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12 de Febrero. 1809.

En The Mount, la casa de un rico médico de Shrewsbury,


Inglaterra, hay una gran agitación. Susannah está teniendo un
parto demasiado laborioso y Robert se teme lo peor: que el
que habría sido su quinto hijo, nazca muerto.
Sería una historia como tantas otras si no fuese porque
el futuro del mundo está en juego.

Texto por Maximiliano Corredor Adámez

Darwin.
El hombre que
le dio la vuelta
al mundo

20 reportaje | Darwin. El hombre que le dio la vuelta al mundo cero, 06.02.2009


L a realidad es que
nació sin mayor pro-
blema, fue bautizado
con el nombre de Charles Robert,
y a los 22 años se embarcó en un
otra explicación que el hipotético
sentido del humor del creador, son
los llamados rasgos vestigiales.
Como el apéndice intestinal, cuya
única función parece ser la de in-
Biografía

1809
En Francia, Lamarck publica
Philosophie Zoologique,
donde formula su teoría
largo viaje alrededor del mundo fectarse, que es una reliquia de un
evolutiva. En Inglaterra,
que duraría 5 años. Y que, en pasado en el que los ancestros de nace Charles Darwin.
1859, hace ahora 150 años, pu- los seres humanos tenían una 1831
blica El Origen de las Especies, un dieta diferente, herbívora, que re- Darwin, recien licenciado
libro que escandaliza a muchos de quería un intestino mucho más en Teología, se embarca
sus coetáneos pero que, poco a largo que el que tenemos actual- en el HMS Beagle.
poco, abre los ojos a sus colegas mente. O como el hipo que todos 1836
científicos, iniciando una revolu- hemos sufrido en alguna ocasión, Regreso del Beagle.
ción que sentará las bases de toda que no ocurriría si los nervios que Darwin es acogido con
entusiasmo en la comunidad
la biología moderna. regulan el movimiento del dia- científica. Primeras investiga-
Si bien es cierto que otro natu- fragma saliesen de la médula espi- ciónes sobre evolución.
ralista, Alfred Russel Wallace, llegó nal a la altura de dicho músculo y 1837
a las mismas conclusiones que no desde la base del cráneo, que es Darwin termina su Diario del
Charles Darwin de manera inde- de donde salen desde cuando viaje del Beagle, publicado al
pendiente, no deja de ser un ejer- nuestros antepasados eran unos año siguiente junto al del
capitán FitzRoy y reeditado
cicio interesante el plantearse la peces que respiraban agua por las por separado en 1839.
ucronía. ¿Cómo habría sido el branquias. Por no mencionar las En sus cuadernos de trabajo,
mundo sin él, sin su teoría de la hernias inguinales, que los varo- Darwin dibuja el primer árbol
evolución? nes padecen por la trayectoria evo- filogenético.
Al fin y al cabo eso es precisa- lutiva que ha seguido la posición 1838
mente lo que pretenden los movi- de los órganos genitales masculi- Primera formulación de la
teoría de la selección natural.
mientos creacionistas, que la nos, trayectoria reflejada en una Consciente de su relevancia,
evolución salga de las aulas y de peculiar recolocación durante el Darwin decide no publicar
los anales científicos, y volvamos a desarrollo del feto, que crea en las nada y continuar trabajando.
un mundo en el que la gente crea ingles un punto débil en el saco 1855
que las especies fueron creadas abdominal que recoge las vísceras. Wallace publica un artículo
una a una y tal y como las conoce- en el que insinúa el proceso
de especiación. Lyell urge a
mos. Esto, que planteado así no Evolución: hecho y teorías Darwin para que publique.
parecería tener mayor trascenden- Los órganos vestigiales, las series 1858
cia para el común de los mortales, fósiles, pero también numerosos 20 años después de Darwin,
supondría un retroceso tecnológico experimentos de laboratorio y ob- Wallace llega a la teoría de la
y social más profundo de lo que los servaciones de campo; son muchas selección natural. Ambos la
propios creacionistas sospechan. las evidencias de la evolución que publican conjuntamente.
Por ejemplo no tendría sentido se acumulan, reforzando la veraci- 1859
hacer experimentos en animales dad del hecho evolutivo. Exacta- Publicación de El Origen de
las Especies, “resumen” del
para averiguar cómo funciona el mente igual que cada fruta que cae trabajo de Darwin sobre la
cuerpo humano. Y para saber si al suelo desde el árbol es una evolución. La primera edición
una droga será eficaz para curar prueba contundente de la existen- se agota enseguida y las
tal enfermedad o aliviar tal sín- cia de la fuerza de gravitación. Si reacciones no tardan.
toma, tendríamos que experimen- nadie en su sano juicio duda de la 1871
tar directamente con humanos atracción que ejerce la Tierra sobre En El Origen del Hombre,
Darwin extiende sus teorías
vivos. Sin evolución no habría me- todas las cosas, nadie debería a nuestra especie y formula
dicina moderna – o viviríamos en dudar de que las especies de seres la selección sexual. Las
un mundo mucho más siniestro. vivos evolucionan, de que unas for- críticas arrecian.
Parafraseando al genetista Theodo- mas, con el paso del tiempo, se 1882
sius Dobzhansky, “nada en biolo- convierten en otras distintas. Darwin fallece y es enterrado
gía tiene sentido excepto a la luz de ¿Pero por qué lo hacen? Al ver con honores en la abadía de
Westminster, junto a Newton.
la evolución.” “Sin esa luz, se con- una manzana caer, y otra, y otra

vierte en un montón de hechos va- más, podemos llegar a inferir que
rios, algunos de ellos interesantes todo cuerpo es atraído hacia la Tie-
2009
Las teorías de Darwin siguen
o curiosos, pero sin formar nin- rra. Esto es un hecho, una afirma- generando debate entre los
guna visión conjunta.” ción sobre la realidad, e innegable científicos. Algunos grupos
Un buen número de esos he- por evidente en sí misma. Sola- religiosos continúan negando
chos curiosos, que no tendrían mente podría dudarse de ello si la evidencia.

cero, 06.02.2009 Darwin. El hombre que le dio la vuelta al mundo | reportaje 21


produjese el caso de un objeto que, proponen es verdadero, y que el de
Darwin se refería “dejado caer”, no cayese. Lo que Darwin es uno de esos casos.
sucedería entonces es que habría Que los científicos se equivocan
a la evolución como que reformular la universalidad del es algo que no debería pillar por
hecho, habría objetos que caen y sorpresa a nadie. De hecho, la his-
“mi teoría”, otros que no. Algunos tipos de cre- toria del conocimiento científico
acionistas proponen esto para el podría describirse como la acumu-
pero los expertos caso de la evolución, intentando lación de teorías fallidas. O la acti-
dejar al hombre al margen del vidad científica resumirse en una
identifican resto de los seres vivos (curiosa- serie de personas llevándole la con-
mente Wallace defendía este carác- traria a otras. La teoría que explica
al menos cinco ter singular de nuestra especie), a la gravitación ha seguido un largo
pesar de todas las pruebas de lo camino desde lo que decía la Física
en “El Origen” contrario. Pero formular un hecho de Aristóteles hasta la Relatividad
(universal o no) no explica por qué General de Einstein, pasando por
dicho hecho sucede. Las explica- las aportaciones de Galileo, Hooke
ciones que los científicos dan a los y Newton, y en ningún momento
hechos se llaman teorías. Para ex- las manzanas han dejado de caer a
plicar la gravitación, tenemos la te- pesar de que todos ellos a la postre
oría de la gravitación; para explicar se equivocaran. Del mismo modo,
la evolución, tenemos la teoría de la teoría de la evolución ha cam-
la evolución. biado mucho desde sus comienzos
Esta distinción no parece estar hasta hoy, sin que ello signifique
clara entre algunos creacionistas, que las poblaciones de organismos
que criticando elementos de la teo- hayan dejado de evolucionar.
ría pretenden refutar el hecho en sí Darwin, ¿se equivocó o no? No
–otros directamente niegan las pro- son pocos los que lo afirman, pero
pias evidencias, como la edad de ¿en qué? El darwinismo es un edi-
los fósiles, o les atribuyen causas ficio que tardó toda su vida en
supernaturales. Su objetivo es bá- construir, formado por un com-
sicamente decir que los científicos plejo entramado de observaciones
se equivocan, que no todo lo que e inferencias. A pesar de que el

Las teorías de Darwin... pruebas... y detractores


Teoría de la evolución como tal. Las especies no son entes + Las series de fósiles; - Los creacionistas más
inmutables, cambian con el paso del tiempo. La variedad observación prolon- extremos sólo aceptan
presente entre los individuos de una misma especie no gada de poblaciones la creación por un ente
representa corrupciones de un tipo ideal inalterable, sino naturales. superior.
el estado natural.
Selección natural. Los recursos son escasos. Poseer un + Modelos matemáticos; - Los proponentes del
carácter que aumente la eficacia en su explotación da experimentos de labo- diseño inteligente, los
más oportunidades al poseedor para dejar descendencia ratorio; selección artifi- neolamarckistas y los
frente a sus congéneres. Y, si este carácter es heredable, cial; observación de mutacionistas niegan
esta descencia a su vez sobrevivirá mejor. Con el paso de poblaciones en am- que la adaptación por
las generaciones, el carácter beneficioso será poseído por bientes cambiantes. selección natural sea
la mayoría de la población. el motor evolutivo.
Diversificación de las especies. La cantidad de especies exis- + Observación directa - De nuevo, sólo los
tente se debe a que, de algunas especies anteriores, han en naturaleza y labo- creacionistas más
surgido otras especies hijas por la formación de nuevas ratorio; anatomía com- extremos niegan esto.
poblaciones aisladas que, con el paso del tiempo, han parada; hibridación de
evolucionado de forma independiente. especies en anillo.
Origen común. Extendiendo la lógica de la formación de nue- + Código genético; - Todos los tipos de
vas especies hacia atrás en el tiempo, podemos deducir ARN ribosómico. creacionistas.
que el conjunto de todos los seres vivos se podría remon-
tar a un único origen de la vida en la Tierra.
Gradualismo. La evolución tiene lugar mediante pequeños + Genética de - Los saltacionistas de-
cambios en las poblaciones y no de manera abrupta. poblaciones fienden lo contrario.

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propio Darwin se refería al con-
junto como “mi teoría”, los exper-
tos reconocen al menos cinco
teorías independientes como nú-
cleo de lo que propone en El Ori-
gen. Y si él mismo tuvo
malentendidos con gente de su
época por este motivo, quizá no
sea tan de extrañar que aún hoy,
150 años después, se siga dándole
vueltas al asunto.

El pico de los pinzones


Pongamos por ejemplo el caso de
las islas Galápagos. Más concreta-
mente, el de los pinzones de Dar-
win que en ellas habitan. Icono de
la revolución que supuso para
Darwin el estudio de la diversidad
insular, siguen siendo objeto de
estudios, observaciones y experi-
mentos reveladores que contribu-
yen de manera muy significativa a
la mejora del conocimiento de los
mecanismos detrás de la evolución
de las especies.
El matrimonio Grant ha hecho
de estas islas ecuatorianas su se-
gundo hogar. Darwin pasó en ellas
cinco semanas; esta pareja de bió-
logos vive en ellas 6 meses al año
desde hace más de 30. Gracias al Las 14 variedades de pinzones de Darwin de las Galápagos se
meticuloso estudio de los ejempla- diferencian en hábitat, tipo de alimentación y forma de su pico.
res allí capturados durante su
breve estancia, Darwin logró com-
poner una foto fija del resultado de
la radiación adaptativa producida,
según él, cuando una única espe-
cie de pinzón coloniza los diversos
“La adaptabilidad de los pinzones
hábitats de las diferentes islas. Y
gracias a los detallados estudios
de Darwin refuerza el papel creativo
en poblaciones naturales hechos de la selección natural”
por los Grant a lo largo de todos
estos años, estos han podido ela-
borar un video de cómo se produce
la adaptación de las poblaciones
ante ambientes cambiantes, ob-
servando cómo cambia la forma
del pico de una especie de pinzón
según el tipo de alimento al que se
adapte una población u otra ante
un periodo de sequía que hace
desaparecer su fuente de comida
habitual. Desplazamiento de
La rapidez y plasticidad adap- caracteres (tamaño del
tativa del pico de los pinzones re- cuerpo y del pico) en los
sulta ser mucho mayor de lo pinzones que cohabitan
esperado por los modelos gradua- en una misma isla.
listas más tradicionales. El meca-

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nismo evolutivo detrás del cambio, propagación de aquellas que resul-
la selección natural, sigue siendo tan adaptativas.
el mismo, eso sí. “Si acaso”, afir- Pero no hace falta irse a las Ga-
man los investigadores, “este estu- lápagos para obtener pruebas de la
dio refuerza el papel creativo de la acción de la selección natural.
selección”, en muchas ocasiones Cada ser vivo lleva un registro evo- En los últimos
entendida como un freno, un sim- lutivo en su interior, codificado en
ple filtro que tienen que pasar las su ADN. Los modelos evolutivos 40.000 años de
novedades evolutivas, pero incapaz simplistas, propuestos antes de
de crear por sí misma el cambio. que siquiera se conociese la identi- evolución humana,
La fuente de este cambio serían las dad molecular del vehículo heredi-
mutaciones producidas en el có- tario, han dado paso a otros que la selección natural,
digo genético hereditario. Y, en el tienen en cuenta que cada una de
caso de los pinzones, hasta sabe- las letras encadenadas en el ge- lejos de pararse,
mos de qué genes se trata, gracias noma está ligada a las otras. Es
a otro estudio de Peter y Rosemary decir, que si una mutación en par- se ha acelerado.
Grant en colaboración con el gené- ticular, el cambio de una letra por
tico del desarrollo Cliff Tabin. otra, resulta beneficiosa, la selec-
ción positiva a la que se ve some-
La caja negra de Darwin tida arrastrará también al resto de
Efectivamente, el material de par- nucleótidos, y lo hará con mayor
tida de la evolución es la variación fuerza cuanto más próximos estén.
presente en los genomas de los in-
dividuos. Darwin así lo intuyó, La especie ¿elegida?
pero desconocía por completo las El prejuicio de considerar nuestra
leyes que rigen la herencia de los especie como un caso excepcional
caracteres biológicos, lo cual le pervive en el debate naturaleza vs
trajo innumerables quebraderos de cultura. La teoría antropológica
cabeza, que ya dejó ampliamente más aceptada sostiene que el hom-
reflejados en El Origen y la abul- bre, al culturizarse, se independiza
tada correspondencia que man- de las limitaciones de la evolución
tuvo con sus colegas científicos. biológica y es la evolución cultural
Hoy la genética permite a los cien- la que pasa a ser dominante. Sin
tíficos elaborar complejos modelos embargo, cuando estos nuevos mo- “There is grandeur
matemáticos que predicen cuál delos evolutivos, capaces de detec- in this view of life,
sería el modo de evolución de una tar qué posiciones concretas del with its several powers,
población en diferentes circuns- genoma han sido seleccionadas po- having been originally
tancias teóricas. Por ejemplo, asu- sitivamente, se aplican a los cada breathed into a few forms
miendo como ciertas las teorías vez más abundantes datos genómi- or into one; and that,
mutacionistas, en ausencia de se- cos humanos, las conclusiones son whilst this planet has gone
lección natural las poblaciones radicalmente sorprendentes. En cycling on according to the
evolucionarían a una tasa igual a los últimos 40.000 años de evolu- fixed law of gravity,
la tasa de mutación. Sin embargo ción humana, la selección natural from so simple a beginning
es este tipo de evolución el que se lejos de pararse, se ha acelerado. endless forms most beautiful
muestra como el más lento y gra- Frente a la falacia de considerar un and most wonderful
dualista puesto que, cuando los aspecto dominante sobre el otro, have been, and are being,
modelos tienen en cuenta la selec- emerge una nueva visión en la que evolved.”
ción de unas variantes frente a evolución biológica y cultural se
otras, la tasa de evolución au- alimentan una de otra. Charles Darwin
menta. Y ya no es errática como la El hombre no es ni el rey de la
evolución por deriva neutra, sino creación, ni la cúspide de ningún
direccional. Sí, la selección es una proceso transformista dirigido a un
criba de variantes, pero en vez de final perfecto. Cual revolución co-
un freno es un acelerador de la pernicana, Darwin nos baja del pe-
destal central al que nos habíamos
Página anterior: Pinzones de Darwin de encaramado. Somos una especie
diferente especie, posados sobre sus más, tan evolucionada como el
respectivas fuentes de alimento. resto. Y, como el resto, seguimos
DAVID COOK / TIM ELLIS evolucionando. ✽

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