro Jurez. All esperaban docenas de fanticos con la mirada perdida en el vaco. Otros se agitaban en el suelo a causa de los efectos secundarios del pigmento, y haba algunos ms que yacan inmviles mientras su espritu permaneca de pie, fuera porque la droga les haba conferido la habilidad de proyectarse, o porque ya estaban muertos. La limusina se detuvo y la figura encapuchada baj del coche y le abri la puerta a Eileen. Zoia sali de la limusina por s misma acaricindose las plumas azules de los pendientes. --Cmo sabas que el colibr era un animal consagrado a Huitzilopochtli? --No lo saba. Pero recuerdo las ilustraciones de los libros que le en su da sobre la cultura azteca. Eso, y que tu padre estaba disfrazado como un payaso relleno de plumas de esas. Supongo que el mal gusto es cosa de familia. La voz helada de Zoia cort la brisa nocturna. --Disfruta de tu ltima broma, puta, pronto llegar tu hora. La chica y el fantasma escoltaron a la agente hacia la iglesia y a travs de las escaleras de la cripta azteca. Las antorchas volvan a estar encendidas, y se oa una extraa msica que provena de la caverna, acompaada por cnticos de voces neutras. Mientras caminaban por los tneles decorados con bajorrelieves, Tezcatlipoca observaba alguna de las representaciones. --Hay alguna verdad aqu -dijo- mezclada con mitologa sin sentido. --Este lugar es un verdadero tesoro histrico -coment Zoia como si estuviera haciendo una gua por un museo-. Aqu fue donde se nos ocurri la idea de utilizar a Tianquiztli. Con sus creencias, resultaban una presa fcil para nosotros. --Quines son nosotros? -pregunt Eileen-. Quin eres t? La joven mujer se detuvo y seal a unos jeroglficos.

--No s si puedes entender esto, pero narran la historia de Coatlicu. La voz de Tezcatlipoca volvi a entrar en su mente. Antes de la Creacin, reinaban el caos y la oscuridad. El Monstruo Femenino de la Tierra nadaba en el agua devorndolo todo. Quetzalcoatl y Tezcatlipoca decidieron dar forma a la Tierra. Se convirtieron en serpientes y lucharon con el Monstruo de la Tierra hasta que la parti en dos. La parte inferior de Coatlicu se convirti en el Cielo. Suporte superior descendi y se convirti en la Tierra. Pero su espritu todava permanece. Cuando era carne, Coatlicu devoraba los corazones de los hombres y no daba frutos sin sangre humana. Como espritu, ahora consume las almas de los vivos. Se aproximaban a la caverna. Estaba todava ms iluminada que la otra vez. Adems del crculo de fuego, haban encendido antorchas a intervalos regulares y todo estaba lleno de un brillo naranja que le daba un toque demonaco a la cueva. Sin embargo, el pozo permaneca oscuro. Hileras de fanticos disfrazados permanecan orando, con toda su atencin volcada en el estrado situado bajo la imagen deformada de la estatua. Sobre l, se alzaba Francisco, resplandeciente en su armadura emplumada, agitando un siniestro cuchillo de piedra mientras su viuda estaba arrodillada a sus pies con las manos atadas. --Vosotros no me adoris a m, mis descarriados -gritaba Francisco cuando entraron en la cueva-. No, vosotros estis adorando el futuro de la raza de bronce y a aquella que os traer el futuro: Coatlicu! --Co-a-tli-cu -cantaba la muchedumbre. Eileen no sabia si era a causa de la neblina que despedan las antorchas o por algn otro efecto, pero la multitud pareca estar cambiando. Los espritus flotaban entre los cuerpos y la carne y parecan fundirse con ellos. La muchedumbre estaba empezando a convertirse en Muchedumbre, un monstruo lleno de brazos y bocas y pechos y deseos. --S, Coatlicu, la que barrer a la escoria europea de nuestras costas! Recuperaremos el da de difuntos en su honor. Asesinaremos a los conquistadores y pondremos a la raza de bronce en el lugar al que pertenece, el corazn de una nueva Aztln! La multitud prorrumpi en vtores mezclados con furia. --Pero antes, mis amigos, hay mucho que hacer, y nuestra sagrada tarea comienza esta noche. Sois los ltimos de Tianquiztli, vuestros hermanos y hermanas ya han partido a realizar su sagrada

misin, destruir la cultura del hombre blanco y recoger una cosecha de sangre y almas para Coatlicu. Pronto, tomaris el sacramento y algunos de vosotros sentiris cmo os llenis de fuego y fuerza hasta arder, mientras que otros dejaris vuestros cuerpos y cosecharis almas para la Madre Sagrada. Estis preparados? Esta vez el estruendo del gento se escuch an con ms Fuerza. --Esto es ridculo. -Sin que ella lo pretendiera, el comentario de Eileen reson por toda la bveda en un intervalo de silencio, y todos pudieron orlo. Francisco le dirigi una mirada venenosa, pero se rehizo rpidamente. --Por supuesto, hijos mos, toparemos con oposicin. -Hizo un gesto a Zoia y Tezcatlipoca, quienes condujeron a la agente hacia el altar-. Aqu tenemos a una agente de los conquistadores, una que utiliza su brujera para sus oscuros fines. Para apartar a la raza de bronce de su destino! --Esto es absurdo, Francisco -dijo Eileen mientras la llevaban hacia el altar. Ignor lo que sus ojos estaban presenciando, esforzndose por imaginar a la multitud como personas individuales y no como un monstruo informe. Quizs no es demasiado tarde, pens. Quiero decir, s, es una pieza de teatro muy lograda -continuy has conseguido engaar de veras a toda esta gente, pero no puedes creer de verdad que vas a vencer, Escuchad todos! -grit al gento. Su voz. Impulsada por la rabia y la resignacin, tron en la caverna-. Este no es Huitzilopochtli. El dios azteca no existe! Este es Francisco Arguelles, y no es ms que un maldito fantasma. Dista mucho de ser un dios, porque, de hecho, cuando estaba vivo, distaba mucho de ser un hombre! La multitud la miraba sin convencerse, pero haba dejado de gritar y la escuchaba en silencio. Ovejas, pens ella. Ovejas esperando a un pastor. Francisco pareca ultrajado. --Cmo te atreves a cuestionarme delante de mis aclitos! Ellos conocen la verdad. Les he mostrado el futuro donde las pirmides escalonadas se construirn de nuevo, donde volvern a celebrarse los juegos de pelota y los corazones de nuestros enemigos sern cocinados y ofrecidos como sacrificios a la diosa que resurge! -Alz la mano y una fuente de lava brot de la boca de la estatua de la diosa, y resbal por su lengua hasta el suelo.

Eileen se apart para que la lava no la salpicara. Luego se detuvo. No est caliente, pens. Es un truco, una ilusin. Muy convincente, pero aun as, un truco. Mir a Laura Arguelles. Estaba magullada pero no tena heridas serias. Sus ojos, clavados en el cuchillo de piedra que su no tan muerto marido sostena ante ella, mostraban su terror. Su hija Zoia tambin se haba apartado de la lava por miedo a quemarse. Tezcatlipoca se haba alejado incluso ms, hasta confundirse casi con las sombras de la pared de roca. --T no puedes detenerm... detenernos! -exclam Francisco, casi traicionado por las palabras-. Nosotros somos el futuro, y el poder de su fe y su amor me hace invencible! Fe y amor? Reflexion Eileen. Por supuesto. Fe y amor, ah est la respuesta. Eileen grit en una frecuencia que Orpheus le haba enseado. Muy aguda, como la de un polluelo piando por comida, concentrndose en Laura Arguelles. Solo ella iba a orla. --Laura, prstame atencin. Tu marido necesita la fe y el amor, se alimenta de ellas, es lo que lo retiene aqu. Debes arrebatrselo. Los ojos de la mujer la miraron por un instante, sin comprender, pero entonces pareci que las palabras encajaban perfectamente, y la mirada de terror dej paso a una gran determinacin. --Francisco -susurr Laura. Su voz estaba reseca y quebrada, pero todava era fuerte e intensa-. Francisco, escchame! Casi sin darse cuenta de lo que estaba haciendo, el fantasma de la armadura se volvi hacia la mujer atada, con la cabeza gacha y los hombros bajos. --S, querida -dijo cambiando de tono, con una voz que recordaba a un cachorrillo. Pero al momento siguiente reaccion y volvi a tronar con la seguridad de un dios-. Cierra tu sucia boca, puta! Aqu no tienes poder. Yo soy el poder aqu. Con un quejido, Laura se incorpor hasta quedar frente a frente con Francisco. --Todava vives en tu mundo de fantasa, verdad, Francisco? Nadie reconoce mi trabajo, nadie me da una oportunidad, nadie me quiere. Me pones enferma. --Cllate, Laura! Eileen comenz a murmurar por lo bajo, enfocando la potencia de su grito banshee de tal forma que pareca el sonido de una muchedumbre siguiendo la conversacin de una herona contra un villano, apoyando las palabras de Laura y mostrando su

disconformidad con las de Francisco. --Eso es lo nico que sabes decir, no, Francisco? -continu Laura, cada vez ms crecida ante su marido-. Cllate. Alguien se aparta de tus mentiras, tus trapcheos y tus manipulaciones, y lo nico que sabes decir es cllate. Madura de una vez! Las plumas de la cabeza de Francisco se desvanecieron cuando el supuesto dios comenz a perder la concentracin. Su armadura perdi brillo y los rasgos de su cara se hicieron menos majestuosos. --T nunca me dejaste vivir! -grit l-. Y la primera vez que te llev la contraria en algo, me hiciste asesinar! --T lo permitiste, Francisco. Fuiste demasiado dbil para detenerme. Te cost treinta aos planear una confrontacin, y al final volv a triunfar porque llegu donde t no te atreviste a llegar. -Dio un paso hacia l, y Francisco retrocedi, dejando caer su cuchillo de piedra al suelo. Los suntuosos ropajes aztecas prcticamente haban desaparecido, sustituidos por los Jirones de un traje de negocios. --T me apartaste de todo lo que poda haber llegado a ser y me convertiste en una marioneta. Pero ahora, mira -hizo un aspaviento hacia la multitud que, confundida, observaba la confrontacin-. Ahora yo tengo el poder. Ni siquiera la muerte pudo acabar con mi grandeza! Y t me temers y adorars y luego entregar tu alma a mi bestia! Se escuch un rugido desde el pozo. --Madre, para esto o te matar ahora mismo! -Zoia haba recogido el cuchillo y la amenazaba con clavrselo. Para sorpresa de Eileen, Tezcatlipoca le quit el cuchillo de las manos. --No -dijo- esta es la prueba. Para tener el poder, no tiene que conocer ms amor que el de Ella. Laura no pareca haber odo nada de aquello. Su atencin estaba totalmente absorbida por el pattico fantasma que permaneca junto a ella con los restos del traje con el que le haban enterrado. --Adorarte a ti? -exclam con una risa que pareci daar fsicamente a Francisco-. Como esos idiotas? Pobre infeliz. --Te matar, Laura! La mujer escupi su desprecio a Francisco. --Pues hazlo! -le grit-. Yo te mat a ti, as que me imagino que es justo. Pero eso es lo nico que puedes hacer, pequeo. Puedes matarme, pero no puedes hacer que te tema, no puedes hacer que te

adore, no puedes hacer que te ame. Toda tu vida era una mentira, y ahora, incluso en la muerte, vives otra mentira, regodendote en la gloria de una civilizacin muerta. Mtame, Francisco! Ya me he cansado de tus lloriqueos. Nunca te adorar. Nunca te tendr el menor respeto. Y nunca te amar! Eileen capt el preciso instante en el que Francisco fue consciente de que nunca iba a ser capaz de calmar aquel odio que le haba mantenido vivo en el mundo, nunca iba a ver cumplida su venganza. Consciente de que haba llegado su final. Se escuch un crujido, como si la puerta del mundo se estuviera abriendo. La lava dej de manar de la boca del dolo. La roca que haba bajo los pies de Francisco cambi de color y comenz a licuarse, mientras Eileen oa lo que pareca ser el soplido de una tormenta atravesada por un grito lejano. --Ayudadle! -grit Zoia a la multitud-. Ayudad a vuestro dios. Pero Muchedumbre se haba desvanecido, dejando all nicamente a un numeroso grupo de personas disfrazadas que no saban muy bien qu hacer. Eileen no tena ese problema. Aunque sus habilidades fsicas nunca haban estado a la altura de las del pobre Teo, eran ms que suficientes para dar cuenta de aquella chiquilla. Francisco grit mientras unas garras afiladas lo agarraban a travs de la roca, hacan presa de l y lo arrastraban. Sus brazos se agitaron, desesperados, y tras un instante desapareci. El portal se cerr detrs de l con un estruendo que reson por toda la cueva. Por un momento todo fue silencio, y luego la multitud comenz a chillar y a correr, intentando escapar de aquella caverna como fuese. Eileen no entenda qu era lo que les haba aterrorizado de esa forma, hasta que vio que uno de ellos se retorca y sangraba en mitad de unas mandbulas invisibles. Se volvi hacia Tezcatlipoca. Estaba mirando a la mancha en el suelo por donde haba desaparecido Francisco, sacudiendo la cabeza con tristeza. --Deten a esa cosa -le dijo-. Ya has perdido! El rostro encapuchado vibr y se convirti en el esqueleto. --Perdido? -ri-. Francisco slo era una herramienta, nada ms. Y en cuanto al espectro, siento decir que una vez que su amo ha muerto, continuar destruyndolo todo hasta que haya sido destruido. La bestia saltaba entre la multitud, envuelta en sangre, manifestndose o despareciendo segn atacase a un vivo o a un

espritu. El esqueleto se apart un poco, alz su mano y como si corriera una cortina dimensional, desapareci. Eileen vio cmo se acercaban las pesadas pisadas de la criatura al estrado. Mientras su ftido aliento se haca ms evidente, observ la gruesa columna que sostena el techo, y tom una decisin. --Podis salir de aqu? -le dijo a Laura, que estaba sentada en el suelo sosteniendo la cabeza inconsciente de Zoia en su regazo. --Lo siento, mi amor -murmuraba-. Nunca deb haber dejado que las cosas llegaran tan lejos. --Oye! -grit Eileen-. Tenemos que salir de aqu. Puedes moverte? Laura continu en la misma posicin. --Mrame, estoy demasiado gorda para correr. Esa cosa me alcanzar antes de que pueda ponerme en pie. -Baj la mirada hacia su hija desmayada y sonri-. Adems, ya s qu es lo que viene despus. No s exactamente cmo es, pero quizs tenga la oportunidad de arreglar las cosas con mi pequea. Algo pareci recorrerle las venas a Eileen. Algo que no estaba acostumbrada a sentir. Esperanza. Tan solo tard un momento en concentrar toda la miseria y la angustia que haba llegado a experimentar en vida, y canalizarla a travs de su voluntad. La voz de la llorona resonaba en su cabeza. Fracasars, Eileen Savitch. Fracasars y morirs. --Pues entonces que as sea -se dijo-. Ya he muerto antes. Liber el grito banshee, un aullido terrible que era el conjunto de todo lo que haba sufrido y la miseria y angustia de las que haba sido testigo en su vida. El rayo impact en la roca, y por un instante, no pareci ocurrir nada. Luego, poco a poco, empezaron a desprenderse pedazos de piedra de la columna y enormes grietas fueron recorriendo toda la estructura desde la base, mientras caan pedazos de roca cada vez ms grandes. La columna pareci gruir mientras se torca, y millones de toneladas de piedra cayeron con ella sobre la cueva. Mientras el mundo desapareca, Eileen reuni los restos de su desmayada voluntad y se desvaneci.

Cuando despert, estaba en la oscuridad, en un espacio lleno de humo, sin ecos. Estaba rodeada de piedras por todas partes, pero con un pequeo esfuerzo de concentracin logr desplazarse a

travs de todo aquello. Estoy viva, pens. Pero, cmo? Repas los ltimos instantes antes de que el techo se desplomara sobre su cabeza y record aquel ltimo esfuerzo de voluntad que haba utilizado para hacerse inmaterial. Mientras ascenda entre las rocas apiladas, una oleada de satisfaccin la asalt. Lo consegu. Alcanz la superficie y vio que toda la zona del proyecto Jurez se haba venido abajo, tragada por la tierra como en un terremoto. Poco a poco fue dejando atrs las calles oscuras del distrito Posada, sin volver la vista hacia las polvorientas ruinas que quedaban a su espalda. El barrio pareca desierto. No haba nadie, ni vivos ni muertos, paseando por las calles o asomndose a las ventanas a causa del estruendo. --Qu vas a hacer ahora? -la voz haba sonado a sus espaldas. Se trataba de un esqueleto que conoca muy bien, vestido con un traje de mariachi. Eileen detuvo sus pasos y se encar con l. --Vete o mtame. Ya te he vencido -dijo. Estaba tan agotada que le daba igual lo uno que lo otro. El esqueleto pareci lamentarse, y se transform en la figura encapuchada. --Creamos que Francisco iba a ser la herramienta perfecta. Nos equivocamos. Aun as, es una leccin de la que podemos aprender y sacar cosas en claro. --Quin es nosotros? Aprender qu? Ya estoy cansada de toda esta mierda en clave. Qu hacas all? Cul es el sentido de toda esta locura? --nete a nosotros -dijo l-. Ella todava puede amarte. --Unirme a vosotros? Ni siquiera s quines sois. --Todava no es el momento apropiado. Cuando llegue el momento, todo el mundo sabr quines somos. --Pues lo siento, pero no voy a unirme a vosotros. Voy a combatiros. --Tu cuerpo se est muriendo -apunt la figura encapuchada-. No durars ms all de esta noche. Nos hemos asegurado de eso. Si no te unes a nosotros, vas a cruzar el umbral.- Y no te gustar lo que vas a encontrar cuando llegues all. Nosotros podemos salvarte. Eileen cerr los ojos. Thomas, Nicholas, Teo. --No te creo -replic-. Sea lo que sea que me espere, va a ser mejor que t.

El encapuchado se dio la vuelta y comenz a alejarse. Mientras caminaba, su forma fue cambiando, de Tezcatlipoca al esqueleto, del esqueleto al de un pequeo hombre vestido con un traje naranja de convicto. No obstante, la voz segua siendo la misma. --Has ledo la Biblia? -pregunt cuando estuvo a casi una decena de metros. --No crees que es una pregunta poco usual viniendo de un dios azteca? El hombre del mono naranja se detuvo pero no se dio la vuelta. --De Isaas, captulo catorce: El Infierno abajo se espant de ti; despert muertos que en tu venida saliesen a recibirte, hizo levantar de sus sillas a todos los principes de la tierra, a todos los reyes de las naciones. Todos ellos darn voces, y te dirn: T tambin te debilitaste como nosotros, y llegaste a ser como nosotros? Descendi al Infierno tu soberbia, y el sonido de tus arpas; gusanos sern tu cama, y gusanos te cubrirn. --De qu demonios me ests...? --El Infierno se est moviendo para saliros al encuentro, Eileen. Y est muy, muy hambriento. -La sombra naranja sigui alejndose. --Os vamos a detener, sabes? -le grit Eileen a la figura que se perda calle abajo-. Orpheus no se va a quedar sentado viendo cmo un grupo de gente como t amenaza al mundo. --Gente como yo, dices? Te recuerdo que t trabajas para asesinas y has enterrado a cientos de ciudadanos de Guadalajara en aquella caverna para siempre. Te crees con autoridad moral para juzgarnos? --Lucharemos -continu ella, sintiendo su voz ms hueca y gris de lo que pretenda, consciente de que Tezcatlipoca, por llamarlo de alguna forma, tena ms razn de lo que le gustara haber admitido. El espritu se volvi una vez ms y sonri. De alguna forma, el poder y la amenaza que representaba aquel pequeo hombre vestido con su traje de presidiario pareca ms terrible que cualquier monstruo. Era un mal diferente a la locura de Francisco Arguelles o a la ferocidad del Chupacabras. La sonrisa que esbozaba aquel hombre de ojos negros rebosaba de maldad humana, una maldad que era perfectamente consciente de lo que era justo y bueno y haba renegado de ello, para complacerse en los actos ms

degenerados que pudiese encontrar. --T eres muy lista, Eileen. Ests muy bien educada. -La voz sonaba ahora perfectamente normal, y quizs por eso, ms aterradora que nunca-. Vuelve a leer tus libros de mitologa. En la historia, Orfeo fracasa. Se volvi, sigui andando hacia la oscuridad, y desapareci. Eileen se qued all sin poder apartar la vista del lugar donde haba desaparecido durante mucho, mucho tiempo.

"PASILLOS"
[Rick Chillot] Hotel Blue Palace, stano. 20 de septiembre, 23:55. El perro bosteza. El hombre intenta no mirar a las paredes, o a las cosas que fluyen cansinamente a su alrededor. Observa cmo atraviesa la mujer la habitacin y se detiene justo enfrente de l, a la distancia de un beso. Se aparta el cabello de la frente como si fuera una cortina, y no tiene ojos. --Por qu estis haciendo esto? -le pregunta l. Ella se re. --Cario, nicamente le estoy dando a la gente lo que pide. Alguien muere, y durante aos todo el mundo est quejndose y sollozando sin parar. Cada noche continan llorando en sus mentes, vuelve, vuelve, vuelve. -La mujer apoya una mano enguantada sobre

su mejilla-. Bueno, pues sabes qu? Os hemos escuchado. Y volvemos. Hotel Blue Palace, habitacin 317. 20 de septiembre, 9:03 a.m. Ed Lighthouse abre los ojos. Se sienta. Est sobre la cama, encima de las sbanas y las mantas. Se frota los ojos y se levanta de la cama. La habitacin: paredes con papel pintado descolorido. Los dibujos de flores y motivos geomtricos apenas son visibles. Una vieja moqueta con quemaduras de cigarrillos aqu y all y manchas de algn lquido indeleble. Una mesilla de noche al lado de la cama sostiene un reloj digital donde la hora parpadea con nmeros rojos anunciando las 12:04. Una radio, una lmpara cuya pantalla de tela protectora rasgada por varias partes. Un pequeo armario abierto deja entrever varias perchas de alambre. Un escritorio junto a la ventana, con una pata rota, sustituida por una pila de revistas viejas. Ed se estira para desentumecer los msculos, esperando que su mente se vaya despejando. Su cuerpo se siente, de alguna manera, extrao. Se pregunta si est incubando algn resfriado. Pasa un tiempo y Ed todava no recuerda dnde est, ni qu hace all. Frunce el ceo, ya totalmente despierto. Es un hombre alto, al menos de un metro noventa. Necesita un corte de pelo. Sus piernas y brazos son delgados. Su piel blanquecina y su cabello de color castao-pelirrojo revelan el origen irlands de su padre. Viste como un maestro de escuela aunque no ha pisado una clase desde hace ms de un ao: pantalones caqui, camisa de botones, zapatos baratos. Se fija en una telaraa del techo e intenta controlar la respiracin para no hiperventilarse. --No pasa nada -se dice en voz alta-. No pasa nada. Su propia voz le suena extraa. Apoya una mano sobre la cama pero siente la presin de sus dedos contra el colchn como si llevara guantes. Se pregunta si est bajo el efecto de algn anestsico que todava no se ha diluido del todo. Se acaricia la larga cicatriz que recorre su piel desde detrs de su oreja hasta el hombro. Esta mana cotidiana logra calmarle un poco. --El experimento... -susurra Ed-. S. El experimento. No decan que provocaba desorientacin?

Haban intentado ensearse algunos ejercicios sencillos para controlar la respiracin, pero l los haba ignorado todos. Hay una silla junto al escritorio. Ed se sienta y cierra los ojos. La silla es sorprendentemente cmoda. Puede recordar el laboratorio de Orpheus, una cmara de luz tenue y nichos oscuros. A un lado, a lo largo de la pared, hay varios cojines. Era su da. Su turno. Despus de meses de preparacin y entrenamiento, la hora de Ed haba llegado al fin. Y luego... --Aaaahh! Joder! El dolor le golpea la cabeza. Cierra con fuerza los ojos y se aprieta las sienes con las manos hasta que pasa. --Mierda -murmura Ed mientras abre los ojos. Y entonces comprende qu es lo que sucede. El experimento ha fallado. Hotel Blue Palace, habitacin 816. 20 de septiembre, 9:06. Mara desenrolla el cable de la aspiradora y se incorpora con esfuerzo mientras siente un agudo dolor en su espalda. Dentro de tres das su hijo volver de la universidad. Hay mucho que arreglar en la casa hasta entonces, y all est ella vacunndose en una habitacin que no ha sido utilizada en todo un ao. Su hijo parece distinto cuando habla con ella por telfono, ms distante. La universidad lo ha cambiado. Se pregunta cmo reaccionar cuando vuelva a su pequeo y descuidado hogar. La aspiradora vuelve a la vida y hace que sus manos tiemblen. Trabaja metdicamente sobre la moqueta, y ha terminado la mitad de la habitacin cuando oye el sonido. Parece el chillido de un nio, cada vez ms intenso y desesperado. Cuando su hijo tena tan solo seis aos, pas una fiebre terrible que le dur das. Pero aun as, en la cspide de su sufrimiento, sus quejidos no contenan la agona de estos. Mara deseara poder taparse los odos, pero en lugar de eso, aumenta la potencia de la aspiradora. Es un truco, se dice, no es real. Siempre que estoy aqu se oye lo mismo, y voy a ignorarlo. Tres minutos despus ya no puede soportar ms el ruido de la aspiradora, y la desconecta con frustracin. Cuando el motor de la aspiradora se detiene, los gritos del nio desaparecen, dejando la habitacin sumida en un silencio solo roto por su respiracin agitada.

Hotel Blue Palace, planta octava, suite royale. 19 de septiembre, 8:03, hace treinta aos. Ella deja la botella de vodka en el suelo y se da un masaje en las sienes. La habitacin apesta a la colonia de ese hombre descuidado. Los hombres, menudos cobardes. Mira que asustarse por el llanto de un nio... Observa la cuna. Oye el sonido que proviene de su interior. La criatura est despertando otra vez. Quizs despidiera a la ltima niera demasiado precipitadamente, pero es que no poda soportar a aquella mujer de origen tan vulgar. El nio comienza a llorar. --Por favor -dice suspirando-. Por favor, todava no. El quejido se hace ms fuerte, y ella busca a tientas la botella de vodka. La idea de cruzar la habitacin, tocar la piel de aquella criatura apestosa y gritona que haba posedo su cuerpo durante nueve meses y luego se abri un sangriento camino hasta la superficie, es ms de lo que puede soportar. Mira los muecos de peluche que estn alineados sobre la estantera, y observa sus ojos brillantes y sus caras de plstico sonrientes. La fantasa es siempre mejor que la realidad, piensa con melancola. Encuentra la aspiradora y la conecta. El ruido aparta los gritos del nio de su pensamiento. Solo por un momento. Hotel Blue Palace, habitacin 317. 20 de septiembre, 9:25. Ed se dirige al bao, preguntndose si tiene la vista mal, porque percibe extraos colores en las paredes, en la moqueta, en los muebles. Se mira las manos, dndoles la vuelta una y otra vez. El tono de su piel parece descolorido. Sus uas han perdido tanto color que prcticamente se han vuelto grises. Los grifos del bao no funcionan. Ed se apoya, vencido, en el lavabo y considera la idea de volver a la cama. Hay un atisbo de movimiento a su espalda. Se vuelve, pero no hay nada, la habitacin est desierta y en silencio. Se fija en la cortina de la ducha. No es cierto que parece moverse ligeramente? La observa fijamente, pero no ocurre nada. Se acerca un par de pasos. Y all est: un movimiento apenas perceptible casi a la altura del suelo. Ed posa su mano sobre la cortina de la ducha, y tomando aire, la descorre.

Una mano aparece tras la cortina, cubierta de sangre que resbala por sus dedos y mancha el suelo. --Dios santo! -grita Ed, apartndose rpidamente, pero su mano sigue aferrndose a la cortina y termina de descorrerla con su movimiento. Ed ve el cuerpo de una mujer desnuda tendida en la baera, con agua hasta su cintura y la espalda apoyada en una extraa posicin contra la cabecera. Sus ojos estn medio abiertos, mirando al techo. Sus antebrazos estn abiertos como el vientre de un pollo. La sangre ha formado cogulos en su brazo y remolinos de un lquido oscuro en el agua. Sobre su rostro destacan tres lneas rojas de sangre, donde ella ha puesto su mano. --Dios, joder, Dios. -Ed se aleja an ms de la baera, con el corazn desbocado. Las baldosas del suelo parecen temblar y l cae de rodillas al suelo, sin fuerzas. Recupera el equilibrio y sale corriendo de la habitacin, llega hasta la puerta, pero no puede abrirla. Aporrea la puerta con sus puos, le da patadas, golpea el pomo con las dos manos. --Ayuda! -grita-. Que alguien abra esta puerta! La fuerza de Ed parece evaporarse. --Que alguien haga algo! -se oye decir. Y luego se pregunta. Y si todava est viva? No ha visto cmo se movan sus labios? Toallas, piensa Ed. Ponerle toallas en las muecas, como si fueran vendas. Parar la hemorragia. Corre de nuevo, esperando que al mantenerse en movimiento le sea ms fcil controlar su miedo. --Aguanta! -le grita a la chica-. Aguanta, que llega ayuda! Siente que sus pies resbalan y cae al suelo. A la baera empapada en sangre. Cierra los ojos. Logra aferrarse a uno de los bordes de la baera antes de caer dentro. Abre los ojos. Y la baera est vaca. No hay agua, ni sangre, nada salvo manchas de cal y el tapn del agua. Con cautela, pasa la mano por la baera. Est totalmente seca. Se levanta. Se gira en crculo, observando todo el cuarto, y no ve nada inusual. Est sudando. Le duele la cabeza como si se hubiera tomado su dcima taza de caf. As que esto es lo que se siente cuando ests apunto de desmayarte, piensa. Esto es lo que pasa cuando tu cerebro decide que ya es suficiente y hay que desconectar. Entonces se oye el sonido de una llave en la cerradura. Ed no

sabe cmo reaccionar. Una mujer joven entra en la habitacin con el abrigo colgando de un brazo, y un bolso y un monedero en la otra mano. Est vestida de blanco, y tiene el pelo rubio recogido. En su blusa hay algn tipo de nombre o dibujo bordado. --Una enfermera. Gracias a Dios -exclama Ed con un suspiro de alivio-. Gracias a Dios, no s dnde estaba, pero me acabo de levantar hace, digamos una media hora, y no tengo ni idea de qu diablos est ocurriendo aqu. Por favor, dme una... La voz de Ed se pierde en el aire. La mujer no parece haber escuchado nada de lo que acaba de decir. Cruza el cuarto y deja el abrigo sobre la cama. La expresin de su rostro es neutra, como si fuese sonmbula. Deja el botiqun sobre la cama y se dirige al armario ropero sin percatarse de la presencia de Ed. --Por favor, escuche! -dice Ed-. Estoy aqu. Qu ocurre? No habla mi idioma? Vamos, necesito ayuda... La enfermera abre uno de los cajones del armario, revuelve la ropa unos instantes buscando algo, y vuelve a cerrarlo. Comienza a quitarse las pinzas para el pelo hasta que el cabello le cae por los hombros. La joven deja atrs el armario y se encamina a la mesilla de noche. Ed se interpone en su camino. --Escuche, no s lo que le han dicho, pero Orpheus me asegur que iba a recibir toda la ayuda que necesitara. As que por qu no...? La enfermera no reacciona. Ed camina hacia atrs mientras ella continua su avance sin prestarle la menor atencin. Exasperado, Ed se detiene bloquendole el paso. La mujer choca con l. Sin pretenderlo, la enfermera se aferra a la camisa de Ed para no caer al suelo. Por un momento sus ojos parecen llorosos y suplicantes. Desesperada. Luego su rostro adopta otra expresin. --Qu? -dice, a escasos centmetros de Ed-. Quin eres? Qu haces en mi habitacin? Qu es lo que quieres? --Tu cuarto? Pero yo crea que... --Fuera de aqu! -grita ella-. Lrgate y djame en paz! La enfermera lo empuja con fuerza, arrojndolo contra la pared. --Por Dios, mujer! -balbucea Ed. Comienza a incorporarse, pero se lo piensa mejor. Ve cmo le mira la enfermera desde el otro lado del cuarto. Es delgada y no demasiado alta, pero se ha movido con mucha rapidez y fuerza-. De acuerdo, mira, debe haber sido algn

tipo de error, de acuerdo? No quera molestar ni nada parecido. Me voy. Sin problemas. Se siente confuso y desesperado. --Pero por favor, podramos hablar aunque solo fuese un segundo? Solo dime dnde diablos estoy. Quiero decir, eres una enfermera. Yo necesito ayuda, eso es seguro. Quizs podras llamar a un 901 o algo. La expresin grave de la mujer comienza a ablandarse. --Ests en la habitacin 317 del Hotel Blue Palace -le informa. Y luego aade-. qu es lo que te ocurre? Necesitas medicacin? --Ojal lo supiera. -Se sienta en el suelo apoyando la espalda contra la pared-. Vers, yo... es difcil saber por dnde empezar. -Recorre el cuarto con la mirada y se fija en la cantidad de polvo que hay bajo la cama-. Sabes? Yo tena una ta que era enfermera. Era mi pariente preferida. No la visitaba muy a menudo, porque, bueno, por culpa de su perro. Odio los perros, y yo... eh... lo siento, hablo por los codos cuando estoy nervioso. Se aclara la garganta. --La cosa es que... has odo hablar del Grupo Orpheus? Ellos son... ya sabes, un grupo de esos, como una fundacin conectada con el Gobierno o algo, todo muy experimental. Y yo creo que algo ha ido mal, porque... -Ed suspira, frustrado-. Por cierto, me llamo Ed. Al ver que no contesta, Ed levanta la mirada. La enfermera ha desaparecido. Se levanta. --Oiga? Mira por toda la habitacin, pero all no hay nadie. --A ver, el Blue Palace... me suena de algo. En qu ciudad puede estar? En qu Estado? -Ed pasa al lado del bao. La puerta est abierta. Sin pensar, entra e intenta abrir el grifo. Pero la manecilla no se mueve. --Me pregunto qu hay que hacer para mover esto. -Ed oye el sonido de agua corriente a su espalda. El grifo se ha abierto solo. Una sensacin de nusea inunda su estmago. Y justo antes de darse la vuelta y ver cmo ella se corta las muecas con el escalpelo, se da cuenta de que la enfermera tena el mismo color de pelo y las mismas facciones que la mujer de la baera. Se lleva una mano a la boca en cuanto ve cmo brota la sangre y mancha el agua del bao. El cerebro de Ed est llegando hasta la lnea de lo humanamente soportable. Ya no puede seguir presenciando aquello

ni un solo instante ms, tan solo quiere que pare. Y entonces es cuando la escena desaparece y la baera vuelve a quedar vaca. Cuando Ed se recupera de la impresin y puede ordenar sus pensamientos, est de pie junto a su cama, con la mirada fija en las sbanas blancas. Ahora entiende lo que ha visto, pero le resulta difcil decirlo en voz alta. --Un fantasma -logra susurrar finalmente-. Ya me advirtieron de esto. Es un fantasma. Acabo de ver un puto fantasma. Y es entonces cuando comienza a entender que el experimento todava no ha acabado. La puerta del cuarto est ahora abierta. La calle frente al Hotel Blue Palace. 20 de septiembre, 9:20. Fuera del Blue Palace, el cielo est gris y el aire tiene una temperatura casi invernal. Hay un grupo de obreros inclinados junto a un bache en la carretera, como una serie de grgolas clavadas al techo de una catedral, discutiendo quin debe volver al garaje a por el equipo que se han olvidado. Un sedan verde sortea los conos rojos junto al bache, maldiciendo mientras arroja un cigarrillo por la ventanilla. Dos vagabundos se acurrucan junto a la marquesina del autobs, tirndole piedras a una ardilla agazapada en un rbol esculido. El portero del hotel mira su reloj de pulsera y cambia el peso de una pierna a otra. Se oye un ruido fuerte que podra ser un disparo, proveniente de algn bloque de pisos del otro lado de la calle. El polica de patrulla Joseph Rossi ignora el sonido. Est concentrado en los dos pedazos de pizza que se bambolean en un plato demasiado pequeo para contenerlos. La pizza est caliente. Su otra mano sujeta un botelln de Pepsi. Se est dando prisa en acabar con su refrigerio para volver al coche y continuar con la jornada de trabajo. Su compaero, Barker, es capaz de arrancar el coche y largarse en cuanto pase un solo minuto de la media hora reglamentaria para almorzar. Puto boy scout, piensa Rossi. Por otro lado, l sabe que Barker le va a decir algo si le ve comiendo pizza a las nueve de la maana. Tambin hay que pensar en eso. Cada pocos segundos, Rossi tiene que cambiar los dedos que sujetan la pizza porque est demasiado caliente. Est empezando a pensar que el tipo de la pizzera le ha dado un plato tan pequeo a

propsito, que es uno de esos comerciantes que no entiende la importancia de darle un pequeo refrigerio gratis a un polica, aunque eso signifique preparar el horno un poco antes esa maana. Quizs debera volver y mantener una breve charla con l. --Tienes la bragueta abierta, gilipollas. A Rossi se le cae la comida al suelo de la impresin. La voz le ha gritado justo al odo, tan cerca que ha podido sentir el calor del aliento en la oreja. La garganta se le cierra de rabia, pero cuando se gira para encararse con quienquiera que haya tenido la desgracia de insultarle, ve que all no hay nadie. Est junto a la fachada del Blue Hotel mirando en todas direcciones, pero no ve a nadie que haya podido decir aquello. No hay nadie que mire siquiera en su direccin. El trozo de pizza ha cado boca abajo. La calle frente al Hotel Blue Palace. 20 de septiembre, 9:20. Los ojos de Terrence Green recorren las doce plantas del hotel, detenindose en la pintura azul descascarillada de los muros, los ladrillos agrietados y los montones de basura apilados en el patio trasero, el botones que espera impaciente al otro lado del cristal, la marquesina del hotel quemada parcialmente en el incendio de hace cuatro aos. Terrence tiene los musculosos brazos al descubierto. Sus ojos son fieros, y su piel oscura brilla como metal pulido a la luz de la maana. Es impresionantemente alto, pero un hombre y una mujer de mediana edad que salen del hotel, pasan a escasos centmetros de l sin prestarle la menor atencin. Terrence los mira por un momento, y luego vuelca de nuevo su atencin en el edificio. Cuando entrecierra los ojos, puede ver una neblina extraa que cuelga del hotel, como una telaraa de los muros. Cuanto ms alta es la planta, ms densa se hace la neblina. En algunas partes, parece rodear otra estructura ms grande que el propio hotel, pero que permanece invisible. Terrence siente la tentacin de entrar en el edificio y averiguar qu neblina es esa. Pero a pesar de su aparente intangibilidad, ha aprendido que para l las barreras slidas son impenetrables. Da un bufido de resignacin. Terrence permanece al margen de la actividad que hay a su alrededor. Permanece de pie, sin alterar su expresin neutra, sin ser visto por los paseantes. Un polica est andando junto a la fachada

del hotel, con un trozo de pizza en una mano y un refresco en la otra, tan ajeno a Terrence como todos los dems. Terrence observa cmo se aproxima y frunce el ceo. Cuando est a su altura, le grita al odo. --Tienes la bragueta abierta, gilipollas. El polica se detiene, tan sorprendido que se le cae la pizza al suelo. Se gira rpidamente con cara de enfado pero no ve a nadie. No hay nadie a la vista que le haya podido gritar as. Terrence, que est apenas a cinco centmetros de l, se re y vuelve a su trabajo. Est forzando un viejo radiocasete con una palanca y logra abrir el circuito. Se oye una pequea explosin de esttica. Se acerca el bafle a la boca. --Orpheus ha cado, Orpheus ha cado. A todos los agentes de Orpheus en el rea: estis en peligro. Orpheus ha cado. Hotel Blue Palace, tercera planta. 20 de septiembre, 10:14. Ed puede ver ahora que el pasillo tiene final. Le haba parecido que no se acababa nunca, pero aquello era una ilusin fruto de la luz tenue y el color de las paredes. Se siente ms tranquilo. El vestbulo que hay frente al ascensor evoca en l un sentimiento de familiaridad. Hay algo en el color de las paredes, en la moqueta, incluso en el olor que flota en el aire, que le relaja. --Orpheus... cado -la voz se oye a su espalda, sobre l-. Orpheus... cado. Se trata de una voz de hombre. Ed se gira e intenta localizar su origen. Se fija en una mancha en un rincn, a escasos centmetros del techo. Entonces puede verlo. Se trata de un bafle, tan cubierto de pintura gris que resulta difcil distinguirlo de la pared. Espera, pero la voz no vuelve a hablar. Intenta alcanzar el bafle. El muro est extraamente clido. Ed apoya en l la palma de la mano, y el muro parece ceder imperceptiblemente, como si no fuese slido. Parece casi esponjoso, aunque sus dedos no han dejado ninguna marca sobre la pared. --S, el aire acondicionado aqu dentro deja bastante que desear. Ed se gira al or aquello con una mueca de estupefaccin dibujada en el rostro. Frente a l, se encuentra una mujer alta y bien vestida, apoyada sobre el muro opuesto, mirndolo de pies a cabeza con los ojos semicerrados. Lleva un traje de noche negro, muy

elegante, quizs un poco pasado de moda, y un collar de perlas alrededor del cuello. Su pelo negro azabache est recogido en un complicado moo que ha comenzado a deshacerse ligeramente, porque se le escapan algunos mechones. Lleva unos guantes finos a juego y un brazalete dorado que brilla cada vez que mueve el brazo para arreglarse algn mechn rebelde. Puede que tenga alrededor de cuarenta aos, y sus rasgos combinan lo mejor de la madurez y de la juventud. Es muy guapa. --Ests horrible, cario -le dice con voz clida. Ed traga saliva. --Yo... eh... -vuelve a tragar saliva para no seguir balbuceando-. He tenido una maana horrible hasta el momento. Ella enarca una ceja expertamente delineada. --Parece como si hubieras visto a un fantasma -dice con una pequea sonrisa en los labios. --Ah... bueno, tiene gracia que digas eso porque... eh... -La mujer le parece familiar a Ed, pero no sabra decir exactamente por qu-. Ese traje es fantstico, en serio... hay algn baile o algo as? La mujer suspira. --No, no desde hace aos, me temo. Pero deberas haber visto este sitio en su poca. Ah, las veces que hemos... -esboza una sonrisa aviesa mientras se acerca a Ed-. Esto est bastante solitario ltimamente. -Le pone una mano en la cara-. Y t quin eres? --Yo... eh... -Ed aparta con delicadeza la mano enguantada-. Ed Lighthouse. Hola. Eh... Sabes dnde puedo encontrar un telfono? Es una especie de emergencia. La chica se le queda mirando unos segundos, y luego seala al final del vestbulo. Al ver que Ed no dice nada, se da la vuelta y se aleja en direccin contraria. A pesar de la situacin, Ed se sorprende de lo enorme que es el escote de su espalda. Ed recorre el vestbulo y est a punto de doblar la esquina cuando algo cerca del suelo atrae su atencin. Se arrodilla. Se trata de una mueca de plstico con un sencillo vestido blanco y la carne color rosa. La recoge y la observa mejor. --Qu? -Ed deja caer el mueco con horror. Le han arrancado el pelo y los ojos. La cara est parcialmente quemada. Los labios, la nariz, las mejillas y las orejas estn deformadas a causa del calor. Alguien ha vuelto a dibujar toscamente los rasgos con un rotulador negro. Dos puntos negros como ojos, un siete invertido haciendo de nariz y una lnea que hace las veces de boca, con una curva poco

pronunciada que no llega a ser una sonrisa. --Eso es mo. -Al levantar la mirada ve a una nia de entre diez u once aos. Tiene el pelo recogido con una goma verde. Lleva vaqueros, una camiseta roja desgastada por el uso, y unos calentadores demasiado grandes para ella. Sus labios estn cerrados en una expresin desafiante. --Eso es mo -dice de nuevo. --Lo siento -responde Ed-. No lo saba. -La nia no dice nada, y su mirada oscila entre la mueca tirada en el suelo y la cara de Ed. --Eh... me llamo Ed -dice, apartndose de la mueca. Sonre-. Esta maana estoy un poco desorientado. Me has asustado. Te alojas en el hotel? Puedes decirme...? --Llevo bastante rato esperando a que vinieras. Por qu has tardado tanto? l quiere verte enseguida -Se agacha y recoge la mueca-. Y bien? A qu ests esperando? --Eh... bueno... Creo que es mejor que te relajes, nia. Estoy teniendo un mal da. No tengo ni idea de qu me ests hablando. --Me llamo Tina, no nia. Bueno, en realidad es Cristina, pero todos me llaman Tina. --De acuerdo, Tina. -Ed sonre. Para l, hablar con nios resulta muchas veces ms agradable que hacerlo con adultos-. Sabras decirme en qu ciudad estamos? Ella le mira con mala cara. --Es que no sabes nada de nada? O te ests burlando de m? --Por qu iba a hacer yo eso? --Creo que quizs no seas el que necesitamos, pero el seor Goodman piensa que s, y l es muy listo. As que mejor vaymonos antes de que algn sonrisitas nos encuentre. --Yo no soy... qu... -Tina ha comenzado a alejarse-. Escucha, nia, lo siento, pero ahora no tengo tiempo para jugar. Tengo que encontrar un telfono. Sabes dnde hay uno? Ella se da la vuelta y le mira con los labios apretados y cara de enfado. --Vamos! El seor Goodman dice que tenemos que ir a verlo ahora mismo! Ed lo deja por imposible y camina en direccin contraria. Hotel Blue Palace, tercera planta. 20 de septiembre, 10:14.

--Cario, estoy pensando en tomarme algn tiempo para m. No te enfades. Estoy segura de que me lo van a dar... -Jack Levine se aclara la garganta y comienza de nuevo. Pronuncia las palabras lentamente, siguiendo el ritmo de los pasos que da por la habitacin-. Cario, me voy a tomar unas semanas de vacaciones. Voy a exigirlas. Y me las van a dar, porque soy su mejor... uno de sus mejores agentes de ventas. Yo... -sacude la cabeza-. Cario -dice-, nada es ms importante que t. S lo que ests pasando por la quimioterapia, y quiero estar el mximo tiempo posible contigo, as que me coger las vacaciones y eso es lo que voy a hacer. Se afloja la corbata y se desabrocha un par de botones de la camisa. El telfono est en el medio del vestbulo. Un telfono negro pasado de moda clavado a la pared. Cuando Jack llega hasta l, mete la mano en los bolsillos buscando monedas. Saca unas cuantas, introduce una en la ranura del telfono marca un nmero. Le gustara haber podido dormir ms la noche anterior, pero un ruido lo ha mantenido en vela. Algn roedor o algo as escarbando en la pared. --Est el doctor por ah? Has hablado hoy con l? -Jack se pasa el auricular de un odo al otro. Espera que Agnes no pueda escuchar cmo le tiembla la voz. Tiene que ser fuerte por ella. Positivo, entusiasta. Imagina que esto es el trabajo, que intentas venderle algo. --Ya veo -dice Jack-. Aja. Te sientes mejor? Hummm... -Jack se pasa una mano nerviosa por el pelo. Decide que va a tomarse una siesta despus de aquello. --Escucha, cario, he estado pensando... lo s, lo s, djame acabar. He estado pensando y voy a... Jack traga saliva. Haz lo correcto. Pero qu es lo correcto? Realmente va a querer que l est en el hospital junto a ella? El tratamiento es muy caro. No estaran mejor los dos con ms dinero en el banco? El seguro no va a cubrirlo todo... --Cario -le dice de repente-, he estado dndole vueltas y creo que es mejor que no me tome ningn tiempo libre por ahora. Yo... s, lo s, lo s. Claro. Eso es. Pero este tratamiento es tan caro que las facturas se estn amontonando. Creo que debera estar en la carretera un par de semanas ms... oh, cario, no llores. Es lo mejor, yo... -Jack se pasa la lengua por los labios, aparta el auricular de su odo y cierra los ojos. Esto es una locura, piensa. Que le jodan al

dinero. Que le jodan a todo. Tengo que estar con mi mujer. Se acerca el telfono al odo de nuevo y abre la boca para hablar. --Escucha, yo, yo no s por qu he... -las palabras no le salen. No puede decir nada-. Cielo, tengo que dejarte. Te llamar despus. Cuando cuelga el auricular, no puede apartarse del telfono. Siente que el telfono todava est conectado a ella, como si la estuviera cogiendo de la mano. Se da cuenta de que su respiracin profunda se est convirtiendo en un sollozo. Ella le haba suplicado, le haba suplicado que fuese a verla. Y l le ha dado la espalda. Se da cuenta de que no es un hombre. Es un cobarde, un gusano, como siempre ha sospechado. Deja que el telfono le resbale por la mano y regresa a la habitacin, donde puede hundirse en su miseria. Hotel Blue Palace, tercera planta. 20 de septiembre, 10:14. Ed dobla la esquina y ve el letrero del telfono. Hay un hombre hablando por l. Es un hombre de mediana edad con aspecto cansado, vestido con un traje arrugado y corbata. Ed puede or cmo se va tragando el telfono las monedas del hombre. Recorre el vestbulo entero con la mirada, pero no puede ver a Tina por ningn lado. Probablemente su familia tenga una habitacin en aquel piso. Una nia extraa, que habla como si el mundo se rigiera por sus normas. l ha visto a muchos nios en el transcurso de los aos que ha pasado dando clase. Va a necesitar esa actitud cuando crezca, piensa. Mira otra vez al telfono. Ahora hay otra persona all, con la evidente intencin de utilizar el telfono cuando el hombre de negocios haya terminado. Ed parpadea. De dnde ha salido este? No ha visto que estaba esperando o es que no le importa? Ed avanza unos pasos para decirle algo, pero se detiene. El recin llegado lleva una ropa muy extraa. Un abrigo largo que llega hasta el suelo, y una capucha sobre la cabeza. La luz ms cercana al telfono est fundida, y el hombre est casi en la penumbra. A pesar de ello, Ed tiene la impresin de que el abrigo est manchado y rasgado por todas partes. Otra cosa. Se da cuenta de que el hombre est muy cerca del telfono, casi pegado a l, pero al hombre de negocios no parece importarle. De hecho, parece no darse cuenta. Ser que se conocen?

El del abrigo le da la espalda a Ed, y el hombre de negocios parece mirar a travs de l. Ed decide esperar. Escucha la voz del hombre hablando por el telfono. --Hola, soy Jack. Est el doctor por ah? Has hablado hoy con l? Ya veo. Aja. Te sientes mejor? Ed observa al hombre de negocios -Jack- con indiferencia mientras este se cambia el telfono de mano. Al mismo tiempo, el hombre del abrigo alarga la mano hacia Jack. Ed se hace a un lado para poder ver mejor qu es lo que est ocurriendo. El hombre del abrigo pone una mano enguantada sobre el hombro de Jack, como consolndolo. Jack no reacciona cuando le toca. --Cario, he estado dndole vueltas y creo que es mejor que no me tome ningn tiempo libre por ahora. Yo... s, lo s, lo s. Claro. Eso es. Pero este tratamiento es tan caro que las facturas se estn amontonando. Creo que debera estar en la carretera un par de semanas ms... oh, cario, no llores. Es lo mejor, yo... -se detiene para tomar aliento-. Escucha, yo, yo no s por qu he... Ed ve que el hombre del abrigo posa su otra mano sobre la cabeza de Jack. Por un momento, el hombre de negocios abre la boca sin poder hablar. Luego continua. --Cielo, tengo que dejarte. Te llamar despus. Jack cuelga el auricular. Cuando el hombre del abrigo se aparta del telfono, se da cuenta de que Jack est llorando. Ed se siente de repente como un mirn. Se da la vuelta y trata de fingir que no ha escuchado nada de la conversacin. Cuando vuelve a mirar, Jack se aleja pasillo abajo con la cabeza gacha. No se ve por ninguna parte al hombre del abrigo. El telfono est libre. Ed levanta el auricular y una punzada de dolor le recorre la cabeza mientras sus recuerdos comienzan a surgir como burbujas en una olla hirviendo. Complejo de Orpheus nmero 6, Planta 4 20 de septiembre, 06:12. Ed se siente como si estuviera bajo el agua. Todo a su alrededor est en paz. Est caminando por el laboratorio con expresin de asombro. Es la misma habitacin en la que ha estado hace pocas horas, pero ahora parece muy diferente. Los colores han cambiado, algunos se han difuminado, otros se han hecho ms intensos. La luz es extraa. Las sombras no son ms

oscuras, pero las zonas iluminadas parecen envueltas en una especie de neblina. Dijeron que iba a funcionar, y as fue. Dijeron que seria algo que Ed jams habra sentido antes, y as ha sido. Ed imagina que es algo parecido a lo que debe de sentirse al caminar por la luna. Ed no puede recordar cmo ha salido del tanque, pero all est, de pie en medio de la habitacin. Da un paso adelante. La sensacin no es en absoluto como en un sueo. Es ms bien como estar despierto dentro de un sueo. Se lleva una mano a la cara. Parece slida. l parece slido. Por lo que Ed puede ver, no hay nadie ms en el laboratorio. Parece extraamente fuera de lugar, como una clase vaca. Se acerca a la terminal de ordenador ms cercana. La pantalla muestra una matriz de nmeros. Unos cambian y otros no. En la parte inferior, se puede leer: Lighthouse, E. Son mis lecturas de telemetra, piensa. S, mi tanque est all. Se acerca al tanque. Es una cpsula parecida a un torpedo, emplazada en un ngulo de cuarenta y cinco grados con respecto al suelo. Ed recuerda que peridicamente se cambian de posicin los tanques para evitar que los cuerpos desarrollen algn tipo de atrofia. Pone su mano sobre l. El metal parece caliente, pero distante, como si llevara puestos unos guantes. Nota una pequea vibracin. La percibe a travs de los pies. Un terremoto? No, no puede ser, se dice. Probablemente sea algn generador que acaba de conectarse. Mira por todo el cuarto, preguntndose por qu no hay nadie all. Se supone que debe haber siempre un equipo mdico de guardia. Decide que no tiene importancia. Se trata tan solo de una prueba, no de una misin. Dentro de quince minutos, el ordenador activar el retorno automtico y se despertar. --Increble -dice en voz alta-. El espritu separado del cuerpo. Tal como haban dicho. Su voz suena plana y sin eco. Se vuelve hacia el tanque. Tiene que mirar. Se inclina sobre l hasta que puede ver a travs de la ventanilla. --Oh. No es como mirarse en un espejo. No es como un reflejo o una fotografa. Se ve a s mismo, a su propio cuerpo, como si fuera otra persona. Esa no es mi cara, piensa. Realmente tengo ese aspecto? Aprieta la vista y puede ver la cicatriz de su cuello. Lo invade la

necesidad de llevarse la mano a la cicatriz. Afortunadamente tiene los ojos cerrados. Entonces se da cuenta de que ya ha pasado por esto antes. Se recuerda mirando su cuerpo ensangrentado despus del accidente de coche hace unos meses, de pie mientras los mdicos le quitan con cuidado los pedazos de cristal a su rostro y luchan por detener la hemorragia. Y aos antes de eso, en la universidad, pudo verse a s mismo desde fuera y se mir en sus ojos muertos. Se siente incmodo. Todo esto, est sucediendo ahora o l est en algn otro lugar, recordndolo? Se toca el rostro con una mano. Luego, la posa sobre el cristal que lo separa de su propia cara.

Hotel Blue Palace, tercera planta. 20 de septiembre, 10:45. Ed est frente al telfono con las manos temblorosas. No quiere recordar nada ms. Se siente estpido por preguntarse exactamente a quin quiere llamar. Al telfono de urgencia de Orpheus, piensa. En cuanto empiece a marcar los primeros nmeros, recordar el resto. Siente cmo empieza a erizrsele poco a poco el vello de la nuca. Se vuelve, pero no ve nada extrao en el silencioso vestbulo. No hay nada ms que hileras de butacas. Toma aire. Hay un extrao olor flotando en el ambiente. Algo hmedo y mohoso. Los lbulos de sus orejas parecen arder. Le cuesta tragar saliva. --Qu diablos ocurre? -murmura Ed olvidando el telfono. El olor es como a carne cruda mezclada con musgo y sudor. Le pican los brazos. Tiene la boca seca. Hay un sonido, que viene de ninguna parte, un sonido que se siente ms que se oye. Es un gruido. Ed siente entonces un arranque de terror que lo clava al suelo. Haz algo! Pero su cuerpo no responde. No puede mover los brazos ni levantar los pies para escapar. Es una mosca atrapada en una telaraa. All, al final del vestbulo, se ve algo que se mueve. Una sombra. Curvas. ngulos. Movimiento. Ed se vuelve. Ed corre. No es enteramente consciente de que las puertas se abren a su

paso ni de que sus piernas se mueven rtmicamente una y otra vez sin descanso, sin esfuerzo. La velocidad hace que casi se caiga al doblar la esquina. Oye ruidos a su espalda, un gruido y el golpear de miembros pesados sobre el parqu. No se atreve a mirar atrs. Ahora el olor es intenso: canino, animal, pelo y sangre. Se puede distinguir el sonido de unas garras que araan el suelo. Hay un ascensor al final del pasillo. Las puertas estn abiertas. Hace un ltimo esfuerzo, empujado ya por sensaciones ms que por pensamientos claros. Su instinto le grita: huir, huir, huir! Solo unos pocos segundos ms y habr llegado al ascensor. Pero las puertas estn cerrndose. --Oh, Dios! -su grito es casi un farfullo. El ascensor est apenas a un brazo de distancia pero las puertas estn cerrndose. La rendija de luz que brilla entre las puertas se estrecha, se estrecha, se estrecha. Desaparece. El brazo y hombro izquierdos de Ed chocan contra las puertas del ascensor. Busca el botn desesperadamente con las manos, pero solo encuentra la suave superficie del papel de pared. Ed se gira contra las puertas del ascensor, pero no ve a nadie. Su mano encuentra el botn. Lo aprieta varias veces, pero no responde. No pasa nada, como si el botn estuviera pintado sobre la pared. Entonces vuelve a or el gruido gutural. Algo est doblando la esquina del vestbulo, algo que no puede ver. Por el rabillo del ojo distingue una sombra enorme junto con un par de ojos rojos refulgentes. La sombra se mueve lentamente, hasta que Ed, embargado por el terror, tiene que cubrirse los ojos con las manos. Escucha cmo corre hacia l la criatura, y se acurruca cubrindose con los brazos, esperando a que los colmillos le desgarren la carne. Luego todo pensamiento desaparece, y vuelve a apretar el botn con fuerza, gritando. Y de repente la resistencia desaparece, las puertas siguen sin abrirse, pero ya no tienen ms sustancia que un rayo de luz. Pasa a travs de ellas a trompicones, y aparece dentro del ascensor, de cuclillas en un suelo tangible. Se escucha un zumbido elctrico, y el ascensor comienza a bajar. --He... atravesado la puerta? -dice en un susurro, y se incorpora con las piernas temblorosas. --Enhorabuena. Todos los muertos pueden hacerlo. -Tina est de pie junto a l-. Franny dice que deberas ver algo antes de ir a la planta baja. A que s, Franny? La cabeza de la mueca se mueve hacia arriba y hacia abajo.

Hotel Blue Palace, segundo ascensor 20 de septiembre, 10:45. Audrey se cambia de hombro el bolso de noche. Busca dentro de sus bolsillos un paquete de tabaco, pero luego recuerda que se le han acabado. --Maldicin -murmura-. Oye, Tienes un cigarrillo? Linda deja el bolso en el suelo y se cruza de brazos. --Sabes que lo estoy dejando. -Parece observar a Audrey unos instantes, y luego se vuelve para comprobar qu piso marca el panel de nmeros rojos del ascensor. --Lo siento -dice Audrey-. Lo olvid. -Repiquetea con las uas sobre la puerta del ascensor-. Escucha, tenemos que asegurarnos de que en la prxima convencin nos lleven a un lugar decente en vez de a un tugurio como este. Casi no puedo dormir por la noche y estoy todo el da como un zombi. Sabes el tipo ese de De-Tech, el que siempre est llamando por el telfono? Empez a hacerme preguntas sobre las opciones multiuso de la versin 3.1., y estaba tan fundida que le tuve que decir que lo mirara despus y que ya le explicara cmo funciona exactamente. Linda frunce ligeramente los labios y toma una nota mental: en el prximo viaje tiene que buscarse a otro acompaante. Quizs el chico nuevo, el del culito... --No has podido dormir? -pregunta con voz fra. --Apenas he pegado ojo. No has odo todos aquellos ruidos extraos? Una vez hasta he credo que alguien estaba andando por la habitacin. Estaba completamente segura. Incluso encend la luz. Pero no haba nadie. Las luces del ascensor parpadean. --Por Dios! -dice Audrey-. Cuntos aos crees que tiene este hotel? Linda abre la boca para responder, pero antes de que pueda decir nada el ascensor traquetea y se detiene. Las dos mujeres se aprietan nerviosas contra las paredes. --Pero, qu demonios...? -exclama Audrey. --Espera -dice Linda-. Este no es nuestro piso, es... -mira el panel-. Dice que es la quinta planta. Las puertas se abren. --Aqu no hay nadie -observa Audrey. Apenas hay luces en el

pasillo. El descansillo del ascensor est iluminado por una lmpara de escasa potencia. Ms all, todo est entre tinieblas. Linda aprieta con fuerza el botn con su dedo ndice. Las puertas continan abiertas, y el ascensor no se mueve. Aprieta el botn una y otra vez. Por ltimo, prueba con el botn de cerrar puertas. Sin ningn resultado. --Mierda -dice Linda-. Oye, no s t, pero yo empiezo a no confiar en este cacharro viejo. Por qu no salimos de aqu y buscamos unas escaler... qu? Audrey vuelve la cabeza. --Eh? Yo no he dicho nada. --Ah, cre que haba odo algo. --Sea como sea, tienes razn. Salgamos de aqu antes de que el ascensor se rompa en pedazos o algo as. Las mujeres salen del ascensor. Durante unos momentos, se detienen en el crculo de luz, observando con cierta inquietud la oscuridad que las espera ms all. Luego las puertas del ascensor se cierran tras ellas. --Joder -dice Audrey-. Joder, joder, joder. Aprieta el botn de nuevo, pero no hay respuesta. --Olvdalo -decide Linda-. Vamos, busquemos las escaleras. --Aqu no hay luces -comenta Audrey-. En qu tipo de lugar hemos cado? Crees que ha habido un corte de electricidad o algo as? --Mira esto. -Hay una cuerda gruesa que cruza el pasillo con un cartel colgando: NO ENTRAR. --Bueno, y ahora qu se supone que tenemos que hacer? --Audrey, ves estas marcas de holln en las paredes? O que aqu hubo un incendio hace aos. --Ah, s? Bueno, creo que han tenido tiempo suficiente para repararlo todo. Linda salta por encima de la improvisada valla. --Tenemos que encontrar esas malditas escaleras. Vamos por all. Pero ten cuidado dnde pones los pies. --Para qu se supone que...? --No, deteneos, no! La voz proviene de sus espaldas. Las dos mujeres se vuelven hacia el ascensor y ven a un hombre bajo la lmpara del techo. Es un hombre de piel plida, cabellos desordenados y ojos brillantes. --No continuis por all, por favor -les advierte-. No es seguro!

Las dos mujeres se miran. --Por Dios! -exclama Audrey-. Casi me da un ataque al corazn. --Hay algn problema? -dice Linda, volvindose al desconocido. --Debe ser algn tipo de mantenimiento o algo as -susurra Audrey a su espalda. Linda se aproxima al hombre varios pasos y se detiene a la distancia de un brazo. --Oiga, trabaja aqu? Porque el ascensor no funciona ni para atrs. l parece tener la mirada fija en un punto situado tras ella, al fondo del pasillo. Luego sus ojos se vuelven hacia Linda. --Este piso no es seguro. Tenis que salir de aqu. --Bueno, eso es lo que estamos intentando hacer. Vamos Audrey. --Espera un segundo, Linda. No voy a bajar al hall si el suelo se va a venir abajo o algo as. --Entonces, qu se supone que tenemos que hacer? --All -dice el hombre sealando con el dedo-. Bajad por aquellas escaleras. El desconocido indica una puerta de metal, a todas luces una salida de incendios, con una pequea ventana de cristal reforzado, justo a la derecha del ascensor. --Joder, Linda. Las malditas escaleras estaban justo aqu. Cmo no nos hemos dado cuenta? Por un momento, las dos compaeras permanecen de pie junto a la puerta sin hacer nada. Luego se vuelven hacia el hombre de los ojos brillantes. l les devuelve la mirada, y luego sus ojos miran la oscuridad que hay tras ellas. Se hace a un lado, apartndose de la puerta de la salida de incendios. --Por favor -dice, inquieto-. Es mejor que os vayis lo antes posible. --De acuerdo -dice Linda saliendo de su estado de estupor-. Vamos. -Avanza con paso firme hacia la puerta que acaban de descubrir y la empuja para abrirla-. Vamos, Audrey -repite-. Largumonos de aqu antes de que nuestro taxi se aburra y nos deje tiradas. Estn ya bajando las escaleras cuando oyen que la puerta se cierra con un fuerte golpe. --De dnde cono ha salido ese tipo? -pregunta Audrey-. Y te

has dado cuenta el fro que haca en ese piso? He sentido una corriente de aire helada en la espalda, casi como si fueran dedos. Hotel Blue Palace, segundo ascensor 20 de septiembre, 10:45. Ed mira a Tina. Se mira las manos, y luego toca con ellas las paredes del ascensor. Parecen slidas, y sin embargo... --Mira -le explica a la nia-. Necesito que me expliques qu es lo que est pasando aqu. --Deberas saberlo -le responde ella. Ed frunce el ceo. --Dulce boquita, nia bonita. -Piensa en su ltimo recuerdo de Orpheus, cuando paseaba por el laboratorio y se encontr con su propio cuerpo dormido-. Oh, Dios mo! -exclama con horror-. El experimento, es, es... es peor de lo que haba imaginado. Todava estoy... todava estoy... -intenta encontrar la palabra que Orpheus utiliza para esa situacin, pero no lo consigue-. Todava estoy fuera de mi cuerpo! --Lo que sea -dice Tina-. La cuestin es que ests muerto. --T no lo comprendes -le explica Ed con nerviosismo-. No estoy muerto. El experimento ha separado mi cuerpo de mi espritu, lo ves? Y tengo que regresar a mi cuerpo! Porque si no... Cunto tiempo puede un cuerpo vivir sin tener su espritu dentro? Sabe que hay un tiempo lmite, pero los instructores de Orpheus siempre han sido muy poco precisos al respecto. Ed intenta controlar su respiracin. Su cuerpo est ah fuera, en algn lugar, esperndole, se dice a s mismo. Todava debe estar en el tanque, vigilado por ordenadores y mdicos. Las palabras que se utilizaban en el entrenamiento vuelven a su mente como la letra de una cancin infantil: esperando a que vuelvas como el viajero vuelve a su casa. --Algo ha ido mal, de alguna forma -piensa en voz alta-. He estado vagabundeando, pero tengo que volver como sea. Cierra los ojos, intentando recordar algo. Y luego escucha unas voces. --... enes un cigarrillo? Hay dos mujeres en el ascensor con ellos. Estn frente a las puertas, mirando el marcador del panel del ascensor. Una es ms joven, tiene pelo corto, y viste un traje de negocios caro, y otra de

ms edad, con el cabello muy arreglado, vestida con una falda y una blusa. --Sabes que lo estoy dejando -responde la mujer madura, con un punto de irritacin en su voz. --Hola -dice Ed sin que ninguna se vuelva. Luego vuelve a intentarlo, hablando ms alto-. Hola? Pueden orme? --Pues claro que no pueden -le explica, Tina levemente molesta-. Pero, es que no sabes nada? Las mujeres continan manteniendo su conversacin, hablando sobre falta de sueo, y sobre una convencin a la que estn asistiendo. --Es cierto -se da cuenta Ed-. Es como si fuera... un fantasma. Algo irreal para ellas. Baja los ojos hasta Tina, que lo est mirando. --Pero t puedes verme -le dice-. Entonces, eso significa... Por favor! -les grita Ed a las dos mujeres-. Pueden orme? Necesito ayuda... Las luces del ascensor parpadean y, tras un pequeo traqueteo, el ascensor se detiene. Las puertas se abren, mostrando un vestbulo en penumbra. --Quinto piso -oye decir a una de las dos mujeres de negocios. Quinto piso. Ed ha visto el nmero de la planta en el panel del ascensor, pero al orlo en voz alta una alarma dormida despierta en su mente. Observa a las dos mujeres y durante tres segundos exactos no las ve donde estn, sino en un vestbulo oscuro, chillando de dolor. La mujer de ms edad sale del ascensor. --Alto! -grita Ed-. No salgan del ascensor! Ella se detiene, como si hubiera escuchado algo. --Qu? --Eh? Yo no he dicho nada -responde su amiga. --No salgis ah fuera -insiste Ed, cada vez ms nervioso. Las mujeres estn saliendo del ascensor y andan por el vestbulo. Ed aprieta los labios y se fuerza a s mismo a seguir a las mujeres. Sale del ascensor y se detiene bajo la luz de la lmpara del vestbulo. Mira atrs. Tina lo ha seguido y est observndolo con inters. El pasillo est oscuro, pero no tan oscuro como para no poder ver las sombras que estn all esperando. Gente, docenas de

personas, algunas inmviles como estatuas, otras tambalendose. Ed se acerca un poco ms y puede distinguir que las figuras en las sombras llevan ropas sucias y rasgadas por todas partes: camisetas, pijamas, abrigos... Las ropas cuelgan de sus cuerpos como si no fuesen de su talla, como si fuesen maniques vestidos a toda prisa y sin cuidado alguno. Las dos mujeres estn alejndose de l, acercndose a la multitud del fondo del vestbulo. Ed siente una corriente helada de fro que le golpea de frente, y aunque no mueve ni un solo pelo de las dos mujeres, se pregunta cmo no lo han notado. Las mujeres se detienen junto a un letrero que cuelga en mitad del pasillo, a la altura de sus rodillas. Mientras permanecen all, una de las figuras se acerca lentamente, dando bandazos de un lado a otro, como si fuese sonmbulo. Las mujeres hablan entre s, mirando al pasillo de vez en cuando sin alarmarse por la figura que est a pocos metros de distancia. El sonmbulo levanta un brazo y mueve el dedo ndice haciendo una parodia grotesca del gesto de ven aqu. Ahora que est ms cerca de la luz, Ed debera de ser capaz de ver su rostro. Pero es que no tiene. Donde debera haber nariz, ojos, boca, mejillas... tan solo hay carne. No tiene orejas, ni pelo, ni tan siquiera seales que indiquen que los haya tenido alguna vez. El estmago de Ed se encoge y la bilis intenta subrsele a la garganta. El nico rasgo en la cabeza de aquella cosa es un grueso y negro surco, parecido a una cicatriz, cruzado por lneas ms finas, como los dientes de un peine. La cicatriz le cruza la cabeza de lado a lado y es ligeramente cncava, lo que le confiere el aspecto de una siniestra sonrisa. --Sonrisitas -oye cmo le susurra Tina. El tono de seguridad en su voz parece haber desaparecido. Intenta moverse hacia delante, pero el terror lo tiene totalmente paralizado. La mujer mayor est a punto de cruzar la valla y a lanzarse prcticamente en brazos de la criatura. Ed puede ver que hay ms monstruos iguales, que de pronto parecen haber despertado y se acercan con movimientos torpes hacia ellos con los brazos extendidos y las manos como garras. --Oh, Dios! Alto! No, deteneos, no! Desesperado, Ed pone toda su energa en el grito, tanta, que siente que se le nubla la cabeza del esfuerzo. Siente que est haciendo fuerza con la garganta y con todo el cuerpo. El aire se enrarece a su alrededor y se hace ms denso. Luego siente una

presin sobre toda su piel, como si saliera de algn tipo de membrana. --No, deteneos, no! -repite-. No continuis por all, por favor. No es seguro! Y entonces se da cuenta de que la mujer de ms edad se gira hacia l, y lo mira directamente a los ojos. Todo es diferente. La luz de arriba es ms brillante, casi cegadora. El vestbulo est tan oscuro que apenas distingue nada. Su voz suena ms llena, ms rica, con los ecos que, aunque hasta entonces no se haba dado cuenta, faltaban cuando hablaba y hacan que a sus propios odos le resultara extraa. La mayor de las dos mujeres se dirige a l. --Hay algn problema? -pregunta. Camina hacia l, con aspecto molesto. --Oiga, trabaja aqu? Porque el ascensor no funciona ni para atrs. Los colores tambin son diferentes. El suelo, las paredes, todo. Aunque todava son grises y macilentos, los tonos son ms intensos de lo que parecan tan solo unos momentos antes. La luz hace que le lloren los ojos. Tiene la boca seca. Mira a la mujer, y luego a la oscuridad del pasillo tras ella. Est oscuro, pero le parece distinguir las siluetas de las criaturas que ha visto antes. Estn esperando todas detrs de la cuerda con los brazos extendidos, tambalendose. --Este piso no es seguro. Tenis que salir de aqu -se detiene, intentando ordenar sus pensamientos. Qu les puede decir? --Bueno, eso es lo que estamos intentando hacer -le dice la mujer. Luego se vuelve hacia su compaera y comienzan a discutir en susurros. La mujer ms joven se ha acercado a la cuerda, y una de las criaturas sin rostro ha alargado el brazo y le ha rozado la espalda con el garfio de su mano. Ed mira a su alrededor con desesperacin. Las puertas del ascensor se han cerrado. Se siente cansado, y tiene la sensacin de que, sea lo que sea que est haciendo para llamar su atencin, no va a poder mantenerlo durante mucho tiempo. Tienen que dejar el piso. Pero cmo? Y entonces lo ve. La puerta de las escaleras est justo al lado del ascensor. Cmo es que no la ha visto antes? Estaba oculta de algn modo? --All. Bajad por aquellas escaleras. Al ver que ellas no terminan de decidirse, se coloca a sus

espaldas para cortarles el paso hacia la valla y las criaturas. Los sonrisitas, como los ha llamado Tina, intentan alcanzar sin xito a las mujeres alargando los brazos. No pueden cruzar la cuerda? --Por favor -les pide-. Es mejor que os vayis lo antes posible. Por qu las mujeres no se mueven de una vez? --De acuerdo -dice la de ms edad-. Vamos. Cuando la puerta se cierra detrs de la pareja, Ed siente que el aire se hace ms denso an a su alrededor. Tina est all. Le coge de la mano y se encaminan al ascensor. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 12:30. --Le hemos estado esperando desde hace mucho tiempo, seor Lighthouse. Ed cruza los brazos. Se senta terriblemente cansado mientras Tina lo conduca por un laberinto de despachos y cuartos de limpieza hasta, finalmente, atravesar una pared y recorrer el estrecho pasillo que haba tras ella. Pero ahora, sentado en una vieja silla tan dura como un bloque de hielo, est recobrando las fuerzas poco a poco. --No s de qu me estn hablando -responde Ed. Este hombre, que Tina le ha presentado como seor Goodman, es una de las personas ms altas que Ed ha visto en su vida. Gordo, s, pero con una constitucin fsica anormal para la mayora de la gente. Su rostro juvenil es como la luna, y sus hombros son tan anchos como un roble. Podra tener cualquier edad entre cincuenta y ochenta aos, y tiene el pelo cano, pero todava posee un fsico fuerte y robusto. Aunque viste con ropa sencilla, un mono de obrero y una camisa blanca, y aunque sonre como un viejo amigo, a Ed le pone nervioso. Est muerto, piensa Ed mientras intenta evitarle la mirada. Est muerto. --Mire -dice Ed-. Mire, tienen que ayudarme. Yo estoy... --Seor Lighthouse, sabe por qu est aqu? Goodman est sentado frente a Ed en un desgastado sof. Sus dedos como salchichas juguetean en el brazo del sof. --Como he intentado decirle antes, estoy aqu por una especie de accidente. El Grupo Orpheus estaba hacindome unas pruebas, y el experimento... --Est aqu porque el hotel no ha terminado todava con usted. -Goodman se detiene y mira a Tina, que est sentada en cuclillas en

el suelo, inspeccionando la ropa de su mueca-. Le explicar a qu me refiero. --Adelante, por favor. -Ed pasea la mirada por el cuarto. Ve montones de peridicos viejos, estanteras con libros, un rollo de cuerda, un hacha de incendios en una esquina, jarras llenas de lquidos oscuros con formas ms oscuras flotando dentro. Se imagina a su propio cuerpo suspendido en un tubo gigante lleno de formaldehido en algn lugar lejano, disolvindose poco a poco-. Ya va siendo hora de que me den alguna explicacin. --Me gustara que pudiera haber conocido a todas las almas fascinantes que vivan antes en esta casa, seor Lighthouse. Toda una historia. -Los ojos de Goodman parecen mirar al infinito-. En el stano haba un medicina hombre loco llamado Pie-Quebrado, que diriga a un grupo de valientes hacia lugares perdidos. Y la pobre Jane Brown, la esposa del trampero, que sola vagabundear por el tercer piso, buscando a sus hijos hambrientos. Los chorros de sangre que manaban de sus muecas abiertas eran como arroyuelos que la seguan a todas partes. Los recin casados que estaban atiborrados de herona yacan juntos en la habitacin 715, en la cama de matrimonio, cada cual atrapando insectos imaginarios sobre la piel de su pareja. Ed solo puede seguir mirndolo. --Todos se han ido ya, seor Lighthouse. Borrados de este plano por una tormenta siniestra que azot a este hotel hace aos, o arrastrados por las cosas que vinieron poco despus. Yo fui un afortunado superviviente. Tina, aqu presente, fue otra. Goodman mira a la nia, que asiente con conviccin mientras sigue atendiendo a su mueca. --Los vivos que vienen y van por aqu, bueno, ellos nunca ven la diferencia, por supuesto. -Se inclina hacia delante, y Ed no puede sino hacer lo mismo-. Pero la casa s se da cuenta, seor Lighthouse. -Su voz se convierte casi en un susurro-. Despus de siglos de recibir a los muertos, a la casa simplemente no le gust estar tan vaca. Desea ardientemente las profundas vibraciones de los muertos, sus suspiros y el rastro de las huellas de sus dedos en las paredes. Necesita a los muertos. Me entiende? --Sltate las partes aburridas -dice Tina con fastidio. Goodman se re. --Lo siento, amigos. No soy lo que se dice un hombre ilustrado, pero tengo mucha labia. Usted es irlands, no? Usted me

comprender. La cosa es, seor Lighthouse, que necesitar algo es una cosa terrible. Te hace vulnerable. Las necesidades de la casa se han convertido en una especie de peso muerto, por decirlo as, una especie de enfermedad del espritu, si se me permite. Y as, todos aquellos que murieron bajo este techo, o en las cercanas de este edificio, tienen dificultades para salir de l. Incluso aquella gente que no ha estado aqu en aos, cuando muere aparece aqu de repente. Pero resulta que el ansia de la casa ha alcanzado cotas ms altas de lo que creamos. -Asiente con la cabeza, como dndose la razn con pesar-. Algo ms oy la seal, algo, creo, ni muerto ni vivo. Algo que ha estado buscando una oportunidad como esta, o una invitacin, si se quiere, o una grieta. Con cuidado, lentamente, pero de forma inexorable, ha ido abrindose camino hacia la casa. Ha metido un tentculo gracias al ansia de la casa, y ahora est introducindose poco a poco. Y no se detendr hasta que haya trasladado todo su ser hasta aqu dentro. La puerta ya no se puede cerrar, y con esta criatura es imposible razonar. Va a utilizar la casa, y a todos los que estamos en ella, para sus oscuros propsitos. --Aquellas cosas... las criaturas sin rostro... --Realmente, seor Lighthouse, los sonrisitas, como los llama Tina, son invasores, depredadores que han ido apoderndose de este sitio a nuestra costa. Estn convirtiendo la casa en otra cosa. En algo ms ajustado a sus necesidades que a las nuestras. -Restriega las manos contra las perneras de su pantaln, intentando limpiarse algo que hay en ellas-. Tendr que disculparme por las manchas de mis manos. Solo es pintura roja. La utilic mucho durante mi vida y me ha dejado manchas que nunca terminan de desaparecer. Ed no puede ver ninguna mancha de pintura roja en las descomunales manos de Goodman, pero no dice nada. Hotel Blue Palace, habitacin 527 17 de julio, 11:37, hace cuatro aos Tina despierta en mitad de la noche y no puede ver nada. Algo en el aire hace que los ojos le piquen y escuezan. Hace mucho calor en la habitacin. Hay un sonido gutural, como de gruidos, resonando en sus odos. Intenta gritar, pero tiene la garganta tan seca que lo nico que puede hacer es toser. Alguien est chillando. Su padre? Se le hace difcil respirar. Intenta incorporarse, pero est

tan dbil que termina por caer en la cama. Se hace un ovillo entre las sbanas, tosiendo y temblando de terror. Luego se despierta de nuevo. Est de pie junto a la cama, vestida con su vestido favorito, y la habitacin est en silencio. Todo parece teido de negro y cubierto de holln. Las sbanas y almohadones han desaparecido, la cama est desvencijada, y la moqueta parece quemada. Se ven pedazos de papel de pared que cuelgan de las paredes como piel muerta. Tina ve que hay otra nia pequea tumbada en lo que queda de su cama, con el cabello quemado, la piel como cubierta de escamas negras, rezumando un liquido rojizo negruzco. Da unos pasos atrs, profundamente conmovida por la visin. Siente algo bajo la suela de los zapatos. Mira hacia abajo y ve un pequeo brazo, una pierna y un cuerpo de plstico. Se agacha y recoge la mueca. La sostiene frente a s. Tiene el pelo arrancado, y las facciones de la cara fundidas por el fuego. Tina ensucia sus manos en un montn de ceniza, y le dibuja unos ojos, una pequea nariz y luego le aade una lnea casi horizontal como boca. --Cmo te llamas? -dice. El tono de su propia voz la sorprende. Acerca ms a la mueca, abrazndola-. Te llamas Franny -decide sin pensar-. Franny. Siente que los bracitos de la mueca le abrazan el hombro. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 12:57. Ed cambia de posicin, como si estuviera a punto de levantarse. --No tengo tiempo para escuchar todo esto, lo siento -dice-. Por favor, tengo que... --Bueno, ahora es cuando iba a comentarle algo con respecto a su tiempo -seala Goodman-. Es el quid de la cuestin, como sola decir mi padre. Vers, Ed; puedo tutearte? Vers, Ed, la cosa es que el tiempo no es lo que nosotros pensamos que es. -Se levanta del sof, da unos pasos por el cuarto, y se detiene de tal forma que su enorme figura bloquea el camino hacia la puerta-. Piensa en el tiempo como si fueses este hotel. Es una construccin de conjunto, con cimientos, fachadas, habitaciones, puertas... pero nunca puedes abarcarla en su totalidad de un vistazo. As que la mayora de nosotros va de habitacin en habitacin, de momento en momento. Por decirlo as, empezamos en el stano, y terminamos en el tico,

sin volver jams sobre nuestros pasos, ni saltarnos la prxima habitacin de la secuencia. Pero ahora imagina que pudieras moverte libremente a travs de los pasillos, de una habitacin a otra, de un piso a otro, volviendo a visitar algunos lugares, pasando de largo frente a otros. Ed localiza otra salida, una pequea puerta flanqueada por una caja de cartn llena de libros y un perchero con un sombrero viejo. --S, pero... yo solo necesito encontrar un telfono -dice-. Tengo que avisar a alguien como sea y hacer una llamada telefnica, me explico? Goodman lo ignora. --La muerte nos proporciona dones. Algunos de nosotros tienen el don de echar un vistazo a otros momentos, a otras habitaciones, si quieres. Pueden atisbar los rincones del cuarto del tiempo. Yo lo he conseguido, y cuando lo he hecho, ya sea hacia atrs en el tiempo o hacia el futuro, te he visto de pie aqu. Y te he visto mirando a mi espalda, y ms all, en algn espacio oscuro que mis ojos no alcanzan a distinguir. Algn profundo rincn que contiene la clave de todo. Ed mira hacia el techo y exhala un respiro de resignacin. --No s de qu me est hablando. --Tu padre era un hombre alto, de bigote, pelirrojo, y cojeaba levemente de la pierna izquierda? A tu madre le gustaba vestir blusas verdes y sola sacarse las tabas de los nudillos cuando estaba nerviosa? Eso fue hace algn tiempo, pero, tengo razn? Ed se pone de pie como impulsado por un resorte y se encara apretando los puos con Goodman, que sonre. --Cmo sabe eso? Dgame cmo saba eso! --Cuntanos qu pas cuando tenas siete aos, Ed, hblanos de eso -dice el otro, sealando la cicatriz del cuello de Ed. --Yo... no... no lo recuerdo muy bien... --Pero sabes cmo ocurri, no es cierto? --Fue... fue un perro. Mis padres me contaron que un perro me atac, y estuvo a punto de matarme. --Dnde ocurri eso? --No puedo recordarlo. Nosotros... nosotros cambiamos mucho de residencia cuando yo tena diez aos, mi padre tena problemas para encontrar trabajo... --Sucedi aqu, Ed. Sucedi en el patio trasero de este hotel. Tu madre y tu padre trabajaban aqu entonces. Los recuerdo muy bien,

incluso sin necesidad de asomarme por las esquinas del tiempo. Tus padres eran gente agradable. Los ojos de Ed se humedecen. --Murieron cuando yo tena doce aos. Con apenas seis meses de diferencia. Mi padre... bueno, l bebi hasta morir. Mi madre... cncer. -Ed se da cuenta de que vuelve a estar sentado en la silla. --Yo tambin echo de menos a mi mam y a mi pap, seor Lighthouse -comenta Tina-. Pero ellos estn recorriendo el camino para encontrarme de nuevo. Quizs tus padres vuelvan tambin. --No pasa nada, Ed -dice Goodman-. Como ves, tienes una conexin con este lugar. Todos la tenemos. -Goodman esboza una sonrisa casi imperceptible-. Por qu pasar la eternidad vagando indefinidamente cuando la puedes pasar en un hotel de lujo? He visto que ibas a unirte a nosotros, pero debo confesar que empezaba a preguntarme si has venido a tiempo. --No! -grita Ed. Tina grita a su vez, sobresaltada, y parece que va a echarse a llorar. --No pasa nada, cielo -la tranquiliza Goodman. Ed vuelve a levantarse de la silla. --No estoy muerto, no lo entendis? No me voy a quedar aqu! No pertenezco aqu. -Y tras decirlo, sale de la habitacin por la puerta pequea. Cuando la cruza se da cuenta de que no ha entrado por ah. Se detiene en seco, y siente que el aliento se le hiela cuando ve todo lo que le rodea en la habitacin. Est llena de huesos. Es como las fotografas de las catacumbas que ha visto en el National Geographic. Huesos de piernas cuidadosamente apilados en las paredes en hileras. Una pirmide de crneos. Estanteras con huesos de dedos como si fuera una coleccin de mariposas. Y en una esquina, un montn de ropa de mujer y de hombre, trajes, zapatos, gafas, relojes de mueca... --Mi pequeo hobby -se oye decir a Goodman-. La razn por la que tuve que sellar este rea. Yo era el nico encargado por aquel entonces. Nadie sola venir aqu abajo ms que yo, as que nadie se daba cuenta de que faltaban cosas de las habitaciones. -Suspira recordando tiempos ms felices, y aparta la mirada cuando los ojos de Ed se posan sobre los suyos-. No es que yo quisiera hacer dao a nadie, Ed. Diablos, odio ver sufrir a la gente. Ese fue mi problema, sabes? Una y otra vez he visto a la gente llevando vidas

miserables, y no poda soportarlo. Toda esa gente necesitaba a alguien que pudiera acabar con su dolor. -Baja la vista hacia sus manos, y las vuelve una y otra vez bajo su atenta mirada-. Al final me volv demasiado chapucero, y tuve que ocultarme aqu durante aos. Una noche, me dio un ataque cardaco, y... bueno... -se vuelve hacia Ed. Una lgrima recorre su sucia mejilla-. Esos huesos de all son mos. Ed ve un esqueleto casi completo tirado en una esquina del cuarto, envuelto en un mono azul y una camisa de franela blanca. Pasea la mirada por toda la habitacin, hasta volver a posar los ojos en Goodman. --Ya te dije que la necesidad es una cosa terrible -susurra Goodman. Hotel Blue Palace, entrada, mostrador de recepcin 20 de septiembre, 15:00. --En qu puedo ayudarles? -Amy dibuja una sonrisa con los labios mientras la pareja de mediana edad se acerca a ella, pero por dentro est maldiciendo. La pareja tiene una mirada que ella ya ha aprendido a conocer muy bien. Un brillo de enfado en los ojos, y una mueca de molestia en los labios. --Mi esposa y yo... auch! -El hombre se lleva una mano al odo derecho como si quisiera protegrselo de algn dolor. Amy se da cuenta de que utiliza un audfono. Se lo quita del odo con una mano-. Maldicin, nunca haba tenido problemas con esto, pero siempre que vengo a recepcin se vuelve loco. Qu demonios tienen funcionando por aqu que interfiere con mi audfono? --Lo siento, pero no puedo serle til en ese sentido -responde Amy. No aade que ella misma suele tener problemas con las interferencias de su radio a todas horas, ni de que a otros compaeros de trabajo les ocurre lo mismo-, aunque informar al respecto y ver qu es lo que se puede hacer. --La voz est todo el rato repitiendo algo as como O feos -le dice el hombre a su esposa-. Alguien tiene algn tipo de terminal de radio o algo as por aqu que hace interferencias y apuesto a que es ilegal. Tengo un amigo que trabaja para la Comisin Federal de Comunicaciones, y me estn entrando muchas ganas de decirle que se pase por aqu y lo ponga todo patas arriba hasta averiguar qu est sucediendo! -Apunta a Amy con el audfono como si fuera un

arma. Su color, que imita la tonalidad de la piel humana hace que parezca una especie de oreja mutilada. Amy no puede hacer otra cosa que contener las ganas de decirle al tipo que se meta su audfono por el culo hasta que le sobresalga por la boca. Por el rabillo del ojo puede ver que alguien ms est llamando su atencin. Con un suspiro contenido de alivio, se vuelve y muestra su sonrisa ms dulce. --Seor, le prometo que haremos todo lo posible para solventar su problema. Y si no hay nada ms que pueda hacer por usted ahora mismo... --Usted no ha hecho nada por nosotros -replica el hombre. Su mujer lo coge del brazo. --Ya est bien, Henry, tranquilzate. Salgamos ya a comer algo. Brad y Cynthia nos estarn esperando en el restaurante. Amy no puede evitarlo y sigue escuchando su conversacin mientras se alejan hacia la puerta. --Ya te dije -le recrimina la mujer- que deberamos haber hecho caso a Brad, y quedarnos en su casa. Por qu no puedes ser un poco ms agradable con tu yerno? --Porque es una serpiente -responde el hombre en voz demasiado alta. Su mujer le chista que baje la voz, y despus se alejan demasiado y ya no puede orse nada. Amy se encoge de hombros. Entonces recuerda al otro cliente, sonre de nuevo y se vuelve hacia l. Pero no encuentra a nadie. Le haba parecido ver a un hombre alto con ropa de calle, y aunque solo lo haba visto por un momento con el rabillo del ojo, le pareca que tena una expresin de desesperacin en el rostro. Pero ahora no hay nadie. Recorre el vestbulo con la mirada, pero no hay ningn cliente a la vista. No hay nadie salvo la encargada de limpieza que pasa la aspiradora cerca de los ascensores. Hotel Blue Palace, entrada, mostrador de recepcin 20 de septiembre, 15:00. Todo parece perfectamente normal, se dice Ed. Se acerca al mostrador de recepcin con miedo, sintindose expuesto. No hay ni rastro de los sonrisitas o del enorme monstruo canino. Un hombre con una pesada maleta pasa silbando en voz baja a su lado. Puede ver el cristal de las puertas y el ventanal de la entrada que lo separa de la calle, y ms all, coches que pasan sin cesar.

Est de pie junto a una pareja de edad que discute con unas voces agitadas y desagradables que le provocan dolor de cabeza. Apoya las manos sobre el mostrador de recepcin y cierra los ojos. Intenta recordar lo que sinti cuando estaba fuera del ascensor y se hizo visible para aquellas dos mujeres. La sensacin de que el aire se volva ms denso, los sonidos ms agudos, y su cuerpo recobraba parte de su solidez. El mostrador de recepcin comienza a hacerse ms clido bajo las yemas de sus dedos. Las voces que le rodean adquieren nuevas tonalidades y se hacen ms llenas. Ed siente una corriente de aire fresco cuando alguien pasa a su lado con prisa para salir del hotel. Puede oler el aliento de la seora que est junto a l, una mezcla de caf, alcohol y jarabe. La chica tras el mostrador se detiene un segundo mientras discute con el hombre, que est agitando un pequeo objeto frente a su cara. La chica se vuelve ligeramente hacia donde est Ed, hace contacto visual y enarca una ceja, como dndole a entender que lo ha visto y enseguida lo atender. Y justo entonces el mundo se despliega ante l con todo su brillo y color. La melanclica penumbra de la cuasi-muerte se hace ms evidente que nunca. La mente de Ed siente una gran fatiga. Ed cae de rodillas y se pregunta si es posible que un espritu muera. Apenas es consciente de la gente que pasa a su lado, o de la recepcionista que exhala un breve suspiro y se encoge de hombros. Se escucha la trepidacin de una aspiradora a poca distancia. La idea de levantarse y enfrentarse al mundo de los vivos le resulta intolerable, hace que le entren deseos de desmayarse. Lo mejor sera descansar... Cuando un par de brazos lo levantan del suelo, est demasiado cansado para ofrecer resistencia ni preocuparse de quin puede ser. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 15:35. Tina mira a Franny, esperando que la mueca le d alguna pista sobre lo que tiene que decir y cmo decirlo, pero no recibe ninguna respuesta. Finalmente, decide preguntar con su dulce voz lo que la preocupa. --Seor Goodman? Qu va a pasar ahora? Goodman le revuelve el pelo con una sonrisa.

--No te preocupes, cielo. Nos las arreglaremos de alguna forma para hacer que todo vaya bien. --Pero el seor Lighthouse se fue y dijo que no nos ayudara. --Lo s, angelito. Creo que he hecho mal en decirle tantas cosas en tan poco tiempo. --Y entonces qu vamos a hacer? Porque cada vez hay ms sonrisitas y tengo miedo de que al final descubran este sitio tambin. Y no habr muchos ms lugares donde podamos escondernos. No quiero terminar en la quinta planta. --Ni yo tampoco, Tina. --Pero entonces qu vamos a hacer? No puedes ir detrs de l y convencerle de que nos ayude? --Ya sabes que nunca dejo mis habitaciones, Tina. --Pero si no lo haces, los sonrisitas van a hacer algo muy malo! -Empieza a gritar ms fuerte-. Y creo que todos morirn! Hotel Blue Palace, entrada 20 de septiembre, 15:35. Ed est de pie. Todo le da vueltas, pero ya no se siente tan fatigado como antes. Sacude la cabeza para despejarse. Se gira para ver quin es el que lo ha recogido del suelo. --Ests bien? Al principio no termina de identificar su voz, aunque le resulta familiar. --Eso creo -dice. Se frota los ojos, se masajea las sienes, y siente que la neblina que cubre sus pensamientos comienza a disiparse-. Tan solo he tenido un bajn de tensin momentneo. Pero... -se da cuenta de que est hablando con la mujer del traje elegante, la que encontr en el vestbulo cuando buscaba un telfono... Hace cunto de eso?-. Oh, eres t de nuevo. La mira fijamente, y se da cuenta de que el hecho de que pueda verla y hablar con ella implica que ya no es tangible. La mujer frunce ligeramente el ceo. --Me llamo Victoria Blake. No hay necesidad de mirarme as. S, como probablemente hayas deducido ya, estoy muerta. Igual que t, joven. No como yo, piensa Ed, mientras asiente afirmativamente. --Joven? -dice-. No pareces tener muchos aos ms que yo, si se me permite decir.

La mujer parece molesta por algo. --T eres nuevo aqu, verdad? Puede que haya muerto como un vejestorio, pero no es necesario que tenga ese aspecto durante toda la eternidad. Ed se da cuenta de que no quiere llegar a entender lo que la mujer est intentando decirle. --Bueno, Victoria, gracias por tu ayuda. Y ahora, si me perdonas... -dirige su atencin ms all de la mujer, hacia las puertas de cristal de la entrada y la imagen dla calle que hay tras ellas- para m ha llegado la hora bendita de salir de esta casa de locos. Comienza a andar hacia las puertas, velozmente ahora que est resuelto a salir de all, hasta que se encuentra frente a la salida. --Qu ests haciendo? -grita ella. Ed la ignora, contina andando, y baja con paso ligero las escaleras cubiertas con una alfombra roja de bienvenida. El portero est de pie en la pequea antecmara, esperando a que llegue alguien para abrirle las puertas y ayudarle con el equipaje. --No se moleste, no llevo nada de peso encima -murmura sarcsticamente al pasar. Extiende un brazo y atraviesa la puerta. Entonces siente una energa que lo empuja hacia dentro. Ed se acerca ms y observa que su mano ha atravesado la puerta, efectivamente, pero se ha detenido al topar con una especie de barrera invisible unos centmetros ms all. La barrera parece firme y no cede bajo la presin de su brazo. Lo intenta con los dos brazos a la vez, haciendo fuerza con todo su peso, pero sin ningn resultado. --No vas a conseguirlo. -Victoria est a su lado-. Lo he intentado ms de cien veces, y no solo aqu, sino por todo el edificio. La barrera tambin est en el tejado. No se puede atravesar. No ves esa cosa marrn que bloquea el camino? Ed mira al otro lado del cristal de la puerta. Ahora puede ver que hay una especie de humo detrs de la puerta, una neblina que es ms espesa en algunas partes que en otras. Es esa la sustancia contra la que se ha golpeado. Aunque parece tan liviana como el humo, es tan slida como el acero. --Maldicin! -Se aparta de la puerta como si quemara, y vuelve tras sus pasos, dejando a un lado a Victoria-. Maldicin! Tengo que salir de aqu! Tengo que volver! Por qu diablos estoy aqu? Cuando termina su pequeo ataque de ansiedad, Victoria le habla con tranquilidad, casi con tono aburrido:

--Si ya se te ha pasado la pataleta, puede que quieras escuchar lo que te tengo que decir. -Ed parpadea, sorprendido-. Resulta que conozco este hotel muy bien -le dice-. Y cmo no va a ser as. Dios sabe que viv aqu mucho tiempo cuando... bueno, cuando viva. En cualquier caso, querido... -parece buscar algo cerca de su cadera, y luego suspira-. Ojal tuviera mi bolso, matara por un cigarrillo. En cualquier caso, hay una forma de salir. Hay tneles. Tneles que conectan con las alcantarillas, abajo, en el stano. Por ellos se puede salir del hotel hasta la calle. Ed mira a la acera y a la gente que pasea por ella. Luego se vuelve hacia Victoria. --Es en serio? -dice lentamente-. Tneles? Ests segura? --Completamente segura. Nunca lo he intentado porque all abajo hay demasiadas de esas criaturas, las de la horrible cicatriz. Pero entre los dos, yo creo que podremos sortearlas. Eres la primera persona que encuentro que parece tener las ganas suficientes de salir de aqu. Ed la estudia con la mirada durante un instante. --Orpheus. Has odo hablar del Grupo Orpheus? --Creo que no, querido. -Se cruza de brazos y golpea impaciente el suelo con la punta de uno de sus zapatos de tacn-. Bueno -dice-. Nos vamos ya? Se van. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 15:47. --Todava no se ve ninguna seal de esas horribles criaturas -susurra Victoria mirando por encima de su hombro a Ed, que le sigue los pasos-. Esperemos que nuestra suerte aguante el envite. --Seguro que s -sisea Ed-. Y qu vamos a hacer exactamente si nos encontramos con una? -La sola idea de encontrarse con uno de esos sonrisitas le provoca mareos. --T limtate a seguirme, encanto -responde Victoria-. Ahora silencio, nos estamos acercando. El estrecho pasillo termina y desemboca en una sala. Ed se acerca a Victoria. --Escucha -le dice en voz baja-. Si conseguimos llegar hasta el exterior, puedo conseguir ayuda y... qu diablos...? La mano de Ed roza la pared y el fro casi le quema la piel.

Aparta la mano del muro y ve que tiene una sustancia pegada a la palma de la mano, una especie de goma adhesiva. Toca el muro con un dedo y lo aparta. --Hay una extraa sustancia en las paredes, como un pegamento helado, o algo as, qu es? --Sigamos avanzando, querido -le dice Victoria-. Ya s que todo esto debe de parecerte grotesco, pero hazme caso, comparado con otras cosas que he visto, es un halloween descafeinado. Ahora ella camina ms rpido. Ed sigue observando las paredes mientras la sigue. La capa viscosa cada vez es ms gruesa. A Ed le parece distinguir formas atrapadas en la sustancia gelatinosa. --Espera un segundo -le susurra a ella. Se acerca ms al muro para examinar las sombras. Una de las figuras parece una mano, pero doblada, como si fuera un guante. Ms all le parece distinguir algo parecido a una pierna, y un poco ms a su izquierda, algo parecido a un pie. --Dios Santo -susurra. Estn casi al final del pasillo, que se dobla en una curva. Ed observa la silueta de un brazo, y cerca de l un torso. Los dos se mueven lentamente el uno hacia el otro. Una delgada lnea los une. Ed observa la lnea, que se hace ms gruesa. Aparece una segunda lnea, como un hilo negro, que parece atarlos. --Victoria... En cuanto Ed se acerca a la esquina, Victoria grita de terror. --No! Oh, Dios, estn aqu! Aydam... Ante sus ojos, una sombra la agarra del cuello y con un golpe violento, la aparta de la vista. --Victoria! -Ed corre hacia ella, doblando la esquina. Hay otro largo pasillo, con una puerta abierta al final. Dos de los sonrisitas sin rostro la han capturado. La estn arrastrando por los brazos y ya han recorrido la mitad del pasillo. --Aydame! Oh, Dios, me han cogido! Aydame! Ed corre tras ellos, pero sus pies parecen moverse a cmara lenta, mientras los sonrisitas, sin aparente esfuerzo, le sacan cada vez ms distancia y atraviesan la puerta. Mientras corre, observa de pasada que a su alrededor hay ms siluetas en las paredes: brazos, piernas, pies, cabezas... todas aplastadas como patrones de costura, nadando lentamente unas hacia otras, agrupndose poco a poco. El aire est helado. El suelo bajo sus pies parece extraamente blando, casi esponjoso. Los gritos de Victoria resuenan por todo el pasillo. Atraviesa la puerta y entra en una habitacin donde cada

esquina parece deformada, formando ngulos distorsionados. El suelo est inclinado. Dos criaturas sujetan a Victoria mientras una tercera le pone las manos sobre la cabeza. Un brazo grisceo surge del suelo y atraviesa la estancia, moviendo los dedos como si fueran las patas de una araa, hasta terminar incrustndose en un muro. --Aydame. Ed. Por favor -gime Victoria. Ed se acerca a los sonrisitas, con miedo a resbalar en aquel suelo deslizante. Siente que una gran rabia le quema por dentro. Ya est cansado de tener miedo. --Alto -dice gritando. Es como si algo en su interior hablara por l-. Alto! Siente una fuerza incontenible que brota de su pecho y fluye por su garganta hasta llegar a su boca. Su voz estalla en la sala como un trueno. Los tres monstruos se vuelven hacia l y salen despedidos como barridos por un huracn. Victoria se desploma y cae sobre las manos y las rodillas. --Alto! -grita Ed de nuevo, sintiendo cmo se libera el poder en su interior, un poco ms dbil esta vez. La potencia del grito es suficiente para levantar del suelo a las criaturas y estamparlas contra la pared. Ed se acerca con cuidado a Victoria y la ayuda a incorporarse. --Puedes andar? -le pregunta sin apartar la vista de los sonrisitas. Estn acurrucados en una esquina, demasiado lastimados para moverse, intentando protegerse con los brazos de un nuevo ataque. Victoria no le responde. Se apoya en l para no caer de nuevo al suelo. Ed la observa con preocupacin. El largo pelo negro se le ha soltado y cae libremente sobre sus hombros desnudos. --Ests bien? -pregunta de nuevo-. Ests herida? De pronto, su cuerpo se tensa y se revuelve como una serpiente en los brazos de Ed. Aprieta sus labios sobre la nuez de Ed y el agente de Orpheus siente que la garganta se le congela. El dolor hace que le lloren los ojos, y ahora es l quien debe apoyarse en ella para no caer como un fardo al suelo. Nota que es incapaz de moverse y su cuerpo va perdiendo sensibilidad, mientras Victoria lo deja en el suelo cuidadosamente, casi con ternura. --Chissst -le dice la mujer, apartndose de su garganta y sacudindose el cabello-. No hay necesidad de hablar. No quiero que daes a ninguno ms de mis nios. Ed siente cmo se mueven sus labios, pero no puede emitir

ningn sonido. --Has sido una distraccin bastante entretenida, jovencito. -Sonre, levemente acuclillada junto a l. Ed no puede sentir ni los brazos ni las piernas-. Llegu a pensar que eras algn tipo de poder que alguien haba enviado contra m, pero ahora veo que no eres ms que un espritu con un poco ms de agallas que el resto. No importa. Hay mucho ms por hacer, y t vas a ser una comida excelente. Ed intenta balbucear algo. --Por qu? -adivina Victoria-. Porque el fuerte devora al dbil. Es la nica ley que sobrevive a la muerte. Reading, Pennsylvania 11 de febrero, 00:43. hace siete meses Las calles estn vacas, casi sin trfico en esta madrugada de domingo. La niebla aumenta el efecto de halo que produce la luz de las farolas. Ed, ansioso por llegar a casa y olvidar toda esa noche, acelera al entrar en el Boulevard Adams. Tiene la impresin de que est conduciendo por un tnel de niebla interminable. Despus de semanas de tanteos y bromas, ha logrado convencer a la atractiva profesora suplente para salir y tomar un trago. Pero ella ha estado muy poco receptiva, y ahora Ed se siente solo, muy solo. Echa de menos a su ex-mujer y se dice a si mismo que la llamar maana, aunque ella le haya dicho que no lo haga, aunque el sonido de su voz lo deje deprimido durante das. De pronto aparece algo en la carretera entre la niebla, una sombra oscura, y Ed solo tiene tiempo de contener la respiracin mientras aprieta con fuerza el pedal del freno. Durante unos instantes, cuando el monovolumen de Ed comienza a derrapar y girar sobre si mismo deslizndose sobre el pavimento mojado, parece un concurso de coches de exhibicin. En el transcurso de tres segundos, Ed se ve inmerso en una constelacin de luces de farolas y anuncios de nen que destacan contra la niebla. Y en algn lugar, recortada contra la luz, puede ver la figura de un animal, una criatura negra de colmillos amarillos y una lengua roja color sangre. Lo est mirando a l? Luego el coche se empotra contra la marquesina del autobs, entre una sinfona de cristales rotos, metales retorcidos y gritos.

Universidad de Pittsburgh, campus norte 21 de noviembre, 19:33, hace 17 aos Ed abre los ojos y se encuentra en una habitacin desordenada, llena de canaps y sillas. Hay una televisin encendida, pero han bajado el sonido al mnimo. Intenta sentarse. Le duele la cabeza. Recorre la habitacin con la mirada y ve que no est solo. Hay tres jvenes desparramados sobre los sofs y el suelo. --Mike -susurra-. Mike, Dave, Jim... Todos estn ya muertos, asfixiados por el monxido de carbono que ha escapado de una tubera mal ajustada en la cocina. Ed rueda sobre s mismo y cae al suelo, aunque casi no nota el impacto. No puedo ayudarles, se dice. Tengo que salir de aqu. El suelo parece extraamente resbaladizo y l se arrastra, casi nadando, acercndose como puede a la ventana. Vuelve la vista hacia atrs y ve a sus compaeros de piso, inmviles entre el gas txico. Una figura oscura se desliza entre ellos. La sombra de un animal empieza a olisquear a uno de ellos, y luego al resto, para, finalmente, fijar sus ojos sobre Ed. Hotel Blue Palace, patio trasero 27 de mayo, 10:13, hace 30 aos. Ed est corriendo. Tiene siete aos, y est muy asustado. En el patio trasero hace mucho fro; puede or cmo resuena el eco de sus pisadas contra el cemento. Mira a su espalda y ve al perro, furioso y terrible, que le persigue abriendo sus fauces y dejando ver unos colmillos amarillos. Ed grita y trata de correr ms rpido, y entonces siente un impacto en su espalda y cae al suelo. --Lo siento -balbucea-. No me hagas dao! El perro est sobre l, babeando entre los colmillos, y antes de que Ed pueda gritar, se abalanza sobre su cara y su cuello, y le destroza la carne mientras la sangre empieza a resbalarle por la garganta. La calle frente al Hotel Blue Palace. 20 de septiembre, 20:00. Terrence no da crdito a sus ojos. La niebla que envuelve al

hotel se ha hecho an ms espesa. Ahora se extiende al menos cinco metros ms all del permetro del hotel, y le obliga a retroceder hasta la esquina. Y lo que es ms, hay cosas movindose dentro. Parecen antropomrficas y visten ropa hecha jirones. Pero no tienen cara, tan solo una mscara de carne al descubierto, recorrida por una cicatriz enorme y siniestra. Fascinado, Terrence se aproxima. Esas criaturas no estn vivas, eso lo percibe claramente. Pero tampoco parecen almas muertas. Observa cmo se acerca una de ellos al portero del hotel por la espalda, y pone una mano enguantada encima del hombro del despreocupado empleado. Otro sigue a tres mujeres mientras pasean por la sala de recepcin. Verdaderamente, cada persona viva en el hotel parece tener un acompaante sin rostro. El resto se mueve lentamente a lo largo y ancho del hotel, sin detenerse jams. Se dira que sus movimientos tienen un propsito concreto, pero no parecen estar haciendo nada de especial. Terrence vuelve a levantar sobre sus hombros el viejo radiocasete y le habla al bafle. La radio transmite la seal a una estacin central y de ah a la gran red de ondas de radio que lleva su mensaje a todo el mundo. --No s qu son esas cosas -dice-, pero por lo que he odo, son peligrosas. Si hay alguien en esta zona, que tome precaucione... Siente que una mano le aprieta el cuello, y otra le sujeta la mueca. Otras tres criaturas sin rostro se arremolinan junto a l, agarrndolo por las piernas. l lucha, maldice y se maldice por haber prestado tanta atencin a lo que suceda en el hotel sin pensar que estas criaturas podran atravesar la barrera de niebla. Luego se da cuenta de que lo estn conduciendo al hotel. Atraviesa la niebla marroncea que lo rodea, que para su sorpresa, ahora no parece ms slida que el aire. Complejo de Orpheus nmero 6, Planta 4 20 de septiembre, 06:13. Se oye un leve temblor. Ed siente que le tiemblan las piernas. Entonces se da cuenta de que el suelo est movindose. Los bolgrafos, las grapadoras y los CD-ROM van cayendo de los escritorios al suelo. Cuando el temblor cesa, Ed escucha cmo se activan las alarmas desde algn punto situado ms all de la sala. Y luego, otro sonido. Una vibracin gutural. El gruido de un

animal. Que se acerca. Ed se aparta del tanque, dejando atrs su cuerpo, y en cuanto lo hace, ve una sombra negra que aparece en su campo de visin doblando una esquina. Tiene cuatro patas y casi arrastra la cabeza por el suelo, como una hiena. Su boca est medio abierta, revelando unos dientes grises afilados como cuchillos. Tiene la forma y las proporciones de un perro, esqueltico y hambriento, pero tenso y fibroso. Tiene una oreja mutilada, como si se la hubieran mordido. De sus ojos rojos resbala una especie de mucosa negruzca. Es ms grande que cualquier perro que haya visto o del que haya odo hablar, casi tanto como un caballo. Ed no puede moverse, est como clavado al suelo. El miedo hace que sus msculos se congelen. --Lo que hago lo hago -dice en voz alta, sin saber lo que dice-. Puede alguien decirme...? La criatura comienza a caminar hacia l, como si tuviera todo el tiempo del mundo. Siente que el animal despide ondas de terror, como el calor de una estufa. --Oh, Dios -susurra Ed-. Oh, no. Hay una tremenda explosin que resuena como un trueno, y el suelo tiembla de nuevo. El polvo se filtra por el techo y cae como el agua de lluvia por las goteras. Una puerta vuela por los aires. Llamaradas de calor intenso. Humo. Gente gritando. Hotel Blue Palace, quinta planta, vestbulo este 20 de septiembre, 22:00. Ed est sangrando. Unos colmillos afilados como escalpelos se le clavan en la garganta, desgarrando carne y msculos. Y sin embargo, aunque parezca imposible, sigue vivo y el momento no pasa. Solo hay ms y ms dolor, y l est gritando. Intenta apartar al monstruo de si, pero no consigue moverlo. Su gruido gutural hace que le tiemble todo el cuerpo. Clavar, desgarrar, sangrar, dolor... Hasta que abre los ojos. Hay un hombre de pie junto a l. Lo sujeta de la mueca y lo ayuda a incorporarse. Es joven, con la cabeza afeitada, piel oscura y barba de chivo. --Joder, las has pasado muy putas. Ed se lleva una mano a su garganta. Pero no hay sangre. --Yo... Estaba soando? --Estabas haciendo algo. Pero te he sacado, puedes olvidarte de

eso. Ahora baja la voz. Ed mira a su alrededor. Parece que la niebla de su visin, al menos, s era real. Una densa neblina lo rodea. Apenas puede ver algunas figuras movindose en la distancia. --Dnde estoy? -susurra. --Pues no estoy completamente seguro -confiesa el extrao en voz baja-. Estaba echando un vistazo y me dej atrapar como un tonto. Pude sentir cmo me atacaban con una especie de golpe mental, pero conozco formas de tratar con esa basura. Ahora Ed puede escuchar ms sonidos. Gemidos, quejidos, lloriqueos, todos cerca de l. Una sombra del tamao de un hombre se acerca a l, agitando las manos lentamente y a ciegas, como si tanteara el terreno. Puede ver su camisa destrozada y la cicatriz que le recorre el rostro. --Oh, Dios, -susurra-. Estamos en la quinta planta. El extrao da un paso atrs, apartndose de Ed. --Vamos -le dice-. Si nos movemos despacio y hablamos en voz baja no nos identificarn. Por cierto, me llamo Green. Los ojos de Ed se van acostumbrando a la penumbra segn avanzan. Ve que estn rodeados de espritus. Algunos permanecen de pie, inmviles, y otros caminan en crculos, pero la mayora estn tirados en el suelo, temblando y gritando, con los rostros convertidos en una mueca constante de terror. Ve a una adolescente tumbada boca arriba, con los ojos arrancados y apretndose la garganta mientras se retuerce en el suelo. Un hombre calvo vestido de camarero est de rodillas protegindose el rostro del ataque de unos enemigos invisibles, suplicando que dejen de golpearle. Sus ruegos quedan interrumpidos por gritos de dolor. Hay una mujer robusta en el suelo, en posicin fetal, susurrando con voz desquiciada. --Quitdmelo de encima, quitdmelo de encima, quitdmelo de encima. Y entre las almas condenadas se ve a los sonrisitas, caminando lentamente a travs de la bruma. De vez en cuando, posan una mano sobre una de sus vctimas haciendo que el espritu chille ms fuerte todava. El rostro de Green permanece impvido. --Creo que puedo ver el final del pasillo un poco ms all -murmura. --Te conozco, t eres la voz del baile que escuch antes -comprende Ed de repente-. Eres de Orpheus? --Soy la voz de todos los bailes -responde Green-. Y yo no

esperara or nada de Orpheus durante un tiempo si fuera t. Espera. Se detienen cuando una criatura sin rostro se mueve cerca de ellos, pero luego continua su camino sin preocuparse de su presencia. Ed puede distinguir el final de una pared a su derecha. La niebla parece clarear. Hay una zona iluminada a unos pocos metros de distancia. Ed fuerza la vista. S, un poco ms all se pueden ver unas puertas de ascensor. Abre la boca para decrselo a Green, cuando de pronto ve surgir un grupo de sombras de la pared de su izquierda. Retroceden sin hacer movimientos bruscos. Ed puede ver a cuatro sonrisitas que llevan a una mujer sujetndola de los tobillos y las muecas. La mujer lleva un traje blanco que contrasta por su intensidad con las vestiduras grisceas de los cuatro monstruos. Observa cmo la depositan sobre el suelo. Cuando su cuerpo toca la moqueta, se desploma, como sin vida. Su cabeza cae a un lado, y Ed puede verle el rostro. --Oh, no. -Ed contempla el cabello rubio y reconoce el uniforme de la enfermera-. Oh, no. Dos de los sonrisitas se alejan, y un tercero posa su mano sobre la frente de la mujer. Casi inmediatamente, ella se incorpora y se sienta. Pone la mano derecha sobre el regazo, y comienza a frotarse violentamente el antebrazo derecho con la otra. --Mierda, mira eso -le sisea Green a Ed. La accin de la mujer le deja una marca negra en el brazo. Luego repite el movimiento con el otro brazo. Ed puede ver lgrimas que resbalan por las mejillas de la mujer, y la oye sollozar cuando de las lneas de sus antebrazos comienza a brotar sangre. Se da cuenta de que la enfermera se ha puesto casi en la misma posicin que cuando la vio en la baera. --No -dice Ed de pronto-. No voy a permitir que esto suceda. Avanza hacia ella. --Oye! -susurra Green, intentando controlar el volumen de su voz-. Pero, qu haces? No llames su atencin. Ed la ve hacer el mismo movimiento de nuevo, y observa cmo aparecen nuevas heridas sobre su piel. Por el rabillo del ojo puede ver a un sonrisitas que se dirige hacia l. Se arrodilla junto a la mujer y le agarra las manos. --Para -le dice-. No sigas con lo que ests haciendo! No tienes por qu hacer esto! La mujer grita, y se zafa de l. Ed vuelve a sujetarle las manos y sus dedos sienten el fro metlico de un objeto punzante. La mujer

sostiene entre sus dedos un pequeo escalpelo. Ed se lo arranca de las manos tras un breve forcejeo. Ella empieza a abrirse las heridas con las uas, gimiendo de dolor. Ed levanta la vista. Hay tres criaturas acercndose lentamente a l sorteando a los espritus torturados. No puede localizar a Green por ningn lado. Mira a la enfermera. Lee su nombre en la etiqueta del traje. --Karen -le dice-. Karen, prstame atencin. Puedes salir de esto si t quieres. Yo lo hice. T puedes hacerlo. Escchame. Ella aparta las manos. De alguna forma, Ed ya no tiene el escalpelo; vuelve a estar en las manos de la enfermera, que empieza a cortarse la mueca --No! -grita l. Le sujeta la mano que sostiene el escalpelo. Est cubierto de sangre, resbaladizo al tacto-. Mira -le grita-. Mira! Y se clava el escalpelo en la tripa, justo por debajo de la caja torcica. El dolor hace que su visin flucte, pero se da cuenta de que Karen levanta la cabeza y le mira a los ojos. Se acerca a l y tira el escalpelo. Presiona sus manos contra la herida. --Vendas de contencin! Necesito vendas de contencin aqu -grita-. Que venga alguien! --Est bien, no pasa nada -dice l con suavidad-. Me pondr bien. El dolor comienza a remitir. Karen mira hacia abajo. La sangre de su traje, la que corra por sus brazos, ha desaparecido. Con cuidado, aparta la mano del abdomen de Ed. No hay rastro de la herida, ni un corte en la ropa. --No lo entiendo -confiesa ella. --Ya hablaremos luego sobre eso -se oye decir a Green. Pone una mano en el hombro de la enfermera y otra en el de Ed-. Esas criaturas casi me cogen otra vez. Vamos, tenemos que salir de aq... Es demasiado tarde. Cinco sonrisitas han bloqueado la salida, y decenas de criaturas se les acercan por todos los lados. Estn rodeados. --Apartaos -grita Ed, dejando fluir la energa a travs de su pecho. Unos pocos sonrisitas salen despedidos, pero otros ocupan su lugar. --Tienes la Voz -dice Green-. Eso es bueno. Te ensearon a utilizarla en Orpheus? --Qu est pasando? -pregunta Karen-. Qu estoy haciendo

aqu? --Lo siento -le dice Ed-. Pens que podramos salir de aqu, pero... Uno de los sonrisitas que bloquean el camino cae como un fardo. Otro se tambalea junto a l. Una sombra enorme surge de la niebla y Ed distingue a Goodman. Goodman golpea con su hacha de incendios y otro sonrisitas queda fuera de combate. --No os quedis ah parados, chicos. La salida es por aqu. Todos corren. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 22:36. Tina ya no puede esperar ms. El seor Goodman le dijo que esperara all hasta que volviera, pero ella empez a sentirse intranquila casi desde que se fue. Est convencida de que es mejor estar movindose continuamente que quedarse quieta en un sitio, porque los sonrisitas acabarn por encontrar este lugar. --Quizs no tendra que haberle gritado, Franny -le confiesa a la mueca que tiene en los brazos-. l me dijo una vez que si sala de estas habitaciones era porque la situacin estaba muy muy mal. Si le sucede algo ya no tendr ms amigos que t. Mira a la mueca durante unos segundos y luego asiente. --Tienes razn, Franny. A m tampoco me gusta estar aqu. Mejor vmonos. Tina ha llegado casi a las escaleras cuando los sonrisitas surgen de los muros, del suelo, del techo, avanzando hacia ella. Sus manos la sujetan, tan fras como el hielo. --Por favor, dejadme ir -solloza la nia, pero la levantan en volandas y se la llevan. Lo nico que puede ver a su alrededor son rostros sin facciones, cicatrices horribles que cruzan cabezas sin piel. Finalmente los sonrisitas se detienen y la dejan en el suelo. Ante ella puede ver a una mujer alta, con el pelo suelto y un largo vestido de noche. --Pero bueno, qu tenemos aqu? -Su voz neutra le resulta espeluznante, y Tina intenta huir. Pero los sonrisitas la capturan casi al momento, impidiendo que se mueva-. Una pequea lucecita esperando que alguien la apague? Tina sujeta su mueca con ms fuerza.

--No hace falta que subamos a esta al quinto piso, chicos -sentencia la mujer. --Dejadme en paz! -se obliga a gritar Tina. Intenta controlar el miedo en su voz, pero sabe que est temblando-. Dejadme marchar! --Chissst, nia -le dice con tono dulce y ojos helados. La mujer se agacha hacia la nia como para darle un beso. Tina cierra los ojos. Y entonces la mujer comienza a gritar. --NO! NO! NO! -Se aparta de Tina escondiendo el rostro entre las manos-. Aprtate de mi! Comienza a temblar violentamente, y los sonrisitas apartan sus manos de la nia y comienzan a temblar a su vez. Tina echa a correr, mientras Franny le aprieta con fuerza la mano. Hotel Blue Palace, quinta planta, vestbulo este 20 de septiembre, 22:40. --All! -grita Ed-. Si cruzamos esa cuerda, no podrn seguirnos! Coge la mano de Karen y corren a toda velocidad hacia el vestbulo. Green les sigue a la zaga, y Goodman, en la retaguardia, blande su hacha sin dar la espalda a las criaturas, retrocediendo poco a poco hacia la salida. Las criaturas caminan hacia ellos, pero no se acercan. Goodman enarca una ceja, pero no baja la guardia. --Algo les ha ocurrido -grita-. Han dejado de andar, y se han quedado ah temblando sin ms. --Ya casi estamos -dice Ed, exultante-. No veo ninguno de ellos por aqu. Cruza la cuerda junto con Karen. --Lo logramos! Hurra! --No tiene mrito, to -dice Green, que hace lo propio, y ve cmo Goodman se une a ellos-. Las criaturas han dejado de perseguirnos. Es cierto. Ed ve que la horda de monstruos permanece de pie, impasible, con los bazos colgando junto al cuerpo. Karen apoya una mano en el hombro de Ed. --Oye, realmente necesito saber qu es lo que est pasando aqu. Qu le ha pasado al hotel? Quines sois vosotros? -Entorna la mirada, como si estuviera recordando algo; mira la cicatriz del cuello de Ed-. Nos conocemos? Has... has estado en mi habitacin?

Ed se vuelve hacia Green. --Adelante -le insta Green-, pero no la abrumes. Ed se aclara la garganta. --Karen -le dice-. Qu es lo ltimo que recuerdas? Ella frunce el ceo. --Yo... estaba... Decid venir por ltima vez. Porque Victoria haba muerto, y me enviaron algunas de sus cosas, y... --Espera -le interrumpe Ed-. No ser... Victoria Blake, verdad? --S, ella misma. -Parpadea sorprendida-. Fui su enfermera durante los ltimos quince aos. Era la duea de este hotel. Muri en el incendio. --Pero... Green le interrumpe. --Djale hablar, hombre. --La cuid durante quince aos -continua Karen. Se le quiebra la voz y sus ojos comienzan a nublarse-. Ella me cont muchas historias de este lugar, sobre las fiestas que celebraban... Sola decir que yo era como una hija para ella. Oh, Dios... Karen est sollozando. Ed la toma de los hombros. --Tmate tu tiempo -le dice con voz suave. --Me enviaron sus diarios y le todas las cosas que haba hecho. Todas las veces que haba llorado, que me haba dicho cunto senta no haber tenido hijos... -Karen se enjuga las lgrimas y recobra cierta compostura-. No poda contrselo a nadie, no quera arruinar su nombre. Y despus de un tiempo ya no pude seguir viviendo con el secreto. As que volv aqu para... oh, Dios. Abre mucho los ojos y mira a su alrededor, como si viera a Ed y a los dems por primera vez. --Lo hice -susurra-. Finalmente lo hice, no es cierto? --Lo hiciste, querida -dice Goodman al fin. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 23:17. La gran caldera qued fuera de servicio hace medio siglo. Es demasiado grande para que la retiren del stano, de modo que se encuentra all, oxidndose en un lado de la pared. Victoria yace junto a ella. Se reclina sobre la caldera, apoyando la espalda contra el metal fro, sintiendo el acero a travs de la piel desnuda. --Lo siento -susurra, arrastrando las palabras-. Hblame otra

vez, por favor. Un crujido metlico, como el de la bodega de un barco, resuena a travs de la caldera. En la mente de Victoria, el sonido adopta forma de palabras: --NO MERECE LA PENA. --No -gime ella-. No, por favor. No te volver a fallar. Yo estaba... estaba asustada. Hay algo aqu que me da miedo. Lo vi pero no s lo que es. En medio del pnico me dej llevar por el miedo y empuj tu voz fuera de mi mente... Se escucha de nuevo un eco metlico, y el sonido acaba por transformarse en una palabra: OBEDECE. Ella asiente con rapidez, apoyando la mejilla contra la pared metlica de la caldera y acaricindola con los dedos. --S -susurra-. S, obedecer. La tarea est casi completada. Pronto tendrs una legin de nietos. --Y LOS VIVOS? --Nuestros planes estn casi completos, estamos extendiendo la angustia de los muertos a los vivos, como ordenaste. Y para esta noche, cada alma del hotel tendr su guardin, introduciendo tu voz en su cabeza. La sinfona de dolor alcanzar unas cotas sin precedentes, que convertirn este lugar en una extensin de tu forma maldita. La puertecilla de la caldera se abre con un chirrido oxidado. Las sombras de las paredes oscilan expectantes. Victoria recibe la bocanada de aire fro que proviene del interior de la vieja caldera. La corriente helada barre su rostro, y Victoria siente miles de diminutas agujas que se clavan en su piel. Grita de dolor, llevndose las manos a la cara. Cuando todo acaba, se incorpora con dificultad sollozando en voz baja, sin comprender qu es lo que le han hecho o por qu. Hotel Blue Palace, quinta planta, vestbulo este 20 de septiembre, 23:23. --Tenemos que salir de esta planta -apunta Green-. Las criaturas estn comenzando a moverse de nuevo. Y no estoy convencido de que no puedan atravesar la cuerda. --Espera -dice Ed-. Esto es importante. Esa mujer, Victoria, es la que ha hecho que las criaturas me traigan aqu. Les daba rdenes a los sonrisitas como si fuesen sus siervos. --Eso significa que es su reina -murmura Goodman-. Chico, ella

es la clave de todo esto, de alguna manera -sonre levemente, dando palmaditas a la hoja de su hacha-. Oh... ya falta poco. Debo confesar que sienta bien poder recorrer estos pasillos una ltima vez despus de tanto tiempo. En cualquier caso, ests en el buen camino, Eddie. Haz todo lo que puedas para llegar hasta el final. Siento no poder estar all para ver en qu acaba todo esto. Ed mira a Goodman sin entender. --Por qu ests hablando como si te fueras a algn sitio? -pregunta Ed-. T eras el que insista en que me quedara aqu para ayudar. --Chico, me encantara quedarme, pero no puedo -responde, incmodo-. Lo vi claro en el instante mismo en que dej mi habitacin. Se puede retrasar lo inevitable, pero no para siempre. -Apoya el hacha contra el suelo-. Es curioso. Cre que iba a estar ms asustado. --Pero qu...? Antes de que Ed pueda terminar la pregunta, se escucha un retumbar metlico. El suelo bajo los pies de Goodman comienza a brillar con un tono rojizo. Una sombra brota del suelo y se enrosca en la pierna de Goodman antes de que nadie pueda hacer nada. Es una cadena. Otra surge del techo, apresando una mueca de Goodman y tensndole el brazo. A estas les siguen una tercera y una cuarta, cortando el aire desde las paredes, sujetando sus brazos y sus piernas. --Ah! -grita Goodman, cuando una de las cadenas acabada en un garfio le rasga la mano y otra se clava en su muslo-. Quedaos atrs, por favor -dice al ver que Ed corre hacia l. --Qu est pasando? --Todo va bien, Eddie, esto no tiene nada que ver contigo. Es mi castigo. Es hora de darle trabajo al diablo. Ahora me estn sacando de este mundo. Me llevan a un sitio para pagar la cuenta por todo lo que he hecho. -Lanza un gemido ahogado cuando una de las cadenas se tensa y le obliga a arrodillarse-. Tan solo estaban esperando a que saliera de mis habitaciones -dice sin resuello-. All nadie poda encontrarme. Est hundindose en el suelo como si fueran unas arenas movedizas. Ed intenta ayudarlo, pero Green lo sujeta. --Por favor, haz lo que puedas por la gente de aqu, Eddie -dice Goodman-. Te necesitan... Y desaparece.

Hotel Blue Palace, quinta planta, vestbulo oeste 20 de septiembre, 23:23. Rastro. Difuso. Miedo. Olisquear el aire. En algn lugar. Cerca? Agazaparse. Buscar un rastro en la alfombra. S. Rastro. Lpiz de labios. Sabor a sangre. Gruido, gruido. Mirar. Mirar. Puerta. Atravesar la puerta. Rastro? Rastro? Voz. Persona. Gente. No preocuparse. No enemigos. Olisquear. Escuchar. Nada. Mirar. Nada. Extraos. Cosas vacas. Vibrando. Ignorar. Puerta. Atravesar la puerta. Enemigo. Dnde? Dnde? Olisquear. All. Dbil. Odio. Seguir. Seguir. Seguir. Hace un tiempo, sol. Hace un tiempo, aire. Dolor. Enemigo. Rastro. Rastro. Arriba. Seguir pista. Ms fuerte ahora. Muy cerca. Sonidos. Escuchar. Voces. Escuchar. Acercarse ms. Acercarse con sigilo. Escondido. Olisquear el aire. Rastro. S. Voz. S. Enemigo. Lpiz de labios. Gruido. Sabor a sangre. Ms cerca. Ms cerca. Mirar. Mirar. Gente. Voces. Enemigo. Enemigo. S. Aullar. Correr. Ahora. Hotel Blue Palace, quinta planta, vestbulo este 20 de septiembre, 23:27. Ed se arrodilla en el suelo y toca con las manos la mancha en la moqueta por donde ha desaparecido Goodman. --Vamos -grita-. Podemos seguirle. --No. No podemos -dice Green con firmeza-. Ya no est en este edificio. --Qu ests diciendo? -Ed se levanta furioso y se encara con Green-. De qu ests hablando y quin eres exactamente, por cierto? --Soy alguien que lleva metido en esta mierda ms tiempo que t -responde Green-, y que est tratando de echarle una mano a un ignorante. He visto este tipo de cosas antes. Se ha ido. Se ha ido a dondequiera que van los muertos cuando han acabado aqu. Y no vuelven. --Pero... -empieza Ed-. Lo que estamos haciendo... espera. Habis odo eso? Green vuelve la cabeza.

--S. --Pareca un aullido -susurra Kate. Ed se aparta de los dos. --Viene a por m. -Se aprieta la cicatriz del cuello con los dedos. Siente cmo supura un lquido viscoso. Se mira la mano. Es sangre-. Ya s lo que es. --Mira! -Karen seala al ascensor del final del pasillo. Una figura oscura aparece ante ellos. Una forma canina de refulgentes ojos rojos. Tiene la boca entreabierta y babea un lquido negruzco que cae a la moqueta resbalando por sus colmillos afilados. Green echa un vistazo a su espalda. Una horda de sonrisitas est esperando al otro lado de la cuerda. --Cogedme de la mano -decide-. Atravesaremos una de estas paredes. --Id vosotros -responde Ed-. Esa criatura viene a por m. La alejar de vosotros. --Ests loco? No digas tonteras -dice Green, agarrndolo del brazo. Ed se suelta de un tirn. --Mira, no hay tiempo que perder, viene hacia aqu. Marchaos! Da un paso adelante. Luego otro, y luego echa a correr hacia la criatura negra. --Se puede retrasar lo inevitable, pero no para siempre. Y entonces Ed siente algo pesado que le golpea el pecho, y un olor a pelo hmedo y carne podrida le quema las fosas nasales. Grita al sentir el dolor intenso del cuello, y tiene la sensacin de que empieza a caer. Caer, pero no al suelo, sino hacia algn abismo sin fondo, hacia la oscuridad. Caer. Ed quiere desconectar, pero el dolor hace que su mente no caiga en la inconsciencia. Hay una presencia animal que ataca sus pensamientos, un odio visceral que intenta aplastar su mente, mientras su cuerpo est siendo despedazado sobre el suelo. Cuchillas a travs de su garganta. Cuchillos en sus hombros. El dolor es tan grande que no puede ni gritar. Cierra los ojos. No quiere ms que estar en otro lugar, donde sea. Tiene siete aos y est echado sobre el suelo fro. Mira el cuerpo del perro con la cabeza cortada y la sangre por doquier. El hombre del mono azul sostiene un hacha de incendios y le pregunta si est bien. Sus padres corren hacia l. Ed nio se desvanece, y su ltimo pensamiento es, esto es

culpa ma. --Lo recuerdo -gime Ed, tumbado en algn lugar fro y oscuro. Siente algo en el pecho, algo caliente y poderoso que crece en su garganta?-. No fue culpa tuya -dice con voz entrecortada-. Viniste a m porque estabas enfermo, porque me odiabas... La visin de Ed parece engullir a la masa de pelo y colmillos y sangre que est gruendo sobre l. Puede ver, como si estuviera al comienzo de un largo pasillo, un perro furioso, un nio. Siente lgrimas clidas que corren por sus mejillas. --Me odiabas por lo que te hice. -Entonces, Ed grita. Le estn devorando la cara. Un cuchillo ardiente le est atravesando el ojo, una y otra vez. Hotel Blue Palace, patio trasero 27 de mayo, 10:01, hace treinta aos. Corriendo, corriendo para huir, corriendo. No he visto nada, piensa. No he hecho nada. Corriendo en el patio trasero del hotel. Y all hay un perro, un animal esqueltico con calvas en el lomo, hambriento y enfermo. Se acerca a Ed lentamente, olisqueando, con los ojos enloquecidos, la lengua fuera de la boca y la cola en alto, movindose rtmicamente a un lado y otro. Ed se seca las lgrimas de los ojos. Coge una tubera oxidada apoyada contra la valla. La levanta alto, y la descarga sobre la cabeza del perro. --No! -grita Ed, y el perro gime y se retuerce, y Ed golpea de nuevo, rompiendo la tubera en la pierna del animal. El perro emite un quejido sordo, intentando escabullirse y escapar, sin mostrar nunca los dientes, sin ladrar. Solo llorando, retrocediendo. Ed levanta la tubera una vez ms, ve sangre en ella. Hotel Blue Palace, cocina 20 de septiembre, 23:31. Poner pedacitos de cristal roto en la sopa? Se lo tendran merecido por la forma en que me tratan. Hotel Blue Palace, sala de recepcin 20 de septiembre, 23:31.

La seguir a su habitacin esta noche y se arrepentir de haberme despreciado. Hotel Blue Palace, sexta planta, vestbulo oeste 20 de septiembre, 23:31. Por que he robado esta cartera? La pondr en el bolso de Rita y le dir al encargado que he visto cmo la robaba. Hotel Blue Palace, habitacin 611 20 de septiembre, 23:31. Los nios ni siquiera aprecian estas vacaciones. Unos pocos golpes bastarn para que dejen de quejarse por todo. Hotel Blue Palace, pasillo de servicio nmero 7 20 de septiembre, 23:31. Ya est. Ahora las alarmas contra-incendios estn estropeadas. Dejaremos que el inspector les eche un vistazo, y el seor Cohn tendr que buscarse un nuevo trabajo. Hotel Blue Palace, sala de recepcin, mostrador 20 de septiembre, 23:31. Nadie sabe que tengo estas cuchillas de afeitar en el monedero. Nadie sabr que lo he hecho. Soy una buena chica. Hotel Blue Palace, habitacin 219 20 de septiembre, 23:31. Unas pocas ms. Me gusta la forma en la que las balas encajan en el tambor del revlver. Como si fuera una mquina. Hotel Blue Palace, tejado 20 de septiembre, 23:31. Los cables ya estn pelados. Listos para el fuego. La gente ver las llamas desde kilmetros.

Hotel Blue Palace, habitacin 434 20 de septiembre, 23:31. Volvern pronto. Ten paciencia. Este armario es el mejor sitio para esconderse. Este cuchillo est afilado ms que de sobra. Un sitio fro y oscuro. --Oh, Dios, por qu hice eso? Oh, Dios, oh, Dios, oh, Dios... La criatura est sentada sobre el pecho de Ed, y puede sentir cmo le desgarra la carne del cuello con sus colmillos. No puede forzarse a abrir los ojos. --Lo siento... -susurra, y las palabras se convierten en sonidos sin sentido que repite una y otra vez-. Lo siento lo siento lo siento lo siento... Lo siento -dice una vez ms, y su voz parece aliviar el dolor de su garganta-. S que me odias, pero escucha... -Ed abre sus ojos. La criatura ha dejado de morderle. Sus ojos rojos estn a escasos centmetros de los suyos, dos piscinas de sangre en un ocano de pelo oscuro-. No puedes... odiar para siempre -est diciendo Ed. Tiene que concentrarse en cada palabra, como si hablara en otro idioma-. La gente puede... pero los animales... no. Se acab, no lo entiendes? S que sufriste... eso fue hace mucho tiempo. Tu sufrimiento se acab, si lo dejas ir... -Ed imagina que su voz es una luz invisible que est irradiando y fluye hasta el cuerpo de la criatura-. Est bien -contina-. Deja que la furia desaparezca. Deja ir toda la furia. El animal mueve su gran cabeza. Abre sus fauces y salta hacia los ojos de Ed. Pero se detiene. --As est bien -dice Ed. Se calla, y trata de coger ms aire. Luego continua-. Recuerda lo que eras antes. Antes del dolor. Recuerda. La criatura olisquea el aire, vuelve la cabeza a la izquierda y luego a la derecha. Ed siente sus patas cuando se incorpora sobre su pecho y da un paso a un lado, quitndose de encima de l. Ed se mueve lentamente, arrastrndose hacia la bestia. --Tranquilo -dice. Tiene la garganta irritada-. Tranquilo... Todo va bien... Se pregunta dnde est, pero no quiere apartar su atencin de

la criatura. El suelo parece grasiento. Se incorpora con movimientos dolorosos hasta quedarse sentado. El monstruo grue. Pero el sonido parece diferente. Ed observa atnito cmo comienza a cambiar la forma de la criatura, vibrando y encogindose poco a poco. Su hocico se hace ms pequeo, su cuello de hiena se encoge, sus ojos pierden el brillo rojo. Tena ms de un metro y medio de alto, con fauces de cocodrilo. Ahora sus proporciones se reducen, y para cuando Ed se levanta, ya ha asumido la forma de un perro normal. Es una mezcla entre pastor alemn, doberman y algo ms. Ladra una vez y se sienta para rascarse la oreja con una pata. Ed se lleva las manos a la garganta. No hay sangre. --Vaya... mrate -le dice al perro con voz quebrada. El perro agita la cola. Y una voz resuena a su espalda. --Y mrate a ti, querido. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 23:55. El perro bosteza. Ed intenta no mirar a las paredes, o a las cosas que fluyen cansinamente a su alrededor. Observa cmo atraviesa la mujer la habitacin y se detiene justo delante de l, a la distancia de un beso. Se aparta el cabello de la frente como una cortina, y no tiene ojos. --Por qu estis haciendo esto? -le pregunta l. Ella se re. Ahora tiene tres bocas, tres pares de labios dispuestos unos encima de otros a lo largo de un rostro vaco. La risa fluye de una boca. Las otras exhalan un suave suspiro. --Cario, nicamente le estoy dando a la gente lo que pide. Alguien muere, y durante aos todo el mundo est quejndose y sollozando sin parar. Cada noche continan llorando en sus mentes, vuelve, vuelve, vuelve -la mujer apoya una mano enguantada sobre su mejilla-. Bueno, pues sabes una cosa? Os hemos escuchado. Y volvemos. La habitacin es una especie de cubo retorcido donde las paredes, el techo y el suelo exudan un lquido viscoso. Caen gotas del techo. Hay formas que flotan entre la mucosa que recubre las paredes. Cabezas y piernas y brazos aplastados, movindose como peces en una pecera. Ed puede distinguir la estructura original de la

habitacin a travs de la sustancia viscosa. Enchufes elctricos, bombillas, interruptores, estantes, cubos de fregar, palas. Ninguna puerta. Una enorme caldera empotrada contra la pared, con rastros de xido y mellada por el tiempo. --Estamos volviendo todos. Los muertos y los nuncamuertos, y la gran y oscura madre de las madres -dice Victoria. Ed observa que la boca que est hablando es la boca del centro. Las otras mueven los labios pronunciando en silencio palabras diferentes. Ed se mueve hacia un lado. La mano de Victoria le hace una sea para que se detenga. Su fino guante a juego con el traje de noche est completamente rasgado, dejando al descubierto un ojo que parpadea en el centro de la palma de su mano. --Por favor, no te vayas, querido -dice-. Me temo adems que no hay sitio al que puedas escapar. Ed intenta dar otro paso. Su pie no puede levantarse del suelo. Mira hacia abajo y ve varios dedos que se aferran a su tobillo. Siente algo ms sujetndole con fuerza el muslo. --Victoria... -dice. --Es mejor que te ests calladito -le aconseja con voz dulce-. Te doler mucho menos si me haces caso. Ahrrate las preguntas, querido. Una vez que te hayamos convertido en uno de mis nios, compartiremos todos los secretos. Tendremos todo el tiempo del mundo. Ed levanta la vista del suelo, y mientras mira a Victoria, se le ocurre que hay otra direccin mejor a la que mirar. Un lugar sobre su hombro, mucho ms prximo de lo que crea. Y mira. Hotel Blue Palace, suite del octavo piso 27 de mayo, 9:37, hace treinta aos. Ed est buscando a su madre. Se supone que debera estar en la sala de espera hasta que ella volviera, pero todava no lo ha hecho. De modo que recorre el vestbulo y toma el ascensor hasta el ltimo piso. Su madre lo llev all una vez para presentarle a algunas de las otras mujeres que trabajaban en el hotel, as que piensa que podra estar all. Cuando llega al octavo piso, todo est en silencio. No se ve a nadie. Camina sin rumbo fijo por el pasillo, preguntndose por qu tanta gente deja sus zapatos a la entrada de las puertas. Los zapatos

vacos le ponen nervioso. Se los imagina cobrando vida y persiguindole. Ed oye el motor de una aspiradora y corre hacia la habitacin, sonriendo. La puerta est entreabierta. La empuja y entra en una gran habitacin de muebles bonitos, en la que reina un olor extrao. Camina en direccin al ruido de la aspiradora. Hay otro sonido, pero Ed no puede identificarlo. Entra en otro cuarto, a punto de llamar a su madre. Se da cuenta de que se ha equivocado. All hay alguien que no conoce, una mujer, que se est inclinando sobre la cuna de un beb. Ed est asustado. Este no es su sitio, no debera estar all. Ed quiere correr y escaparse, pero tiene miedo de tropezar con algo, hacer ruido y que ella le oiga. Comienza a salir muy despacito de la habitacin sin apartar la mirada de la mujer. El beb est llorando. Ella lo recoge. Pero no lo sostiene entre sus brazos, como ha visto hacer a su madre con su prima Judy. Levanta al beb y lo mantiene frente a s, a un brazo de distancia. La cara del nio est roja como un tomate. Su cara est cubierta de lgrimas. Es tan pequeo que Ed se pregunta cmo puede hacer tanto ruido, ms incluso que la aspiradora. La mujer comienza a sacudir al beb, como si le estuviera quitando el polvo a una toalla vieja. Ed no sabe ya qu es lo que est escuchando, si el zumbido agudo de la aspiradora o el chillido del beb, porque la sangre que brota detrs de su odo est palpitando tan violentamente que hace que, de algn modo, todo parezca lo mismo. Observa cmo la mujer echa al nio otra vez sobre la cuna como quien arroja una moneda al pozo de los deseos. l echa a correr. Corre, corre respirando tan fuerte que no puede llorar, solo quiere escapar de all, huir de vestbulos oscuros y zapatos vacos, salir al exterior, donde brille el sol. Cuando sale al patio trasero, se encuentra con ese animal pattico que viene a lamerle las manos, dbil y amigable. Y entonces l comprende que solo se puede ser dbil o fuerte, solo se puede estar enfadado o asustado, y l sostiene entre sus manos una tubera oxidada antes de darse cuenta de que ha hecho una eleccin. Hotel Blue Palace, stano, pasillo de servicio nmero 3

20 de septiembre, 23:55. --Es como la gelatina -susurra Tina. Presiona la capa gelatinosa de la pared con la mano y esta se agita-. Qu ser? Despus de unos segundos el fro se hace tan intenso que tiene que apartar la mano. --No lo s -confiesa Green frunciendo el ceo-. Ests segura de que l estaba en esta habitacin? La membrana viscosa cubre la puerta por entero. Se pueden distinguir vagamente figuras que se mueven al otro lado, pero resulta imposible saber a quin pertenecen. --Hummm... -Tina seala la puerta con el dedo, pero sin tocarla-. l estuvo hablando con aquella seora. Esa cosa tambin estaba aqu, pero entonces podas ver a travs de l. --Podemos... ya sabes... atravesar la puerta? Atravesar esta gelatina? -pregunta Karen-. Quiero decir... como hemos hecho antes con las paredes. Green sacude la cabeza. --Yo no lo recomendara. Esta mierda no es terrestre, me entiendes? Pero quizs podamos encontrar una forma de romperla... oye, nia, qu ests haciendo? Tina ha cogido su mueca con las dos manos y la empuja con fuerza contra la membrana. La gelatina viscosa va absorbiendo a la mueca poco a poco, cubrindola por entero con su capa translcida. --Franny quiere ir dentro -dice Tina, y todos observan cmo se traga la oscuridad a la mueca. Hotel Blue Palace, stano 20 de septiembre, 23:59. Victoria pasea con tranquilidad alrededor del cuerpo de Ed, que est inmvil en el centro de la habitacin. Tiene las manos sobre los senos con las palmas hacia fuera. Los ojos de sus manos parpadean y miran a la izquierda, a la derecha, a la izquierda. --Unas ltimas palabras, querido? Te aconsejo que no utilices esa voz especial tuya, eso tan solo servira para hacerme enfadar. Ed dirige una mirada al suelo. Formas aplanadas comienzan a flotar entre la membrana gelatinosa: piernas, torso, brazos, cabeza. --Eso es para m? -pregunta. --Es tu nuevo exterior -le responde Victoria-. Uno de los chicos

de abajo te utilizar como esqueleto, ya lo vers. Pero no te preocupes, pronto tendrs mucha compaa. La angustia de este lugar ha alcanzado la temperatura de fusin, por llamarla de alguna manera. Despus de la sinfona de muerte y asesinato de esta noche, se habr bajado el puente, y miles de nios nacern aqu. --Y eso incluye tambin a tu nio? El que asesinaste en su cuna? Ella se detiene. --T... t no sabes... -Victoria permanece de pie frente a l, con los tres pares de labios vibrando como las cuerdas de un arpa. --Ese es el verdadero horror, verdad? -Ed escupe las palabras como si fueran veneno-. Comparado con lo que has llevado sobre tu conciencia desde aquel da, todo esto no es sino la decoracin barata del tren chu-ch del terror, no es cierto? La boca de ms arriba se abre, y la voz que brota de ella es tan aguda que parece capaz de romper el cristal. --QUE SE CALLE PARA SIEMPRE. Las formas del suelo tiemblan. Una vuela hacia Ed y, surgiendo de la capa viscosa, agarra su pierna desde el muslo al tobillo. La silueta de un brazo surge y se aferra a su brazo izquierdo. Ed cae al suelo con nuseas. Victoria est rindose. --No hay forma de escapar, no, Victoria? -dice Ed con la respiracin entrecortada-. Incluso en la muerte, no hay escapatoria para lo que hiciste. Ests atrapada aqu como todos los dems! --SILENCIO! -grita la voz agudsima, y a Ed le parece escuchar junto a ella la voz de Victoria, pero tan baja que resulta casi inaudible. Intenta incorporarse, apoyar sus manos sobre la mucosa helada del suelo, pero siente cmo va perdiendo la consciencia. Hay una silueta bajo el suelo, algo que se mueve, muy cerca de la mano izquierda de Ed. No es griscea, como las otras sombras que flotan en la membrana, sino blanca, y Ed mueve los dedos hacia ella sin pensar. Al sentir que se acerca todava ms hacia l a travs de la gelatina hasta tocarle la punta de los dedos, la arranca del suelo con sus ltimas fuerzas y se encuentra con la mueca de un nio entre las manos. Mira sin comprender a la cabeza sin pelo, la cara pintarrajeada y el trajecito de algodn blanco, imposiblemente blanco despus de haber atravesado la membrana gelatinosa. Se da cuenta de que se trata de la mueca de Tina. Pero adems de eso, Ed est seguro de

que la ha visto en otro contexto. La cara era diferente entonces. Pero la forma de las manos, el vestido... el trajecito blanco, con aquel dibujo rosa en los bordes... Sabe que lo ha visto en algn otro lugar. En un estante sobre una cuna, con sus ojos de cristal mirando ciegos mientras el chillido de un nio alcanzaba su cspide y luego callaba. Algo est reptando a travs de la espalda de Ed, intentando enroscrsele bajo los brazos y a lo largo del pecho. Ed coge la mueca y aprieta sus dedos en torno a sus brazos y su pecho. La sostiene en el aire sobre su cabeza. --Mira, Victoria -dice con esfuerzo, mientras siente que algo parecido a una cuerda con el tacto del papel le rodea el cuello-. Recuerda... --Adis, jovencito. Adi... -Victoria lo apunta con la palma de una mano, y luego extiende la otra. Ed puede ver los ojos abiertos de par en par en las palmas abiertas, ve sus tres bocas abiertas como fauces... --No... -susurra ella. Ed siente cmo se mueve la mueca en su mano. Parece que le han brotado dos ojos en la cara. Est el plstico y la ropa de la mueca, pero Ed tambin puede ver su interior. Una nube de luz est naciendo en su interior. Victoria se lleva las manos al rostro. Retrocede con pasos temblorosos. l oye su voz demudada. --Aljate! Aprtate de m! -Retira las manos de su cara y su rostro vuelve a ser normal, cubierto de lgrimas y plido de terror-. Francis! La piel que ahogaba a Ed comienza a perder fuerza en su presa. Se pone de pie con dificultad y avanza un paso hacia Victoria, mostrndole la mueca. Sus pequeos brazos y piernas estn movindose rpidamente, mientras su cabeza se agita hacia todos los lados. --Por favor... -suplica Victoria-. Por favor, aprtalo de m. --Mam. -La voz es aguda y penetrante. Ed siente que la mueca vibra al hablar-. Mam. Victoria grita. La mueca vibra con ms fuerza en la mano de Ed, y entonces explota en mil pedazos, con la cabeza convertida en plvora que queda suspendida en el aire durante unos instantes, y las piernas y los brazos saliendo despedidas hacia todos los rincones de la

habitacin. Ed retira la mano instintivamente. En su lugar flota un pequeo halo de luz. Se acerca lentamente a Victoria. --No! -grita ella, arrastrndose hacia atrs como un animal acorralado. Retrocede hasta que su espalda choca contra la enorme caldera de hierro. La pequea neblina refulgente casi la ha alcanzado. Su cuerpo comienza a temblar violentamente de terror. --Por favor, por favor -gime-. Por favor, no me mires. -Se vuelve hacia la puertecilla de la caldera y se arrodilla a su lado-. Aydame! -suplica. Sus manos araan los bordes de la puerta. Por un segundo mira dentro de la caldera abierta. Luego dirige la mirada hacia el halo brillante. Ed se acerca un paso ms. Siente la necesidad de alargar la mano y tocar la nubcula de luz. El brillo se hace ms intenso en el centro. Y entonces, antes de que Ed pueda acercarse ms, la neblina sale disparada hacia la cara de Victoria, envolviendo totalmente su rostro. Victoria permanece en silencio mientras su espalda choca contra la puertecilla de la caldera. Ed permanece en pie, inmvil, durante un momento, y luego echa a correr. Al hacerlo, siente que la materia viscosa del suelo comienza a moverse, a fluir. Ve que las paredes empiezan a temblar, escucha ruidos pegajosos de ventosas sobre su cabeza. Toda la viscosidad que cubre la habitacin est desapareciendo como nieve derretida, retirndose hacia la caldera. Ed resbala, cae en el torrente helado de gelatina. Lo empuja hacia delante. Intenta agarrarse a algo, pero todo est demasiado resbaladizo y l est tambalendose justo al lado de la puerta abierta de la caldera, y cae hacia abajo, hacia abajo, hacia abajo, hacia abajo. Ningn lugar. La sensacin de cada desaparece. Ed est colgando, suspendido boca abajo. Tiene la impresin de estar a kilmetros de all, decenas de metros de distancia por debajo de sus piernas, aos luz por encima de sus brazos. Bajo l se extiende la oscuridad, y all puede ver a Victoria, cuyo cabello negro se agita contra un fondo an ms oscuro. Est a varios mundos de distancia, pero todava est a su alcance. Ella lo mira con ojos como planetas, con lgrimas como ocanos.

Extiende un brazo hacia ella, gritndole que se coja a l, pero sus palabras se las traga el vaco. Ella parece verle, y una sonrisa triste cruza sus labios. Mueve la boca y l casi puede leer las palabras. Adis, querido, adis. Algo surge bajo ella. Una forma que se extiende ms rpido y ms lejos de lo que puede abarcar con la vista, hasta alcanzar el horizonte, hasta formar el horizonte. Un universo de carne, o bien un cuerpo hecho humo, Ed no est seguro. Mira cmo cae Victoria dando tumbos hacia el leviatn, sin saber si pasan segundos o aos. Cuando unas fauces gigantescas se abren para engullir el cuerpo de Victoria, ella no es ms que una mota de polvo tragada por una nebulosa. Lo nico que Ed puede hacer es fijar la vista en la criatura infinita, si es que es una criatura, mientras llena cada vez ms su radio de visin. Se extiende sin cesar en un laberinto de carne formado por su propio cuerpo. Est tan cerca que se puede tocar, pero a la vez se yergue a una distancia fuera de toda medida. Y lo est llamando. VEN, le ordena en una voz que se arrastra por su columna vertebral hasta llegar a sus pensamientos. VEN. Sabe que no puede negarse por ms tiempo, y que no quiere obedecer. Y cuando siente un pinchazo en su tobillo, y algo que tira de su pierna, la sensacin es tan lejana que apenas la percibe. nicamente cuando siente sus rodillas contra el borde de la caldera, cuando nota que su cuerpo tambaleante cae sobre el suelo, cuando ve que el perro abre la boca y le suelta el tobillo y lo mira con curiosidad, nicamente entonces, Ed cierra los ojos. Complejo de Orpheus nmero 6, Planta 4 21 de septiembre. 11:12. --Se han ido -dice Ed-. Todos. Han desaparecido. El laboratorio est vaco. Cables desnudos cuelgan del techo y algunas de las paredes. Las mesas y sillas estn tiradas de costado en el suelo. Todo est cubierto de papeles rasgados, cristales rotos, libros, y restos irreconocibles. --Qu ha pasado aqu? -pregunta Karen, poniendo una mano sobre el hombro de Ed. Green mira a su alrededor con aspecto pensativo por un momento. --No lo s, pero tarde o temprano lo averiguar.

Ed se aparta de ellos y dirige la mirada a Tina y al perro, que estn curioseando entre el maremgnum de objetos rotos. Echa un vistazo a una pared y puede ver las marcas de pintura que han dejado las enormes mquinas que antes estaban apoyadas all. --Estaban justo aqu -dice-. Diez tanques. Y en uno de ellos... esto no puede estar sucediendo. --Lo encontraremos -le consuela Karen-. Como sea. No pararemos de buscar hasta que los encontremos. Ed cierra los ojos. Est muy lejos, es dbil, pero cuando todo lo dems permanece en silencio, Ed puede or claramente la voz que le llama. VEN. --Creo -le dice a Karen- que lo mejor ser que nos demos prisa.