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REMOCIÓN DE OLORES EN PLANTAS DE

TRATAMIENTO DE AGUAS RESIDUALES
MEDIANTE BIOFILTROS

Juan Pablo Silva Vinasco1

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Docente e i nvestigador de la sección de saneamiento Ambiental de la Universidad del Valle.

Una tecnología de tratamiento puede ser de baja aceptación debido a los impactos en la salud pública de los ma- los olores. Los métodos convencionales de control de olores se pueden clasificar en la categoría de tratamientos fisicoquímicos basados . En sistemas pequeños y no centralizados los olores son gene- ralmente el resultado de la descomposición anaeróbica de la mate- ria orgánica o la reducción de sulfatos a ácido sulfhídrico.156 Juan Pablo Silva Vinasco Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales mediante biofiltros INTRODUCCIÓN La remoción de olores de plantas de tratamiento de aguas residuales es un aspecto a considerar en la proyección de estas instalaciones.

Una alternativa que viene siendo aplicada con resultados satis- factorios en la remoción de olores es la tecnología de biofiltración un sistema de tratamiento biológico de gases que utilizan la capa- cidad de los microorganismos. oxidación térmica. variables de operación. modelación y los procesos microbiológicos que ocurren en la bio- degradación. absorción. adsorción y combustión son bási- camente su aplicación a corrientes de gases residuales con bajas concentraciones de contaminantes. sus bajos costos de operación y su consideración como tecnología limpia ya que no genera resi- duos contaminantes posteriores a su aplicación. FUNDAMENTOS DE LA BIOFILTRACIÓN • Descripción del proceso Un biofiltro es un reactor biológico empleado en la purifica- ción de gases contaminados y consta esencialmente de un material . Este tipo de alternativas ofrecen el inconveniente en que los costos de operación y mantenimiento son elevados y adicionalmente trasladan el problema de una fase a otra. principalmente bacterias. en- mascaramiento y dilución.Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 157 en los procesos de adsorción. de oxidar aeróbicamente compuestos orgánicos e inorgánicos volátiles tales como el H2S a componentes menos peligrosos como CO2 y sulfatos respectivamente Las ventajas de los biofiltros con relación a las tecnologías tra- dicionales como la absorción. La principal limita- ción de la aplicación de esta tecnología es la escasez de información detallada sobre condiciones de diseño.

H2O y compues- tos ácidos. La figura 1 resume las transformaciones generales que ocurren en el biofiltro.158 Juan Pablo Silva Vinasco de empaque activo biológicamente denominado lecho. La biopelícula es una zona donde se presenta un permanente intercam- bio de masa entre las fases líquida y vapor. SO4=. es allí donde los conta- . Esquema de la biodegradación de contaminantes en los biofiltros La oxidación microbiológica es posible por la utilización de los contaminantes como fuente de energía y/o carbón por parte de los microorganismos. La principal reacción que ocurre en la biofiltración es una oxidación catabólica. a otros compuestos menos inofensivos como CO2. CO2 + H2O COV ó Gases Sales inorgánicas + Inorgánicos +O2 + H2O + Microorganismos Biomasa muerta + Nutrientes Residuos polimétricos nuevos Figura 1. es decir los compuestos contaminantes de mayor peso molecular se oxidan en compuestos de más bajo peso molecular. encargado de soportar los microorganismos que realizan la biodegradación de los contaminantes. conocida como biopelícula. La principal característica del proceso es el aprovechamiento de la capacidad de algunos microorganismos para oxidar microbio- lógicamente una gran variedad de compuestos orgánicos e inorgá- nicos como el ácido sulfhídrico (H2S) de característica volátil. En los biofiltros los microorganismos se hallan adheridos al le- cho. el cual está compuesto de partículas porosas rodeadas de una capa húmeda activa biológicamente.

Fenómenos presentados en la biopelícula de los biofiltros • Ventajas y desventajas de la biofiltración En comparación con otras tecnologías de control de la conta- minación del aire por olores. 1993). En la biopelícula se presentan fenómenos relacionados con los equilibrios interfaciales. la retrodifusión de los productos metabólicos.Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 159 minantes gaseosos se difunden y son biodegradados por la activi- dad de las bacterias aeróbicas (Groenestijn. la transferencia del contaminante ga- seoso y oxígeno por difusión. Sustrato Oxígeno 0 Difusión Equilibriointerfacial Equilibrio Interfacial Biodegradación Transporte Transportefase fasegaseosa gaseosa Sorción en Sorción ellecho en el lecho adsorción adsorción y desorción de y desorción deagua agua Figura 2. La figura 2 representa tales si- tuaciones. sorción del contaminante en el soporte y la adsorción y desorción de agua del lecho. la biofiltración ofrece las ventajas y desventajas indicadas en la tabla 2: .

en los sistemas de tratamiento de aguas residuales me- diante lodos activados y en los rellenos sanitarios (Bohn. El desempeño esta influen- La operación y mantenimiento es simple. que les per- . Es un proceso natural y por lo tanto es una A caudales altos se requiere disponer de tecnología ambientalmente amigable. La particularidad de los microorganismos en un sistema de biofiltración es que estos son pequeños y numerosos. grandes áreas de terreno. requiere de trabajo grandes caudales y bajas concentraciones. ni para compuestos no biodegradables. para Difícil de modelar.volumen alta que favorece la transferencia de masa y la biodegradación final del contaminante.Requiere de un período de adaptación de nicos como el ácido sulfhídrico.No aplica para altas concentraciones de nantes. 1992). lo que pro- porciona una relación superficie . La actividad microbiológica en un biofiltro depende del sumi- nistro de un entorno apropiado a los microorganismos. Flexible para diferentes tipos de contami. • Microorganismos en los biofiltros Biología en el biofiltro Los microorganismos presentes en los biofiltros son las mis- mas bacterias y hongos que degradan compuestos residuales en la naturaleza. contaminantes.160 Juan Pablo Silva Vinasco Tabla 2 Ventajas y desventajas de la biofiltración VENTAJAS DESVENTAJAS Costo de inversión y operación bajos. ciado por la diversidad de parámetros que actúan en el proceso. Muy eficiente para remover gases inorgá. los microorganismos a los contaminantes. experimental.

de las condiciones del medio (pH. La diversidad de la población microbiológica activa en un bio- filtro y su interacción dependen del contaminante a biodegradar y de su concentración. hierro. .Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 161 mita vivir y desarrollarse favorablemente. protozoos. pH. calcio. si este normalmente no es xenobiotico (Michelsen. los microorganismos necesitan: Carbón. Condiciones favorables del microentorno: temperatura ade- cuada para las bacterias mesofílicas. azufre. nivel de humedad favorable al crecimiento bacterial. como constituyentes de la ma- teria orgánica. y biodegradar el contaminante. oxígeno e hidrógeno. 1983). Para lograr lo anterior. el biofiltro es comúnmente inoculado con cepas biológicas especí- ficas (Ottengraff. todos necesarios para el crecimiento de la biopelícula. magnesio. Un lecho filtrante orgánico como compost o suelo. tiene muchos microorganismos de manera autóctona que pueden en general adap- tarse. Energía: Obtenida a través de fotosíntesis. producir nuevas enzimas. En el caso de compuestos sintéticos o compuestos lentamente biodegradables. 1993). potasio. El carbono es obtenido de compuestos orgánicos (or- ganismos heterótrofos) o inorgánicos (CO2’ organismos autótrofos) Nutrientes: nitrógeno. fósforo. ausencia de sustancias tóxicas inhi- bidoras de la actividad microbiológica. 1995). actividad del agua) y de la existencia o no de depredación por bacteriovirus. descomposición de compuestos orgánicos o inorgánicos. bacterias líticas y nematodos (Groenestijn.

por ejemplo si la ac- tividad del agua es baja. aunque pueden reforzar la cohesión de las partículas del lecho. las estructuras micelias que ela- boran. causan obstrucción en el biofiltro. No se requieren ambientes especiales para este tipo de bacterias y algunas especies son activas a pH entre 0. afectando el material del lecho fil- trante. 1996). En un biofiltro se encuentran principalmente bacterias. Las bacterias predominantes en los biofiltros de depuración de H2S de acuerdo con las características de operación de estos siste- mas pertenecen al grupo Thiobacillus. ENGESSER et al (1996) señala que los hongos pueden también predominar sobre la bacterias en un biofiltro. am- bientes marinos y en drenajes ácidos de mina. agua dulce.162 Juan Pablo Silva Vinasco DESHUSSES (1997) afirma que un biofiltro abastece condiciones bien aireadas y oscuras que favorecen una mezcla de microorga- nismos quimioheterótrofos. Bacterias biodegradadoras de ácido sulfhídrico Las bacterias que oxidan microbiológicamente el ácido sulfhí- drico se presentan en diferentes hábitats: suelos. ya que el genero Sulfolubus vive en hábitats sulfúricos geotérmicos. . son depredadores de bacterias y hongos. Los protozoos. si éste es orgánico. hongos y protozoos. Thermothri crece en tem- peraturas entre 55 y 85°C y Thimicrospira es muy pequeña y pro- bablemente se lixivia del biofiltro (Black. o si la condiciones son ácidas. aerobios y facultativos. Los hon- gos tienden a descomponer las macromoléculas o los polímeros como la lignina o la celulosa. Además.5 y 10 y temperaturas entre 20 y 75 oC. cumpliendo una función de regulación de la biomasa.

evitando la acumula- ción de lodo en el biofiltro (Pelczar. Una vez alcanzado el estado estacionario en el biofiltro.3) S µ = µ MAX Ks + S µ: velocidad de biodegradación del sustrato (contaminante) [kg m-3 s-1] . 1982).Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 163 Los Thiobacillus son bacilos cortos. el sulfuro pierde dos electrones formándose compuestos poliméricos de azufre en la membrana celular. La primera tiene una velocidad mayor que la segunda. Como producto de la oxidación del sulfuro producen sulfatos (SO4=) y azufre elemental extracelularmente lo que favorece la se- paración de estos compuestos de la biomasa. 1989): 2HS= + 02 2Sº + 2OH- 2Sº + 3 O2 2SO4 + 2H+ La oxidación biológica del sulfuro a sulfato ocurre en dos eta- pas. En el segundo paso el azufre es oxidado a sulfito y luego a sulfato. la ci- nética global en un biofiltro se puede representar por la relación empírica de MICHAELIS-MENTEN: (Ec. gram-negativos y la ma- yor parte de las especies se movilizan por medio de un flagelo po- lar. la biode- gradación del sulfuro de hidrógeno por parte de los Thiobacillus se simplifica por las siguientes reacciones (Buisman. • Cinética de la biodegradación de ácido sulfhídrico en los biofiltros Asumiendo que la etapa determinante en la velocidad de biode- gradación es una reacción enzimática de alguna naturaleza.

Figura 3.164 Juan Pablo Silva Vinasco µmax: velocidad de degradación máxima del sustrato [kg m-3 s-1] S: concentración del sustrato [kg m-3] Ks: constante de saturación (constante de Michaelis-Menten) [kg m-3] Diversos autores han identificado dos situaciones que afectan la cinética de la biodegradación: • Altas concentraciones de sustrato( S>>>>Ks) en la biopelícula hacen que esta permanezca completamente saturada y ya que no hay limitación en la difusión µ es independiente de la con- centración de sustrato (µ =µmáx. lo que implica que el cambio de la concentración con la altura del biofiltro obede- ce a una cinética de primer orden (situación b de la figura 3).). (situación a de la figura 3) • En condiciones de baja concentración de sustrato (S<<<Ks) la biopelícula no esta saturada o completamente activa y por lo tanto la velocidad de biodegradación del H2S es controlada por los fenómenos de difusión en la biopelícula. 1983) . Variación de la concentración del contaminante en la fase gaseosa y en la biopelícula. el sustrato no tiene delimitación debido a la difusión dentro de la biopelícula. (Ottengraff. al contrario de la curva b.En este caso la concentración de H2S cambia linealmente con la altura bajo una cinética or- den cero. En la curva a.

así como la capacidad de degradación de los contaminantes del aire por parte del sistema de biofiltración. La vida útil del empaque está entre 2 y 4 años. influye en el crecimiento de los microorganismos en el biofiltro. turba fibrosa y mezclas de todos estos materiales. tierras. Contenido orgánico: El contenido orgánico del material de so- porte es importante como una fuente de reserva de carbono en caso . gravas.Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 165 • Material o lecho de soporte El material o lecho de filtración es un componente importante de un biofiltro debido a que es el hábitat de la población microbiana ya que sus características son esenciales para el modo de desarrollo de los procesos metabólicos. P. En el caso de los materiales inorgánicos se sugiere emplear puzolana. La naturaleza del material de soporte afecta el tiempo de ope- ración. carbonato (Bonnin. Recientemente se ha utilizado el carbón activado con excelentes resultados (Guey. 1995). cor- tezas. arenas. Entre las características deseables del material de empaque po- demos citar: Contenido de nutrientes inorgánicos: La presencia de nutrientes inorgánicos como N. K. insuficiente actividad biológica como consecuencia de la acidez o la reducción de la disponibili- dad de nutrientes en el empaque (Deshusses. y S. la actividad de las bacterias y los costos de operación del biofiltro. zeolitas. 1994). tiempo después del cual tiene que ser renovado debido al incremento en la caída de presión en el sistema. 1994). Los materiales de tipo orgánico más utilizados son compost.

Retención de agua: El material de soporte debe exhibir una buena capacidad para retener agua. Resistencia a la compactación: Un lecho que se compacte dis- minuye su porosidad. 1994). Las bases del suelo y minerales neutralizan la acidez generada en la oxidación del H2S. necesaria para una buena adhesión bacterial y mejorar la transfe- rencia de masa entre la biopelícula y el gas a tratar. 1992). Población microbiana autóctona Capacidad amortiguadora: El material filtrante debe tener bue- na capacidad amortiguadora para neutralizar los productos ácidos formados y así evitar el deterioro del lecho. 1992). El contenido de materia orgánica recomendado esta entre un 35% y un 55% (Williams. la distribución y estructura de los poros deben suministrar una alta área superficial. . Porosidad del lecho: El material de soporte necesita tener un volumen de espacio vacío entre el 40 y 80 % para que el gas pue- da pasar a través del lecho con una distribución uniforme y sin de- masiado resistencia (Williams. Superficie específica: El tamaño de partícula.166 Juan Pablo Silva Vinasco de una interrupción en la operación del biofiltro. ya que los microorganismos necesitan un ambiente húmedo para sobrevivir y llevar a cabo su metabolismo. Bajo condiciones de aire saturado se requiere que el medio posea una retención de agua entre el 40 y 80 por ciento de su masa (Deshusses. lo que afecta el tiempo de residencia del gas y la eficiencia del biofiltro.

alto Muy alto Nutrientes Alta Alto Ninguno Ninguno Capacidad de sorción Medio Medio Alto Bajo-medio Tiempo de vida 2-4 años + 20 años + 5 años +15 años Costos Bajos Bajos +/.Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 167 Tabla 3 Comparación de los materiales empleados en biofiltros CRITERIOS COMPOST SUELO CARBÓN ACTIVADO SINTÉTICOS Población microbiana Alta Alta Ninguno Ninguna Área superficial Media Media Alto Alto Permeabilidad Media Baja Medio . • Intervalo de temperaturas adecuado para las bacterías mesofílicas. • pH apropiado para un crecimiento biológico óptimo. El óptimo funcionamiento de un biofiltro depende en gran parte de: • Un nivel apropiado de humedad para los microorganismos.altos Altos Humedad/mojabilidad Hidrófobo Hidrofílica adición adición FACTORES DETERMINANTES EN LA OPERACIÓN DE BIOFILTROS El proceso de biofiltración es controlado por numerosos fac- tores fisicoquímicos y de operación que influyen en la eficiencia del proceso y los costos de tratamiento. Otros factores también son importantes pero su influencia es menor y tienen que ver con: .

condiciones de operación críticas de los biofiltros.168 Juan Pablo Silva Vinasco • Nutrientes necesarios para el crecimiento de la película bioló- gica. . Cada célula regula su contenido de agua. Una insuficiente cantidad de agua limita la forma- ción de la "biopelícula". incrementa la caída de presión y puede causar daños estructurales irreversibles en el lecho (Van Lith et al. En agua pura esta regu- lación se facilita debido a una mayor presión osmótica. afecta la sorción de contaminantes al le- cho y disminuye la actividad microbiológica. • Carga contaminante y carga superficial aplicada al biofiltro • Limitación de oxígeno • Dirección del flujo de aire En las siguientes secciones se amplía la influencia en el proce- so de humedad del lecho. 1997). • Humedad del lecho El agua sirve como medio para disolver los compuestos quí- micos esenciales que constituyen la vida de los microorganismos. El contenido de agua en el lecho de un biofiltro activo es el parámetro de operación más crítico que debe controlarse durante la biofiltración. tapona los espacios de poro disponibles. la temperatura y el pH. los microorganismos tienen dificultades para realizar esta función y pueden gastar en ella gran parte de su ener- gía metabólica disminuyendo la actividad de la biopelícula. Por su parte una excesiva humedad reduce la transferencia de masa de sustancias hidrófobas. en el caso de los microorganismos adheridos a un medio poroso con baja dis- ponibilidad de agua.

ALLEN ERIC (1992).Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 169 El contenido óptimo de humedad que debe presentarse en el lecho no está definido. Silva (1999). espe- cialmente si se requiere una eficiencia alta y se trata de compues- tos poco biodegradables. de las pérdidas de calor debidas a las fluctuaciones de las condiciones medioambientales externas. debido a una menor acti- vidad microbiológica en el biofiltro. Silva (1999). Este conteni- do depende de la naturaleza del lecho y de las propiedades físicas del contaminante. 1997). debido a que las investigaciones sobre los cambios en el comportamiento de los biofiltros con base en la hu- medad es limitada. 1995). El control de la humedad es más importante a medida que la concentración y la carga del contaminante a tratar es mayor. indica que para un biofiltro empacado con lecho de compost empleado en la remoción de H2S la eficiencia dis- minuye a humedades inferiores al 30%. evaporación de agua del biofiltro y generación de calor por la re- acción de oxidación microbiológica (MICHELSEN. . Sin embargo la literatura y la experiencia de los investigadores han sugerido valores en el rango del 20 a 65% de humedad para distintos lechos (Gostommski. • Temperatura del lecho La temperatura de operación de un biofiltro es función de la temperatura del gas de entrada. reporta que al disminuir la humedad del lecho de 50% a 25% en un lecho de compost la eficiencia del lecho se disminuye de un 95% a un 50% todo esto asociado a menor actividad microbiológica.

el coeficiente de la ley de HENRY se incrementa con la temperatura. Para la mayoría de gases. Los principales microorganismos activos en un biofiltro son las bac- terias mesofílicas. General- mente se cree que el efecto biológico es más importante que el efec- to físico así los biofiltros trabajan mejor a mayores temperaturas. Una temperatura en el rango mesofílico favorece una mayor actividad microbiológica. La mayoría de las velocidades de reacción metabólica se dupli- ca cuando la temperatura se eleva en 10º C. sin embargo los efectos físicos deben ser considerados especialmen- te si se trata de contaminantes con altos coeficientes de la ley de Henry (Devinny. pero al mismo tiempo afecta el funcio- namiento fisicoquímico del biofiltro. así que menor cantidad de contaminante se disuelve en el agua. • pH del material filtrante Las especies de microorganismos presentes en los biofiltros son susceptibles de cambiar su comportamiento al presentarse variacio- . Temperaturas de ope- ración bajas tienden a limitar el crecimiento de los microorganismos mientras que altas temperaturas inhiben la actividad y pueden ser perjudiciales para las bacterias. Los hongos general- mente se adaptan mejor a condiciones extremas de temperatura. que generalmente presentan mayor actividad en el rango de 5 a 50 ºC y óptimamente a 37º C.170 Juan Pablo Silva Vinasco La actividad microbiológica y el comportamiento del biofiltro se afectan ostensiblemente por la temperatura. La absorción del compuesto disminuirá y la transferencia de masa del contaminante a los microorganismos será menos efectiva. favoreciéndose el creci- miento microbiano y la eliminación del contaminante en el biofiltro. 1999).

este lavado es conveniente para biofiltros donde el aire contaminado se suministra en forma ascendente. lugar donde ocurre la ma- yor actividad biológica. Algunas especies presentan acti- vidad a altos pH. pero por lo general lo re- comendable es que en un biofiltro se presenten valores de pH de 6 a 8 (Deshusses. que se de- fine como la capacidad del medio para soportar cambios de pH. . ALLEN y YAN (1992) reportan disminución de pH del lecho cercanos a 2 para un biofiltro de compost. Los efectos en el cambio de pH pueden minimizarse emplean- do un medio biofiltrante con una alta capacidad buffer. es así como según los tipos de contaminantes y de cepas microbianas asociadas. El pH del medio también puede controlarse dosificando una base con el agua de irrigación. El pH en un biofiltro puede cambiar durante la operación. el medio puede bajar su pH. Debido a que los ácidos tienden a acumularse en la entrada del biofiltro. 1994). inhibiéndose o desapareciendo si las condiciones del medio no son las más favorables. debido a que algunas de las biotransformaciones generan productos ácidos como es el caso del ácido sulfídrico. por- que de lo contrario se pueden presentar taponamientos en el me- dio que den lugar a caminos preferenciales. y algunas a pH bajos.Remoción de olores en plantas de tratamiento de aguas residuales 171 nes en el pH.

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