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Isaac Asimov

La edad del futuro I


Ttulo original: THE EDGE OF TOMORROW

Comentario [LT1]:

NDICE
PRLOGO ........................................................................................................... 2 INTRODUCCIN ................................................................................................ 6
NOTA DEL EDITOR:................................................................................................ 7

l. LO NICO ESTA DONDE T LO ENCUENTRAS ...................................... 8 II. EL FENMENO EUREKA.......................................................................... 21 III. LA SENSACIN DE PODER ..................................................................... 31 IV. EL COMETA QUE NO EXISTA............................................................... 40 V. ENCONTRADOS!........................................................................................ 50 VI. CHISPEAD, CHISPEAD, MICROONDAS ................................................ 64 VII. PAT DE FOIE-GRAS .............................................................................. 74 VIII. EL PUENTE DE LOS DIOSES................................................................ 90 IX. CREENCIA ................................................................................................ 100 X. EL QUINTO DE EUCLIDES...................................................................... 129 XI. LA VERDAD DEL PLANO....................................................................... 139 XII. LA BOLA DE BILLAR ............................................................................ 149 XIII. LOS VIENTOS DEL CAMBIO.............................................................. 166 NDICE ................................................................................................................. 1

Dedicado a la memoria de Sally S. Greenberg (1937-1984)

Isaac Asimov

La edad del futuro I

PRLOGO
Cuando uno est por primera vez con Isaac Asimov experimenta la impresin de que lo nico que al hombre le interesa es su propia persona. Al fin y al cabo, sus temas favoritos de conversacin son (por orden de frecuencia) el nmero de libros que ha escrito, el hecho de que es un genio, el hecho de que es suavemente peligroso con las mujeres y el hecho de que disfruta inmensamente con todo ello. Esto no es exactamente una mentira. Isaac se siente orgulloso de sus realizaciones y tiene perfecto derecho a ello. Y, ciertamente, es heterosexual. Pero la presuntuosa y jactanciosa imagen pblica que presenta, el chico de la pastelera de Brooklyn que compondr un lascivo epigrama a la menor insinuacin..., eso es una mscara, un disfraz que Isaac Asimov lleva, como el millonario tacao que Jack Benny pint durante tantas dcadas, o el desmaado y patoso idiota representado por Chevy Chase. Todo es simulacin. Bajo la apariencia que Isaac muestra al pblico hay un hombre considerado, atento y carioso; no slo un amigo, sino un amigo en la necesidad, un hombre que durante casi treinta aos ha sido para m como un hermano mayor. Hay un gran corazn en Isaac, un corazn tan grande como su inteligencia*. Permtame que le cuente una ancdota para ilustrar este extremo. Poco despus de habernos conocido, cuando ambos vivamos en la zona de Boston, Isaac me telefone para decirme que no tardara en recibir una llamada del director de la revista Amazing Science Fiction, para pedirme que escribiera una serie de artculos de divulgacin cientfica sobre las posibilidades de vida en otros mundos. Me pidi que hiciera la serie dijo Isaac, pero le expliqu que no poda porque estaba demasiado ocupado y que, de todos modos, era mejor que lo hicieras t, ya que sabas ms que yo acerca del tema. Casi me desmayo. All estaba el escritor ms destacado en la materia, un doctor en bioqumica y gran erudito, dicindome a m un escritor carente casi por completo de ttulos y con slo un conocimiento superficial de las nociones bsicas de la astronoma que yo saba ms que l acerca de la vida extraterrestre. Percibiendo mi consternacin, Isaac explic: Mira, yo te contar todo que s sobre el tema. Y t debes de saber algunas cosas que yo ignoro. As que entonces sabrs ms que yo! Hizo honor a su palabra. Yo escrib la serie, y ello me acredit como autor dentro de la comunidad de la ciencia ficcin. Esto por lo que se refiere al aspecto pblico de Isaac. Luego, uno empieza a leer las obras de Asimov. Se trate de obras de ficcin o no, la primera impresin que uno experimenta es: Esto es Aunque el corazn de Isaac es verdaderamente grande, sus arterias coronarias necesitaron en 1983 la ayuda de una triple intervencin quirrgica. En la actualidad est plenamente recuperado.
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fcil! Yo podra escribir una cosa as. Intente hacerlo. Yo lo he intentado, y dista mucho de ser fcil. Pues ese sencillo y directo estilo asimoviano oculta abismos de inteligencia y talento mucho ms profundos de lo que casi nadie sospecha. A Isaac le encantan los nmeros, como ver usted en muchos de los ensayos que componen este libro. Y cuando habla de sus obras, hace hincapi en el nmero de libros que ha escrito: ms de trescientos en la actualidad. Otros escritores hablan del dolor de la creacin, de la agitacin que bulle en su arte, de la lucha por vencer el bloqueo del escritor. Isaac se sienta y escribe. Disfruta hacindolo; probablemente, es la nica persona que conozco que disfruta realmente con la tarea fsica de escribir. Pero no se detenga en los nmeros. Considere la amplitud y la variedad de los temas sobre los que ha escrito: todo desde la Biblia hasta la bioqumica, desde la poesa hasta la paleontologa, desde la historia hasta la ciencia ficcin. l hace que parezca fcil. Su habilidad especial consiste en tomar un tema, cualquier tema, y presentarlo con tanta claridad y tan bien que el lector lo puede comprender casi sin el ms mnimo esfuerzo. Isaac escribe de una forma que se ha descrito frecuentemente como un estilo sin esfuerzo (Una vez le dije, en guasa, que se trataba en realidad de un esfuerzo sin estilo. Tard diez segundos en darse cuenta de que estaba bromeando). Como su estilo es tan fluido, tan claro, tan lgico y racional, existe entre los literatos ms pagados de s mismos la tendencia a desechar los ensayos de Isaac como meras divulgaciones y sus obras de ciencia-ficcin como anticuados artculos de revista barata. Parafraseando a Shakespeare: Se burlan de las cicatrices los que nunca sintieron una herida. Yo he pasado una buena parte de mi vida como editor, y permtame decirle que es sumamente raro encontrar ensayos sobre ciencia (o sobre cualquier tema) tan clara y pulcramente escritos como los de Asimov. Y encontrar obras de ficcin tan sugestivas y obsesionantes como El nio feo** o Crepsculo*** es igualmente infrecuente. Si esto son divulgaciones y antiguallas, sean bienvenidas muchas as! Desafo a los literatos a que las produzcan. Como ver en las pginas que siguen, Isaac ha elegido escribir acerca de cientficos..., cientficos reales, extrados de la historia, y cientficos imaginarios, tomados del campo de la ciencia ficcin. En estos ensayos y relatos encontrar usted algunas cosas maravillosamente curiosas. Encontrar a varias personas fascinantes. El lector los encontrar en La edad del futuro II. Publicados por esta editorial en dos volmenes: La edad del futuro I y La edad del futuro II.
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Puede que ya conozca algunas de ellas; otras le resultarn nuevas. Hay muchas sorpresas reservadas, como, por ejemplo: Isaac Newton, reverenciado por nuestro Isaac como la ms grande figura de la ciencia, era un cobarde moral. Dos famosos escritores Goethe y Omar Khayyam estuvieron involucrados en el progreso de las matemticas. El peso de la Tierra es cero. El pararrayos de Ben Franklin hizo ms para sacudir la presa de la religin sobre la mente del hombre occidental que la teora de la evolucin de Darwin. En 1916 no se concedi ningn premio Nobel de Fsica, e Isaac quiere montar una campaa para corregir esa injusticia. La reina Victoria (precisamente) dio uno de los primeros y ms fuertes golpes en favor de la liberacin de las mujeres. Todo eso est en los ensayos de este libro: los cientficos del pasado. En los relatos de ficcin, los cientficos del futuro, encontrar: Una oca que, literalmente, pone huevos de oro, con una precisa descripcin cientfica de cmo se hace. Un cientfico que comprende que la especie humana no es ms que un experimento creado por una inteligencia superior. Un hombre que puede andar en el aire. Un homicidio cometido con una bola de billar. Un hombre del lejano futuro que puede realizar operaciones aritmticas en su cabeza... y paga el precio de esa habilidad. Un nio de Neanderthal arrebatado de su propio tiempo y trado al nuestro. Un mundo que peridicamente se vuelve loco. Y, en el relato que Isaac ha sealado frecuentemente como su favorito, un computador que medita, desconcertado, durante eones sobre La ltima pregunta. Una cosa extraa acerca de estas obras de ficcin. En cada uno de estos relatos, Isaac Asimov el eterno optimista, el racional entusiasta de la ciencia muestra lo que solamente puede describirse como el lado oscuro de la investigacin cientfica. Estos relatos muestran a los cientficos tal como el pblico no los ve nunca, como nunca los presentan los libros de historia: cientficos que dudan, que se preocupan por las implicaciones morales de su trabajo, que conspiran unos contra otros e, incluso, llegan al asesinato. Lo que demuestra la afirmacin con la que he comenzado. Por debajo de la apariencia pblica de Isaac hay un ser humano muy perceptivo, extremadamente inteligente y sensible. l sabe, mejor que la mayora de los que despotrican contra la investigacin cientfica y la proliferante tecnologa, que la ciencia es una actividad humana, que la investigacin es llevada a cabo por hombres y mujeres falibles, emocionales e imperfectos. Sin embargo, a pesar del lado oscuro, a pesar de las conspiraciones y los defectos de las personas que intervienen en estos relatos, la obra de la ciencia progresa. Estos imperfectos y defectuosos
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seres humanos construyen creaciones maravillosas para nosotros: generadores que suministran energa incesantemente, mquinas que nos permiten viajar a travs del tiempo, computadores y robots que liberan de la fatiga a la Humanidad. Tal vez sea sa la esencia del verdadero optimismo, la conviccin de que seres humanos imperfectos pueden promover el avance hacia la perfeccin. se es, ciertamente, el mensaje que encontrar usted entre los cientficos, pasados y futuros, de este libro. Ese es el cimiento de la fe que ha hecho de Isaac Asimov quien es y lo que es. BEN BOVA West Hartfor Connecticut

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INTRODUCCIN
He reunido varias colecciones de mis ensayos sobre temas de no ficcin (generalmente, pero no siempre, sobre ciencia). Y tambin he reunido varias colecciones de mis relatos de ficcin (generalmente, pero no siempre, de ciencia ficcin). Adems de eso, he publicado tambin novelas largas y libros largos sobre temas de no ficcin. Esto ha hecho posible que algunos lectores lean mis obras de no ficcin y rehyan las de ficcin... y viceversa. Por supuesto, tienen perfecto derecho a ello, pero, no obstante, no me agrada que lo hagan. No entra dentro de mis planes el que la gente rehya ninguna parte importante de mis obras. Mi idea de un Universo debidamente organizado es uno en el que todo el mundo lea todo lo que yo escribo. Por consiguiente, me sent interesado al instante cuando mi buen amigo Ben Bova me sugiri que publicase una coleccin que incluyera obras de ficcin y de no ficcin. Por qu no? A mi modo de ver, quien entonces leyera el libro en razn de una de las categoras podra leer tambin un poco de la otra al tenerla tan a mano. Y, al gustarle (puedo soar, no?), ese lector saldra entonces a comprar una pequea muestra de varias docenas de libros mos que antes no habra soado tocar. Ben dijo que debera haber un tema unificador que enlazara las dos mitades del libro y sugiri que todos los ensayos y relatos de ste versaran, de una manera u otra, sobre cientficos. Se trataba de una idea muy buena (por lo que no me sorprende que se le ocurriera a Ben), ya que soy qumico profesional por formacin e historiador de la ciencia por fascinacin. Por qu no emparejar dijo Ben un ensayo cientfico sobre alguna caracterstica concreta de un cientfico real con un relato de ciencia-ficcin que ilustre la misma caracterstica de un cientfico imaginario? El corazn me dio un vuelco. Sera magnfico. Por desgracia, tras reflexionar largamente y repasar mis obras (tarea nada fcil habida cuenta de su extensin), comprend que no podra ser. Yo no escriba mi ciencia-ficcin con la intencin de establecer paralelismos de ningn tipo con ninguno de mis ensayos sobre temas cientficos. Jams se me haba ocurrido hacerlo. De hecho, si he de ser sincero, no creo haber pensado absolutamente en nada al escribir un relato..., excepto, quizs, en que sera estupendo que lo vendiese y me ganara honradamente unos pocos dlares. Sin embargo, mientras estaba convencindome a m mismo de que la cosa no resultara, lleg de Tor Books (editorial para la que Ben trabaja como asesor) un contrato para la confeccin de esa hbrida coleccin. Ocurre que yo siento una aversin innata a no firmar un contrato de edicin. No s a qu se deber, pero sa es en parte la razn del considerable nmero de libros que he conseguido publicar. Pasar una
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hora al da firmando contratos significa necesariamente pasar las otras veintitrs escribiendo (Hace tiempo que he abandonado cualquier idea de comer o de dormir). As, pues, firm el contrato, y ahora tengo que componer el libro. Pero yo sigo sin poder presentar la ficcin y la no ficcin emparejadas, como un moderno Plutarco. Yo no puedo decir: Observen el paralelismo del cientfico del futuro de este concreto relato de ciencia-ficcin con el cientfico del pasado de este concreto ensayo. Simplemente, no me parece que yo tenga ningn caso de este tipo. En lugar de ello, todo lo que puedo hacer es presentarle un grupo de ensayos y un grupo de relatos, todos los cuales muestran cientficos trabajando. Tal vez usted pueda ver paralelismos y me dirijan cartas que empiecen con grandsimo idiota... (De cuando en cuando recibo cartas que empiezan as). Pero no se disponga a analizar inmediatamente el libro. Lea primero los ensayos y relatos con talante alegre y despreocupado y disfrute a fondo con ellos (puedo seguir soando, no?), y, luego, repselos una y otra vez para ver si puede extraer de ellos profundas conclusiones con las que ilustrarme. Los doce ensayos contenidos en este libro estn tomados de The Magazine of Fantasy and Science Fiction. Llevo 26 aos escribiendo ensayos para esta revista, sin fallar un slo nmero, y se me ha acabado dando carta blanca absoluta. La consecuencia es que puedo hacer lo que quiera en estos ensayos, y una de las cosas que quiero hacer es comenzar cada ensayo con una ancdota personal. La razn principal para ello es que me divierte hacerlo, pero una razn subsidiaria (segn me han dicho los que investigan mis tcnicas con ms atencin y detenimiento del que yo les dedico) es que sirve para introducir al lector en el cuerpo del ensayo de forma ms o menos suave. En cualquier caso, est usted advertido. En las partes de ficcin de este libro debe usted recordar que no presento cientficos reales, aunque procuro que mis cientficos resulten realistas. Todos los cientficos existen en un posible futuro, prximo o lejano, y todos se ocupan de problemas que no afectan a los cientficos reales de hoy. * * *

NOTA DEL EDITOR:


Lejos de m discutir con el Buen Doctor, pero creo que la mayora de los lectores encontrarn algunos temas unificadores que enlazan estos ensayos y relatos.

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l. LO NICO ESTA DONDE T LO ENCUENTRAS


Esto no es exactamente cientficos del futuro, y no es exactamente ciencia ficcin. Es cientficos del presente y es un relato con enigma. Ms an, este relato no ha aparecido nunca en ninguna de mis colecciones, pues est recin escrito. Es un relato de Viudo Negro, uno de una acreditada serie de relatos que he escrito, de los cuales ste es el quinto. Algunas de sus partes son completamente autnticas, ya que las he tomado de mi propia experiencia como estudiante graduado. Yo era un sabidillo en aquellos tiempos, muy parecido en eso a Horace, y el incidente del Beilstein tuvo lugar exactamente tal como yo lo cuento. El enigma, naturalmente, es inventado.

Emanuel Rubin habra luchado hasta la muerte antes que admitir que la sonrisa dibujada en su rostro era una sonrisa fatua. Pero lo era. Por mucho que se esforzara, no poda ocultar el orgullo que lata en su voz ni el brillo de satisfaccin de sus ojos. Compaeros Viudos dijo, ahora que hasta Tom Trumbull est aqu, permitidme que os presente a mi invitado de esta noche. ste es mi sobrino Horace Rubin, hijo mayor de mi hermano menor y resplandeciente lumbrera de la nueva generacin. Horace sonri dbilmente al or estas palabras. Le sacaba la cabeza a su to y era un poco ms delgado. Tena pelo oscuro y ensortijado, prominente nariz aguilea y boca ancha. Decididamente, no era guapo, y Mario Gonzlez, el artista de los Viudos Negros, estaba haciendo verdaderos esfuerzos por no exagerar sus rasgos. La exactitud fotogrfica era suficiente caricatura. Lo que no entraba en el dibujo, naturalmente, era la inequvoca lucecita de rpida inteligencia que brillaba en los ojos del joven. Mi sobrino dijo Rubin est cursando el doctorado en Columbia. En qumica. Y lo est haciendo ahora, Jim, no en 1900 como lo hiciste t. James Drake, el nico Viudo Negro poseedor de un doctorado autntico (aunque, conforme a las reglas del club, todos tenan derecho al tratamiento de doctor) dijo: Muy loable por su parte..., cuando yo me doctor fue justo antes de la guerra; me refiero a la Segunda Guerra Mundial. Sonri reminiscentemente a travs de la fina y ondulada columna de humo que se elevaba de su cigarrillo. Thomas Trumbull, que, como de costumbre, haba llegado tarde a la hora del aperitivo, frunci el ceo y dijo, por encima de su copa: Si no me equivoco, Manny, lo habitual es suscitar estos detalles durante el interrogatorio posterior a la cena. Por qu alteras el orden de las cosas? Agit la mano con gesto petulante en direccin al humo del
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cigarrillo y se apart ostensiblemente de Drake. Solamente estoy sentando las bases dijo Rubin, con tono indignado. Sobre lo que espero que interrogues a Horace es sobre el tema de su prxima tesis. No hay razn para que los Viudos Negros no podamos adquirir un poco ms de instruccin. No nos hagas rer, Manny intervino Gonzalo. Quieres decimos que entiendes lo que tu sobrino est haciendo en su laboratorio? Yo entiendo de qumica mucho ms de lo que crees replic airadamente Rubin. Por fuerza, ya que creo que no entiendes nada. Gonzalo se volvi hacia Roger Halsted y dijo: Da la casualidad de que s que Manny se diplom en alfarera babilnica en alguna academia por correspondencia. No es cierto dijo Rubin, pero aun eso es ms que tu diploma en galletas y cerveza. Geoffrey Avalon, que escuchaba con desdn esta conversacin, se dirigi al joven estudiante. Cuntos aos tiene usted, seor Rubin? Ser mejor que me llame Horace dijo el joven, con una inesperada voz de bartono, o contestar to Manny y yo no podr decir ni palabra. Avalon sonri ceudamente. Verdaderamente, l monopoliza todas las conversaciones cuando se lo permitimos, pero, cuntos aos tiene usted, Horace? Veintids, seor. No es un tanto joven como candidato al doctorado, o est slo empezando? No. Debo comenzar ya mi tesis, y espero haberla terminado dentro de medio ao. Soy bastante joven, pero eso no constituye nada inslito. Robert Woodward obtuvo su doctorado en qumica a los veinte aos. Naturalmente, estuvieron a punto de expulsarle de la escuela a los diecisiete. Pero veintids no est nada mal. Cumplir veintitrs el mes que viene. Lo conseguir a esa edad... o nunca. Se encogi de hombros y en su rostro se dibuj una expresin de desaliento. Son la suave voz de Henry, el perenne e insustituible camarero de todos los banquetes de los Viudos Negros. Caballeros, la cena est servida. Tenemos cordero al curry, y me temo que nuestro cocinero cree que el curry se hizo para ser degustado, de modo que si alguno de ustedes prefiere algo menos fuerte dganmelo ahora y yo me encargar de que sea complacido. Halsted dijo: Si algn pusilnime prefiere tomar huevos revueltos, Henry, treme a m su racin de cordero al curry adems de la ma. No debemos desperdiciarla. Y tampoco debemos contribuir a agravar tu problema de exceso
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de peso, Roger gru Trumbull. Tomaremos todos el curry, Henry, y trelo con todos sus condimentos, en particular el coco y las especias. Y ten tambin el bicarbonato a mano, Henry dijo Gonzalo. Los ojos de Tom son ms optimistas que su estmago. Henry estaba sirviendo el coac cuando Rubin dio unos golpecitos con su cuchara en un vaso de agua y dijo: Al grano, caballeros, al grano. He observado que mi sobrino ha hecho estragos en los comestibles, y ha llegado el momento de que pague por ello en la sesin de interrogatorio. Jim, t deberas ser el interrogador, ya que tambin t eres una especie de qumico, pero no quiero que Horace y t os enzarcis en una conversacin privada sobre menudencias qumicas. Roger, t eres un simple matemtico, lo cual te cualifica suficientemente. Quieres hacer t los honores? Con mucho gusto respondi Halsted, tomando un sorbo de curaao. Joven Rubin, u Horace, si lo prefiere, cmo justifica usted su existencia? Una vez que obtenga mi ttulo y encuentre un puesto en una Facultad decente dijo Horace, estoy seguro de que el trabajo que haga ser justificacin sobrada. En otro caso... Se encogi de hombros. Parece dubitativo, joven. Espera tener dificultades para encontrar un empleo? No es cosa de la que se pueda estar seguro, seor, pero he sido entrevistado aqu y all, y, si todo va bien, yo creo que resultar algo concreto y deseable. Si todo va bien, dice. Hay algn obstculo en su investigacin? No, en absoluto. He tenido el suficiente buen sentido como para elegir un problema sin riesgos. S, no o quiz... cualquiera de las tres respuestas posibles me deparara un ttulo. De hecho, la respuesta es s, que es la mejor de las alternativas, y me considero ya situado. Drake dijo de pronto: Para quin est usted trabajando, Horace? Para el doctor Kendall, seor. El de la cintica? S, seor. Estoy trabajando en la cintica de la rplica del ADN. Es una cuestin a la que no se ha aplicado rigurosamente hasta el momento tcnicas fisicoqumicas, y ahora yo me encuentro en condiciones de componer grficos computerizados del proceso, que... Hablaremos de eso ms tarde, Horace le interrumpi Halsted. Por el momento, estoy tratando de averiguar qu es lo que le preocupa. Tiene usted la perspectiva de un empleo. Su investigacin se ha desarrollado bien. Qu hay de su trabajo de clase? Ningn problema en eso. Excepto... Halsted aguant la pausa unos momentos y, luego, dijo: Excepto qu? No me ha ido tan bien en mis clases de laboratorio.

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Especialmente en el laboratorio de qumica orgnica. No soy... hbil. Yo soy un terico. Ha suspendido? No, claro que no. Simplemente, no me he cubierto de gloria. Bueno, qu le preocupa entonces? Le he odo decir a Jeff que conseguir su doctorado a los veintitrs aos o nunca. Por qu nunca? Dnde entra esa posibilidad? El joven vacil. No es la clase de cosa... Rubin, evidentemente confuso, frunci el ceo y dijo: Horace, a m nunca me dijiste que tenas problemas. Horace mir a su alrededor como si buscase un agujero a travs del cual pudiera escabullirse. Bueno, to Manny, t tienes tus propios problemas y no acudes a m con ellos. Resolver esto por m mismo... o no lo resolver nadie. Resolver qu? pregunt Rubin, levantando la voz. No es la clase de cosa... empez de nuevo Horace. En primer lugar exclam vigorosamente Rubin, cualquier cosa que digas aqu es completa y absolutamente confidencial. En segundo lugar, ya te dije que en la sesin de interrogatorio deberas responder a todas las preguntas. En tercer lugar, si no dejas de andarte con rodeos y ambigedades te meto de cabeza en un cubo de jalea de frambuesa. Horace suspir. S, to Horace. Slo quiero decir... pase la vista alrededor de la mesa que me ha estado amenazando as desde los dos aos y jams me ha puesto la mano encima. Mi madre le hara pedazos si se atreviese. Siempre hay una primera vez, y no le tengo miedo a tu madre. Puedo habrmelas con ella dijo Rubin. S, to Manny. Est bien. Mi problema es el profesor Richard Youngerlea. Uh-oh dijo suavemente Drake. Le conoce, doctor Drake? Bueno, s. Es amigo suyo? Bueno, no. Es un buen qumico, pero la verdad es que yo le desprecio. El feo rostro de Horace se abri en una amplia sonrisa, y dijo: Entonces, puedo hablar con libertad? Podra hacerlo en cualquier caso respondi Drake. Pues se trata de lo siguiente dijo Horace. Estoy seguro de que Youngerlea va a formar parte de mi tribunal examinador. No desperdiciara la oportunidad de hacerlo. Y tiene la suficiente influencia para conseguirlo si se lo propone. Entiendo, Horace dijo Avalon, con su voz profunda, que usted le aborrece. Muchsimo respondi Horace sinceramente.
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E imagino que l le aborrece a usted. Me temo que s. Yo tena mi laboratorio de orgnica bajo su direccin, y, como he dicho, mis resultados no fueron precisamente brillantes. Imagino que habr un cierto nmero de estudiantes que no obtienen resultados brillantes. Los aborrece a todos? Bueno, no les tiene simpata. Deduzco que sospecha usted que l quiere estar en su tribunal examinador para cargrselo. Es as como reacciona con respecto a todo estudiante que no obtiene resultados brillantes en su laboratorio? Bueno, realmente l parece pensar que el trabajo de laboratorio constituye la suma y compendio de todo cuanto es bueno y noble, pero no, no es slo que yo no obtuviera resultados brillantes. Bien dijo Halsted, asumiendo de nuevo el interrogatorio, parece que estamos llegando a alguna parte. Yo doy clases en una escuela superior y s todo lo que hay que saber acerca de estudiantes detestables. Estoy seguro de que el profesor le encontr a usted detestable. En qu sentido? Horace frunci el ceo. Yo no soy detestable. Youngerlea s que lo es. Mire, es bravucn. Siempre hay algunos profesores que se aprovechan del hecho de hallarse en una posicin inexpugnable. Se ceban en los estudiantes; los maltratan verbalmente; los ridiculizan. Y lo hacen, aunque saben perfectamente que los estudiantes son reacios a defenderse por miedo a ganarse una mala nota. Quin va a discutir con Youngerlea si pone una C, o, incluso, una F? Quin va a discutir con l si expresa en un claustro de profesores su influyente opinin de que tal y tal estudiante no tiene lo que se necesita para ser un buen qumico? Le ha ridiculizado a usted? pregunt Halsted. Ridiculizaba a todo el mundo. Haba un pobre chico que era ingls, y que cuando se refera al cloruro de aluminio, que se utiliza como catalizador, cargando el acento en la segunda i. Al fin y al cabo, era slo la forma inglesa de pronunciar, pero Youngerlea se la tomaba con l. Denunciaba la majadera, segn su expresin, de crear una innecesaria slaba adicional, cinco en vez de cuatro, y la estupidez de hacer un nombre qumico ms largo de lo necesario. No era nada, y, sin embargo, humillaba al pobre hombre, que no se atreva a decir ni una sola palabra para defenderse. Y todos los malditos pelotilleros de la clase se rean. Y qu es lo que le hace a usted ser peor que los dems? Horace se sonroj, pero haba una nota de orgullo en su voz. Yo le replico. Cuando se mete conmigo, no me limito a quedarme callado, aguantando el temporal. De hecho, le interrump cuando estaba con aquella historia del aluminio-alumino. Dije, con voz firme y alta: El nombre de un elemento es una convencin humana, profesor, no una ley de la naturaleza. Eso le cort en seco, pero dijo, con su habitual tono despectivo: Ah, Rubin, ha estado rompiendo tubos de ensayo ltimamente?
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Y supongo que todos se echaron a rer dijo Halsted. Claro que lo hicieron los muy cretinos. Yo romp un tubo de ensayo en todo el curso. Uno! Y eso slo porque alguien me empuj. Y luego un da voy y me encuentro en la biblioteca de qumica a Youngerlea, que estaba buscando algn compuesto en el Beilstein... Qu es el Beilstein? pregunt Gonzalo. Es una obra de consulta de unos 75 volmenes en la que se relacionan muchos miles de compuestos orgnicos, con referencias al trabajo realizado sobre cada uno de ellos. Todos figuran relacionados por orden con arreglo a algn sistema lgico pero muy complicado. Youngerlea tena sobre su mesa un par de volmenes y estaba hojeando primero uno y luego el otro. Me pic la curiosidad, y le pregunt qu compuesto estaba buscando. Cuando me lo dijo me sent extasiado porque observ que no estaba buscando en los volmenes adecuados. Me dirig en silencio a las estanteras del Beilstein, cog un volumen, encontr el compuesto que Youngerlea buscaba... cosa que me llev treinta segundos, volv a su mesa y le puse delante el volumen, abierto por la pgina correcta. Supongo que no le dio las gracias dijo Drake. No, no lo hizo respondi Horace, pero quiz lo hubiera hecho si no hubiese visto en mi cara la sonrisa ms grande del mundo. En aquel momento, yo prefera tomarme mi venganza a conseguir el doctorado. Y puede que sea se el resultado. Nunca te he considerado la persona ms diplomtica del mundo, Horace dijo Rubin. No, to Manny respondi melanclicamente Horace. Mam dice que salgo a ti..., pero slo lo dice cuando est realmente enfadada conmigo. Hasta Avalon se ech a rer, y Rubin mascull algo por lo bajo. Bueno, y qu le puede hacer l? dijo Gonzalo. Si sus notas son buenas, y su investigacin es buena, y hace bien el examen, tienen que aprobarle. No es tan fcil, seor dijo Horace. En primer lugar, se trata de un examen oral, y las presiones son intensas. Un tipo como Youngerlea es un maestro consumado en el arte de intensificar la presin, y puede reducirme a la incoherencia o hacer que me enzarce en un furioso intercambio de insultos con l. En cualquiera de ambos casos, puede sostener que yo carezco de estabilidad emocional necesaria para ser un buen qumico. Es una figura poderosa en el Departamento y podra determinar la postura del comit. Aunque yo apruebe y obtenga el doctorado, l tiene la suficiente influencia en los crculos qumicos como para vetar mi admisin en algunos puestos muy importantes. Se hizo el silencio en torno a la mesa. Drake dijo: Qu va usted a hacer? Y qu es lo que le hace a usted ser peor que los dems? Bueno..., intent hacer las paces con el viejo bastardo.
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Medit detenidamente el asunto y finalmente le ped una cita para poder presentarle mis excusas. Dije que saba que no nos habamos llevado bien, pero que esperaba que no pensara que yo sera un mal qumico. Dije que la qumica era en realidad mi vida. Bueno, ya sabe lo que quiero decir. Drake asinti con un gesto. Qu dijo l? Estaba disfrutando. Me tena donde quera tenerme. Hizo todo lo posible por humillarme; me dijo que yo era un sabidillo de temperamento incontrolable y varias cosas ms destinadas a sacarme de mis casillas. Pero yo aguant y dije: Admitiendo que yo tenga ciertas peculiaridades, dira usted que eso me convierte necesariamente en un mal qumico? Y l dijo: Bien, vamos a ver si es usted un buen qumico. Estoy pensando en el nombre de un elemento qumico nico. Dgame usted qu elemento es, por qu es nico y por qu tengo que pensar en l, y admitir que es usted un buen qumico. Yo respond: Pero qu tiene eso que ver con que yo sea un buen qumico? l dijo: El hecho de que no lo comprenda ya es un dato en contra suya. Debera usted ser capaz de deducirlo por razonamiento, y el razonamiento es el instrumento fundamental de un qumico, o de cualquier cientfico. Una persona como usted que habla de ser un cientfico terico y que, por consiguiente, desprecia cosas tales como la destreza manual no tendr dificultad en admitirlo. Bien, pues utilice su razn y dgame en qu elemento estoy pensando. Tiene usted una semana a partir de este momento; hasta las cinco de la tarde del lunes prximo, por ejemplo. Si no acierta usted con el elemento, no habr segunda oportunidad. Yo dije: Hay 105 elementos, profesor Youngerlea. No va a darme ninguna pista? l respondi: Ya se las he dado. Le he dicho que es nico, y no aadir nada ms. Y me dedic la misma sonrisa que yo le dediqu en el momento del incidente del Beilstein. Bien, joven dijo Avalon, qu pas el lunes siguiente? Resolvi usted el problema? El lunes siguiente no ha llegado an, seor. Faltan tres das, y estoy desorientado. No hay forma posible de responder. Un elemento entre 105, y con la sola pista de que es nico. Es sincero el hombre? pregunt Trumbull. Dado que es un fanfarrn y un mala sombra, cree que realmente est pensando en un elemento y que aceptar de usted una respuesta correcta? No podra afirmar que usted no ha acertado, cualquiera que sea su respuesta, y utilizar luego eso como un arma contra usted? Horace hizo una mueca. Bueno, yo no puedo leer sus pensamientos, pero ciertamente es un autntico cientfico. Es un gran qumico y, que yo sepa, completamente tico en su profesin. Ms an, sus documentos estn maravillosamente bien escritos..., son claros y concisos. No utiliza
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ninguna clase de jerga, jams emplea una palabra larga si puede arreglarse con una ms corta ni una frase complicada si es suficiente una ms sencilla. Hay que admirarle por eso. As que si formula una pregunta cientfica, yo creo que su comportamiento al respecto ser de absoluta honradez. Y est usted realmente desorientado? pregunt Halsted. No se le ocurre nada? Al contrario, se me ocurren muchas cosas, pero demasiadas es tan malo como ninguna. Por ejemplo, lo primero que pens es que el elemento tena que ser el hidrgeno. Es el tomo ms sencillo, el tomo ms ligero, el tomo nmero uno. Es el nico tomo que tiene un ncleo formado de una sola partcula, slo un protn. No hay otro tomo con un ncleo carente de neutrones, y eso lo hace ciertamente nico. Se refiere al hidrgeno-1? dijo Drake. En efecto respondi Horace. El hidrgeno se encuentra en la naturaleza en tres variedades, o istopos, el hidrgeno-1, el hidrgeno2 y el hidrgeno-3. El ncleo del hidrgeno-1 es slo un protn, pero el hidrgeno-2 tiene un ncleo compuesto por un protn y un neutrn, y el hidrgeno-3 lo tiene compuesto por un protn y dos neutrones. Desde luego, casi todos los tomos de hidrgeno son hidrgeno-1, pero Youngerlea peda un elemento, no un istopo, y si yo dijese que el elemento hidrgeno es el nico con un ncleo que no contiene ningn neutrn me equivocara. Simplemente, me equivocara. Sin embargo dijo Drake, sigue siendo el elemento ms ligero y ms simple. Claro, pero eso es evidente. Y existen otras posibilidades. El helio, que es el elemento nmero 2, es el ms inerte de todos los elementos. Tiene el punto de ebullicin ms bajo y no se congela ni siquiera a cero grados. A temperaturas muy bajas se convierte en helio2, que tiene propiedades distintas a las de cualquier otra sustancia del Universo. Se presenta en variedades diferentes? pregunt Gonzalo. En la naturaleza se dan dos istopos, el helio-3 y el helio-4, pero todas esas propiedades singulares se aplican a ambas. No olvide dijo Drake que el helio es el nico elemento que fue descubierto en el espacio antes de ser descubierto en la Tierra. Lo s, seor. Fue descubierto en el Sol. El helio puede ser considerado nico en muchos aspectos diferentes, pero es tambin muy evidente. Yo no creo que Youngerlea estuviese pensando en nada evidente. Drake dijo, despus de exhalar un anillo de humo y de contemplarlo con satisfaccin: Supongo que, teniendo ingenio suficiente, se podr encontrar algo nico en cada elemento. Efectivamente corrobor Horace, y creo que yo casi lo he hecho. Por ejemplo, el litio, que es el elemento nmero 3, es el menos denso de todos los metales. El cesio, elemento 55, es el ms activo de
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todos los metales estables. El flor, elemento 9, es el ms activo de todos los no metales. El carbono, elemento 6, es la base de todas las molculas orgnicas, incluidas las que forman los tejidos vivos. Es probablemente el nico elemento capaz de desempear ese papel, por lo que es el elemento caractersticamente nico de la vida. A m me parece dijo Avalon que un elemento tan singularmente relacionado con la vida es suficientemente nico... No replic Horace con vehemencia, es la respuesta que menos probabilidades tiene de ser la verdadera. Youngerlea es un qumico orgnico, lo que significa que slo trabaja con compuestos del carbono. Sera excesivamente evidente para l. Est luego el mercurio, elemento 80... Conoce usted todos los elementos por su nmero? pregunt Gonzalo. Antes del pasado lunes, no. Desde entonces he estado escudriando la lista de elementos. Ve? Sac una hoja de papel del bolsillo interior de su chaqueta. sta es la tabla peridica de los elementos. Casi me la he aprendido de memoria. Pero deduzco que eso no ayuda gran cosa dijo Trumbull. Hasta el momento, no. Como deca, el mercurio, elemento 80, tiene el punto de fusin ms bajo de todos los metales; es el nico metal que presenta estado lquido a temperaturas ordinarias. Eso es ciertamente nico. Si entramos en el terreno de la esttica dijo Rubin, el oro es el elemento ms bello, y el ms valioso. El oro es el elemento 79 dijo Horace. Pero se puede alegar que ni es el ms bello ni el ms valioso. Muchas personas diran que un diamante bien tallado es ms bello que el oro y, a igualdad de peso, valdra ciertamente ms dinero... y el diamante es carbono puro. El metal ms denso es el osmio, elemento 76, y el metal menos activo es el iridio, elemento 77. El metal con punto de fusin ms alto es el tungsteno, elemento 74, y el metal ms magntico es el hierro, elemento 26. El tecnecio, elemento 43, es el elemento ms ligero que no tiene istopos estables, pero es radiactivo en todas sus variedades, y es el primer elemento que fue producido en laboratorio. El uranio, elemento 92, es el tomo ms complicado que se da en cantidades importantes en la corteza terrestre. El yodo, elemento 53, es el ms complicado de los elementos esenciales para la vida humana; mientras que el bismuto, elemento 83, es el elemento ms complicado que tiene al menos un istopo estable y no radiactivo. Podramos seguir y seguir as, y, como ha dicho el doctor Drake, con ingenio suficiente se puede detectar en todos y cada uno de los elementos alguna caracterstica nica. Lo malo es que no hay ningn indicio de cul es el elegido por Youngerlea, qu caracterstica nica es la suya, y si no consigo resolver correctamente la cuestin l dir que eso demuestra que no soy capaz de pensar con claridad. Drake dijo: Si nos ponemos todos a pensar juntos ahora...
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Sera lcito? pregunt Trumbull. Si el joven recibe de otros la respuesta... Cules son las reglas del juego, Horace? dijo Avalon. Le dijo el profesor Youngerlea que no poda consultar a nadie? Horace mene vigorosamente la cabeza. No se dijo nada respecto a eso. Yo he estado usando esta tabla peridica. He estado utilizando libros de consulta. No veo por qu no voy a poder preguntar a otros seres humanos. Los libros no son ms que palabras de seres humanos, palabras que han quedado congeladas en letras de molde. Adems, cualesquiera que sean las sugerencias que ustedes me hagan, soy yo quien tendr que decidir si la sugerencia es buena o mala y correr el riesgo sobre la base de mi propia decisin. Pero, podrn ayudarme? Tal vez dijo Drake. Si Youngerlea es un cientfico honrado, no le propondra un problema que no contuviese en l mismo la posibilidad de llegar a una solucin. Tiene que haber alguna forma de hallar la solucin por medio de un proceso de raciocinio. Despus de todo, si no consigue usted resolver el problema podra desafiarle a que le diese la contestacin correcta. Si no puede hacerlo, o si utiliza una va evidentemente ridcula de razonamiento, podra denunciar el caso a todo el mundo en la Facultad. Yo lo hara. Entonces, estoy dispuesto a intentarlo. Hay aqu alguien, adems del doctor Drake, que sea qumico? No hace falta ser qumico profesional con ttulo de doctor para saber algo acerca de los elementos dijo Rubin. En efecto, to Manny dijo Horace. Cul es entonces la respuesta? Personalmente respondi Rubin, yo me quedo con el carbono. Es la sustancia qumica de la vida, y bajo la forma de diamante posee otro tipo de singularidad. Existe algn otro elemento que, en su forma pura, presente un aspecto tan inslito...? Se llama altropo, to. No me vengas ahora con tu jerga, mequetrefe. Existe algn otro elemento que tenga un altropo tan inslito como el diamante? No. Y con independencia de los juicios humanos referentes a su belleza y su valor, ocurre que el diamante es la sustancia ms dura que existe en condiciones normales. Entonces? Ya he dicho que es demasiado evidente para un qumico orgnico establecer el carbono como solucin al problema. Naturalmente dijo Rubin. Ha elegido lo evidente por que piensa que t lo desechars porque es evidente. Ah habla el escritor de novelas de misterio gru Trumbull. De todos modos, rechazo esa solucin dijo Horace. Pueden ustedes aconsejarme, cualquiera de ustedes, pero soy yo quien debe tomar la decisin de aceptar o rechazar. Alguna otra idea? Hubo un silencio en torno a la mesa. En ese caso continu Horace, ser mejor que les cuente uno
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de mis pensamientos. Estoy empezando a desesperarme. Youngerlea dijo: Estoy pensando en el nombre de un elemento qumico nico. No dijo que estaba pensando en el elemento, sino en el nombre del elemento. Est seguro de que recuerda correctamente eso? pregunt Avalon. No grab usted la conversacin, y la memoria puede gastar malas jugarretas. No, no. Lo recuerdo con toda claridad. No tengo la ms mnima duda. Ni la ms mnima. As que ayer llegu a pensar que lo importante no son las propiedades fsicas o qumicas del elemento. Es el nombre lo importante. Ha encontrado usted un nombre nico? pregunt Halsted. Por desgracia respondi Horace, los nombres proporcionan tanta superabundancia como las propiedades. Si consideramos una ordenacin alfabtica de los elementos, el actinio, elemento 89, es el primero de la lista, y el circonio, elemento 40, ocupa el ltimo lugar. El disprosio, que es el elemento 66, es el nico elemento con un nombre que empieza por D. El kriptn, elemento 36, es el nico cuyo nombre empieza por K. El uranio, el vanadio y el xenn, elementos 92, 23 y 54, respectivamente, son los nicos elementos que empiezan por U, V o X. Cmo elegir entre estos cinco? La U es la nica vocal, pero eso no parece muy slido. Hay alguna letra que no sea inicial de ningn elemento? pregunt Gonzalo. Tres. No hay ningn elemento que empiece por J, Q ni W, pero, de qu sirve eso? No se puede pretender que un elemento es nico slo porque no existe. Puede alegarse que hay un nmero infinito de elementos que no existen. En ingls dijo Drake, el mercurio tiene un nombre alternativo, quicksilver. se empieza por Q. Lo s, pero eso resulta un poco dbil dijo Horace. En alemn, la I y la J no se diferencian en los tipos de imprenta. El smbolo qumico del yodo es 1, pero yo he visto documentos alemanes escritos con caracteres latinos en los que se da como smbolo del elemento el de J, pero eso es ms dbil an. Hablando de los smbolos qumicos, hay trece elementos con smbolos constituidos por una sola letra. Casi siempre, esa letra es la inicial del nombre del elemento. As, el carbono tiene el smbolo C; el oxgeno, O; el nitrgeno, N; el flor, F; el hidrgeno, H, y as sucesivamente. Sin embargo, el elemento potasio tiene el smbolo K. Por qu? pregunt Gonzalo. Porque sa es la inicial del nombre alemn, Kalium. Si el potasio fuese el nico caso, podra considerarlo, pero el tungsteno tiene el smbolo W, por el nombre alemn Wolfram, as que ninguno de los dos es nico. El yodo tiene un nombre que empieza con dos vocales, pero tambin el einstenio y el europio. Cada vez me quedo detenido como ante un muro. Hay algo en la forma de los nombres de los elementos que sea
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igual en casi todos ellos? pregunt Gonzalo. Casi todos terminan en io, muchos, por lo menos. S? dijo Gonzalo, haciendo chasquear los dedos mientras pensaba intensamente. Qu hay en ese elemento que los ingleses pronuncian de manera diferente? Ellos lo llaman alumino, acentuando la segunda i, pero nosotros decimos aluminio, con diptongo al final, y el profesor le dio mucha importancia a eso. Buena idea dijo Horace, pero estn tambin el actinio, el polonio y el uranio. Las cosas se repiten, no hay modo de encontrar una caracterstica nica. Y, sin embargo, tiene que haber algo! exclam Avalon. Dime entonces qu es. El renio fue el ltimo elemento estable descubierto en la naturaleza; el prometio es el nico metal terrestre radiactivo; el gadolinio es el nico elemento estable bautizado con el nombre de un ser humano. Nada resulta. Nada es convincente. Horace mene tristemente la cabeza. Bueno, no es el fin del mundo. Ir a ver a Youngerlea con la respuesta que me parezca ms verosmil, y, si me equivoco, que haga lo que quiera. Si escribo una tesis soberbia, quiz resulte tan buena que no puedan suspenderme, y si Youngerlea me impide obtener una plaza en el Tecnolgico de California o en el de Massachusetts, ir a algn otro sitio y saldr adelante. No pienso dejar que l bloquee mi carrera. Drake asinti con la cabeza. sa es la actitud adecuada, hijo. Henry dijo respetuosamente: Seor Rubin? S, Henry respondi Rubin. Le ruego que me disculpe, seor. Me diriga a su sobrino, el seor Rubin joven. Horace levant la vista. S, camarero. Hay algo ms que pedir? No, seor. Pensaba que si podra tratar acerca de la cuestin del elemento nico. Horace frunci el ceo y dijo: Es usted qumico, camarero? No es qumico intervino Gonzalo, pero es Henry, y hara usted bien en escucharle. Es ms inteligente que ninguno de los que estamos aqu. Seor Gonzalo dijo Henry, con tono de suave reproche. Es cierto, Henry insisti Gonzalo. Adelante. Qu tiene que decir? Slo que al deliberar sobre una pregunta que parece no tener respuesta podra ser til considerar a la persona que la formula. Quizs el profesor Youngerlea tiene alguna predisposicin que le hara conceder importancia a una determinada singularidad que podra pasar inadvertida para otros.

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Quiere decir pregunt Halsted que la singularidad de lo nico est donde uno la encuentra? Exactamente respondi Henry, como lo est casi todo lo que admite un elemento de juicio humano. Si consideramos al profesor Youngerlea, esto es lo que sabemos acerca de l. Utiliza el idioma ingls cuidadosa y concisamente. No emplea una frase complicada cuando le puede servir una ms sencilla, ni una palabra larga donde es suficiente con una ms corta. Es ms, se puso furioso con un estudiante por alterar la acentuacin del aluminio y agregarle con ello una slaba. Es as, seor Rubin? S dijo Horace. Yo he dicho todo eso. Bien, pues en la estantera de libros de consulta que hay en el club est el Almanaque Mundial, que enumera todos los elementos, y tenemos la edicin no abreviada, naturalmente, que da las pronunciaciones. Me he tomado la libertad de estudiar el material mientras ustedes discutan el asunto. Y...? Se me ocurre que el elemento praseodimio, que es el nmero 59, rene condiciones nicas para despertar la ira del profesor Youngerlea. Praseodimio es el nico nombre con seis slabas. Todos los dems nombres tienen cinco slabas o menos. Con toda seguridad, praseodimio no puede por menos de parecerle insoportablemente largo y engorroso..., el nombre ms irritante de la lista, y nico en ese aspecto. Si tuviera que utilizar ese elemento en su trabajo, probablemente se quejara ms ruidosa y prolongadamente, y no cabria error al respecto. Pero quiz no usa ese elemento, no? A Horace le brillaban los ojos. No, es un elemento terrestre poco frecuente, y dudo que Youngerlea, en su calidad de qumico orgnico, haya tenido nunca que referirse a l. sa sera la nica razn de que jams nos hable del tema. Pero tiene razn, Henry. Su mera existencia sera para l una causa constante de irritacin. Acepto esa sugerencia, y se la expondr el lunes. Si no es la respuesta correcta, aceptar las consecuencias, pero y su voz era sbitamente jubilosa, apuesto a que lo es. Apuesto cualquier cosa a que es la respuesta correcta. Si no lo fuese dijo Henry, confo en que mantendr usted su decisin de continuar de todas formas su carrera. Lo har, no se preocupe dijo Henry, pero el praseodimio es la solucin. Aunque me habra gustado encontrarla por m mismo, Henry. Es usted quien la ha encontrado. No tiene importancia, seor dijo Henry, sonriendo paternalmente. Estaban ustedes considerando nombres, y estoy seguro de que la singularidad del praseodimio no habra tardado en llamarles la atencin. Yo la he encontrado primero porque ustedes haban eliminado ya muchos falsos indicios.

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II. EL FENMENO EUREKA


Este primer ensayo considera la cuestin de la inspiracin. Asalta sta a un cientfico con la intensidad y la subitaneidad del rayo? A veces lo parece! En los viejos tiempos, cuando yo escriba muchas obras de ficcin, llegaban de vez en cuando momentos en los que me quedaba atascado. Me encontraba de pronto con que me haba metido en un atolladero y no vea la forma de salir de l. Para resolver el problema desarroll una tcnica que invariablemente daba buen resultado. Consista, simplemente, en irme al cine. Pero no a cualquier pelcula. Tena que elegir una pelcula que estuviera cargada de accin y no exigiera ningn esfuerzo de reflexin. Mientras la contemplaba, haca todo lo posible por evitar cualquier pensamiento consciente en relacin con mi problema, y cuando sala del cine saba con toda precisin qu tena que hacer para volver a encarrilar mi relato. Nunca fallaba. De hecho, cuando estaba elaborando mi tesis doctoral, hace ya demasiados aos, descubr de pronto en ella un fallo lgico que no haba advertido antes y que echaba por tierra todo lo que haba hecho. Dominado por el pnico, me fui a ver una pelcula de Bob Hope... y sal con el necesario cambio de punto de vista. Y es que yo estoy convencido de que el pensar es un fenmeno doble, como el respirar. Usted puede controlar la respiracin mediante una accin deliberada y voluntaria: Puede respirar profunda y rpidamente, o puede contener por completo la respiracin, con independencia de las necesidades del cuerpo en ese momento. Esto, sin embargo, no puede mantenerse durante mucho tiempo. Los msculos del pecho se le fatigan, su cuerpo pide ansiosamente ms oxgeno, o menos, y usted se relaja. Entra en accin entonces el control automtico de la respiracin y la acomoda a las necesidades del cuerpo, y, a menos que padezca usted alguna afeccin respiratoria, puede olvidarse por completo del asunto. Bien, pues tambin puede pensar usted mediante una accin deliberada y voluntaria, y no creo que, en conjunto, resulte mucho ms eficaz que el control voluntario de la respiracin. Puede usted forzar deliberadamente su mente a travs de canales de deducciones y asociaciones en busca de solucin a algn problema, y, antes de que pase mucho tiempo, no ha hecho ms que excavarse unos surcos mentales y se encuentra movindose en crculos por los mismos limitados senderos. Si esos senderos no llevan a una solucin, ninguna cantidad adicional de pensamiento consciente ayudar a obtenerla. Por el contrario, si lo deja usted en libertad, entonces el proceso de pensamiento queda sometido al control involuntario automtico y se

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encuentra en mejores condiciones para tomar nuevos senderos y establecer asociaciones errticas que usted no pensara conscientemente. La solucin llegar entonces mientras usted piensa que no est pensando. Pero lo malo es que el pensamiento consciente no requiere accin muscular ninguna, por lo que no existe sensacin de cansancio fsico que le obligue a usted a abandonar. Lo que es ms, el pnico de la necesidad tiende a forzarle a continuar intilmente en un crculo vicioso en el que cada nuevo y estril esfuerzo contribuye a incrementar el pnico. Mi impresin es que lo que en realidad resulta til es relajarse deliberadamente, sometiendo la mente a un material lo bastante complicado como para ocupar la facultad voluntaria de pensamiento, pero lo bastante superficial como para no requerir la aplicacin de la involuntaria, ms profunda. En mi caso, es una pelcula de accin; en el caso de usted podra ser alguna otra cosa. Yo sospecho que es la facultad involuntaria de pensamiento lo que origina lo que llamamos un ramalazo de intuicin, algo que yo imagino es mero resultado del pensamiento inconsciente. Quizs el ms famoso ramalazo de intuicin de toda la historia de la ciencia tuvo lugar en la ciudad de Siracusa, Sicilia, en el siglo III antes de Cristo. Permtame que le cuente cmo fue. Hacia el ao 250 antes de Cristo, la ciudad de Siracusa estaba atravesando una especie de Edad de Oro. Se hallaba bajo la proteccin del creciente poder de Roma, pero conservaba un rey propio y una considerable autonoma poltica; era prspera y posea una floreciente vida intelectual. El rey era Hiern II, y haba encargado una nueva corona de oro a un orfebre, al que haba entregado un lingote de oro como materia prima. Hiern, que era un hombre prctico, haba pesado cuidadosamente el lingote y pes luego la corona que recibi. Los dos pesos eran exactamente iguales. Perfecto. Pero luego se puso a reflexionar el asunto. Supongamos que el orfebre hubiese sustrado un poco de oro, no demasiado, y lo hubiera sustituido por un peso igual de cobre, considerablemente ms barato. La aleacin resultante seguira teniendo la apariencia de oro puro, pero el orfebre dispondra de una cantidad de oro adems de su remuneracin. Estara comprando oro con cobre, por as decirlo, e Hiern sera estafado. A Hiern la idea de ser estafado no le agradaba ms de lo que nos agradara a usted o a m, pero no saba cmo averiguar con certeza si lo haba sido. No poda castigar al orfebre sobre la base de meras sospechas. Qu hacer? Afortunadamente, Hiern tena una ventaja de la que pocos gobernantes en toda la historia del mundo podan alardear. Tena un pariente de considerable talento. El pariente se llamaba Arqumedes y

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posea probablemente la inteligencia ms grande que jams vera el mundo hasta el nacimiento de Newton. Se mand llamar a Arqumedes y se le plante el problema. Deba determinar si la corona que Hiern le mostraba era de oro puro o estaba hecha con un oro al que se hubiera aadido una cantidad pequea pero significativa de cobre. Si tuviramos que reconstruir el pensamiento de Arqumedes podramos presentarlo as: El oro era la sustancia ms densa conocida (en la poca). Su densidad en trminos modernos es de 19,3 gramos por centmetro cbico. Esto significa que un determinado peso de oro ocupa menos volumen que el mismo peso de cualquier otra sustancia. De hecho, un determinado peso de oro puro ocupa menos volumen que el mismo peso de cualquier clase de oro impuro. La densidad del cobre es de 8,92 gramos por centmetro cbico, la mitad aproximadamente que la del oro. Si consideramos 100 gramos de oro puro, por ejemplo, es fcil calcular que tendrn un volumen de 5,18 centmetros cbicos. Pero supongamos que 100 gramos de lo que pareca oro puro fuesen realmente slo 90 gramos de oro y 10 gramos de cobre. Los 90 gramos de oro tendran un volumen de 4,66 centmetros cbicos, mientras que los 10 gramos de cobre tendran un volumen de 1,12 centmetros cbicos, con un valor total de 5,78 centmetros cbicos. La diferencia entre 5,18 centmetros cbicos y 5,78 centmetros cbicos es perfectamente perceptible e indicara al instante si la corona era de oro puro o si contena un 10 por ciento de cobre (con el desaparecido 10 por ciento de oro a buen recaudo en la caja fuerte del orfebre). Todo lo que haba que hacer, por consiguiente, era medir el volumen de la corona y compararlo con el volumen del mismo peso de oro puro. Las matemticas de la poca permitan medir con facilidad el volumen de muchas formas simples: un cubo, una esfera, un cono, un cilindro, cualquier objeto aplastado de forma simple y regular y de espesor conocido, etctera. Podemos imaginar a Arqumedes diciendo: Lo nico que hace falta, seor, es reducir esa corona a una masa aplastada, formar con ella un cuadrado de espesor uniforme y podr daros enseguida la solucin. Al orlo, Hiern le arrebatara seguramente la corona y le dira: Ni hablar. Eso tambin puedo hacerlo yo sin necesidad de recurrir a ti. Yo tambin he estudiado los principios de las matemticas. Esta corona es una obra de arte sumamente satisfactoria y no permitir que sea daada. Limtate a calcular su volumen sin alterarla de ninguna manera. Pero la matemtica griega careca de medios para determinar el volumen de algo con forma tan irregular como una corona, ya que an no se haba inventado el clculo integral (y tardara casi dos mil aos en inventarse). Arqumedes habra tenido que decir: No existe ninguna
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forma conocida, seor, de calcular el volumen sin destruir la corona. Entonces, piensa una dira obstinadamente Hiern. Y Arqumedes debi de ponerse a pensar en ello, sin resultado. Nadie sabe cunto tiempo pens, ni con qu intensidad, ni qu hiptesis consider y desech, ni conoce ninguno de los detalles. Lo que sabemos es que, cansado de pensar, Arqumedes decidi visitar los baos pblicos para relajarse. Creo que podemos afirmar sin riesgo de equivocarnos que Arqumedes no tena intencin de llevarse su problema a los baos. Sera ridculo imaginarlo, ya que los baos pblicos de una metrpoli griega no estaban destinados a esa clase de cosa. Los baos griegos eran un lugar de asueto y solaz. Estara all la mitad de la aristocracia de la ciudad, y haba muchas cosas que hacer adems de lavarse. All uno tomaba un bao de vapor, reciba un masaje, haca ejercicio y cultivaba en general las relaciones sociales. Podemos estar seguros de que Arqumedes se propona olvidarse durante un rato de aquella estpida corona. Podemos imaginarle sosteniendo animada conversacin, comentando las ltimas noticias llegadas de Alejandra y Cartago, los ltimos escndalos de la ciudad, los ltimos chistes a costa de los hacendados romanos..., y, luego, se introdujo en un buen bao caliente que algn inepto ayudante haba llenado hasta el borde. El agua del bao se derram al introducirse Arqumedes en ella. Se dio cuenta Arqumedes de ello enseguida, o suspir, se recost y estuvo un rato moviendo los pies antes de reparar en el agua derramada? Supongo que fue esto ltimo. Pero, tarde o temprano, advirti lo ocurrido, y ese hecho, unido a todas las cadenas de razonamiento en que su cerebro haba estado trabajando durante el perodo de relajacin sin el obstculo de las relativas estupideces (aun en Arqumedes) del pensamiento voluntario, dio a Arqumedes, en un cegador ramalazo de percepcin, la solucin que haba estado buscando. Saltando del bao, ech a correr a toda velocidad por las calles de Siracusa en direccin a su casa. No se molest en vestirse. La idea de Arqumedes corriendo desnudo a travs de Siracusa ha regocijado a docenas de generaciones de muchachos que han odo esta historia, pero debo explicar que los antiguos griegos observaban una actitud muy desenfadada con respecto a la desnudez. No daban ms importancia ver un hombre desnudo por las calles de Siracusa que la que nosotros daramos a verlo en un escenario de Broadway. Mientras corra, Arqumedes gritaba una y otra vez: Lo encontr! Lo encontr! Naturalmente, como no conoca nuestro idioma, se vea obligado a gritarlo en griego, por lo que deca: iEureka! iEureka! La solucin de Arqumedes era tan sencilla que cualquiera poda comprenderla... una vez que Arqumedes la explicaba. Si un objeto que no es afectado por el agua de ninguna manera es sumergido en el agua, tiene que desplazar una cantidad de agua
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igual a su propio volumen, ya que dos objetos no pueden ocupar el mismo espacio al mismo tiempo. Suponga que tiene usted un recipiente lo bastante grande como para contener la corona y suponga que el recipiente tiene una espita abierta en la mitad de su lado. Y suponga, adems, que el recipiente se llena de agua exactamente hasta la espita, de tal modo que si el nivel del agua subiese un poco, por poco que fuese, rebosara enseguida. Suponga ahora que introduce cuidadosamente la corona en el agua. El nivel del agua se elevara en una cantidad igual al volumen de la corona, y ese volumen de agua rebosara y sera recogido en una pequea vasija. Despus, se sumerge en el agua un pedazo de oro que se sabe que es puro y que tiene un peso exactamente igual al de la corona, y de nuevo se eleva el nivel y el exceso es recogido en una pequea vasija. Si la corona fuese de oro puro, la cantidad de agua rebosada sera exactamente la misma en cada caso, y seran iguales los volmenes de agua recogidos en las dos pequeas vasijas. Pero si la corona fuese de una aleacin, producira un volumen de agua rebosada mayor que el producido por el oro puro, y esto sera fcilmente perceptible. Es ms, la corona no resultara daada ni deformada en absoluto, no sufrira ni el ms mnimo araazo. Ms importante an, Arqumedes haba descubierto el principio de flotacin. Y era de oro puro la corona? Tengo entendido que result ser una aleacin y que el orfebre fue ejecutado, pero no lo jurara. Con cunta frecuencia sucede este fenmeno Eureka? Con cunta frecuencia surge ese ramalazo de profunda percepcin durante un momento de relajacin, ese grito triunfal de Lo encontr! Lo encontr! que, a buen seguro, es un momento del ms puro xtasis que este triste mundo puede deparar? Ojal hubiera alguna forma de que pudiramos decirlo. Yo sospecho que en la historia de la ciencia sucede a menudo; sospecho que muy pocos descubrimientos importantes son realizados mediante la pura tcnica del pensamiento voluntario; sospecho que el pensamiento voluntario tal vez pueda preparar el terreno (si es que realmente llega a hacerlo), pero que el toque final, la verdadera inspiracin, se da cuando el pensamiento se encuentra sometido al control involuntario. Pero el mundo tiene formada una conspiracin para ocultar ese hecho. Los cientficos estn comprometidos con la razn, con la meticulosa extraccin de consecuencias a partir de suposiciones, con la cuidadosa organizacin de experimentos destinados a comprobar esas consecuencias. Si una determinada lnea de experimentos no conduce a ninguna parte, se la excluye del informe final. Si una inspirada suposicin resulta ser correcta, no se informa de ella como una inspirada suposicin. En lugar de ello, se inventa a posteriori una slida lnea de pensamiento voluntario que conduzca hasta la idea, y eso es lo que se inserta en el informe final.

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El resultado es que cualquiera que lea documentos cientficos estara dispuesto a jurar que no ocurri nada ms que un firme y constante avance del pensamiento voluntario desde el origen hasta el destino, y eso, simplemente, no puede ser verdad. Es una pena. No slo priva a la ciencia de gran parte de su fascinacin (cunto del dramtico relato contenido en la Doble Hlice de Watson cree usted que pas a los informes finales que anunciaron el gran descubrimiento de la estructura del ADN?*), sino que relega a la mstica gran parte del importante proceso de penetracin, inspiracin, revelacin. El cientfico se avergenza realmente de tener lo que podramos llamar una revelacin, como si tenerla fuese traicionar a la razn..., cuando, de hecho, lo que llamamos revelacin en un hombre que ha consagrado su vida al pensamiento razonado no es, despus de todo, ms que pensamiento razonado no sometido a control voluntario. En los tiempos modernos slo de vez en cuando tenemos un atisbo de los efectos del razonamiento involuntario, y cuando eso ocurre resulta siempre fascinante. Consideremos, por ejemplo, el caso de Friedrich August Kekule von Stradonitz. En tiempos de Kekule, hace siglo y cuarto, la estructura de las molculas orgnicas (las asociadas al tejido vivo) constitua un tema de gran inters para los cientficos. Las molculas inorgnicas eran, por regla general, sencillas, en el sentido de que estaban compuestas por pocos tomos. Las molculas del agua, por ejemplo, estn compuestas de dos tomos de hidrgeno y uno de oxgeno (H2O). Las molculas de la sal comn estn compuestas de un tomo de cloro y un tomo de sodio (ClNa), etctera. Las molculas orgnicas, por el contrario, suelen contener gran nmero de tomos. Las molculas del alcohol etlico tienen dos tomos de carbono, seis tomos de hidrgeno y un tomo de oxgeno (C2H6O); la molcula del azcar comn de caa es C12H22O11, y otras molculas son an ms complejas. Adems, en el caso de las molculas inorgnicas generalmente basta con conocer las clases y nmero de tomos que hay en la molcula; en las molculas orgnicas se necesita ms. As, el ter dimetlico tiene la frmula C2H6O, igual que el alcohol etlico, y, sin embargo, las propiedades de ambos son completamente diferentes. Al parecer, los tomos estn dispuestos de forma distinta dentro de las molculas..., pero cmo determinar su disposicin concreta? En 1852 un qumico ingls, Edward Frankland, haba observado que los tomos de un determinado elemento tendan a combinarse con un nmero fijo de otros tomos. Este nmero combinante fue denominado valencia. En 1858 Kekule redujo a sistema esta nocin. El tomo del carbono, decidi (sobre la base de abundante evidencia qumica) tena una valencia de cuatro; el tomo de hidrgeno, una valencia de uno; y el tomo de oxgeno, una valencia de dos (etctera).
*

Yo se lo dir, por si quiere saberlo. Nada!


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Por qu no representar los tomos con sus smbolos ms un nmero de guiones igual al nmero de su valencia? Esos tomos podran entonces enlazarse unos con otros y se podran construir frmulas estructurales. Era posible razonar que la frmula estructural del alcohol etlico era:

mientras que la del ter dimetlico era:

En cada caso haba dos tomos de carbono, cada uno de ellos con cuatro guiones; seis tomos de hidrgeno, con un guin cada uno; y un tomo de oxgeno con dos guiones. Las molculas estaban formadas por los mismos componentes, pero dispuestos de distinta manera. La teora de Kekule funcion perfectamente. Desde entonces ha sido inmensamente profundizada y elaborada, pero an se pueden encontrar estructuras muy semejantes a las frmulas de Kekule en cualquier libro de texto de qumica moderno. Representan unas simplificaciones excesivas de la verdadera situacin, pero, aun as, continan siendo sumamente tiles en la prctica. Las estructuras de Kekule se aplicaron a muchas molculas orgnicas a lo largo de los aos posteriores a 1858, y las similitudes y contrastes de las estructuras corran parejas con las similitudes y contrastes de las propiedades. Pareca haberse descubierto por fin la clave de la racionalizacin de la qumica orgnica. Haba, sin embargo, un hecho que turbaba la pulcritud del sistema. La conocida sustancia qumica llamada benceno no encajaba. Se saba que tena una molcula compuesta por igual nmero de tomos de carbono y de hidrgeno. Se saba que su peso molecular era 78, y una sola combinacin carbono-hidrgeno tena un peso de 13. Por consiguiente, la molcula del benceno deba contener seis combinaciones carbono-hidrgeno, y su frmula tena que ser C6H6. Pero eso daba lugar a complicaciones. Con arreglo a las frmulas de Kekule, los hidrocarburos (molculas compuestas solamente de carbono e hidrgeno) podan fcilmente ser consideradas como cadenas de tomos de carbono unidos a tomos, de hidrgeno. Si todas las valencias de los tomos de carbono fueran ocupadas con tomos de hidrgeno, como en el hexano, cuya molcula ofrece este aspecto:

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Se dice que el compuesto est saturado. Se descubri que estos hidrocarburos saturados presentaban escasa tendencia a reaccionar con otras sustancias. Si algunas de las valencias no se ocupaban, los enlaces no usados se aadan a los que conectaban los tomos de carbono. Se formaban enlaces dobles como en el hexeno:

El hexeno es no saturado, pues ese doble enlace tiene tendencia a abrirse y aadir otros tomos. El hexeno es qumicamente activo. Cuando en una molcula se hallan presentes seis carbonos, son necesarios catorce tomos de hidrgeno para ocupar todos los enlaces de valencia y hacerlos inertes..., como en el hexano. En el hexeno, por el contrario, hay doce hidrgenos solamente. Si hubiera todava menos tomos de hidrgeno, habra ms de un enlace doble; podra incluso haber enlaces triples, y el compuesto sera ms activo an que el hexeno. Sin embargo, el benceno, que es C6H6 y tiene ocho tomos de hidrgeno menos que el hexano, es menos activo que el hexeno, el cual tiene solamente dos tomos de hidrgeno menos que el hexano. De hecho, el benceno es menos activo an que el propio hexano. Los seis tomos de hidrgeno de la molcula de benceno parecen satisfacer a los seis tomos de carbono en mayor medida que los catorce tomos de hidrgeno del hexano. Por amor del cielo, por qu? Esto podra parecer poco importante. Las frmulas de Kekule eran tan bellamente satisfactorias en el caso de tantos compuestos que podra uno desechar el benceno como una simple excepcin a la regla general. Pero la ciencia no es la gramtica inglesa. No puede uno limitarse a clasificar algo como una excepcin. Si la excepcin no encaja en el sistema general, entonces el sistema general debe de estar equivocado. O, adoptando un enfoque positivo, con frecuencia se puede hacer que una excepcin encaje en un sistema general, siempre que se proceda a ensanchar el sistema general. Tal ensanchamiento representa generalmente un gran avance, y debera, por eso, prestarse gran atencin a las excepciones.

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Durante unos siete aos, Kekule se enfrent al problema del benceno y trat de resolver el enigma de cmo una cadena de seis tomos de carbono poda satisfacerse completamente con solo seis tomos de hidrgeno en el benceno y, sin embargo, quedara insatisfecha con doce tomos de hidrgeno en el hexeno. No se le ocurra nada! Y, luego, un da de 1865 (segn cuenta l mismo), se encontraba en Gante, Blgica, y para ir a algn sitio subi a un autobs pblico. Estaba cansado, y, sin duda, el montono golpeteo de los cascos de los caballos sobre los adoquines le arrull, y cay en una comatosa modorra. En su semisueo le pareci ver una visin de tomos que se iban enlazando unos a otros para formar cadenas que se movan a su alrededor (Por qu no? Era la clase de cosa que ocupaba constantemente sus pensamientos conscientes). Pero entonces una cadena se retorci de manera tal que su cabeza y su cola se unieron, formando un anillo..., y Kekule despert con un sobresalto. Seguramente debi de gritarse para sus adentros Eureka!, pues, en efecto, lo haba encontrado. Los seis tomos de carbono del benceno formaban un anillo, no una cadena, por lo que la frmula estructural presentaba el siguiente aspecto:

Desde luego, continuaba habiendo enlaces dobles, por lo que cabra pensar que la molcula tena que ser muy activa, pero ahora exista una diferencia. Caba esperar que los tomos de un anillo tuviesen propiedades diferentes de los de una cadena, y los enlaces dobles de un caso podran no tener las propiedades de los del otro. Por lo menos, los qumicos podan trabajar sobre esa hiptesis y ver si les creaba contradicciones. No fue as. La hiptesis funcion excelentemente. Result que las molculas orgnicas podan dividirse en dos grupos: aromticas y alifticas. Las primeras tenan el anillo de benceno (o ciertos otros anillos similares) como parte de la estructura, y las segundas, no. Admitiendo propiedades diferentes dentro de cada grupo, las estructuras de Kekule funcionaban muy bien. Durante casi setenta aos la visin de Kekule subsisti en el duro campo de las tcnicas qumicas, guiando al qumico a travs de la jungla de reacciones que conducan a la sntesis de ms y ms molculas. Luego, en 1932, Linus Pauling aplic la mecnica cuntica a la estructura qumica con la sutileza suficiente como para explicar por

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qu el anillo de benceno era tan especial, y lo que se haba revelado correcto en la prctica se revel tambin correcto en la teora. Otros casos? Ciertamente. En 1764, el ingeniero escocs James Watt estaba trabajando como fabricante de instrumentos para la Universidad de Glasgow. La Universidad le dio un modelo de la mquina de vapor de Newcomen que no funcionaba bien, y le pidi que la arreglase. Watt la arregl sin dificultades, pero, aunque funcionaba perfectamente, no funcionaba bien. Era demasiado ineficiente y consuma cantidades increbles de combustible. Haba forma de mejorar aquello? El pensamiento y la reflexin no sirvieron de nada; pero un tranquilo y sosegado paseo un domingo por la tarde, s. Watt regres con la idea clave de utilizar dos cmaras separadas, una para el vapor solamente y otra para el agua fra, de tal modo que la misma cmara no tuviera que ser constantemente enfriada y recalentada, con la enorme prdida de combustible. El matemtico irlands William Rowan Hamilton elabor una teora de cuaterniones en 1843, pero no pudo completar esa teora hasta que comprendi el hecho de que existan condiciones bajo las cuales p x q no era igual a q x p. La idea necesaria se le ocurri como en un fulgurante destello una vez que se diriga caminando a la ciudad con su mujer. El fisilogo alemn Otto Loewi estaba trabajando sobre el mecanismo de la accin nerviosa, en particular sobre las sustancias qumicas producidas por las terminaciones nerviosas. Una noche de 1921 se despert a las tres de la madrugada con una idea perfectamente clara del tipo de experimento que tendra que llevar a cabo para resolver un punto clave que le estaba desconcertando. La apunt y se volvi a dormir. Al despertar por la maana, se encontr con que no poda recordar cul haba sido su inspiracin. Record que la haba apuntado, pero no pudo entender la letra. La noche siguiente volvi a despertarse a las tres de la madrugada, de nuevo con la clara idea en la mente. Esta vez no se anduvo con rodeos. Se levant, se visti, fue directamente al laboratorio y empez a trabajar. Para las cinco de la maana, haba demostrado el extremo que le preocupaba, y las consecuencias de sus descubrimientos resultaron en los aos siguientes lo bastante importantes como para que le fuera concedido, compartido, el premio Nobel de Medicina y Fisiologa. Qu frecuentemente debe de ocurrir esta clase de cosas y qu pena que los cientficos estn tan entregados a su fe en el pensamiento consciente que oscurecen de forma tan consistente los mtodos reales mediante los cuales obtienen sus resultados.

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III. LA SENSACIN DE PODER


La inspiracin avanza por caminos extraos. A medida que vamos tendiendo ms lejos nuestra vista en el futuro, se va haciendo posible formular preguntas cada vez ms extraas. Si la sociedad se torna ms y ms computarizada, qu ocurrir si los seres humanos llegan a olvidar la simple aritmtica? Preguntas de este tipo se estn formulando en la actualidad, pero el relato que se presenta a continuacin fue escrito en 1957, mucho antes de que nadie (a excepcin quiz de unos cuantos escritores de ciencia ficcin) pensara en tales cosas. Tal vez llegar el da en que la misin de los cientficos no sea descubrir, sino redescubrir. Jehan Shuman estaba acostumbrado a tratar con hombres investidos de autoridad en una Tierra que se hallaba desde haca tiempo en pie de guerra. Solamente era un civil, pero creaba pautas de programacin que daban lugar a computadoras blicas autnomas del tipo ms sofisticado. Por consiguiente, los generales le escuchaban. Y los presidentes de comits del Congreso, tambin. Haba un ejemplar de cada uno de estos cargos en el saln especial del Nuevo Pentgono. El general Weider era un hombre curtido por las inclemencias del espacio y tena una boca pequea y casi permanentemente fruncida formando una especie de cero. El congresista Brant tena mejillas suaves y ojos claros. Fumaba tabaco denebiano con el aire de una persona cuyo patriotismo era tan notorio que podan permitrsele tales libertades. Shuman, alto, distinguido y programador de primera clase, les mir sin temor. Caballeros dijo, ste es Myron Aub. El que posee el inslito don que usted ha descubierto por pura casualidad dijo plcidamente el congresista Brant. Ah! Inspeccion con afable curiosidad al hombrecillo, de cabeza completamente calva. El hombrecillo, por su parte, entrelaz nerviosamente los dedos de las manos. Nunca haba estado en presencia de hombres tan importantes. No era ms que un tcnico de baja graduacin y edad ya un tanto avanzada que haba suspendido haca tiempo todas las pruebas destinadas a seleccionar a los dotados de la Humanidad y se haba establecido en la rutina del trabajo no especializado. Estaba slo la cuestin de aquella aficin suya, con la que gustaba de entretenerse, que su programador haba descubierto y a cuenta de la cual estaba armando ahora tan terrible revuelo. El general Weider dijo: Me parece infantil esta atmsfera de misterio. No se lo parecer dentro de un momento respondi Suman. Esto no es cosa que podamos dejar que conozca el primero que llegue.

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Aub! Haba algo imperativo en su forma de pronunciar incisivamente aquel nombre monosilbico, pero es que l era un gran programador dirigindose a un simple tcnico. Aub! Cunto es nueve por siete? Aub titube un momento. Sus plidos ojos brillaron de ansiedad. Sesenta y tres respondi. El congresista Brant enarc las cejas. Es exacto? Comprubelo usted mismo, congresista. El congresista sac su computadora de bolsillo, puls dos veces los mellados bordes, mir la pantalla mientras la sostena en la palma de la mano y se la volvi a guardar. Es ste el don que ha venido a mostramos? Un ilusionista? Ms que eso, seor. Aub ha memorizado unas cuantas operaciones y con ellas calcula sobre papel. Una computadora de papel? dijo el general. Pareca apenado. No, seor respondi pacientemente Shuman. No es una computadora de papel. Es, simplemente, una hoja de papel. General, tiene la bondad de decir un nmero? Diecisiete dijo el general. Y usted, congresista? Veintitrs. Bien. Aub, multiplique esos nmeros y, por favor, muestre a estos caballeros cmo lo hace. S, programador dijo Aub, bajando la cabeza. De un bolsillo de la camisa se sac una pequea libreta y del otro un fino punzn de artista. La frente se le llen de arrugas mientras realizaba trabajosas marcas en el papel. El general Weider le interrumpi bruscamente. Djeme ver eso. Aub le pas el papel, y Weider dijo: Bueno, parece la cifra diecisiete. El congresista Brant asinti con la cabeza y dijo: En efecto, pero supongo que cualquiera puede copiar las cifras de una calculadora. Yo mismo creo que podra hacer tambin un pasable diecisiete, aun sin practicar. Si le dejan a Aub continuar, caballeros... dijo Shuman, con tono mesurado. Aub continu, con mano levemente temblorosa. Al cabo de un rato dijo en voz baja: La respuesta es trescientos noventa y uno. El congresista Brant sac de nuevo su calculadora y la puls. Por Godfrey, es cierto. Cmo lo ha adivinado? No es adivinacin, congresista dijo Shuman. Ha calculado ese resultado. Lo ha hecho en esta hoja de papel. Tonteras exclam impacientemente el general. Una computadora es una cosa, y unas marcas sobre papel, otra muy distinta. Explquelo, Aub dijo Shuman.
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S, programador. Bien, caballeros, yo escribo diecisiete y justamente debajo escribo veintitrs. Luego, me digo a m mismo: siete por tres... El congresista le interrumpi con suavidad: Pero el problema es diecisiete por veintitrs, Aub. S, lo s respondi gravemente el menudo tcnico, pero yo empiezo diciendo siete por tres porque as es como funciona. Bien, pues siete por tres es veintiuno. Y cmo lo sabe? pregunt el congresista. Lo recuerdo, simplemente. Siempre da veintiuno en el computador. Lo he comprobado muchas veces. Pero eso no significa que lo d siempre, no? dijo el congresista. Quiz no balbuce Aub. Yo no soy matemtico. Pero siempre obtengo las soluciones correctas. Siga. Siete por tres es veintiuno, as que escribo veintiuno. Luego, uno por tres es tres, as que escribo un tres debajo del dos de veintiuno. Por qu debajo del dos? pregunt enseguida el congresista Brant. Porque... Aub mir con aire de desamparo a su superior en busca de ayuda. Es difcil de explicar. Si aceptan ustedes su trabajo por el momento dijo Shuman, podemos dejarles los detalles a los matemticos. Brant se calm. Aub continu: Tres ms dos son cinco, saben?, as que el veintiuno se convierte en cincuenta y uno. Ahora dejamos eso por un momento y empezamos de nuevo. Multiplicamos siete por dos, que da catorce, y uno por dos, que da dos. Lo ponemos as, y la suma es treinta y cuatro. Y ahora, si ponemos el treinta y cuatro debajo del cincuenta y uno de esta manera y los sumamos, obtenemos trescientos noventa y uno, y sa es la respuesta. Hubo unos instantes de silencio, y el general Weider dijo: No lo creo. Trenza todo ese galimatas y forma nmeros y los multiplica y los suma de esta y la otra manera, pero no lo creo. Es muy complicado para no ser ms que un engao. Oh, no, seor protest Aub, sudando. Slo parece complicado porque no est usted acostumbrado. En realidad, las reglas son muy sencillas y sirven para cualquier nmero. Cualquier nmero, eh? dijo el general. Veamos, pues. Sac su propia calculadora (un modelo GI de severas lneas) y la accion al azar. Ponga en el papel un cinco siete tres ocho. Es decir cinco mil setecientos treinta y ocho. S, seor dijo Aub, cogiendo una nueva hoja de papel. Ahora volviendo a pulsar la calculadora siete dos tres nueve. Siete mil doscientos treinta y nueve.
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S, seor. Y ahora multiplique esos dos nmeros. Tardar algn tiempo dijo Aub, con voz trmula. Tmese el que necesite respondi el general. Adelante, Aub dijo animosamente Shuman. Aub se inclin y se puso a trabajar. Cogi otra hoja de papel, y otra ms. Finalmente, el general sac su reloj y lo consult. Ha terminado con su sesin de magia, tcnico? Casi he terminado, seor. Aqu est, seor. Cuarenta y un millones, quinientos treinta y siete mil, trescientos ochenta y dos mostr las garrapateadas cifras del resultado. El general Weider sonri mordazmente. Accion el contacto de multiplicacin de su computador y dej que los nmeros se detuviesen. Y, luego, mir y exclam con voz aguda y sorprendida: Gran Galaxia, el to tiene razn. El desempeo de su cargo haba desgastado mucho al presidente de la Federacin Terrestre, que, en privado, dejaba que una expresin de melancola se dibujara en sus sensitivas facciones. La Guerra Denebiana, despus de sus primeros comienzos de intensa accin y gran popularidad, haba ido derivando a una srdida cuestin de maniobras y contramaniobras. El descontento empezaba a manifestarse ya en la Tierra y, posiblemente, tambin en Deneb. Y, ahora, el congresista Brant, presidente del importante comit de Crditos Militares, estaba invirtiendo alegremente su media hora de audiencia en desbarrar absurdamente. Computar sin un computador dijo el presidente con tono de impaciencia es una contradiccin en los trminos. Computar dijo el congresista es slo un sistema para manejar datos. Podra hacerlo una mquina, o podra hacerlo tambin un cerebro humano. Permtame una demostracin. Y, utilizando las nuevas tcnicas que haba aprendido, realiz sumas y multiplicaciones hasta que, aun a su pesar, el presidente se sinti interesado. Y esto funciona siempre? Siempre, seor presidente. Es infalible. Es difcil de aprender? A m me cost una semana, pero creo que usted lo lograra en menos tiempo. Bien dijo el presidente, reflexionando, es un interesante juego de saln, pero, qu utilidad tiene? Qu utilidad tiene un nio recin nacido, seor presidente? Por el momento, ninguna, pero, no ve que esto muestra el camino hacia la liberacin de la mquina? Considere, seor presidente el congresista se puso en pie, y su profunda voz adopt automticamente algunas de las modulaciones que empleaba en los debates pblicos que la Guerra Denebiana es una guerra de computadoras contra computadoras. Sus

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computadoras forjan un escudo impenetrable de contramisiles ante nuestros misiles, y los nuestros lo hacen ante los suyos. Si incrementamos la eficiencia de nuestras computadoras, ellos hacen lo mismo con las suyas, y durante cinco aos se ha mantenido un precario e infructuoso equilibrio. Tenemos ahora en nuestras manos un mtodo de ir ms all de la computadora, de pasar por encima de ella, de dejarla de lado. Combinaremos la mecnica de la computacin con el pensamiento humano; tendremos el equivalente de computadoras inteligentes, miles de millones de ellas. No puedo predecir con detalle cules sern las consecuencias, pero sern incalculables. Y si Deneb se nos adelanta en este terreno, las consecuencias pueden ser inimaginablemente catastrficas. El presidente dijo, turbado: Qu sugiere que haga yo? Respaldar con todo el poder de la Administracin la puesta en prctica de un proyecto secreto sobre computacin humana. Llmelo Proyecto Nmero, si quiere. Yo puedo responder de mi comit, pero necesitar tener el apoyo de la Administracin. Pero hasta dnde puede llegar la computacin humana? No hay lmite. Segn el programador Shuman, que es quien me puso al tanto de este descubrimiento... He odo hablar de Shuman, naturalmente. S. Bien, el doctor Shuman me dice que, en teora, no hay nada que la computadora pueda hacer que no pueda hacer tambin la mente humana. La computadora se limita a tomar un nmero finito de datos y realizar sobre ellos un nmero finito de operaciones. La mente humana puede reproducir el proceso. El presidente reflexion. Si Shuman dice eso, estoy dispuesto a creerle... en teora. Pero en la prctica Cmo puede saber nadie cmo funciona una computadora? Brant se ech a rer. Yo hice la misma pregunta, seor presidente. Parece ser que en otros tiempos las computadoras eran diseadas directamente por seres humanos. Se trataba de computadoras sencillas, naturalmente, ya que eso era antes de que se hubiera establecido el uso racional de computadoras para disear computadoras ms avanzadas. S, s. Siga. Parece ser que el tcnico Aub se dedicaba, como pasatiempo, a la reconstruccin de algunos de esos antiguos aparatos y, al hacerlo, estudi los detalles de su funcionamiento y encontr que poda imitarlos. La multiplicacin que acabo de realizarle es una imitacin de la forma de trabajar de una computadora. Asombroso! El congresista carraspe levemente. Si me permite poner de relieve otra cuestin, seor presidente, cuanto ms desarrollemos este asunto, mayor ser la cantidad de
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esfuerzo federal que podremos desviar de la produccin y mantenimiento de computadoras. A medida que el cerebro humano vaya hacindose cargo de la situacin podremos dirigir una parte mayor de nuestra energa hacia fines pacficos, y el impacto de la guerra en el hombre de la calle ser menor. Naturalmente, esto ser un extremo beneficioso para el partido en el poder. Entiendo dijo el presidente. Bien, sintese, congresista, sintese. Quiero tiempo para pensarlo. Pero, mientras tanto, enseme otra vez ese truco de la multiplicacin. A ver si puedo captar bien el meollo. El programador Shuman no intentaba acelerar las cosas. Loesser era conservador, muy conservador, y le gustaba tratar con computadoras, como lo haban hecho su padre y su abuelo. Sin embargo, era l quien controlaba el combinado de computadoras de Europa Occidental, y si fuera posible persuadirle para que participase con entusiasmo en el Proyecto Nmero, se habra conseguido mucho. Pero Loesser se resista. Dijo: No estoy seguro de que me agrade la idea de prescindir de las computadoras. La mente humana es cosa caprichosa. La computadora dar siempre la misma respuesta al mismo problema. Qu garanta tenemos de que la mente humana vaya a hacerlo tambin? La mente humana, computador Loesser, solamente manipula hechos. No importa que lo haga la mente humana o que lo haga una mquina. Ambas son simples instrumentos. S, s. Ya he visto su ingeniosa demostracin de que la mente humana puede imitar a la computadora, pero me parece un poco en el aire. Estoy dispuesto a admitir la teora, pero, qu razones tenemos para pensar que la teora puede ser llevada a la prctica? Creo que tenemos razones para ello, seor. Despus de todo, las computadoras no han existido siempre. Los hombres de las cavernas con sus trirremes, sus hachas de piedra y sus ferrocarriles no tenan computadoras. Y, posiblemente, no calculaban. Usted sabe que no es as. Hasta la construccin de un ferrocarril o de un zigurat exiga algn clculo, y tendra que haberse realizado sin la utilizacin de computadoras tales como las que nosotros conocemos. Sugiere que computaban en la forma que muestra? Probablemente, no. Al fin y al cabo, este mtodo, que, dicho sea de paso, lo llamamos graftico, de la vieja palabra europea grafo, que significa escribir, est desarrollado a partir de las propias computadoras, por lo que no puede haber sido anterior a ellas. Sin embargo, los hombres de las cavernas deban de tener algn mtodo, no? Artes perdidas! Si va usted a hablar de artes perdidas... No, no. Yo no soy un entusiasta del arte perdido, aunque no digo que no pueda existir alguno. Al fin y al cabo, el hombre coma

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grano antes de la hidropnica, y, si los primitivos coman grano, deban de cultivarlo en la tierra. Qu otra cosa habran podido hacer? No lo s, pero creer en el cultivo en tierra cuando vea a alguien cultivar grano en la tierra. Y creer en la produccin de fuego frotando dos trozos de pedernal cuando lo vea. Shuman adopt un tono conciliador. Bien, atengmonos a la graftica. Es slo parte del proceso de eterealizacin. El transporte por medio de voluminosos aparatos est dejando paso a la transferencia directa de masa. Los aparatos de comunicaciones se van haciendo constantemente menos masivos y ms eficientes. E, incluso, compare su computadora de bolsillo con los enormes instrumentos de hace mil aos. Por qu no, entonces, el ltimo paso de prescindir por completo de las computadoras? Vamos, seor, el Proyecto Nmero es una empresa en marcha; el progreso no se detiene. Pero necesitamos su ayuda. Si el patriotismo no le mueve a ello, considere la aventura intelectual que entraa. Qu progreso? exclam escpticamente Loesser. Qu puede usted hacer ms all de la multiplicacin? Puede integrar una funcin trascendental? Con el tiempo, seor, con el tiempo. En el ltimo mes he aprendido a realizar divisiones. Puedo determinar, y correctamente, cocientes enteros y cocientes decimales. Cocientes decimales? Hasta cuntas cifras? El programador Shuman trat de aparentar naturalidad. Todas las que quiera! Loesser le mir, boquiabierto. Sin una computadora? Pngame un problema. Divida veintisiete entre trece. Con seis decimales. Cinco minutos despus, Shuman dijo: Dos coma cero siete seis nueve dos tres. Loesser lo comprob. Bueno, es realmente asombroso. La multiplicacin no me impresion demasiado porque, despus de todo, slo contena enteros y pens que podra hacerse con una hbil manipulacin. Pero los decimales... Y eso no es todo. Hay una nueva evolucin que por el momento es alto secreto y que, estrictamente hablando, no debera mencionar. Sin embargo..., puede que hayamos abierto brecha en el frente de la raz cuadrada. Races cuadradas? Implica algunos detalles peliagudos que no hemos logrado perfilar an, pero el tcnico Aub, el hombre que ha inventado la ciencia y que posee una intuicin sorprendente con respecto a ella, asegura que tiene casi resuelto el problema. Y no es ms que un tcnico. Un hombre como usted, un matemtico experto e inteligente, no debera tener ninguna dificultad. Races cuadradas murmur Loesser, fascinado. Y races cbicas tambin. Est usted con nosotros? Loesser alarg sbitamente la mano.
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Cuenten conmigo. El general Weider se paseaba de un lado a otro al frente de la sala y se diriga a sus oyentes como lo hara un enfurecido profesor a un grupo de alumnos recalcitrantes. No supona ninguna diferencia para el general que fuesen los cientficos civiles que estaban desarrollando el Proyecto Nmero. El general era el jefe absoluto y as se consideraba constantemente a s mismo. Lo de las races cuadradas me parece perfecto dijo. Yo mismo puedo hacerlas y no entiendo los mtodos, pero me parece bien. Sin embargo, el Proyecto no va a quedarse en lo que algunos de ustedes llaman los fundamentos. Pueden ustedes jugar lo que quieran con la graftica una vez que la guerra haya terminado, pero en estos momentos tenemos problemas concretos y muy prcticos que resolver. En un apartado rincn, el tcnico Aub escuchaba con afligida atencin. Naturalmente, ya no era tcnico, pues se le haba relevado de sus obligaciones y se le haba adscrito a un Proyecto de nombre eufnico y buen sueldo. Pero la diferencia social subsista, y los destacados cientficos que ocupaban elevados puestos nunca podran decidirse a admitirle entre ellos en pie de igualdad. Ni Aub lo deseaba tampoco. Se senta tan incmodo con ellos, como ellos se sentan con l. El general estaba diciendo: Nuestro objetivo es simple, caballeros: la sustitucin de la computadora. Una nave que atraviese el espacio sin una computadora a bordo puede ser construida en la quinta parte de tiempo y con la dcima parte de costo que una nave cargada de computadoras. Podramos construir flotas cinco veces, diez veces mayores que las de Deneb si pudiramos eliminar la computadora. Y veo algo ms all an de esto. Ahora tal vez se trate de algo fantstico, de un mero sueo, pero veo en el futuro el misil tripulado! Se elev un murmullo entre los asistentes. El general continu: En el momento actual, el principal inconveniente con que tropezamos es el hecho de que los misiles son de inteligencia limitada. La computadora que los controla tiene que ser muy grande, y por esa razn slo de manera insatisfactoria pueden hacer frente a la cambiante naturaleza de las defensas antimisiles. Pocos misiles alcanzan su objetivo, si es que alguno llega a alcanzarlo, y la guerra de misiles est a punto de quedar empantanada en un punto muerto; para el enemigo, afortunadamente, as como tambin para nosotros. Por el contrario, un misil con uno o dos hombres en su interior controlando el vuelo mediante la graftica, sera ms ligero, ms mvil, ms inteligente. Nos proporcionara una ventaja que muy bien podra significar el margen de la victoria. Adems de lo cual, caballeros, las exigencias de la guerra nos obligan a recordar una cosa. Un hombre es un elemento mucho ms prescindible que una computadora. Los misiles

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tripulados podran ser lanzados en cantidades y circunstancias que ningn buen general se atrevera a aplicar a los misiles dirigidos por computadora... Dijo muchas cosas, pero el tcnico Aub no esper. En la intimidad de su aposento, el tcnico Aub trabaj larga y laboriosamente en la redaccin de la nota que iba a dejar tras de s. sta deca finalmente lo siguiente: Cuando comenc el estudio de lo que ahora se llama graftica, se trataba tan slo de un pasatiempo. Yo no vea en ello ms que un entretenimiento, un ejercicio mental. Cuando se inici el Proyecto Nmero, pens que los otros saban ms que yo; que se podra dar a la graftica un uso prctico en beneficio de la Humanidad, quiz para ayudar a la produccin de aparatos realmente prcticos de transferencia de masa. Pero ahora veo que va a ser utilizada slo para la muerte y la destruccin. No puedo hacer frente a la responsabilidad que entraa el hecho de haber inventado la graftica. Luego, volvi deliberadamente sobre s mismo el foco de un despolarizador de protenas y cay instantnea e indoloramente muerto. Estaban en pie junto a la tumba del pequeo tcnico mientras se renda tributo a la grandeza de su descubrimiento. El programador Shuman inclin la cabeza juntamente con los dems, pero se mantena impasible. El tcnico haba aportado su parte y ya no era necesario. Cierto que haba inventado la graftica, pero una vez iniciada, sta continuara por s sola, irresistiblemente, triunfalmente, hasta que fuesen posibles los misiles tripulados, juntamente con quin saba qu ms. Nueve por siete, pens Shuman con profunda satisfaccin, son sesenta y tres, y no necesito que una computadora me lo diga. La computadora est en mi propia cabeza. Y era asombrosa la sensacin de poder que eso le daba.

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IV. EL COMETA QUE NO EXISTA


Con frecuencia, un cientfico puede no estar soando en realizar un estudio revolucionario. Puede, simplemente, estar realizando observaciones metdicas, una detrs de otra, por un sentido de pulcritud o de compulsin internas y tropezarse luego con algo completamente inesperado y encontrarse inmortalizado de la noche a la maana..., como muestra el siguiente ensayo. No hace mucho, recib una llamada telefnica de una joven que deseaba hablarme acerca de uno de mis libros. Con mucho gusto dije. Y, luego, sbitamente alarmado por el tono de su voz, pregunt: Est usted llorando? S respondi. Supongo que usted no tiene realmente la culpa, pero su libro me ha hecho sentirme muy triste. Qued asombrado. Mis relatos, aunque excelentes, se caracterizan principalmente por su atmsfera y su tono cerebral y no suelen ser considerados notables por su contenido emocional. Sin embargo, uno o dos de mis relatos podran tocar las fibras sensibles del corazn, y no deja de resultar halagador el hecho de que un escrito propio le haga saltar las lgrimas a alguien. A qu libro se refiere, seorita? pregunt. A su libro sobre el Universo respondi. Si antes me haba quedado asombrado, eso no era nada en comparacin con la confusin que senta ahora. The Universe (Walker, 1966) es un volumen perfectamente respetable, escrito en forma lgica y animada, y no posee una sola palabra calculada para provocar lgrimas. Eso crea yo, al menos. Dije: Cmo ha podido ese libro hacerle sentirse tan triste? Estaba leyendo lo referente a la evolucin del Universo y a cmo tiene que tener un fin. Y me hizo sentir que nada tena objeto en el mundo. Ya no senta deseos de vivir. Pero, joven le dije, no se ha fijado en que yo afirmo que a nuestro Sol le quedan an ocho mil millones de aos de vida por lo menos y que el Universo podra durar cientos de miles de millones de aos? Pero eso no es para siempre replic. No le sume a usted en la desesperacin? No les quita a los astrnomos los deseos de vivir? No, en absoluto dije, con vehemencia. Y tampoco debe pasarle a usted. Todos nosotros debemos morir antes de que pasen miles de millones de aos, y nos reconciliamos con la idea, no? No es lo mismo. Cuando nosotros muramos, otros nos seguirn, pero cuando el Universo muera no quedar nada. Ansioso por consolarla, dije: Bueno, mire, puede que el Universo oscile y que nazcan nuevos universos cuando mueran los viejos. Puede, incluso, que los seres

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humanos aprendan a sobrevivir a la muerte de un universo en el futuro. Los sollozos parecan haber disminuido para cuando me atrev a dejar que colgase. Permanec unos momentos inmvil, mirando al telfono. Yo soy una persona notoriamente sensible y suelo llorar en el cine, pero debo reconocer que jams se me ocurrira llorar por el fin del Universo que debe producirse dentro de miles de millones de aos. De hecho, escrib acerca del fin del Universo en mi relato La ltima pregunta y me senta muy consternado al respecto. Sin embargo, mientras permaneca all, sent que estaba empezando a pensar que la astronoma podra ser un tema peligroso del que se debera proteger a las jovencitas sensibles. Sin duda, pens, no puedo permitirme caer en esa trampa, as que lo nico que puedo hacer ahora es sentarme inmediatamente a la mquina de escribir y comenzar con decisin un ensayo sobre astronoma. Empecemos por el nmero siete, un nmero notoriamente afortunado. Es utilizado en toda clase de connotaciones que lo hacen parecer el nmero natural para grupos importantes. Estn las siete virtudes, los siete pecados capitales, las siete maravillas del mundo, etctera, etctera. Qu es lo que le hace al siete tan maravilloso? Podra decirse que ello se debe a alguna propiedad numrica. Podramos quiz pensar que haba algo maravilloso en el hecho de ser la suma del primer nmero impar y del primer cuadrado; o que hay algo significativo en el hecho de ser el mayor nmero primo de los menores de diez. Yo no creo que sea as. Yo sospecho que el siete era afortunado mucho antes de que la gente se volviese lo bastante sofisticada como para profesar algn misticismo con respecto a los nmeros. Mi impresin es que debemos retroceder en el tiempo hasta un momento en que haba siete objetos que eran claramente siete justos, claramente importantes e, incluso, claramente intimidantes. La naturaleza impresionante de esos objetos proyectara entonces un aura de santidad o de buena fortuna sobre el nmero mismo. Puede haber alguna duda de que los objetos a que me estoy refiriendo deben ser los tradicionales siete planetas de los tiempos antiguos, los objetos que ahora llamamos Sol, Luna, Mercurio, Venus, Marte, Jpiter y Saturno? Fueron los antiguos sumerios quienes, en algn momento del tercer milenio antes de Cristo, realizaron las primeras observaciones sistemticas de estos siete cuerpos y advirtieron la forma en que cambiaban de posicin de una noche a otra con respecto a las estrellas fijas*.
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Este cambio de posicin es lo que dio lugar ala palabra planeta, que deriva de la que en griego significa vagar.
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Gradualmente, comenz a suponerse que los cambiantes diseos trazados por los planetas sobre las constelaciones a travs de las cuales pasaban en sus ms o menos complicados movimientos tenan su importancia con respecto a los asuntos terrestres. Su influencia en este aspecto era ms de lo que el poder humano era capaz de explicar, y se los consider dioses. Los sumerios bautizaron a los planetas con los nombres de varios dioses de su panten, y esta costumbre se ha mantenido a todo lo largo de la historia occidental. Los nombres fueron cambiados, pero slo por los de otros dioses, y en la actualidad nosotros designamos a los planetas con los nombres de dioses romanos. A partir de los siete planetas surgi en Sumer la costumbre del perodo de siete das que llamamos semana, con cada da presidido por uno diferente de ellos, y esto se refleja en los nombres de esos das. Los judos adquirieron la nocin de la semana durante el cautiverio de Babilonia, pero idearon una historia de la Creacin que explicaba los siete das sin referencia a los siete planetas, ya que los planetas-dioses no estaban permitidos en el rgido monotesmo del judasmo posterior al exilio. Pero si en la tica judeocristiana el nmero siete perdi la santidad de los planetas, gan la santidad del sabbat. El aura de inviolabilidad parece, por lo tanto, haber subsistido en torno a los siete planetas. Era inimaginable que hubiera ocho, por ejemplo, y ese sentimiento persisti durante los dos primeros siglos de la ciencia moderna. Despus de que el astrnomo polaco Coprnico presentara su teora heliocntrica en 1543, el trmino planeta pas a ser utilizado para designar solamente a los cuerpos celestes que se movan alrededor del Sol. Mercurio, Venus, Marte, Jpiter y Saturno seguan siendo planetas conforme a la nueva ordenacin, pero el Sol no lo era, naturalmente. Ni tampoco la Luna, a la que se denomin satlite, nombre dado a los cuerpos que giraban primariamente en torno a un planeta, como la Luna giraba en torno a la Tierra. Para contrarrestar la prdida del Sol y la Luna, la propia Tierra lleg a ser considerada planeta en la teora copernicana. Sin embargo, se trataba solamente de una cuestin de nomenclatura. Cualquiera que fuese la denominacin que se diera a los diversos cuerpos que vagaban por el cielo perceptibles a simple vista, eran exactamente siete, y continuaremos refirindonos a ellos como los siete planetas tradicionales. En 1609 el astrnomo pisano Galileo dirigi su telescopio hacia el firmamento y descubri que haba miradas de estrellas fijas cuyo fulgor era demasiado dbil para ser percibido a simple vista, pero que existan. A pesar de ello, nadie pareca haber sugerido que, por analoga, pudieran descubrirse tambin nuevos planetas. La inviolabilidad del tradicional y sagrado nmero siete pareca firme. Desde luego, en el propio Sistema Solar haba cuerpos imposibles de percibir a simple vista, pues en 1610 Galileo descubri cuatro
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cuerpos menores que giraban en torno a Jpiter, satlites de ese planeta como la Luna es satlite de la Tierra. Luego, antes de que terminara el siglo, se descubrieron cinco satlites de Saturno, con lo que se elevaba a diez el total de satlites conocidos, incluyendo a nuestra propia Luna. Pero ni aun eso alteraba el nmero sagrado de siete. Con desafiante falta de lgica, nuestra Luna conservaba su lugar separado, mientras que los satlites de Jpiter y Saturno eran reunidos con los respectivos planetas alrededor de los cuales giran. Podemos racionalizar esto diciendo que sigue habiendo solamente siete cuerpos movindose por el firmamento..., es decir, visibles a simple vista. Estaban los cometas, naturalmente, que se movan tambin entre las estrellas, pero su aspecto era tan atpico y sus idas y venidas tan impredecibles que no contaban. Aristteles consideraba que eran exhalaciones atmosfricas y formaban parte ms de la Tierra que del firmamento. Otros sospechaban que eran creaciones especiales, enviadas a travs del firmamento como disparos aislados, por as decirlo, para anunciar una catstrofe. Incluso en 1758, cuando se verific la prediccin del astrnomo ingls Edmund Halley de que el cometa de 1682 (llamado ahora cometa Halley en su honor) retornara ese ao y se comprendi que los cometas se movan en rbitas fijas alrededor del Sol, continuaron sin ser incluidos entre los planetas. Su aspecto segua siendo demasiado atpico y sus rbitas en forma de cigarro puro demasiado alargadas como para permitir su inclusin en los recintos sagrados. Y, sin embargo, lo extrao es que no existe un cuerpo errante adicional que cumple todos los criterios de los siete tradicionales. Es visible a simple vista y se mueve con respecto a las estrellas fijas. No se le puede negar el derecho a ser considerado un planeta adicional, de modo que, por el momento, le llamaremos Adicional. Por qu Adicional no fue nunca observado a todo lo largo de los siglos hasta el XVIII? Para responder a eso preguntemos por qu eran observados los siete planetas tradicionales. En primer lugar, son brillantes. El Sol es, con mucho, el objeto ms brillante del firmamento, seguido, aunque muy de lejos, por la Luna. Incluso los cinco planetas restantes, que son puntitos semejantes a estrellas mucho ms oscuros que el Sol y la Luna, son, no obstante, ms brillantes que casi cualquier otro objeto celeste. En la Tabla I se presenta la magnitud de los siete planetas, juntamente con la de Sirio y Canopo, las dos estrellas fijas ms brillantes..., y Adicional. TABLA I Objeto Sol Luna Magnitud de su mximo brillo -26'9 -12'6 Brillo (Sirio = 1) 15.000.000 30.000

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Venus Marte Jpiter Sirio Mercurio Canopo Saturno Adicional

-4'3 -2'8 -2'5 -1'4 -1'2 -0'7 -0'4 +5'7

14 3'5 2'5 1'0 0'9 0'5 0'4 0'0015

Como ve, los ms brillantes de los cinco planetas tradicionales son tambin los cinco objetos ms brillantes del firmamento. Incluso los dos ms oscuros de los planetas tradicionales no estn muy por detrs de Sirio y Canopo. Es evidente, por lo tanto, que los siete planetas tradicionales destacan a la vista, y cualquiera que observara el firmamento en los tiempos primitivos no dejara de verlos, aunque viera muy poco ms. Adicional, por el contrario, tiene un brillo que es slo 1/700 del de Sirio y slo 1/270 del de Saturno. Aunque es visible a simple vista, es apenas visible. Naturalmente, el brillo no es el nico criterio. Sirio y Canopo tienen brillo planetario, pero nadie podra confundirlos con planetas. Un planeta tena que desplazarse de posicin entre las estrellas fijas, y cuanto ms rpidamente se desplazaba ms fcilmente era detectado. La Luna, por ejemplo, se desplaza con suma rapidez, a una media de 48.100 segundos de arco por da, distancia que es casi veintisis veces su propio dimetro. Si observara uno la Luna de noche durante una sola hora y en condiciones sumerias (cielo despejado e inexistencia de luces artificiales), eso sera suficiente para poner inequvocamente de manifiesto su desplazamiento. El resto de los planetas se mueven con ms lentitud, y en la Tabla II se presenta el desplazamiento medio diario de cada uno de ellos, incluido Adicional. TABLA II Planeta Luna Mercurio Venus Sol Marte Jpiter Saturno Adicional Desplazamiento medio (segundos de arco por da) 48.100 14.900 5.840 3.550 1.910 302 122 42'9 Das para recorrer el dimetro de la Luna 0'038 0'125 0'319 0'525 0'976 6'17 15'3 43'5

Como ve, de los siete planetas tradicionales Jpiter y Saturno son


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los de desplazamiento ms lento, siendo Saturno el ms lento, con mucho, de los dos. Saturno tarda 29'5 aos en circundar todo el firmamento. Por esa razn, tal vez fuera Saturno el ltimo planeta en ser reconocido en los viejos tiempos, ya que era a la vez el menos brillante y el menos rpido (Mercurio, que le disputa ese honor, es en algunos aspectos el ms difcil de ver, ya que siempre est cerca del Sol, pero, una vez divisado al alba o al ocaso, su movimiento extraordinariamente rpido le delata enseguida). Pero y Adicional, cuyo brillo es slo 1/270 del de Saturno y que se desplaza a solamente la tercera parte de su velocidad? Esa combinacin de oscuridad y lentitud es fatal. Lo probable era que ningn observador de los tiempos antiguos, y muy pocos en los primeros tiempos del telescopio, observasen ese objeto noche tras noche. No haba nada que lo hiciera parecer ms notable que cualquiera de las restantes dos mil o tres mil estrellas de su mismo brillo. Aun cuando los astrnomos lo mirasen durante varias noches seguidas, era improbable que quedara de manifiesto su lento movimiento. As, pues, Adicional pas inadvertido..., al menos como planeta. Cualquier persona con buena vista que mirase en su direccin lo vera como una estrella, y ciertamente tambin quien lo mirase con un telescopio. De hecho, un ocasional astrnomo provisto de un telescopio que trazara la posicin de las diversas estrellas en el firmamento podra haber visto a Adicional, registrarlo como estrella e, incluso, darle un nombre. En 1690 el primer astrnomo real, John Flamsteed, lo localiz en la constelacin de Tauro, lo registr y lo denomin 34 Tauri. Despus, algn otro astrnomo podra haber visto a Adicional en un lugar diferente, trazar su posicin e, incluso, darle un nombre diferente. No habra habido ninguna razn para identificar la nueva estrella con la antigua. De hecho, el mismo astrnomo podra haberlo registrado en posiciones ligeramente diferentes en noches diferentes..., cada vez como una estrella diferente. Pierre Charles Lemonnier, a mediados del siglo XVIII, registr la posicin de Adicional tres veces diferentes en otros tantos lugares diferentes bajo la impresin de que estaba registrando trece estrellas distintas. Cmo era esto posible? Dos razones. En primer lugar, los otros planetas eran evidentemente planetas, aun prescindiendo de su movimiento y de su brillo. Los planetas no eran puntos de luz como las estrellas; eran discos redondos. El Sol y la Luna se presentaban como discos al ojo desnudo, mientras que Mercurio, Venus, Marte, Jpiter y Saturno se presentaban como discos incluso a travs de los primitivos telescopios de los siglos XVII y XVIII. Adicional, sin embargo, no se mostraba como un disco en los telescopios de hombres como Flamsteed y Lemonnier, y, en ausencia de un disco, por qu lo iban a considerar un planeta? Y la segunda razn es que el nmero siete como total de los planetas tradicionales estaba tan arraigado en el pensamiento del hombre comn que Adicional como planeta era algo impensable, por lo
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que los astrnomos no pensaban en ello. Habra sido como si usted decidiera de pronto que haba descubierto un octavo da de la semana. Pero apareci entonces en escena Friedrich Wilhelm Herschel, nacido en Hannover el 15 de noviembre de 1738. Hannover era a la sazn un Estado independiente en lo que ahora es Alemania Occidental, y, por razones histricas, su soberano era el rey Jorge II de Gran Bretaa. El padre de Herschel era msico del ejrcito de Hannover, y el propio Herschel ingres en esa misma profesin. Pero en 1756 comenz la Guerra de los Siete Aos (curiosa coincidencia que el nmero siete figurase crucialmente en la vida de Herschel en una forma tan por completo ajena a los planetas), y los franceses, que luchaban contra Prusia y Gran Bretaa, ocuparon en 1757 el reino hannoveriano del monarca britnico. El joven Herschel, no estando dispuesto a sufrir las aflicciones de una ocupacin enemiga, consigui escabullirse de Hannover, desertando mientras tanto del ejrcito, y lleg a Gran Bretaa, donde permaneci el resto de su vida y donde anglific sus nombres de pila reducindolos a un simple William. Continu su carrera musical, y para 1766 era un conocido organista y profesor de msica en la ciudad de veraneo de Bath, donde daba clases a 35 alumnos a la semana. La prosperidad le dio ocasin de satisfacer su ferviente deseo de aprender. Se instruy en latn y en italiano. La teora de los sonidos musicales le llev a las matemticas, y stas, a su vez, le llevaron a la ptica. Ley un libro que trataba acerca de los descubrimientos de Isaac Newton en el campo de la ptica, y le invadi un ardiente y firme deseo de observar los cielos. Mas para eso necesitaba un telescopio. No poda pagarse uno, y cuando trat de alquilarlo en su lugar, result que el instrumento era de mala calidad y qued muy decepcionado con lo que vio..., o, mejor dicho, que no vio. Decidi finalmente que lo que deba hacer era fabricar sus propios telescopios y, en particular, pulir sus propias lentes y espejos. Puli doscientos trozos de cristal y metal sin conseguir nada que lo satisficiera. Luego, en 1772, regres a Hannover para recoger a su hermana, Caroline, que durante el resto de su vida ayud primero a William y luego a su hijo John en sus trabajos astronmicos con tan absoluta dedicacin y entrega que excluan el matrimonio o, virtualmente, cualquier actividad privada*. Con la ayuda de Caroline, Herschel tuvo mejor suerte. Mientras l pula lentes durante horas y horas, Caroline le lea para entretenerle y Acab realizando observaciones astronmicas por s mismo con un telescopio que William construy para ella. Descubri ocho cometas, fue la primera mujer astrnomo importante y muri finalmente cuando slo le faltaban diez semanas para cumplir los noventa y ocho aos.
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le preparaba la comida. Al final, acab cogindole el tranquillo a la labor de pulido y desarroll telescopios lo bastante buenos como para satisfacerle. De hecho, el msico que no tena el dinero necesario para pagar lo que costaba un telescopio acab fabricando para su propio uso los mejores telescopios que entonces existan. Su primer telescopio satisfactorio, terminado en 1774, era un reflector de seis pulgadas, y con l pudo ver la Gran Nebulosa de Orin y distinguir con claridad los anillos de Saturno. No estaba mal para un aficionado. Pero an le quedaba mucho ms por hacer. Empez a usar sistemticamente su telescopio, pasndolo de un objeto celeste a otro. Bombarde a las corporaciones cientficas con trabajos sobre las montaas de la Luna, sobre las manchas solares, sobre las estrellas variables y sobre los polos de Marte. l fue el primero en advertir que el eje de Marte tena con respecto a su plano de revolucin una inclinacin de aproximadamente el mismo ngulo que el de la Tierra, por lo que las estaciones marcianas eran esencialmente como las de la Tierra, excepto que eran el doble de largas y considerablemente ms fras. Y luego, en la noche del martes 13 de marzo de 1781, Herschel, en su metdico recorrido a travs del firmamento, se encontr de pronto mirando a Adicional. Haba ahora una importante diferencia. Herschel estaba mirando a Adicional con un telescopio que era muy superior a cualquiera de los usados por astrnomos anteriores. El telescopio de Herschel amplificaba el objeto hasta el punto en que apareca como un disco. Herschel, en otras palabras, estaba mirando a un disco donde se supona que no haba ningn disco. Acept inmediatamente Herschel la idea de que haba encontrado un planeta? Claro que no! Un planeta adicional era algo impensable. Acept la nica alternativa posible y anunci que haba descubierto un cometa. Pero continu observando a Adicional, y para el 19 de marzo ya pudo darse cuenta de que estaba cambiando de posicin con respecto a las estrellas fijas a una velocidad de slo la tercera parte de la del movimiento de Saturno. Aquello resultaba embarazoso. Ya desde los tiempos de los antiguos griegos se haba aceptado que cuanto ms lentamente se desplazara un planeta sobre las estrellas, ms lejos debera estar de nosotros, y la nueva astronoma telescpica lo haba confirmado, con la modificacin de que lo que contaba era la distancia del Sol. Dado que Adicional se estaba desplazando mucho ms lentamente que Saturno, tena que estar ms lejos del Sol que Saturno. Desde luego, los cometas se movan en rbitas que les llevaban mucho ms all de Saturno, pero ningn cometa poda ser visto all. Los cometas tenan que estar mucho ms cerca del Sol que Saturno para ser visibles. Ms an, la direccin que evidentemente segua Adicional indicaba que el objeto realizaba su desplazamiento a travs de los signos del Zodaco, como hacan todos los planetas, pero como no haca
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virtualmente ninguno de los cometas. Luego, el 6 de abril de 1781, logr obtener una vista de Adicional lo bastante buena como para advertir que el pequeo disco tena bordes ntidos como un planeta, no nebulosos como un cometa. Ms an, no presentaba ni rastro de cola. Finalmente, cuando hubo realizado suficientes observaciones como para calcular su rbita, encontr que la rbita era casi circular, como la de un planeta, y no muy alargada, como la de un cometa. De mala gana, tuvo que aceptar lo impensable. Su cometa no exista; era un planeta. Ms an, dada la lentitud de su desplazamiento, se encontraba mucho ms all de Saturno; estaba casi el doble de lejos del Sol que Saturno. De golpe, quedaba duplicado el dimetro del sistema planetario conocido. De los 2.850.000.000 kilmetros, el dimetro de la rbita de Saturno, se haba elevado a 5.710.000.000 kilmetros, el dimetro de la rbita de Adicional. Es la gran distancia de Adicional la responsable de su oscuridad, de su lento desplazamiento ante las estrellas, de la inslita pequeez de su disco..., en resumen, de su tardo reconocimiento como planeta. Corresponda ahora a Herschel bautizar al planeta. Con diplomacia un tanto excesiva, lo bautiz con el nombre del soberano de Gran Bretaa a la sazn reinante, Jorge III, y lo llam Georgium Sidus (estrella de Jorge), nombre notoriamente inadecuado para un planeta. Naturalmente, el rey Jorge se sinti halagado. Perdon oficialmente la desercin juvenil de Herschel del ejrcito hannoveriano y le nombr su astrnomo privado de la corte con un sueldo de trescientas guineas al ao. Como descubridor de un nuevo planeta, el primero en por lo menos cinco mil aos, se convirti inmediatamente en el astrnomo ms famoso del mundo, posicin que conserv (y mereci, pues realiz muchos otros descubrimientos importantes) hasta el fin de su vida. Quiz lo ms confortante de todo, contrajo matrimonio con una rica viuda en 1788, y sus problemas econmicos dejaron de existir a partir de entonces. Afortunadamente, pese al recin encontrado prestigio de Herschel, el nombre que dio a Adicional no fue aceptado por los indignados intelectuales de Europa. Ellos no estaban dispuestos a abandonar la prctica tradicional de bautizar a los planetas con nombres de dioses clsicos slo para halagar a un rey ingls. Cuando algunos astrnomos britnicos sugirieron el de Herschel como nombre del planeta, fue rechazado tambin. Fue el astrnomo alemn Johann Elert Bode quien ofreci una solucin clsica. Los planetas que estn ms lejos del Sol que la Tierra presentan una secuencia de generaciones. Esos planetas son, por orden, Marte, Jpiter y Saturno. En la mitologa griega, Ares (el Marte romano) era hijo de Zeus (el Jpiter romano), que era hijo de Cronos (el Saturno romano). Para un planeta situado ms all de Saturno basta recordar que Cronos era hijo de Uranos (el Urano romano). Por qu,
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entonces, no llamar Urano al nuevo planeta? La idea fue aceptada con entusiasmo, y Urano fue, y lo ha seguido siendo desde entonces. Curiosamente, el siete sagrado no qued realmente alterado por el descubrimiento de Urano, sino que, ms bien, fue restaurado. Con arreglo al sistema copernicano, en el que el Sol y la Luna no son planetas, y la Tierra, s, antes de 1781 haba solamente seis planetas conocidos. stos, por orden de distancia creciente del Sol, eran Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Jpiter y Saturno. Cuando se les agreg Urano, el nmero de planetas copernicanos pas a ser siete. A medida que su reputacin aumentaba, Herschel iba construyendo telescopios cada vez ms grandes y mejores. En 1787 volvi a su planeta Urano y descubri dos satlites que giraban a su alrededor, el undcimo y duodcimo conocidos (contando nuestra Luna) * . Estos satlites fueron bautizados finalmente con los nombres de Titania y Obern, como el rey y la reina de las hadas en El sueo de una noche de verano, de Shakespeare. Era la primera vez que se prescinda de la mitologa clsica para bautizar a los satlites. Estos satlites introducan una interesante anomala. Los ejes de varios de los planetas se hallaban inclinados con respecto a la perpendicular al plano de sus revoluciones orbitales. As, el eje de Saturno presentaba una inclinacin de 27 grados, el de Marte de 24 grados, y el de la Tierra de 23,5 grados. El eje de Jpiter ofreca la singularidad de estar inclinado solamente tres grados. Los planos de las revoluciones orbitales de los satlites de Jpiter y Saturno estaban inclinados en la misma medida en que lo estaban los ejes de esos planetas. Los satlites giraban en el plano del ecuador del planeta. Pero los satlites de Urano se movan en un plano que se hallaba inclinado 98 grados con respecto a la perpendicular al plano de la rbita de Urano. Poda ser que el eje de Urano estuviese tan inclinado y casi en el plano de su revolucin orbital? En tal caso, Urano parecera estar echado de costado, por as decirlo, mientras se mova alrededor del Sol. Esta extrema inclinacin axial fue finalmente confirmada, y hoy es el da en que los astrnomos continan sin tener una explicacin adecuada de por qu slo Urano entre todos los planetas conocidos ha de estar echado de costado.

En 1789 descubri dos satlites ms de Saturno, elevando a siete los de este planeta. Y a catorce el nmero total.
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V. ENCONTRADOS!
Los cientficos no siempre llevan una vida sedentaria en sus laboratorios. En su bsqueda de evidencia, pueden haberse convertido en viajeros del mundo y haber emprendido ascensiones de montaas, inmersiones en las profundidades del mar, exploraciones de todas clases. No todos lo hacen, naturalmente, pero algunos deben hacerlo. Entre los primeros en ascender en globo, por ejemplo, haba cientficos interesados en las caractersticas de la atmsfera a grandes alturas. Un siglo despus, suban en globo para estudiar los rayos csmicos. Y en la actualidad los cientficos estn haciendo su trabajo en el espacio. Ordenador-Dos, como los otros tres que se seguan unos a otros en rbita alrededor de la Tierra, era mucho ms grande de lo que tena que ser. Su dimetro podra haber sido la dcima parte de la que era y an habra contenido todo el volumen que necesitaba para almacenar los datos acumulados y los que se iban acumulando, necesarios para controlar el vuelo espacial. Pero necesitaban el espacio adicional para que Joe y yo pudiramos entrar en ellos si llegaba el caso. Y el caso haba llegado. Ordenador-Dos era perfectamente capaz de cuidar de s mismo. De ordinario, por lo menos. Era redundante. Realizaba todo tres veces en paralelo, y los tres programas tenan que combinar perfectamente; las tres respuestas tenan que armonizar. En otro caso, la respuesta quedaba demorada durante varios nanosegundos mientras OrdenadorDos se revisaba a s mismo, descubra la pieza que funcionaba mal y la remplazaba. No haba una forma segura por la que la gente corriente pudiera saber cuntas veces ocurra eso. Quiz nunca. Quiz dos veces al da. Slo Ordenador-Central poda medir el tiempo de demora inducida por el error, y slo Ordenador-Central saba cuntas piezas de repuesto haban sido utilizadas. Y Ordenador-Central nunca hablaba de ello. La nica imagen pblica buena es la perfeccin. Y, a todos los efectos prcticos, ha sido perfeccin, pues nunca hubo ninguna llamada para Joe y para m. Nosotros somos los encargados de las reparaciones. Subimos all cuando algo marcha realmente mal y Ordenador-Dos o alguno de los otros no puede rectificarse a s mismo. No ha sucedido jams en los cinco aos que llevo en el puesto. Suceda de vez en cuando en los primeros tiempos de su existencia, pero eso era antes de nuestra poca. Pero nos mantenemos en forma, no me interprete mal. No hay un solo ordenador que Joe y yo no podamos diagnosticar.

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Mustrenos el error, y nosotros le mostraremos el fallo de funcionamiento. O lo har Joe, por lo menos. Yo no soy de los que cantan sus propias alabanzas. De cualquier manera, esta vez ninguno de los dos poda realizar el diagnstico. La primera cosa que ocurri fue que Ordenador-Dos perdi presin interna. Eso no es nada nuevo y, ciertamente, no es fatal. Despus de todo, Ordenador-Dos puede trabajar en el vaco. La atmsfera interna se estableci en los viejos tiempos, cuando se esperaba que estuviera acudiendo continuamente toda una serie de mecnicos de reparaciones. Y se ha mantenido por seguir la tradicin. Quin le ha dicho a usted que los cientficos no estn encadenados por la tradicin? En los ratos que les deja libre el ser cientficos, son tambin humanos. A juzgar por la velocidad a que se produca la prdida de presin, se dedujo que Ordenador-Dos haba sido golpeado por un minsculo meteorito. Las magnitudes exactas de su radio, su masa y su energa fueron comunicadas por el propio Ordenados-Dos utilizando como datos esa velocidad de prdida de presin y algunas otras cosas. La segunda cosa que ocurri fue que el orificio no se haba cerrado y que la atmsfera no se regeneraba. Despus de eso llegaron los errores, y nos llamaron. No tena sentido. En el feo rostro de Joe se dibuj una expresin de inquietud, y dijo: Debe de haber una docena de cosas estropeadas. Alguien en Ordenador-Central dijo: Muy probablemente, el meteorito rebot. Con esa energa de entrada dijo Joe, habra atravesado limpiamente el otro lado. Nada de rebotes. Adems, aun con rebotes, yo calculo que habra tenido que recibir varios golpes. Bien, entonces, qu hacemos? Joe pareca desasosegado. Creo que fue en ese momento cuando comprendi lo que estaba pasando. Haba hecho que pareciese bastante extrao enviar a los reparadores a actuar sobre el terreno... y Joe nunca haba estado en el espacio. Me haba dicho que la principal razn por la que haba aceptado el empleo era porque saba que nunca tendra que subir al espacio, y me lo haba repetido 2x veces, siendo x un nmero bastante alto. As que respond por l. Dije: Tendremos que ir all arriba. La nica forma en que Joe hubiera podido zafarse habra sido alegar que no crea que pudiera resolver el asunto, y yo vi cmo su orgullo acab prevaleciendo sobre su cobarda. No por mucho, ya me entiende..., digamos que por una cabeza. Para aquellos de ustedes que no han viajado a bordo de una nave espacial en los quince ltimos aos, permtaseme hacer hincapi en que la aceleracin inicial es lo nico molesto. Naturalmente, no puede uno librarse de ella.
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Despus de eso no hay nada, a menos que se quiera contar el posible aburrimiento. Todo est automatizado e informatizado. Los romnticos viejos tiempos de los pilotos espaciales pasaron definitivamente. Imagino que volvern de modo pasajero cuando nuestros asentamientos espaciales se desplacen al cinturn de asteroides como constantemente amenazan con hacer..., pero entonces slo hasta que otros Ordenadores adicionales sean situados en rbita para suministrar la necesaria capacidad adicional. Joe contuvo el aliento durante la aceleracin, o as me lo pareci al menos (Debo reconocer que yo tampoco me senta muy cmoda. Era slo mi tercer viaje. He pasado un par de vacaciones en Asentamiento Rho con mi marido, pero no soy precisamente una persona curtida). Despus de eso se sinti aliviado por un rato, pero slo por un rato. Se mostraba abatido. Espero que esta cosa sepa adnde va gru. Extend los brazos, con las palmas de las manos hacia arriba, y sent que el resto de mi cuerpo se meca un poco hacia atrs en el campo de gravedad cero. T eres un especialista en ordenadores dije. No sabes que lo sabe? Claro, pero Ordenador-Dos est estropeado. Nosotros no estamos enganchados a Ordenador-Dos repliqu. Hay otros tres. Y aunque solamente funcionara uno de ellos, podra ocuparse de todos los vuelos espaciales emprendidos en un da normal. Podran estropearse los cuatro. Si Ordenador-Dos ha fallado, por qu no pueden fallar tambin los dems? Entonces pilotaremos esta cosa manualmente. Lo hars t, supongo. Aunque no creo que sepas cmo. Me ensearn. Por amor de Eniac gimi. En realidad, no hubo problemas. Nos dirigimos plcidamente hacia Ordenador-Dos, y antes de que transcurrieran dos das despus del despegue estbamos situados en rbita de estacionamiento a menos de diez metros por detrs de l. Lo que no resultaba tan plcido era que aproximadamente veinte horas despus de despegar recibimos de la Tierra la noticia de que Ordenador-Tres estaba perdiendo presin interna. Cualquier cosa que fuese lo que haba golpeado a Ordenador-Dos iba a alcanzar tambin a los dems, y cuando los cuatro estuvieran inutilizados el vuelo espacial acabara paralizndose. Sin duda, sera posible reorganizarlo sobre una base manual, pero eso requerira varios meses como mnimo, posiblemente aos, y se producira una grave dislocacin econmica en la Tierra. Peor an, varios miles de personas que se encontraban en aquellos momentos en el espacio moriran con toda seguridad. Pero de nada servira pensar en ello, y ni Joe ni yo hablamos del asunto, aunque eso no mejor el humor de Joe ni, reconozcmoslo, me hizo a m sentirme ms feliz.
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La Tierra permaneca suspendida a 200.000 kilmetros por debajo de nosotros, pero eso no pareca preocuparle a Joe. Estaba concentrndose en su correa y comprobando el cartucho de su pistola de reaccin. Quera asegurarse de que poda llegar a Ordenador-Dos y volver de nuevo. Se sorprendera usted si es que nunca lo ha intentado de cmo puede realizar sus desplazamientos espaciales si se ve en la absoluta necesidad de hacerlo. Yo no dira que era cosa sin importancia y desperdiciamos la mitad del combustible que empleamos, pero finalmente llegamos a Ordenador-Dos. Apenas si hubo topetazo realmente cuando nos juntamos con Ordenador-Dos (Uno lo oye, desde luego, aun en el vaco, porque la vibracin se transmite a travs del tejido metaloide del traje espacial, pero apenas si hubo topetazo). Naturalmente, nuestro contacto y la adicin de nuestro impulso alteraron ligeramente la rbita de Ordenador-Dos, pero eso se resolvi con pequeos gastos de combustible, y no necesitbamos preocuparnos de ello. Ordenador-Dos se ocupaba del problema, pues, en la medida en que nosotros podamos advertir, no haba sufrido ninguna avera que afectase a su funcionamiento externo. Por supuesto, examinamos primero el exterior. Era muy probable que un diminuto guijarro hubiera chocado contra Ordenador-Dos, y eso habra dejado un inconfundible agujero irregular. Dos agujeros, seguramente; uno de entrada y otro de salida. Las probabilidades de que eso suceda un da determinado son de una entre dos millones..., y de un cincuenta por ciento de que suceda al menos una vez en seis mil aos. No es probable, pero puede ocurrir, ya sabe. Hay una probabilidad entre diez mil millones de que un da cualquiera reciba el impacto de un meteorito lo bastante grande como para destruirlo. No dije nada de todo esto, porque Joe podra comprender que tambin nosotros estbamos expuestos a los mismos riesgos. De hecho, cualquier golpe que nosotros recibiramos causara mucho ms dao a nuestros blandos y delicados cuerpos que a la estoica y resistente maquinaria del ordenador, y no quera que Joe se pusiera ms nervioso de lo que ya estaba. Pero la cuestin es que no era un meteorito. Qu es esto? pregunt finalmente Joe. Se trataba de un pequeo cilindro adherido a la pared exterior de Ordenador-Dos, la primera anormalidad que habamos encontrado en su aspecto externo. Tena aproximadamente medio centmetro de dimetro y unos seis centmetros de longitud, el tamao de un cigarrillo, como habra dicho alguien dado a la antigua mana de fumar. Accionamos nuestras pequeas linternas. No es uno de los componentes externos dije. Desde luego que no murmur Joe. Haba una dbil marca en forma de espiral alrededor del cilindro, de un extremo a otro. Nada ms. Por lo dems, era evidentemente metal, pero de una extraa textura granulada..., al menos a la vista. Joe dijo:
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No es duro. Lo toc suavemente con un dedo grueso y enguantado, y cedi. Se levant del lugar en que haba estado en contacto con OrdenadorDos, y nuestras linternas iluminaron un visible orificio. sa es la razn de que la presin del gas descendiese hasta cero dije. Joe solt un gruido. Presion con un poco ms de fuerza, y el cilindro se separ y empez a derivar. Logramos atraparlo no sin cierta dificultad. En la superficie de Ordenador-Dos quedaba un agujero perfectamente redondo de medio centmetro de dimetro. Sea lo que sea, esta cosa no es mucho ms que una simple chapa dijo Joe. Ceda fcilmente bajo sus dedos, fino pero elstico. Un poco ms de presin, y se aboll. Se lo guard en el bolsillo, que cerr luego con la cremallera, y dijo: Examina el exterior para ver si hay algn otro objeto como ste en alguna parte. Yo voy a entrar. Mi inspeccin no me llev mucho tiempo. Luego, entr. Limpio dije. sa es la nica cosa que hay. El nico agujero. Uno es suficiente dijo sombramente Joe. Mir el liso aluminio de la pared, y, a la luz de la linterna, resaltaba con toda nitidez el negro y perfecto crculo. No fue difcil colocar un parche sobre el agujero. Era un poco ms difcil reconstituir la atmsfera. Ordenador-Dos tena pocas provisiones formadoras de gas de reserva, y los controles requeran ajuste manual. El generador solar estaba renqueando, pero conseguimos encender las luces. Finalmente, nos quitamos los guantes y los cascos, pero Joe coloc cuidadosamente los guantes dentro del casco y sujet ambos a uno de los ojales de su traje. Quiero tenerlos a mano por si empieza a bajar la presin del aire dijo ceudamente. Yo hice lo mismo. No hay por qu correr riesgos innecesarios. Haba una marca en la pared, junto al agujero. Yo la haba visto a la luz de mi linterna cuando estaba ajustando el parche. Al encenderse las luces se hizo ms ostensible. Te has fijado en eso, Joe? dije. S. Haba en la pared una depresin ligera y estrecha, no muy perceptible, pero completamente evidente si se pasaba el dedo por encima, y continuaba durante casi un metro. Era como si alguien hubiera extrado una muestra muy superficial del metal, y la superficie en la que eso haba ocurrido era claramente menos lisa que otras partes. Ser mejor que llamemos al Ordenador-Central, en la planta baja dije. Si te refieres a la Tierra, dilo replic Joe. Me revienta esa jerga espacial. De hecho, me revienta todo lo relacionado con el
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espacio. Por eso es por lo que acept un empleo en la Tierra..., o lo que pareca serlo al menos. Dije pacientemente: Ser mejor que llamemos al Ordenador-Central, en la Tierra. Para qu? Para decirles que hemos encontrado la avera. Oh? Y qu hemos encontrado? El agujero, recuerdas? Curiosamente, s, lo recuerdo. Y qu es lo que produjo el agujero? No fue un meteorito. Jams vi uno que dejara un orificio perfectamente circular, sin rastro de abarquillamiento ni de fusin. Y jams vi uno que dejara tras de s un cilindro. Sac el cilindro del bolsillo y alis la abolladura de su fina superficie metlica con aire pensativo. Bien, qu es lo que produjo el agujero? No lo s respond, sin vacilar. Si informamos a Ordenador-Central, nos lo preguntarn, y nosotros diremos que no lo sabemos, y qu habremos ganado? Slo ms complicaciones. Si no les llamamos nosotros, nos llamarn ellos, Joe. Claro. Y no contestaremos, no? Supondrn que algo nos ha matado, Joe, y mandarn una patrulla de rescate. Ya conoces a Ordenador-Central. Tardar por lo menos dos das antes de tomar una decisin al respecto. Para entonces ya tendremos algo, y en cuanto tengamos algo les llamaremos. La estructura interna de Ordenador-Dos no estaba realmente diseada para una ocupacin humana. Lo que se haba previsto era la presencia transitoria y ocasional de tcnicos de reparaciones. Eso significaba que haba sitio para maniobrar y que haba herramientas y repuestos. Pero no haba ningn silln. Aunque la verdad es que tampoco haba campo gravitatorio ni ninguna imitacin obtenida por centrifugado. Flotbamos en el aire, derivando muy lentamente de un lado a otro. Ocasionalmente, uno de nosotros tocaba la pared y rebotaba muy despacio. O una parte de uno de nosotros se superpona a otra parte del otro. Quita los pies de mi boca dijo Joe, y me empuj violentamente. Fue un error, porque empezamos los dos a dar vueltas. Aunque no era eso lo que nos pareca a nosotros. Para nosotros era el interior de Ordenador-Dos lo que estaba dando vueltas, cosa que resultaba en extremo desagradable, y nos cost un rato recuperar una relativa inmovilidad. Tenamos la teora perfectamente trabajada y asimilada en

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nuestro adiestramiento en la Tierra, pero andbamos escasos de prctica. Muy escasos. Para cuando nos estabilizamos, yo senta ya unas fuertes nuseas. Puede llamarlas nuseas, o astronuseas o mareo espacial, pero, se les llame como se les llame, son arcadas, y en el espacio resulta peor que en ninguna otra parte, porque no hay donde arrojar la cosa. Se queda flotando alrededor en un montn de glbulos, y uno no quiere andar flotando con eso. As que me contuve, y lo mismo hizo Joe. Dije: Evidentemente, Joe, lo que est estropeado es el ordenador. Vamos a verle las tripas. Cualquier cosa con tal de no pensar en las mas y dejar que se calmasen. Adems, las cosas no se estaban moviendo con suficiente rapidez. Yo segua pensando en Ordenador-Tres, que estara en peligro; quiz tambin los Ordenadores-Uno y Cuatro; y miles de personas en el espacio cuyas vidas dependan de lo que nosotros pudiramos hacer. Joe pareca tambin un poco verdoso, pero dijo: Primero tengo que pensar. Algo entr aqu. No fue un meteorito, porque lo que fuese produjo un agujero limpio en el casco. El agujero no fue cortado, porque yo no he encontrado aqu ningn disco de metal. Y t? No. Pero no se me haba ocurrido buscar. Yo s he buscado, y no hay nada en ninguna parte. Podra haber cado al exterior. Con el cilindro tapando el agujero hasta que yo lo saqu? Es probable. Viste salir algo flotando? No. Puede que todava lo encontremos aqu, desde luego, pero lo dudo. Se disolvi de alguna manera, y algo entr. Qu cosa? Y de quin es? La sonrisa de Joe era notablemente malhumorada. Por qu te molestas en hacer preguntas que no tienen respuesta? Si estuviramos en el siglo pasado, yo dira que los rusos haban fijado ese artilugio en el exterior de Ordenador-Dos. No te ofendas, si estuviramos en el siglo pasado, t diras que haban sido los americanos. Decid ofenderme. Dije framente: Estamos intentando decir algo que tenga sentido en este siglo, Iosif dando al nombre una exagerada pronunciacin rusa. Tendremos que pensar en algn grupo disidente. En ese caso dije, tendremos que pensar en uno con capacidad para realizar un vuelo espacial y para producir un extrao artilugio. Los vuelos espaciales dijo Joe no presentan ninguna dificultad si puede uno conectar ilegalmente con los ordenadores en rbita..., cosa que se ha hecho. En cuanto al cilindro, podremos sacar algo en limpio cuando sea analizado en la Tierra..., en la planta baja,
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como os gusta decir a los veteranos del espacio. No tiene sentido dije. Por qu intentar averiar a Ordenador-Dos? Como parte de un programa para inutilizar el vuelo espacial. Pero eso perjudica a todo el mundo. Tambin a los disidentes. Y tambin atrae la atencin de todo el mundo, y la causa de lo que sea se convierte de pronto en noticia. O el plan es slo inutilizar Ordenador-Dos y amenazar luego con inutilizar tambin los otros tres. No produce ningn dao real, pero s mucho potencial y mucha publicidad. No lo creo dije. Es demasiado dramtico. Todo lo contrario repuso Joe. Estoy tratando de no ser dramtico. Haba comenzado a estudiar atentamente todas las piezas del interior, avanzando centmetro cuadrado a centmetro cuadrado. Yo podra suponer que la cosa era de origen no humano. No digas tonteras. Quieres una explicacin? El cilindro estableci contacto despus de lo cual algo en su interior devor un crculo de metal y penetr en Ordenador-Dos. Rept a lo largo de la pared interior, corroyendo, por alguna razn, una delgada capa de metal. Parece eso ser de construccin humana? Que yo sepa, no, pero yo no lo s todo. Ni t tampoco lo sabes todo. Joe hizo caso omiso de esto. De modo que la cuestin es cmo entr esa cosa, sea lo que sea, en el ordenador, que, despus de todo, est razonablemente bien cerrado. Y lo hizo rpidamente, ya que inutiliz casi al mismo tiempo los sistemas de cerrado y de regeneracin del aire. Es eso lo que ests buscando? dije, sealando. Intent detenerse demasiado rpidamente y dio un salto hacia atrs, exclamando: Eso es! Eso es! En su excitacin, estaba agitando los brazos y las piernas lo cual, naturalmente, no le llevaba a ninguna parte. Le agarr y durante un rato estuvimos los dos tratando de ejercer impulsos en direcciones descoordinadas, y tampoco eso nos llev a ninguna parte. Joe mi dirigi unos cuantos insultos, pero yo le repliqu a mi vez con otros cuantos, y tena ventaja sobre l. Yo entiendo perfectamente el ingls, incluso mejor que l; pero su conocimiento del ruso es..., bueno, fragmentario sera una forma suave de decirlo. Los insultos en una lengua que no se conoce siempre suenan muy dramticos. Aqu est dijo, cuando logramos estabilizarnos. En el lugar en que la cubierta protectora del ordenador se una con la pared haba un pequeo agujero circular, que qued de manifiesto cuando Joe apart un pequeo cilindro. Era como el de la pared exterior, pero pareca ms fino an. De hecho, pareci desintegrarse cuando Joe lo toc.
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Ser mejor que entremos en el ordenador dijo Joe. El ordenador estaba destrozado. No evidentemente. No quiero decir que fuese como una viga de madera acribillada por las termitas. De hecho, si miraba uno superficialmente al ordenador, podra jurar que estaba intacto. Pero mirndolo atentamente se adverta que haban desaparecido algunos de los chips. Cuanto ms atentamente se le miraba ms se daba uno cuenta que faltaban. Peor an, los repuestos que OrdenadorDos utilizaba para autorrepararse haban disminuido hasta casi desaparecer. Seguimos mirando, y de vez en cuando uno de nosotros descubra que faltaba alguna otra cosa. Joe volvi a sacar el cilindro del bolsillo y le dio vueltas entre los dedos. Sospecho que busca en especial silicona de alto grado. Naturalmente, no puedo afirmarlo con seguridad, pero creo que los costados son en su mayor parte de aluminio, y que el extremo liso es principalmente de silicona. Quieres decir que eso es una batera solar? pregunt. En parte, s. As es como obtiene su energa en el espacio; energa para llegar a Ordenador-Dos, energa para abrir un agujero en l, energa para..., para..., no s de qu otra manera decirlo. Energa para mantenerse vivo. Lo llamas vivo? Por qu no? Escucha, Ordenador-Dos puede repararse a s mismo. Puede desechar piezas defectuosas y sustituirlas con otras que funcionen, pero necesita una provisin de repuestos con los que trabajar. Dado un nmero suficiente de repuestos de todas clases, podra construir un Ordenador igual que l si se le programara adecuadamente..., pero necesita la provisin, por lo que no lo consideramos vivo. Este objeto que ha entrado en Ordenador-Dos parece estar recolectando sus propias provisiones. Eso le da un aspecto sospechosamente vivo. Lo que ests diciendo exclam es que tenemos aqu un microordenador lo bastante avanzado como para ser considerado vivo. Sinceramente, no s lo que estoy diciendo dijo Joe. Quin podra fabricar semejante cosa? Quin? Yo hice el siguiente descubrimiento. Pareca una pequea pluma flotando en el aire. La percib por el rabillo del ojo y la registr como una pluma. En un estado de gravedad cero las cosas se salen de los bolsillos y flotan a la deriva. No hay manera de mantener nada en su sitio, a menos que se lo sujete fsicamente. Uno espera que plumas y monedas y cualquier otra cosa que pueda encontrar una abertura acaben

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escurrindose por ah y vayan adondequiera que les lleven las corrientes de aire y la inercia. As, pues, mi mente registr pluma y mov distradamente la mano para cogerla, pero, naturalmente, mis dedos no se cerraron en torno a ella. El solo gesto de alargar la mano hacia algo provoca una corriente de aire que lo aleja. Tiene uno que aproximar lenta y cautelosamente una mano y, luego, alargar la otra por el otro lado. Coger cualquier objeto pequeo en el aire es una operacin en la que intervienen dos manos. Conozco algunas personas que pueden hacerla con una sola mano, pero son sabuesos del espacio, y yo no. Me volv para mirar el objeto y prestar un poco ms de atencin a su captura; entonces me di cuenta de que mi pluma estaba en su bolsa. La palp, y, en efecto, all segua. Has perdido una pluma, Joe? pregunt. No. Algo parecido? Una llave? Un cigarrillo? Yo no fumo. Ya lo sabes. Una contestacin estpida. Alguna cosa? exclam con exasperacin. Estoy viendo cosas aqu. Nadie ha dicho nunca que fueses muy estable. Mira, Joe. All. All. Se abalanz hacia el objeto. Yo poda haberle dicho que no le servira de nada. Por ahora nuestra bsqueda por el Ordenador pareca haber removido las cosas. Las estbamos viendo adondequiera que mirsemos. Flotaban en las corrientes de aire. Por fin consegu detener una. O, mejor dicho, se detuvo sola, pues estaba sobre la manga del traje de Joe. La cog y lanc un grito. Joe dio un salto, aterrorizado, y casi me tir. Mira! exclam. Haba un reluciente crculo sobre el traje de Joe, en el lugar donde yo haba cogido la cosa. Haba empezado a abrirse paso a travs de l. Dmelo dijo Joe. Lo cogi cuidadosamente y lo apoy contra la pared para sostenerlo. Luego, lo separ, levantando suavemente una fina capa de metal. Haba dentro algo que pareca una lnea de ceniza de cigarrillo. Pero al recibir la luz destell como metal finamente tejido. Haba tambin una especie de humedad. La cosa se retorci lentamente, pareciendo buscar a ciegas algo con uno de sus extremos. El extremo estableci contacto con la pared y se peg a ella. El dedo de Joe lo separ. Pareci necesitar un pequeo esfuerzo para hacerlo. Joe se frot los dedos ndice y pulgar y dijo: Es aceitoso. El gusano de metal no s de qu otra forma puedo llamarlo pareci quedar flccido ahora despus de haberlo tocado Joe. No volvi a moverse.
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Yo estaba evolucionando y contorsionndome para mirarme a m misma. Joe dije, por amor del cielo, tengo encima alguno de ellos en alguna parte? No veo ninguno respondi. Bueno, pues mrame. Tienes que observarme, Joe, y yo te observar a ti. Si nuestros trajes se rompen, tal vez no podamos volver a la nave. Sigue movindote, entonces dijo Joe. Era una sensacin horrible la de hallarse rodeado de cosas ansiosas por disolverle a uno el traje en dondequiera que pudiesen tocarlo. Cuando apareca alguna, tratbamos de cogerla y, al mismo tiempo, apartarnos de ella, lo que resultaba casi imposible. Una bastante larga se acerc a mi pierna, y yo le lanc una patada, lo que fue una estupidez, ya que, de haberla alcanzado, poda habrseme quedado adherida. Lo que ocurri fue que la corriente de aire que produjo la llev contra la pared, donde permaneci. Joe se lanz apresuradamente contra ella..., demasiado apresuradamente. El resto de su cuerpo rebot, y, mientras giraba sobre s mismo, su bota golpe ligeramente la pared, muy cerca de donde se encontraba el cilindro. Cuando finalmente consigui enderezarse, el objeto continuaba all. No lo he aplastado, verdad? No respond. Te falt un centmetro. Ya no se va. Yo haba puesto una mano a cada lado del objeto. Era el doble de largo que el otro cilindro. De hecho, era como dos cilindros unidos por los extremos, con una constriccin en el punto de contacto. Acto de reproduccin dijo Joe, mientras levantaba la capa exterior de metal. Esta vez, lo que haba dentro eran dos lneas de polvo. Una a cada lado de la constriccin. No se tarda mucho en matarlos dijo Joe. Se relaj visiblemente. Creo que estamos a salvo. Parecen vivos dije, de mala gana. Creo que son virus. O el equivalente. De qu ests hablando? Admito que soy un tecnlogo de ordenadores y no un virlogo dijo Joe, pero tengo entendido que los virus de la Tierra, o de la planta baja, como t diras, consisten en una molcula de cido nucleico envuelta en un caparazn de protena. Cuando un virus invade una clula se las arregla para abrir por disolucin un agujero en la pared o membrana de la clula mediante la utilizacin de una enzima apropiada, y el cido nucleico penetra en el interior, dejando fuera la envoltura de protena. Dentro de la clula encuentra el material necesario para fabricarse otra envoltura de protena. De hecho, lo que hace es formar rplicas de l mismo y formar una nueva capa de protena para cada rplica. Una vez que ha despojado a la clula de todo lo que tiene, la clula se disuelve, y en
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lugar de un nico virus invasor hay varios cientos de virus hijos. Te suena familiar? S. Muy familiar. Es lo que est ocurriendo aqu. Pero, de dnde ha venido, Joe? De la Tierra, no, evidentemente, ni de ningn asentamiento de la Tierra. De algn otro lugar, supongo. Vagan al azar por el espacio hasta que encuentran algo apropiado en lo que puedan multiplicarse. Buscan objetos grandes hechos de metal ya tratado. No creo que puedan fundir minerales. Pero los objetos grandes con componentes de silicona pura y otras materias suculentas parecidas slo son producto de la vida inteligente dije. Exacto respondi Joe, lo que significa que tenemos la mejor prueba, hasta ahora conocida, de que la vida inteligente es comn en el Universo, ya que objetos como el que estamos ocupando deben de ser muy comunes, o no podran mantener a estos virus. Y significa tambin que la vida inteligente es antigua, de una antigedad de diez mil millones de aos quiz, un espacio de tiempo suficiente para una especie de evolucin de metal, formando una vida de metal/silicona/aceite, como nosotros hemos formado una vida de nucleico/protena/agua. Tiempo para desarrollar un parsito sobre artefactos de la era espacial. Por lo que dices, parece como si cada vez que una forma de vida inteligente desarrolla una cultura espacial se hallara sometida en breve plazo a una infestacin parasitaria. En efecto. Y debe ser controlada. Por fortuna, estas cosas son fciles de matar, especialmente ahora que se estn formando. Despus, cuando se encuentren en condiciones de abandonar Ordenador-Dos, supongo que crecern, aumentarn el grosor de sus caparazones, estabilizarn sus interiores y se dispondrn, como equivalentes a unas esporas, a vagar a la deriva durante millones de aos antes de encontrar otro hogar. Podran no ser tan fciles de matar entonces. Y cmo vamos a matarlos? Yo ya lo he hecho. Toqu ese primero cuando buscaba instintivamente metal para empezar a fabricarse una nueva envoltura despus de que yo hubiera abierto la anterior, y ese contacto termin con l. No toqu el segundo, pero di una patada en la pared, muy cerca de l, y la vibracin sonora en el metal convirti su interior en polvo de metal. As que ya no pueden hacernos nada ni a nosotros ni al ordenador si los pulverizamos ahora! No necesitaba explicar ms. Se puso lentamente los guantes y, luego, golpe con uno de ellos la pared. El golpe le impuls en direccin contraria y dio una patada en la otra pared. Haz t lo mismo grit. Lo intent, y durante un rato nos dedicamos intensamente a ello. No sabe usted lo difcil que es golpear una pared en situacin de gravedad cero, al menos deliberadamente, y hacerlo con la fuerza suficiente como para que retumbe. Fallbamos no pocas veces, o
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asestbamos solamente un golpe oblicuo que nos haca salir despedidos y girando sobre nosotros mismos, pero sin producir virtualmente sonido alguno. Antes de que transcurriera mucho tiempo estbamos jadeando trabajosamente. Pero nos habamos aclimatado ya (yo por lo menos), y las nuseas no reaparecieron. Continuamos con nuestra actividad, y, luego, cuando reunimos varios virus ms, no haba dentro de ellos nada ms que polvo. Evidentemente, estaban adaptados a objetos espaciales automatizados y vacos que, como los Ordenadores modernos, se hallaban libres de vibraciones. Supongo que eso es lo que haca posible construir las estructuras sumamente delicadas y complejas que posean suficiente inestabilidad como para producir las propiedades de la vida simple. Crees que los hemos destruido a todos, Joe? pregunt. Cmo puedo saberlo? Si queda alguno, canibalizar a los dems para hacerse con provisiones de metal, y todo volver a empezar. Vamos a dar unos cuantos golpes ms. Lo hicimos hasta quedar lo bastante agotados como para no importarnos si an quedaba vivo alguno de ellos. Desde luego dije, jadeando, la Asociacin Planetaria para el Avance de la Ciencia no se sentir complacida cuando se entere de que los hemos matado a todos. La sugerencia de Joe respecto a lo que la APAC poda hacer consigo misma era enrgica pero poco prctica. Dijo: Escucha, nuestra misin es salvar Ordenador-Dos, unos cuantos miles de vidas y, segn ha resultado, tambin nuestras propias vidas. Ahora pueden decidir si renuevan este Ordenador o si lo reconstruyen desde el principio. Es todo suyo. La APAC puede obtener algo de estos objetos muertos, y eso ya es algo. Si quiere tener algunos vivos, sospecho que los encontrar flotando por estas regiones. Pueden buscarlos si quieren ejemplares vivos, pero ms les vale que vigilen bien sus trajes. No creo que puedan matarlos con vibraciones en el espacio abierto. Bien dije yo. Mi sugerencia es que digamos a OrdenadorCentral que vamos a parchear este Ordenador y a mantenerlo en funcionamiento, y que nos quedaremos hasta que llegue un relevo para la realizacin de reparaciones importantes o cualquier cosa que sea necesaria para impedir que se reproduzca la infestacin. Mientras tanto, ser mejor que vayamos a cada uno de los otros ordenadores y establezcamos un sistema que los pueda hacer vibrar fuertemente tan pronto como se produzca un descenso de presin en la atmsfera interna. Muy sencillo dijo sardnicamente Joe. Es una suerte que los hayamos encontrado. Espera un momento dijo Joe, y en sus ojos haba una mirada de profunda preocupacin. Nosotros no los hemos encontrado. Ellos nos han encontrado a nosotros. Si ha llegado a desarrollarse una vida de metal, te parece probable que sea sta la nica forma que adopte?
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Slo esta frgil especie? Y si estas formas de vida se comunican de alguna manera y, a travs de la inmensidad del espacio, estn convergiendo otras sobre nosotros? Otras especies tambin; todas ellas tras el suculento nuevo manjar de una cultura espacial todava intacta. Otras especies! Unas que sean lo bastante fuertes como para resistir las vibraciones. Unas que sean lo bastante grandes como para disponer de una mayor versatilidad en sus reacciones ante el peligro. Unas que estn equipadas para invadir nuestros asentamientos en rbita. Unas, por amor de Univac, que sean capaces de invadir la Tierra para apoderarse de los metales de sus ciudades. Lo que voy a informar, lo que debo informar, es que hemos sido encontrados!

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VI. CHISPEAD, CHISPEAD, MICROONDAS


Cabra pensar que era fcil realizar un descubrimiento accidental hace doscientos aos, cuando haba tantas cosas que los cientficos ignoraban y, por consiguiente, muchas ms cosas con las que tropezarse. Sin embargo, a medida que el tiempo pasa y los cientficos van realizando ms y ms descubrimientos, las probabilidades de tropezarse con algo inesperado y revolucionario mientras se lleva a cabo una investigacin rutinaria deben (cabra pensar) ir hacindose cada vez menores. No es as. La investigacin se realiza con instrumentos cada vez ms sutiles, y la probabilidad de la probabilidad (por as decirlo) no disminuye. He aqu algo que sucedi hace menos de dos dcadas. Cuando vuelvo la vista sobre los ensayos que han aparecido en mis libros y que han sido escritos durante los ltimos dieciocho aos y medio, no me sorprende demasiado encontrar de vez en cuando alguno que se ha quedado anticuado a consecuencia del avance de la ciencia. Y cuando eso sucede, supongo que estoy moralmente obligado a reconocerlo tarde o temprano y a volver a tratar el asunto sobre una base ms moderna. Hace aos, por ejemplo, escrib un ensayo sobre estrellas enanas de diversas clases. Lo titul Squ-u-u-ush, y apareci en mi libro From Earth to Heaven (Doubleday, 1966). Hablaba en l, entre otras cosas, de las diminutas estrellas llamadas estrellas de neutrones. Deca que se especulaba con la posibilidad de que existiera una en la nebulosa del Cangrejo, una nube de gas muy activo que se saba estaba constituida por los restos de una supernova que fue vista sobre la Tierra hace poco menos de mil aos. La nebulosa del Cangrejo emita rayos X, y podra esperarse que las estrellas de neutrones emitieran tambin rayos X. Pero si fuese una estrella de neutrones, los rayos X estaran emergiendo de una fuente puntual nica. En ese caso, la Luna, al pasar por delante de la nebulosa del Cangrejo, interceptara inmediatamente los rayos X. Continuaba diciendo: El 7 de julio de 1964, la Luna atraves la nebulosa del Cangrejo, y se procedi al lanzamiento de un cohete para la toma de mediciones... Pero los rayos X se interrumpieron gradualmente. La fuente de rayos X est a cosa de un ao-luz de distancia y no es ninguna estrella de neutrones. ... A comienzos de 1965 los fsicos del CIT calcularon de nuevo la velocidad de enfriamiento de una estrella de neutrones... Decidieron que... emitira rayos X durante unas cuantas semanas solamente. La conclusin pareca ser que no resultaba muy probable que ninguna fuente de rayos X fuese una estrella de neutrones y que estos objetos, si existan, probablemente nunca podran ser detectados.

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Y, sin embargo, dos aos despus de haber escrito el ensayo (y unos ocho meses despus de haberse publicado la coleccin de ensayos), se descubrieron realmente estrellas de neutrones y en la actualidad se conocen bastantes de ellas. Es perfectamente razonable que explique ahora cmo sucedi eso..., retrocediendo un poco. Empecemos mirando a las enanas blancas, estrellas que tienen la masa de estrellas normales, pero el volumen de simples planetas. La primera enana blanca descubierta, Sirio B, tiene una masa igual a la de nuestro Sol, pero un dimetro menor que el de la Tierra. Cmo puede ser eso? Una estrella como el Sol tiene un campo gravitatorio lo suficientemente intenso como para impulsar hacia dentro su propia materia con una fuerza que aplastar los tomos y los reducir a un fluido electrnico dentro del cual se movern libremente los ncleos mucho ms pequeos. Aun cuando, en tales circunstancias, el Sol se comprimiese hasta 1/780.000 de su volumen actual y multiplicara por 780.000 su densidad actual, de modo que fuera una enana blanca gemela de Sirio B, seguira siendo desde el punto de vista de los ncleos atmicos espacio vaco principalmente. Sin embargo, el Sol no se comprime. Por qu? En el ncleo estelar est teniendo lugar una fusin nuclear que eleva la temperatura existente hasta unos 15.000.000 de grados centgrados. El efecto expansivo de esa temperatura equilibra el empuje hacia dentro de la gravedad y mantiene al Sol como una gran bola de gas incandescente con una densidad general slo 1,4 veces superior a la del agua. Finalmente, sin embargo, la fusin nuclear existente en el centro de una estrella se quedar sin combustible. Es ste un complicado proceso en el que no necesitamos entrar aqu, pero al final no queda nada que pueda suministrar el necesario calor en el centro..., el calor que mantiene expandida a la estrella. Entra entonces en accin la gravitacin; se produce un colapso estelar, y se forma una enana blanca. El fluido electrnico dentro del cual se mueven los ncleos de la enana blanca puede ser considerado como una especie de muelle que resiste cuando es comprimido, y resiste ms firmemente cuando es comprimido con ms fuerza. Una enana blanca mantiene su volumen y resiste mayor compresin ejercida por el impulso gravitatorio interno mediante esta accin de muelle, y no por el efecto expansivo del calor. Eso significa que una enana blanca no tiene por qu ser caliente. Puede serlo, desde luego, debido a la conversin de la energa gravitatoria en calor durante el proceso de colapso, pero este calor puede ser radiado a lo largo de eones, de tal modo que la enana blanca acabar convirtindose en una enana negra. Aun as, seguir conservando su volumen, ya que el fluido electrnico comprimido se mantendr en equilibrio constante con

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el impulso gravitatorio. Pero las estrellas presentan masas diferentes. Cuanto mayor es la masa de una estrella, ms intenso es su campo gravitatorio. Cuando el combustible nuclear se agota y se produce el colapso de una estrella, entonces cuanto mayor es la masa y ms intenso su campo gravitatorio, ms comprimida es la enana blanca que resulta, y ms pequea. Finalmente, si la masa de la estrella es lo bastante grande, el impulso gravitatorio ser lo bastante intenso y el colapso lo bastante enrgico como para romper el muelle del fluido electrnico, y ninguna enana blanca podr entonces formar ni sostener su volumen planetario. Un astrnomo indio-americano, Subrahmanyan Chandrasekhar, consider la situacin, hizo los clculos necesarios y en 1931 anunci que el rompimiento se producira si la enana blanca tena una masa superior a 1,4 veces la del Sol. Esta masa se denomina lmite de Chandrasekhar. No hay muchas estrellas que tengan masas que rebasen ese lmite, no ms del dos por ciento de todas las estrellas existentes. Sin embargo, son precisamente las estrellas de mayor masa las que primero agotan el combustible nuclear. Cuanto mayor es la masa de una estrella, ms rpidamente agota el combustible nuclear y ms drsticamente colapsa. En los quince mil millones de aos de vida del Universo el colapso debe de haberse producido en una cantidad desproporcionada de estrellas de gran masa. De todas las estrellas que han consumido su combustible nuclear y han colapsado, al menos una cuarta parte, y posiblemente ms, tenan masas ms grandes que el lmite de Chandrasekhar. Qu les ocurri? El problema no preocupaba a la mayora de los astrnomos. A medida que una estrella va consumiendo su combustible nuclear, se expande, y parece probable que en el colapso final slo participaran las regiones interiores. Las regiones exteriores subsistiran para formar una nebulosa planetaria, una en la que una estrella brillante colapsada se hallara rodeada por un vasto volumen de gas. Desde luego, la masa del gas no colapsado de una nebulosa planetaria no es muy grande, por lo que slo las estrellas que se encontrasen ligeramente por encima del lmite perderan de esta forma la masa suficiente como para ser llevadas sin riesgo por debajo del lmite. Por otra parte, existen estrellas en explosin, supernovas, que pierden durante la explosin entre el diez y el noventa por ciento de sus masas estelares totales. Cada explosin lanza polvo y gas en todas direcciones, como en la nebulosa del Cangrejo, dejando slo una pequea regin interior, a veces una regin interior muy pequea, sometida a colapso. Cabra suponer entonces que siempre que la masa de una estrella rebasara el lmite de Chandrasekhar algn proceso natural eliminara una cantidad de masa suficiente para permitir que cualquier porcin
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colapsada estuviese por debajo del lmite de Chandrasekhar. Pero, y si no fuera siempre as? Y si no pudiramos confiar hasta ese punto en la benevolencia del Universo, y si a veces colapsara un conglomerado demasiado masivo de materia? En 1943, los astrnomos americanos Fritz Zwicky, de origen suizo, y Walter Baade, de origen alemn, consideraron esta posibilidad y decidieron que la estrella sometida al proceso de colapso atravesara la barrera del fluido de electrones. Los electrones, cada vez ms comprimidos, colisionaran con los protones de los ncleos atmicos en movimiento por el fluido, y la combinacin formara neutrones. El grueso de la estrella se compondra ahora solamente de los neutrones presentes al principio en el ncleo, ms los neutrones adicionales formados por medio de la combinacin electrn-protn. La estrella en colapso acabara, as, convirtindose virtualmente en nada ms que neutrones y continuara colapsando hasta que los neutrones se hallaran esencialmente en contacto. Sera entonces una estrella de neutrones. Si el Sol colapsara en una estrella de neutrones, su dimetro sera solamente 1/100.000 de lo que es ahora. Medira slo catorce kilmetros, pero conservara toda su masa. Un par de aos despus, el fsico americano J. Robert Oppenheimer y un discpulo suyo, George M. Volkoff, desarrollaron con detalle la teora de las estrellas de neutrones. Parecera que se formaban enanas blancas cuando estrellas relativamente pequeas llegaban a su fin de una manera razonablemente tranquila. Cuando una estrella de gran masa estalla en una supernova (como slo hacen las estrellas de gran masa), entonces el colapso es lo bastante rpido como para atravesar la barrera del fluido electrnico. Aunque una parte suficiente de la estrella resulte eliminada para dejar que el resto colapsante permanezca por debajo del lmite de Chandrasekhar, la velocidad del colapso puede llevarle a travs de la barrera. Podra, por lo tanto, acabarse con una estrella de neutrones cuya masa fuese menor que la de algunas enanas blancas. Pero la cuestin es si existen realmente tales estrellas de neutrones. Las teoras son todas muy bonitas, pero, salvo que sean verificadas mediante la observacin o el experimento, no pasan de ser agradables especulaciones que entretienen a los cientficos y a los escritores de ciencia ficcin. Ahora bien, no se puede experimentar muy bien con estrellas en colapso, y cmo puede uno observar un objeto de slo unos kilmetros de dimetro que resulta estar a muchos aos-luz de distancia? Si se recurriera exclusivamente a la luz, sera, en efecto, difcil, pero al formarse una estrella de neutrones se convierte en calor una energa gravitatoria suficiente como para dar al objeto recin formado una temperatura superficial de unos 10.000.000 de grados centgrados. Eso significa que irradiara una cantidad enorme de radiacin muy activa..., de rayos X para ser exactos. Ello no resultara de gran utilidad, por lo que a los observadores
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situados en la superficie de la Tierra se refiere, ya que unos rayos X procedentes de fuentes csmicas no atravesaran la atmsfera. Pero, a partir de 1962 fueron enviados ms all de la atmsfera cohetes equipados con instrumentos diseados para detectar rayos X. Se descubrieron fuentes csmicas de rayos X, y se plante la cuestin de si algunas de ellas podran ser estrellas de neutrones. Para 1965, como explicaba yo en Squ-u-u-ush, el peso de la evidencia pareca dar a entender que no. Mientras tanto, sin embargo, los astrnomos se iban dedicando cada vez ms al estudio de las fuentes de ondas radio. Adems de la luz visible, algunas de las ondas radio de onda corta, llamadas microondas, podan atravesar la atmsfera, y en 1931 un ingeniero americano, Karl Jansky, haba detectado tales microondas procedentes del centro de la Galaxia. Esto suscit en su momento muy poco inters, porque los astrnomos carecan realmente de instrumentos adecuados para detectar y manipular esa radiacin, pero durante la Segunda Guerra Mundial se desarroll el radar. El radar haca uso de la emisin, reflexin y deteccin de microondas, y para cuando termin la guerra, los astrnomos disponan de todo un espectro de instrumentos que podan dedicar ahora al uso pacfico de observar el firmamento. Comenz la radioastronoma, que avanz con pasos enormes. De hecho, los astrnomos aprendieron a utilizar complejas series de instrumentos detectores de microondas (radiotelescopios) que podan observar objetos a grandes distancias y determinar su emplazamiento con ms precisin que los telescopios pticos. A medida que mejoraba la tcnica, fue afinndose la deteccin, no slo en el espacio, sino tambin en el tiempo. Los radioastrnomos no slo estaban detectando fuentes puntuales, sino que estaban tambin obteniendo indicios de que la intensidad de las ondas emitidas poda variar con el tiempo. A comienzos de los aos 60 haba incluso algn indicio de que la variacin poda ser rapidsima, una especie de parpadeo. Los radiotelescopios no estaban diseados para ocuparse de fluctuaciones muy rpidas de intensidad, porque nadie haba previsto realmente la necesidad de ello. Ahora se disearon instrumentos especiales que captaran el parpadeo de las microondas. Al frente de esta tarea se hallaba el astrnomo britnico Antony Hewish, del Observatorio de la Universidad de Cambridge. l supervis la construccin de 2.048 instrumentos receptores distintos, desplegados en una formacin que cubra una extensin de 18.000 metros cuadrados. En julio de 1967 el nuevo radio telescopio comenz a escrutar el firmamento en busca de ejemplos de parpadeo. Al cabo de un mes, una joven graduada britnica, Jocelyn Bell, que se hallaba a los controles del telescopio, estaba recibiendo rfagas de microondas desde un lugar situado a mitad de camino entre las estrellas Vega y Altair..., rfagas muy rpidas adems. De hecho, eran
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tan rpidas que carecan de precedentes y Bell no poda creer que procediesen del firmamento. Pens que estaba detectando interferencias en el funcionamiento del telescopio producidas por aparatos elctricos de la vecindad. Pero al volver noche tras noche al telescopio se encontr con que la fuente de las microondas se mova regularmente a travs del firmamento juntamente con las estrellas. Nada en la Tierra podra estar imitando ese movimiento, y algo existente en el firmamento tena que ser responsable de l. Inform del asunto a Hewish. Ambos centraron toda su atencin en el fenmeno y para finales de noviembre estaban recibiendo las rfagas con tal detalle que les fue posible determinar que eran a la vez rpidas y regulares. Cada rfaga de ondas de radio duraba slo 1/20 de segundo, y las rfagas llegaban a intervalos de 1,33 segundos, o unas 45 veces por minuto. No se trataba de una simple deteccin de un sorprendente parpadeo en una radiofuente que ya hubiera sido detectada. No se tena el ms mnimo conocimiento de la existencia de esa radiofuente. Los primitivos radiotelescopios no estaban diseados para captar rfagas tan breves, y slo habran detectado la intensidad media, incluyendo el perodo muerto entre rfagas. El promedio era slo el tres por ciento de la intensidad mxima, y eso pas inadvertido. La regularidad de las rfagas resultaba casi increblemente grande. Llegaban tan regularmente que se podan cronometrar hasta 1/10.000.000.000 de segundo sin encontrar variaciones significativas de una pulsacin a otra. El perodo era de 1,3370109 segundos. Esto era sumamente importante. Si la fuente fuese una aglomeracin compleja de materia una Galaxia, un cmulo estelar, una nube de polvo, entonces unas partes de ella emitiran microondas de una forma que diferira algo de la forma en que lo haran otras. Aun cuando cada parte variase regularmente, la combinacin de todas originara un resultado complejo. Para que las rfagas de microondas detectadas por Bell y Hewish fuesen tan simples y regulares era preciso que se hallara implicado un nmero muy pequeo de objetos, quizs, incluso, un solo objeto. De hecho, a primera vista pareca demasiada regularidad para que se diera en un objeto inanimado, y exista la leve sospecha de que, despus de todo, pudiera representar a un artefacto, pero no uno que estuviese en la vecindad ni en la Tierra. Quizs estas rfagas fuesen las seales extraterrestres que algunos astrnomos haban estado intentando detectar. Al principio se dio al fenmeno el nombre de HV (hombrecillos verdes). Pero la nocin de HV no poda mantenerse durante mucho tiempo. Las rfagas implicaban energas totales quiz diez mil millones de veces mayores que las que podran producir todas las fuentes de la Tierra trabajando juntas, por lo que representaban una inversin enorme de energa en el caso de que fueran de origen inteligente. Adems, las rfagas eran tan invariablemente regulares que no contenan virtualmente ninguna informacin. Una inteligencia avanzada tendra
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que ser una estupidez avanzada para gastar tanta energa en tan poca informacin. Hewish slo poda concebir las rfagas como originadas a partir de algn objeto csmico una estrella quiz que enviase pulsaciones de microondas. Por consiguiente, llam al objeto una estrella pulsante, denominacin que no tard en sustituirse por la abreviatura de plsar. Hewish busc seales que delataran la existencia de pulsaciones en otros lugares examinando los datos que su instrumento haba estado acumulando, las encontr, comprob de nuevo y adquiri la certeza de haber detectado tres plsares ms. El 9 de febrero de 1968 anunci su descubrimiento al mundo (y por ese descubrimiento recibi finalmente en 1974, compartido, el premio Nobel de Fsica). Otros astrnomos de todo el mundo empezaron a registrar vidamente los cielos, y no tardaron en ser descubiertos ms plsares. En la actualidad se conocen ms de cien plsares, y puede que haya hasta un total de cien mil en nuestra Galaxia. El plsar ms cercano conocido puede estar a unos trescientos aos-luz. Todos los plsares se caracterizan por la extrema regularidad de pulsacin, pero los perodos exactos varan de plsar a plsar. El de perodo ms largo lo tiene de 3,75491 segundos (o 16 veces por minuto). En octubre de 1968 los astrnomos del Observatorio Radioastronmico Nacional de Green Bank, Virginia Occidental, descubrieron un plsar con un perodo particularmente corto. Se encuentra en la nebulosa del Cangrejo, y ste fue el primer eslabn claro entre plsares y supernovas. El plsar de la nebulosa del Cangrejo tiene un perodo de slo 0,033099 segundos. Esto equivale a unas 1.813 veces por minuto y a una pulsacin 113 veces ms rpida que la del plsar de perodo ms largo conocido. Pero, qu podra producir pulsaciones tan rpidas y regulares? Excluyendo que se tratara de una causa inteligente, slo podran ser producidas por el movimiento muy regular de uno o, posiblemente, dos objetos. Estos movimientos podran ser: 1) 2) 3) la revolucin de un objeto en torno a otro, con una rfaga en un punto de la revolucin; la rotacin de un solo cuerpo alrededor de su eje, con una rfaga en un punto de la rotacin; la pulsacin, hacia adentro y hacia fuera, con una rfaga en un punto de la pulsacin.

La revolucin de un planeta alrededor de otro podra ser la de un planeta alrededor de su sol. Este fue el primer fugaz pensamiento de los astrnomos cuando exista la sospecha de que las rfagas fuesen de origen inteligente. Sin embargo, no hay forma razonable en la que un planeta podra girar a un ritmo que permitiera tan rpida regularidad sin la presencia de una inteligencia.
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Las revoluciones ms rpidas se produciran cuando los campos gravitatorios fueran ms intensos, y en 1968 eso significaba que se trataba de enanas blancas. Supongamos que hubiera dos enanas blancas, cada una de ellas en el lmite de Chandresekhar y girando alrededor de la otra en virtual contacto con ella. Para el pensamiento de 1968 no poda haber revolucin ms rpida, y eso no era an suficiente rapidez. Por consiguiente, el parpadeo de microondas no poda ser consecuencia de la revolucin. Y la rotacin? Y si una enana blanca estuviera rotando sobre s misma en un perodo de menos de cuatro segundos? No bastaba. Incluso una enana blanca, no obstante el poderoso campo gravitatorio que la mantena unida, estallara y se disgregara si rotase a tal velocidad..., y eso vala tambin para las pulsaciones. Si haba que explicar el parpadeo de microondas, lo que se necesitaba era un campo gravitatorio mucho ms intenso que el de las enanas blancas..., y eso dejaba a los astrnomos solamente una direccin en la que avanzar. El astrnomo americano de origen austraco Thomas Gold lo dijo primero. Los plsares, sugiri, eran las estrellas de neutrones de las que Zwicky, Baade, Oppenheimer y Volkoff haban hablado una generacin antes. Gold seal que una estrella de neutrones era lo bastante pequea y tena un campo gravitatorio lo bastante intenso como para poder girar alrededor de su eje en cuatro segundos o menos sin desintegrarse. Ms an, una estrella de neutrones debera tener un campo magntico como cualquier estrella ordinaria, pero el campo magntico de una estrella de neutrones estara tan comprimido y concentrado como su materia. Por esa razn, el campo magntico de una estrella de neutrones sera enormemente ms intenso que los existentes en torno a las estrellas ordinarias. Merced a su enorme temperatura superficial, la estrella de neutrones, al girar sobre su eje, despedira electrones desde sus capas ms exteriores (en las que continuaran existiendo protones y electrones). Esos electrones quedaran atrapados por el campo magntico y solamente podran escapar en los polos magnticos en lados opuestos de la estrella de neutrones. Los polos magnticos no tendran que estar en los polos rotacionales (no lo estn en el caso de la Tierra, por ejemplo). Cada polo magntico girara en torno al polo rotacional en un segundo o en fracciones de segundo y despedira electrones al hacerlo (lo mismo que lanza agua un rociador giratorio de agua). Al salir despedidos, los electrones se curvaran en respuesta al campo magntico de la estrella de neutrones y perderan energa en el proceso. Esa energa emerga en forma de microondas, que no eran afectadas por los campos magnticos y que atravesaban a gran velocidad el espacio. Toda estrella de neutrones terminara, as, lanzando dos chorros de ondas de radio desde lados opuestos de su diminuto globo. Si sucediera que una estrella de neutrones lanzara en su rotacin uno de
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esos chorros a travs de nuestra lnea de mira, la Tierra captara en cada rotacin una brevsima pulsacin de microondas. Algunos astrnomos estiman que slo una estrella de neutrones de cada cien acertara a enviar microondas en nuestra direccin, por lo que de las cien mil que posiblemente existen en nuestra Galaxia tal vez nunca podamos detectar ms de mil. Gold continuaba sealando que, si su teora era correcta, la estrella de neutrones perdera energa por sus polos magnticos, y tendra que disminuir su velocidad de rotacin. Esto significaba que cuanto ms rpido fuese el perodo de un plsar, ms joven deba de ser y ms rpidamente podra estar perdiendo energa y disminuyendo su velocidad. Eso armoniza con el hecho de que la estrella de neutrones de la nebulosa del Cangrejo tenga un perodo tan corto, ya que su edad no alcanza los mil aos y puede muy bien ser la ms joven que podemos observar. En el momento de su formacin, podra haber estado girando a razn de mil veces por segundo. La rotacin habra descendido rpidamente hasta slo treinta veces por segundo en la actualidad. La estrella de neutrones de la nebulosa del Cangrejo fue estudiada cuidadosamente y se descubri que, en efecto, su perodo se estaba alargando. El perodo est aumentando en 36,48 milmillonsimas de segundo al da, y a ese ritmo, la amplitud de su perodo de rotacin se duplicar en 1.200 aos. Idntico fenmeno se ha descubierto en las otras estrellas de neutrones, cuyos perodos son ms lentos que el de la nebulosa del Cangrejo y cuyo ritmo de disminucin de velocidad rotatoria es tambin ms lento. La primera estrella de neutrones descubierta por Bell, llamada ahora CP1919, est reduciendo la velocidad de su rotacin a un ritmo que duplicar su perodo slo al cabo de 16.000.000 de aos. A medida que un plsar disminuye la velocidad de su rotacin, sus emisiones de microondas se hacen menos intensas. Para cuando el perodo haya rebasado los cuatro segundos de amplitud, la estrella de neutrones ya no ser detectable. Sin embargo, las estrellas de neutrones se mantienen como objetos detectables durante decenas de millones de aos probablemente. Como resultado de los estudios realizados sobre la disminucin de velocidad de las rfagas de microondas, los astrnomos tienen actualmente la conviccin de que los plsares son estrellas de neutrones, lo que rectifica la idea mantenida en mi viejo ensayo Squu-u-ush. Por cierto que, a veces, una estrella de neutrones aumenta de pronto levemente la velocidad de su perodo y, luego, reanuda la tendencia contraria. Esto se detect por primera vez en febrero de 1969, al percibirse una sbita alteracin del perodo de la estrella de neutrones Vela X-1. La sbita modificacin fue denominada un glitch, de una palabra yiddish que significa deslizarse, y esa palabra forma parte en la actualidad del vocabulario cientfico. Algunos astrnomos sospechan que los glitches pueden ser
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resultado de un astromoto, un cambio en la distribucin de masa dentro de la estrella de neutrones que dar lugar a la reduccin de su dimetro en un centmetro menos. O podra tal vez ser resultado del hundimiento de un meteorito de considerable tamao en la estrella de neutrones, de tal modo que el impulso del meteorito se aadiera al de la estrella. Naturalmente, no existe ninguna razn por la que los electrones que emergen de una estrella de neutrones deban perder energa solamente como microondas. Deben producir ondas a todo lo largo del espectro. Deben, por ejemplo, emitir rayos X tambin, y la estrella de neutrones de la nebulosa del Cangrejo los emite efectivamente. Entre el diez y el quince por ciento de todos los rayos X que la nebulosa del Cangrejo produce provienen de su estrella de neutrones. El otro 85 por ciento o ms, que proceda de los turbulentos gases que rodean a la estrella de neutrones, oscureci este hecho y desalent a los astrnomos que haban buscado all una estrella de neutrones en 1964. Una estrella de neutrones debe producir tambin destellos de luz visible. En enero de 1969 se observ que la luz de una oscura estrella de decimosexta magnitud existente dentro de la nebulosa del Cangrejo destellaba al mismo ritmo que las pulsaciones de radio. Los destellos eran tan cortos, y el perodo entre ellos tan breve, que se necesitaba un equipo especial para captar esos destellos. Sometida solamente a una observacin ordinaria, la estrella pareca poseer una luz uniforme. La estrella de neutrones de la nebulosa del Cangrejo fue el primer plsar ptico descubierto, la primera estrella de neutrones visible (Despus de la primera publicacin de este ensayo, fue detectada una segunda estrella de neutrones visible, y tambin un plsar que efectuaba su rotacin en poco menos de una milsima de segundo).

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VII. PAT DE FOIE-GRAS


Este relato trata, tambin, acerca de una cierta especie de descubrimiento accidental. Se desarrolla en el presente y pretende no ser de ficcin. Sin embargo, no avanzar usted mucho en su lectura antes de darse cuenta de que el problema no es realista... O s lo es? Ciertamente, yo hago todo lo posible por que parezca plausible. El relato, que fue escrito en 1956, termina con un enigma presentado al lector para que le encuentre una solucin. Entonces haba realmente una solucin lgica, y bastantes lectores me la proporcionaron. Con el paso del tiempo, surgi una segunda solucin posible, y tambin empec a recibir cartas con ella. Ser usted todava bienvenido si me enva su propia solucin, en el caso de que no haya conocido antes el relato, pero no le puedo prometer que me vaya a ser posible contestarle. No podra decirle mi verdadero nombre aunque quisiera, y, dadas las circunstancias, no quiero. Yo no tengo gran cosa de escritor, a no ser que contemos la clase de cosa que se admite en los trabajos cientficos, as que voy a hacer que esto me lo escriba Isaac Asimov. Le he elegido a l por varias razones. En primer lugar, es bioqumico, as que entiende lo que le digo; parte, por lo menos. En segundo lugar, sabe escribir; al menos ha publicado numerosas obras de ficcin, lo que, naturalmente, puede no ser lo mismo. Pero lo ms importante es que puede publicar en revistas de ciencia-ficcin lo que escribe, y ha escrito dos artculos sobre la tiotimolina, y eso es exactamente lo que necesito por razones que irn quedando claras ms adelante. Yo no fui la primera persona que tuvo el honor de conocer a El Ganso. Ese honor corresponde a un cultivador de algodn de Texas llamado Ian Angus MacGregor, que lo posea antes de que pasara a ser propiedad del Gobierno (Los nombres, lugares y fechas que utilizo son deliberadamente imaginarios. Nadie podr descubrir nada a travs de ellos, as que no se moleste en intentarlo). Parece ser que MacGregor criaba gansos porque se coman las malas hierbas pero no el algodn. De este modo, tena escardadoras automticas que se provean por s solas de combustible y, adems, producan huevos, plumas y, a intervalos juiciosos, ganso asado. Para el verano de 1955 haba enviado ya una docena de cartas al Ministerio de Agricultura pidiendo informacin sobre la incubacin de huevos. El Ministerio le envi todos los folletos de que dispona referentes al tema, pero sus cartas se hicieron ms apasionadas y atrevidas en sus alusiones a su amigo, el congresista local. Mi relacin con esto es que yo trabajo en el Ministerio de

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Agricultura. Poseo considerable formacin en el campo de la qumica agrcola, adems de algunos conocimientos de fisiologa vertebrada (Esto no le ayudar. Si cree que puede averiguar mi identidad a partir de estos datos, se equivoca). Habida cuenta de que yo deba asistir en julio de 1955 a una convencin que se iba a celebrar en San Antonio, mi jefe me pidi que me pasara por la granja de MacGregor y viera qu poda hacer para ayudarle. Estamos al servicio del pblico, y, adems, habamos recibido finalmente una carta del congresista de MacGregor. El 17 de julio de 1955, conoc a El Ganso. Primero conoc a MacGregor. Tena cincuenta y tantos aos y era un hombre alto de rostro arrugado y expresin suspicaz. Le repet toda la informacin que haba recibido, le expliqu lo referente a las incubadoras y a los valores de minerales en la dieta, aadiendo alguna informacin de ltima hora sobre la vitamina E, las cobalaminas y el uso de aditivos antibiticos. Mene la cabeza. Lo haba probado todo, y los huevos seguan sin madurar. Haba recurrido a la colaboracin de todos los gansos machos que haba podido encontrar, y tampoco eso le haba servido de nada. Qu poda hacer yo? Yo soy un funcionario pblico, no el arcngel San Gabriel. Le haba dicho todo lo que saba, y si los huevos no maduraban, no maduraban y no haba ms que hablar. Le pregunt cortsmente si poda ver sus gansos, para que nadie dijera despus que no haba hecho yo todo lo posible. Respondi: No son gansos, seor; es un ganso solamente. Puedo ver a ese nico ganso? pregunt. Prefiero que no. Bueno, entonces no puedo ayudarle ms. Si se trata de un solo ganso, eso es que le pasa algo. Por qu preocuparse por un solo ganso? Cmaselo. Me levant y alargu la mano hacia mi sombrero. Espere! exclam el hombre, y yo me detuve, mientras sus labios se apretaban, se entornaban sus ojos y l sostena una silenciosa lucha consigo mismo. Al cabo de unos instantes, aadi: Si le enseo una cosa, la mantendr en secreto? No pareca la clase de hombre que confa en una promesa de guardar secreto, pero era como si hubiera llegado a tal abismo de desesperacin que no tuviera otra forma de salir. Si no se trata de nada criminal... dije. Nada de eso me interrumpi. Y sal con l para dirigirme hacia un corral prximo a la casa, rodeado por una cerca de alambre de espino en la que haba una puerta con cerradura y que contena un solo ganso... El Ganso. Ese es El Ganso dijo. Y en la forma en que lo dijo me fue posible or las maysculas. Lo mir. Tena el mismo aspecto que cualquier otro ganso...,
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gordo, engredo e irascible. Emit un gruido con mi mejor aire profesional. MacGregor dijo: Y ste es uno de sus huevos. Ha estado en la incubadora. Sin resultado. Lo sac de un amplio bolsillo de su mono. Haba una tensin extraa en su forma de sostenerlo. Frunc el ceo. Haba algo raro en el huevo. Era ms pequeo y ms esfrico que lo normal. MacGregor dijo: Cjalo. Alargu la mano y lo cog. O intent hacerlo. Apliqu el impulso normal que debera necesitar un huevo como aqul, y el huevo permaneci donde estaba. Ejerc ms fuerza, y lo levant. Ahora comprenda lo que haba de extrao en la forma en que lo sostena MacGregor. Pesaba casi dos libras (Para ser exactos, cuando lo pesamos ms tarde vimos que su masa era 852,6 gramos). Me lo qued mirando, mientras senta su presin en la palma de mi mano, y MacGregor sonri agriamente. Djelo caer dijo. Le mir, sorprendido, as que l me lo cogi de la mano y lo tir al suelo. Produjo un ruido sordo al caer. No se rompi. No hubo derrame de clara y yema. Qued en el lugar en que haba cado, con la parte inferior hundida hacia dentro. Volv a cogerlo. La blanca cscara se haba resquebrajado en la parte en que el huevo haba recibido el golpe. Se haban desprendido algunos trocitos y lo que se vea dentro tena un color amarillo oscuro. Me temblaban las manos. Con un esfuerzo por controlar mis dedos, desprend unos trozos ms de cscara y me qued mirando lo amarillo. No necesitaba practicar ningn anlisis. Me lo deca el corazn. Estaba cara a cara con El Ganso! El Ganso de los Huevos de Oro! Usted no me cree. Estoy seguro. Usted ha catalogado esto como otro artculo ms sobre tiotimolina. Estupendo! Cuento con que piense eso. Se lo explicar ms tarde. Mientras tanto, mi primer problema era conseguir que MacGregor entregara aquel huevo de oro. Me senta casi histrico. Estaba casi dispuesto a golpearle y quitarle el huevo por la fuerza si era preciso. Le dar un recibo dije. Garantizar su pago. Har cualquier cosa razonable. Escuche, seor MacGregor, la verdad es que a usted no le sirve de nada. No puede usted vender el oro a menos que pueda explicar cmo ha llegado a su poder. La tenencia de oro es ilegal. Y cmo espera usted explicarlo? Si el Gobierno... No quiero que el Gobierno se meta en esto dijo obstinadamente.
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Pero yo era el doble de obstinado que l. Le segu de un lado a otro. Supliqu. Grit. Me llev horas. Literalmente. Al final, le firm un recibo, y l me acompa hasta el coche y permaneci en la carretera mientras yo me alejaba, siguindome con la vista. Nunca volvi a ver aquel huevo. Naturalmente, fue compensado por el valor del oro (656,47 dlares, una vez deducidos los impuestos), pero aquello era una ganga para el Gobierno. Cuando considera uno el valor potencial de aquel huevo... El valor potencial! Ah radica la irona del asunto. sa es la razn de este artculo. El jefe de mi seccin en el Ministerio de Agricultura es Louis P. Bronstein (No se moleste en tratar de identificarle. La P significa Pittfield, si quiere ms pistas falsas). l y yo estamos en buenas relaciones, y sent que poda explicarle las cosas sin que se me sometiera a observacin inmediata. Aun as, no corr riesgos. Llevaba el huevo conmigo, y, cuando llegu a la parte difcil, me limit a depositarlo sobre la mesa, entre ambos. Finalmente, lo toc con un dedo, como si quemase. Dije: Cjalo. Tard un rato, pero lo hizo, y vi que realizaba dos intentos, igual que yo. Es un metal amarillo dije, y podra ser latn, slo que no lo es, porque se mantiene inerte ante el cido ntrico concentrado. Ya lo he comprobado. Hay solamente una envoltura de oro porque se la puede abollar con una presin moderada. Adems, si fuese de oro macizo, el huevo pesara ms de cuatro kilos. Es alguna especie de broma. Tiene que serlo. Una broma que utiliza oro autntico? Recuerde que la primera vez que vi esta cosa estaba completamente cubierta por cscara de huevo autntica. Ha sido muy sencillo analizar un fragmento de la cscara. Carbonato de calcio. Eso es difcil de simular. Y si miramos dentro del huevo (yo no quera hacerlo solo, jefe), y encontramos huevo de verdad, entonces ya lo tenemos, porque eso sera imposible de falsificar. Sin duda alguna, esto merece que se inicie un proyecto oficial. Cmo voy a dirigirme al Ministro con...? Mir al huevo. Pero lo hizo. Se pas casi todo el da realizando llamadas telefnicas y sudando. Uno o dos de los altos jefes del Ministerio vinieron a echar un vistazo al huevo. Fue puesto en marcha el Proyecto Ganso. Era el 20 de julio de 1955. Yo fui el investigador responsable desde el principio y continu sindolo durante todo el tiempo, aunque las cosas no tardaron en escaprseme de las manos. Empezamos estudiando el huevo. Su radio medio era de 35

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milmetros (eje mayor, 72 milmetros; eje menor, 68 milmetros). La cscara de oro tena un grosor de 2,45 milmetros. Estudiando ms adelante otros huevos, descubrimos que este valor era ms bien alto. El grosor medio result ser de 2,1 milmetros. El interior era huevo. Pareca huevo y ola a huevo. Se analizaron sus componentes, y los elementos orgnicos eran razonablemente normales. La clara tena un 9,7 por ciento de albmina. La yema tena el contenido normal de vitelina, colesterol, fosfolpidos y carotenoides. Carecamos de material suficiente para efectuar anlisis en busca de elementos indiciarios, pero ms tarde, con ms huevos a nuestra disposicin, lo hicimos, y no apareci nada inslito por lo que se refera al contenido de vitaminas, coenzimas, nucletidos, sulfhidrilos, etctera, etctera. Una importante anormalidad que se manifest fue el comportamiento del huevo ante el calor. Calentada una pequea porcin de yema, se coci casi enseguida. Dimos de comer un trozo de la yema cocida a un ratn. Sobrevivi. Mordisque un trocito de yema. Una cantidad demasiado pequea realmente para encontrarle gusto, pero me dio nuseas. Puramente psicosomtico, estoy seguro. Boris W. Finley, del Departamento de Bioqumica de la Universidad de Temple (asesor del Ministerio) supervis estas pruebas. Dijo, refirindose al cocimiento del huevo: La facilidad con que se desnaturalizan las protenas del huevo por causa del calor indica en primer lugar una desnaturalizacin parcial, y, teniendo en cuenta la naturaleza de la cscara, ello es evidentemente imputable a la contaminacin de metales pesados. As, pues, se analiz una porcin de la yema para determinar sus elementos inorgnicos, y se descubri que tena un elevado contenido de ion cloroaurato, que es un ion de carga simple que contiene un tomo de oro y cuatro de cloro y cuyo smbolo es Cl4Au (El smbolo Au para el oro deriva del hecho de que en latn la palabra que designa al oro es aurum). Cuando digo que el contenido de ion cloroaurato era elevado, quiero decir que era de 3,2 partes por mil, o un 0,32 por ciento. Eso es lo suficientemente elevado como para formar complejos insolubles de auroprotena, que se coagulara fcilmente. Finley dijo: Es evidente que este huevo no puede madurar. Ni ningn otro huevo semejante. Est envenenado por metal pesado. El oro puede que sea ms atractivo que el plomo, pero es igualmente venenoso para las protenas. Asent sombramente. Por lo menos, est a salvo tambin de la putrefaccin. En efecto. Ningn microbio que se respete vivira en esta sopa cloroaurfera. Lleg el anlisis espectrogrfico final del oro de la cscara. Virtualmente puro. La nica impureza detectable era hierro en una
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cantidad que equivala al 0,23 por ciento del total. El contenido de hierro en la yema del huevo haba sido tambin doble de lo normal. Por el momento, sin embargo, se hizo caso omiso de la cuestin del hierro. Una semana despus de haber comenzado el Proyecto Ganso, fue enviada a Texas una expedicin compuesta por cinco bioqumicos (como ve, se continuaba cargando el acento en la bioqumica), juntamente con tres camiones de material y un escuadrn de personal del Ejrcito. Yo tambin iba, naturalmente. En cuanto llegamos, aislamos del mundo a la granja de MacGregor. Fue una suerte que tomramos desde el principio todas aquellas medidas de seguridad. El razonamiento era malo al principio, pero los resultados fueron buenos. El Ministerio quera que el Proyecto Ganso se mantuviera secreto al principio simplemente porque subsista la idea de que aquello podra no ser ms que una rebuscada broma, y no podamos correr el riesgo de la mala publicidad que de ello se derivara. Y, si no era una broma, no podamos correr el riesgo del acoso de los periodistas que inevitablemente se producira ante cualquier historia de gansos y huevos de oro. Hasta mucho despus de haberse iniciado el Proyecto Ganso, hasta mucho despus de nuestra llegada a la granja de MacGregor, no quedaron claras las verdaderas implicaciones del asunto. Naturalmente, a MacGregor no le gustaba que los hombres y el material se establecieran a su alrededor. No le gustaba que le dijesen que El Ganso era propiedad del Gobierno. No le gustaba que le fueran requisados los huevos. Se le indemniz, por supuesto. Qu es el dinero para el Gobierno? Haba unas cuantas cosas que tampoco le gustaban al Ganso..., como el que le tomaran muestras de sangre. No nos atrevamos a anestesiarle por miedo a hacer algo que alterase su metabolismo, y cada vez hacan falta dos hombres para sujetarlo. Ha intentado sujetar alguna vez a un ganso encolerizado? El Ganso fue colocado bajo la proteccin de una guardia constante durante las veinticuatro horas del da, con la amenaza de formar consejo sumarsimo a cualquier hombre que permitiera que le sucediese algo. Si alguno de aquellos soldados lee este artculo, puede que tenga un sbito atisbo de lo que estaba pasando. En ese caso, probablemente tendr el buen sentido de guardar silencio sobre ello. Al menos, si sabe lo que le conviene. La sangre del Ganso fue sometida a todos los anlisis imaginables. Contena dos partes por cien mil (0,002 por ciento) de ion cloroaurato. La sangre tomada de la vena heptica era ms rica que el resto, casi cuatro partes por cien mil.

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Finley solt un gruido. El hgado dijo. Tomamos radiografas. En el negativo de la radiografa, el hgado era una masa nebulosa de color gris claro, ms claro que el de la vscera contigua porque detena una mayor cantidad de rayos X, porque contena ms oro. Los vasos sanguneos aparecan ms claros que el hgado propiamente dicho, y los ovarios eran totalmente blancos. Los rayos X no atravesaban en absoluto los ovarios. La cosa tena sentido, y en un primer informe Finley lo manifestaba sin rodeos. Parafraseando el informe, ste deca, en parte: El in cloroaurato es segregado por el hgado en la corriente sangunea. Los ovarios actan a manera de trampa para el in, que queda reducido all a oro metlico y depositado como cscara en torno al huevo en desarrollo. Concentraciones relativamente altas de in clororaurato no reducido penetran en el contenido del huevo en desarrollo. No hay duda de que El Ganso encuentra este proceso til como medio de desembarazarse de los tomos de oro que, si llegaran a acumularse, terminaran envenenndole. La excrecin por la cscara del huevo tal vez sea nueva en el reino animal, incluso nica, pero no se puede negar que mantiene con vida al Ganso. Desgraciadamente, sin embargo, el ovario est siendo localmente envenenado hasta tal punto que los huevos puestos son pocos, probablemente no ms de los necesarios para desembarazarse del oro acumulado, y esos pocos huevos son totalmente incapaces de madurar. Eso era todo lo que deca por escrito, pero al resto de nosotros nos dijo: Eso deja en el aire una cuestin singularmente desconcertante. Yo saba cul era. Todos lo sabamos. De dnde proceda el oro? No haba respuesta a eso por el momento, excepto alguna evidencia negativa. No haba oro perceptible en la comida del Ganso, ni haba tampoco por los alrededores guijarros aurferos que hubiera podido tragase. No haba ni rastro de oro en el suelo de la zona, y un minucioso examen de la casa y terrenos circundantes no revel nada. No haba monedas de oro, joyas de oro, vajilla de oro, relojes de oro ni nada de oro. Nadie en la granja tena ni siquiera empastes de oro en la dentadura. Estaba el anillo de boda de la seora MacGregor, naturalmente, pero slo haba tenido uno en toda su vida, y se lo llevaba puesto. As, pues, de dnde proceda el oro? El principio de la respuesta lleg el 16 de agosto de 1955. Albert Nevis, de Purdue, le estaba introduciendo tubos gstricos al Ganso (otro procedimiento al que el ave se opona enrgicamente), con la idea de

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analizar el contenido de su canal alimentario. Era una de nuestras investigaciones rutinarias en busca de oro exgeno. Se encontr oro, pero rastros solamente, y haba toda clase de razones para suponer que esos rastros haban acompaado a las secreciones digestivas y eran, por lo tanto, de origen endgeno (es decir, desde dentro). Apareci, no obstante, otra cosa, o su ausencia, por lo menos. Yo estaba all cuando Nevis entr en el despacho de Finley en el edificio temporal que habamos levantado de la noche a la maana (casi) junto al corral del ganso. Nevis dijo: El Ganso presenta una escasa cantidad de pigmento biliar. El contenido duodenal lo muestra casi inexistente. Finley frunci el ceo y dijo: La funcin heptica ha quedado probablemente afectada debido a la concentracin de oro. Muy posiblemente, no est segregando bilis en absoluto. Est segregando bilis replic Nevis. Hay cidos biliares en cantidad normal. Casi normal, por lo menos. Lo que falta son slo los pigmentos biliares. He realizado un anlisis fecal, y la cosa se ha confirmado. No hay pigmentos biliares. Permtame que le explique ahora una cosa. Los cidos biliares son esteroides segregados por el hgado en la bilis, a travs de la cual son vertidos en el extremo superior del intestino delgado. Estos cidos biliares son molculas de tipo detergente que ayudan a emulsionar la grasa de nuestros alimentos (o de los del Ganso) y la distribuyen en forma de diminutas burbujas a travs del contenido acuoso del intestino. Esta distribucin, u homogeneizacin si lo prefiere, hace que la grasa sea digerida con ms facilidad. Los pigmentos biliares, la sustancia que faltaba en El Ganso, son algo completamente diferente. El hgado los fabrica a partir de la hemoglobina, la roja protena portadora de oxgeno de la sangre. La hemoglobina usada se disgrega en el hgado, y la parte hemtica se divide. Esta parte se halla compuesta por una molcula anular (llamada porfirina) con un tomo de hierro en el centro. El hgado extrae el hierro y lo almacena para posterior uso, luego rompe la molcula anular que queda. Esta porfirina rota es pigmento biliar. Tiene un color pardusco verdoso (segn los cambios qumicos que se produzcan) y es segregado en la bilis. Los pigmentos biliares no le sirven de nada al cuerpo. Son vertidos a la bilis como productos de desecho. Pasan a travs de los intestinos y salen con las heces. De hecho, los pigmentos biliares son responsables del color de las heces. Los ojos de Finley empezaron a brillar. Nevis dijo: Da la impresin de que el catabolismo de la porfirina no est siguiendo el curso adecuado en el hgado. No le parece? Claro que le pareca. Y a m tambin.
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Despus de eso se produjo una excitacin tremenda. Era la primera anormalidad metablica, no relacionada directamente con el oro, que se haba encontrado en El Ganso! Practicamos una biopsia heptica (lo que significa que le introdujimos al Ganso un cilindro de plata hasta el hgado). Al Ganso le doli, pero no le perjudic. Tomamos tambin ms muestras de sangre. Esta vez aislamos hemoglobina de la sangre y pequeas cantidades de los citocromos de nuestras muestras hepticas (Los citocromos son enzimas oxidantes que tambin contienen el elemento hemtico). Separamos ste, y en una solucin cida parte de l se precipit en forma de sustancia anaranjada brillante. Para el 22 de agosto de 1955 tenamos cinco microgramos del compuesto. El compuesto anaranjado era similar al elemento hemtico, o hemo, pero no era hema. El hierro del hema puede hallarse presente bajo la forma de un ion ferroso de carga doble (Fe++) o de un ion frrico de carga triple (Fe+++); en este ltimo caso, el compuesto se llama hematina (Por cierto, que ferroso y frrico provienen de la palabra latina ferrum, que significa hierro). El compuesto anaranjado que separamos del hema tena, ciertamente, la porcin de porfirina de la molcula, pero el metal del centro era oro..., para ser exactos, un ion urico de carga triple (Au+++). Denominamos a este compuesto aurema, contraccin abreviada de hema urico. El aurema era el primer compuesto, jams descubierto, producido de forma natural que contena oro. De ordinario, habra merecido grandes titulares en el mundo de la bioqumica. Pero ahora no era nada; absolutamente nada en comparacin con los nuevos horizontes que su simple existencia abra. Al parecer, el hgado no estaba disgregando el hema para obtener pigmento biliar. En lugar de ello, lo estaba convirtiendo en aurema; estaba remplazando el hierro por oro. El aurema, en equilibrio con el ion cloroaurato, penetraba en la corriente sangunea y era llevado hasta los ovarios, donde el oro era separado y la porcin de porfirina de la molcula eliminada por medio de algn mecanismo an desconocido. Anlisis ulteriores mostraron que el 29 por ciento del oro contenido en la sangre de El Ganso era llevado en el plasma en forma de ion cloroaurato. El restante 71 por ciento era transportado en los glbulos rojos de la sangre en forma de auremoglobina. Se intent introducir en la alimentacin del Ganso partculas de oro radiactivo para poder hallar radiactividad en el plasma y los glbulos y ver la rapidez con que las molculas de auremoglobina eran despachadas en los ovarios. Nos pareca que la auremoglobina deba ser eliminada mucho ms lentamente que el ion cloroaurato disuelto en el plasma. Pero el experimento fracas, ya que no detectamos ninguna radiactividad. Lo atribuimos a inexperiencia, ya que ninguno de nosotros era tcnico en istopos, y tambin eso era una lstima, porque el fracaso tena realmente gran importancia y, al no comprenderlo, perdimos varios das.
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La auremoglobina era, naturalmente, intil por lo que al transporte de oxgeno se refera, pero slo supona el 0,1 por ciento de la hemoglobina total de los glbulos rojos de la sangre, por lo que no se produca interferencia con la respiracin del Ganso. Eso segua dejndonos con la cuestin irresuelta de la procedencia del oro, y fue Nevis quien primero formul la sugerencia crucial. Quiz dijo, en una reunin del grupo celebrada al anochecer del 25 de agosto de 1955, quizs El Ganso no remplaza el hierro con oro. Quiz transforma el hierro en oro. Antes de conocer personalmente a Nevis aquel verano, yo le conoca a travs de sus publicaciones (su campo es la qumica de la bilis y la funcin heptica) y siempre le haba considerado una persona prudente y de ideas claras. Casi excesivamente prudente. Uno le considerara incapaz de formular una afirmacin tan completamente ridcula. Eso muestra la desesperacin y desmoralizacin que se daban en el Proyecto Ganso. La desesperacin radicaba en el hecho de que no haba ningn lugar, literalmente ninguno, del que pudiera proceder el oro. El Ganso estaba excretando oro a un ritmo de 38,9 gramos al da, y lo haba estado haciendo durante un perodo de meses. El oro tena que proceder de alguna parte y, en defecto de eso absolutamente en defecto de eso, tena que ser hecho a partir de algo. La desmoralizacin que nos llev a considerar la segunda alternativa era debida al simple hecho de que nos encontrbamos ante El Ganso de los Huevos de Oro; el innegable GANSO. Con eso, todo resultaba posible. Estbamos todos viviendo un cuento de hadas, y todos reaccionamos a ello perdiendo todo sentido de la realidad. Finley consider seriamente la posibilidad. Entra hemoglobina en el hgado dijo, y sale un poco de auremoglobina. La cscara de oro de los huevos tiene hierro como nica impureza. La yema del huevo tiene una alta concentracin de dos cosas solamente; de oro, por supuesto, y tambin algo de hierro. Todo ello forma una horrible especie de distorsionado significado. Vamos a necesitar ayuda. La recibimos, y eso signific una tercera fase de la investigacin. La primera se haba compuesto de m solamente. La segunda fue el grupo bioqumico. La tercera, la mayor, la ms importante, implic la invasin de los fsicos nucleares. El 5 de septiembre de 1955, lleg John L. Billings, de la Universidad de California. Traa consigo algn equipo, y en las semanas siguientes fue llegando ms. Se construyeron ms estructuras temporales. Yo me daba cuenta de que en cuestin de un ao tendramos toda una institucin investigadora edificada en torno al Ganso.

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Billings se uni a nosotros en la reunin que celebramos al anochecer del da 5. Finley le puso en antecedentes del caso y dijo: Esta idea de la transformacin del hierro en oro entraa muchos y graves problemas. En primer lugar, la cantidad total de hierro existente en El Ganso solamente puede ser del orden de medio gramo, y, sin embargo, estn siendo fabricados casi 40 gramos de oro diarios. Billings tena una voz clara y aguda. Dijo: Hay un problema peor que se. El hierro est casi al final de la curva de desintegracin. El oro est mucho ms arriba. Para convertir un gramo de hierro en un gramo de oro se necesita casi tanta energa como la producida por la fisin de un gramo de U-235. Finley se encogi de hombros. Le dejar a usted el problema. Djeme pensar en ello dijo Billings. Hizo algo ms que pensar. Una de las cosas que hizo fue aislar nuevas muestras de hema del Ganso, reducirlas a cenizas y enviar el xido de hierro a Brookhaven para que fuera sometido all a anlisis isotrpico. No haba ninguna razn especial para hacer precisamente eso. Se trataba slo de una de varias investigaciones separadas, pero fue la que dio resultados. Cuando llegaron las cifras del anlisis, Billings casi se atraganta al verlas. No hay Fe56 dijo. Y los otros istopos? pregunt inmediatamente Finley. Todos presentes respondi Billings en las proporciones relativas adecuadas, pero ningn Fe56 detectable. Tengo que dar otra pequea explicacin. El hierro, en su estado natural, est compuesto de cuatro istopos diferentes. Estos istopos son variedades de tomos que difieren entre s por su nmero atmico. Los tomos de hierro con un peso atmico de 56, o Fe56, equivalen al 91,6 por ciento de todos los tomos existentes en el hierro. Los otros tomos tienen pesos atmicos de 54, 57 y 58. El hierro del hema del Ganso estaba compuesto solamente por Fe54, Fe57 y Fe58. La implicacin era evidente. Fe56 estaba desapareciendo mientras los otros istopos permanecan, y eso significaba que estaba teniendo lugar una reaccin nuclear. Una reaccin nuclear poda llevarse un istopo y dejar otro. Una reaccin qumica ordinaria, cualquier reaccin qumica utilizara todos los istopos por igual. Pero eso es energticamente imposible dijo Finley. Lo estaba diciendo slo con leve sarcasmo, pensando en la observacin inicial de Billings. Como bioqumicos, sabamos perfectamente que en el cuerpo se producan muchas reacciones que exigan una aportacin de energa y que esto se resolva emparejando la reaccin que necesitaba energa con una reaccin productora de energa. Pero las reacciones qumicas despedan o absorban unas pocas
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kilocaloras por mil. Las reacciones nucleares despedan o absorban millones. Por consiguiente, para suministrar energa a una reaccin nuclear que la precisara se requera otra reaccin nuclear que la produjese. Estuvimos sin ver a Billings durante dos das. Cuando volvi, fue para decir: Escuchen, la reaccin productora de energa debe producir una cantidad de energa por nuclen implicado igual a la que consume la reaccin precisada de energa. Si produjese aunque slo fuera ligeramente menos, la reaccin total no tendra lugar. Si produjese aunque slo fuera ligeramente ms, entonces, habida cuenta del astronmico nmero de nucleones implicados, el exceso de energa producido volatilizara al Ganso en una fraccin de segundo. Y ...? pregunt Finley. El nmero de reacciones posibles es muy limitado. Solamente he podido encontrar un sistema plausible. El oxgeno-18, si se convierte en hierro-56, producir energa suficiente para transformar el hierro-56 en oro-197. Es como bajar por un lado de una montaa rusa y subir luego por el otro. Tendremos que comprobar esto. Cmo? Comprobemos primero la composicin isotpica de todo el oxgeno existente en El Ganso. El oxgeno se compone de tres istopos estables, con predominio absoluto de O16. O18 forma slo un tomo de oxgeno de cada 250. Otra muestra de sangre. El contenido de agua fue destilado en el vaco y una parte se someti a un espectrgrafo de masa. Haba O 18, pero slo un tomo de oxgeno de cada 1.300. Todo un 80 por ciento del O18 que esperbamos no estaba all. Billings dijo: Eso es evidencia corroborativa. El oxgeno-18 se est consumiendo. Est siendo suministrado constantemente en el alimento y el agua que se administra al Ganso, pero sigue agotndose. Se est produciendo oro-197. El hierro-56 es un intermedio, y, puesto que la reaccin que consume hierro-56 es ms rpida que la que lo produce, no tiene ninguna posibilidad de alcanzar una concentracin importante, y el anlisis isotpico muestra su ausencia. No quedamos satisfechos, as que probamos de nuevo. Mantuvimos durante una semana al Ganso alimentado con agua que haba sido enriquecida con O18. La produccin de oro aument casi inmediatamente. Al final de la semana estaba produciendo 45,8 gramos, mientras que el contenido de O18 en el agua de su cuerpo no era mayor que antes. No hay ninguna duda dijo Billings. Solt el lpiz y se puso en pie. Ese Ganso es un reactor nuclear viviente. Evidentemente, El Ganso era una mutacin.

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Una mutacin sugera, entre otras cosas, la idea de radiacin, y la radiacin evocaba el recuerdo de las pruebas nucleares realizadas en 1952 y 1953 a varios centenares de millas de distancia de la granja de MacGregor (Si acude a su mente el pensamiento de que en Texas no se ha realizado ninguna prueba nuclear, eso slo demuestra dos cosas: que yo no le estoy diciendo a usted todo, y que usted no lo sabe todo). Dudo que en ningn momento de la historia de la era atmica haya sido analizada tan concienzudamente la radiacin ambiental y tan rigurosamente estudiado el contenido radiactivo del suelo. Se estudiaron informes anteriores. No importaba lo secretos que fuesen. En esos das el Proyecto Ganso gozaba de la prioridad ms alta que jams hubiera existido. Se examinaron incluso los informes meteorolgicos con el fin de seguir el comportamiento de los vientos en la poca de las pruebas nucleares. Se comprobaron dos cosas. Primera: La radiacin ambiental en la granja era un poco superior a la normal. Nada que pudiera perjudicar, me apresuro a aadir. Haba, sin embargo, indicios de que en la poca del nacimiento de El Ganso, la granja haba recibido por lo menos en dos ocasiones residuos radiactivos transportados por el viento. Nada realmente perjudicial, me apresuro nuevamente a aadir. Segunda: El Ganso era el nico de todos los gansos de la granja; de hecho, era la nica de todas las criaturas vivientes de la granja a las que se poda analizar, incluyendo las humanas, que no mostraba absolutamente ninguna radiactividad. Mrelo de esta manera: todo muestra seales de radiactividad; eso es lo que significa la radiacin ambiente. Pero El Ganso no mostraba ninguna. El 6 de diciembre de 1955, Finley curs un informe que vena a decir lo siguiente: El Ganso es una extraordinaria mutacin, nacido en un medio ambiente de alta radiactividad que estimulaba inmediatamente mutaciones en general y que hizo beneficiosa esta mutacin concreta. El Ganso tiene sistemas enzimticos capaces de catalizar varias reacciones nucleares. No se sabe si el sistema enzimtico se compone de una sola enzima o de ms de una. Ni se conoce tampoco la naturaleza de las enzimas en cuestin. Ni se ha formulado an ninguna teora acerca de cmo puede una enzima catalizar una reaccin nuclear, ya que estas reacciones implican interacciones de partculas con fuerzas de magnitud cinco rdenes superior a las implicadas en las reacciones qumicas ordinarias comnmente catalizadas por las enzimas. La transformacin nuclear general es de oxgeno-18 a oro-197. El oxgeno-18 abunda en su entorno, ya que se halla presente en cantidades importantes en el agua y en todos los alimentos orgnicos. El oro-197 es excretado a travs de los ovarios. Un intermedio conocido es el hierro-56, y el hecho de que se forme auremoglobina en el proceso nos lleva a sospechar que la enzima o enzimas puedan tener hema como grupo prosttico.
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Se ha reflexionado largamente sobre el valor que esta transformacin nuclear podra tener para El Ganso. El oxgeno-18 no es nocivo, y el oro-197 es difcil de eliminar, potencialmente venenoso y causa de su esterilidad. Su formacin podra tal vez ser un medio de evitar un peligro mayor. Este peligro.... Pero la lectura del informe hace que todo parezca tranquilo, casi plcido. En realidad, nunca vi a un hombre acercarse ms a la apopleja y sobrevivir que Billings cuando se enter de nuestros experimentos con oro radiactivo de que le he hablado antes..., aqullos en los que no detectamos ninguna radiactividad en El Ganso, por lo que prescindimos del resultado como irrelevante. Muchas veces despus nos pregunt cmo pudimos considerar carente de importancia el hecho de que hubiramos perdido radiactividad. Son ustedes dijo como el reportero que fue enviado a informar sobre una boda de sociedad y volvi diciendo que no haba informacin porque no se haba presentado el novio. Dieron oro radiactivo al Ganso en su alimentacin y lo perdieron. No slo eso; no pudieron detectar ninguna radiactividad natural en El Ganso. Nada de carbono-14. Nada de potasio-40. Y lo llamaron fracaso. Empezamos a suministrar istopos radiactivos al Ganso con sus alimentos. Al principio, cautelosamente, pero antes de finales de enero de 1956 se los estbamos administrando en cantidades industriales. El Ganso se mantena no radiactivo. Lo que significa dijo Billings que este proceso nuclear de catlisis enzimtica del Ganso logra transformar un istopo inestable en un istopo estable. Muy til dije. til? Es una maravilla. Es la defensa perfecta contra la era atmica. Escuche, la conversin de oxgeno-18 en oro-197 debe liberar ocho positrones y fraccin por tomo de oxgeno. Eso significa ocho rayos gamma y una fraccin tan pronto como cada positrn se combina con un electrn. Tampoco existen rayos gamma. El Ganso debe de ser capaz de absorber rayos gamma sin sufrir ningn dao. Sometimos al Ganso a radiaciones de rayos gamma. Al aumentar el nivel, El Ganso manifest una ligera fiebre, y suspendimos el tratamiento, llenos de pnico. Pero era solamente fiebre, no enfermedad de radiacin. Al cabo de un da, la fiebre cedi y El Ganso volvi a estar como nuevo. Se dan cuenta de lo que tenemos? pregunt Billings. Una maravilla cientfica dijo Finley. Santo Dios, no se da cuenta de las aplicaciones prcticas? Si podemos descubrir el mecanismo y reproducirlo en el tubo de ensayo, tendremos a nuestra disposicin un mtodo perfecto para la eliminacin de cenizas radiactivas. El obstculo ms importante que nos impide seguir adelante con una economa atmica en gran escala es el pensamiento de qu hacer con los istopos radiactivos fabricados en el proceso. Hganlos pasar a travs de una preparacin enzimtica en
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grandes depsitos, y eso resolver el asunto. Descubran el mecanismo, caballeros, y pueden dejar de preocuparse por las nubes radiactivas. Encontraramos una proteccin contra la enfermedad de la radiacin. Alteren de alguna manera el mecanismo, y podemos tener gansos que excreten el elemento que necesitemos. Qu tal huevos con cscara de uranio-235? El mecanismo! El mecanismo! Ya poda gritar mecanismo todo lo que quisiera. En vano. Permanecamos all todos, mirando al Ganso y sin hacer nada. Si por lo menos los huevos madurasen... Si pudiramos obtener una tribu de gansos reactores nucleares... Tiene que haber sucedido antes dijo Finley. Las leyendas que hablan de este tipo de gansos debieron de empezar de alguna manera. Quieren esperar? pregunt Billings. Si tuviramos una bandada de tales gansos, podramos empezar separando unos cuantos. Podramos estudiar sus ovarios. Podramos preparar trozos de tejidos y homogenatos de tejidos. Eso podra no servir de nada. El tejido de una biopsia heptica no reaccion con el oxgeno-18 en ninguna de las condiciones en que lo intentamos. Pero tambin podramos practicar una perfusin en un hgado intacto. Podramos estudiar embriones intactos, observar uno para desarrollar el mecanismo. Pero con un slo ganso no podamos hacer nada de eso. No nos atrevemos a matar al Ganso de los Huevos de Oro. El secreto estaba en el hgado de aquel ganso gordo. Hgado de ganso gordo! Pat de foie-gras! Ninguna golosina para nosotros! Nevis dijo pensativamente: Necesitamos una idea. Alguna accin radical. Alguna idea crucial. El decirlo no nos lo dar dijo Billings, con aire abatido. Y, en un desafortunado intento de bromear, dije: Podramos anunciarlo en los peridicos. Eso me dio la idea. Ciencia-ficcin! exclam. Qu? pregunt Finley. Escuchen, las revistas de ciencia-ficcin publican artculos humorsticos. Los lectores los consideran divertidos. Les interesan. Les habl de los artculos sobre la tiotimolina que escriba Asimov y que yo haba ledo una vez. La atmsfera era de fra desaprobacin. Ni siquiera infringiremos las normas de seguridad dije, porque nadie lo creer. Les habl de la vez en que, en 1944, Cleve Cartmill escribi un artculo describiendo la bomba atmica con una anticipacin de un ao,
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y el FBI perdi los estribos. Se me quedaron mirando. Y los lectores de ciencia-ficcin tienen ideas. No los menosprecien. Aunque piensen que se trata de un artculo humorstico, enviarn sus ideas al director. Y, dado que nosotros nos encontramos sin ideas propias al respecto, dado que nos hallamos en un punto muerto, qu podemos perder? Seguan sin aceptarlo. As que dije: Y ya saben..., El Ganso no vivir eternamente. Eso lo decidi. Tuvimos que convencer a Washington; luego, me puse en contacto con John Campbell, el editor de ciencia-ficcin, y l se puso en contacto con Asimov. El artculo ya est escrito. Lo he ledo, lo apruebo y exhorto a todos ustedes a que no lo crean. No, por favor. Slo que... Alguna idea?

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VIII. EL PUENTE DE LOS DIOSES


Los cientficos experimentan a veces el placer (o el horror) de realizar un descubrimiento que entra en conflicto con algo que se ha dado por sentado durante todo el tiempo que los seres humanos han pensado en el asunto. Qu puede ser tan puro como la luz del glorioso Sol? Qu puede ser tan carente de mezcla como la lmpida luz blanca? Bien, siga leyendo... El 6 de junio de 1974, mi mujer, Janet, y yo estbamos en el Bosque de Dean, en el sudoeste de Inglaterra, cerca de la frontera galesa. Era un da de aguaceros que alternaban con ratos de sol, y al atardecer Janet y yo fuimos a dar un paseo por entre las venerables hayas. Un chaparrn hizo que nos refugiramos bajo una de esas hayas, pero brillaba el Sol, y apareci un arco iris en el cielo. Mejor dicho, no un solo arco iris, sino dos. Por nica vez en mi vida yo vea los arcos primario y secundario, separados por una distancia equivalente a unas veinte veces el dimetro de la luna llena. Entre ellos, el cielo presentaba una intensa tonalidad oscura, de tal modo que veamos una ancha banda de oscuridad cruzando el firmamento oriental en un arco circular perfecto, limitado a ambos lados por un arco iris, con el lado rojo de cada uno de ellos limitando la oscuridad y el lado violeta difuminndose en el azul. Dur varios minutos, y nosotros permanecimos contemplando el espectculo en absoluto silencio. Yo no soy una persona contempladora, pero aquello penetraba... y profundamente. Nueve das despus, el 15 de junio de 1974, visit la abada de Westminster en Londres y me detuve junto a la tumba de Isaac Newton (me negaba a pisarla). Desde donde estaba poda ver tambin las tumbas de Michael Faraday, Ernest Rutherford, James Clerk Maxwell y Charles Darwin; en una palabra, cinco de los diez hombres que una vez clasifiqu yo como los cientficos ms grandes de todos los tiempos. Era algo que penetraba tan profundamente como el doble arco iris. No pude por menos de pensar en la relacin entre el arco iris y Newton y decid inmediatamente escribir un artculo sobre el tema tan pronto como se presentara la ocasin..., y aqu est. Empecemos por la luz misma. Antiguamente, los que conocemos que especulaban con el asunto consideraban que la luz era ante todo propiedad de los cuerpos celestes y, en particular, del Sol. No se deba confundir esta luz celeste con imitaciones terrestres tales como el fuego de la madera ardiendo o de una vela encendida. La luz terrestre era imperfecta. Parpadeaba y se extingua; o poda ser alimentada y renovada. La luz celeste del Sol era eterna y constante. En El paraso perdido, de Milton, se obtiene la clara impresin de

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que el Sol es, simplemente, un recipiente en el que Dios ha colocado luz. La luz contenida en el Sol conserva permanentemente su integridad, y a la luz de esa luz (si entiende lo que quiero decir) podemos ver. Desde ese punto de vista, no hay nada sorprendente en el hecho de que Dios creara la luz el primer da, y el Sol, la Luna y las estrellas el cuarto. La luz es la misma cosa; los cuerpos celestes, simplemente los recipientes. Por ser de origen celestial, la luz del Sol tendra que ser por fuerza divinamente pura, y su pureza se manifestaba de forma incontestable en el hecho de ser perfectamente blanca. La luz terrena, imperfecta como era, poda tener color. Las llamas de los fuegos terrenos eran claramente amarillentas, a veces rojizas. Si se aadan ciertas sustancias qumicas, podan ser de cualquier color. El color, de hecho, era, segn se crea, un atributo de los cuerpos materiales solamente, y cuando se introduca en la luz pareca invariablemente un signo de impureza. La luz reflejada por un objeto de color opaco, o transmitida a travs de un objeto coloreado transparente, adquira el color y la imperfeccin de la materia, del mismo modo que el agua clara que se desliza por una zona de fango suelto acaba tornndose cenagosa. Haba solamente un aspecto del color que, a los ojos de los antiguos, no pareca implicar la clase de materia con la que estaban familiarizados, y era el arco iris. Apareca en el firmamento como un arco luminoso de diferentes colores: rojo, anaranjado, amarillo, verde, azul y violeta, por ese orden, con el rojo en la curva exterior del arco y el violeta en la curva interior*. El arco iris, en lo alto del firmamento, irreal, evanescente, separado de toda relacin evidente con la materia, pareca un ejemplo de luz divina tan manifiesto como el del Sol..., y, sin embargo, tena color. No haba ninguna buena explicacin para ello, salvo suponer que se trataba de otra creacin de Dios o de los dioses, producida en color para alguna finalidad concreta. En la Biblia, por ejemplo, el arco iris fue creado despus del Diluvio. Dios explic a No su finalidad: Y cuando cubriere yo de nubes la tierra, aparecer el arco, y me acordar de mi pacto con vosotros y con todos los vivientes de la tierra, y no volvern ms las aguas del diluvio a destruirla (Gnesis, 9: 14-15). Presumiblemente, aunque la Biblia no lo dice, el arco iris est coloreado para que pueda ser visto ms fcilmente sobre el firmamento y pueda tranquilizar mejor al hombre atemorizado ante la ira de Dios. Los griegos adoptaron una concepcin menos dramtica del arco Con frecuencia, se aade un sptimo color, ndigo, o ail. Para m el ndigo es slo un violeta azulado y no merece la dignidad de un color individual del arco iris. La presencia de un componente de color ndigo en la luz emitida por un cierto mineral calentado hasta la incandescencia revel, sin embargo, un nuevo elemento, que, en consecuencia, fue denominado indio.
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iris. Como se elevaba hacia las alturas del firmamento y, sin embargo, pareca aproximarse a la Tierra por ambos extremos, pareca constituir un lazo de unin entre la Tierra y el Cielo. Era el puente de los dioses (con color, quiz, porque era un objeto material, aunque de origen divino), por el que podan bajar a la Tierra y regresar al Cielo. En la Ilada de Homero, la diosa Iris es la mensajera de los dioses y desciende de vez en cuando del Olimpo para realizar algn recado. Pero iris es la denominacin que ya los griegos daban al arco (y como la parte del ojo que rodea a la pupila se presenta en diferentes colores, se denomina tambin iris). El genitivo de la palabra es iridis, y cuando hay un resplandor coloreado semejante al arco iris sobre la materia, como en una pompa de jabn, se dice que es iridiscente. Y como los compuestos de un cierto nuevo elemento mostraban una sorprendente gama de colores, el elemento fue bautizado con el nombre de iridio. En los mitos escandinavos, el arco iris era Bifrost, y era el puente por el que los dioses podan viajar hasta la Tierra. Antes de la batalla final, Ragnarok, fue uno de los signos de la destruccin universal que se avecinaba el hecho de que, bajo el peso de los hroes que atacaban desde el Valhalla, el puente del arco iris se rompi. Pero, y por lo que se refiere a explicaciones racionales? Tambin se dieron pasos en esa direccin. En los tiempos antiguos, el filsofo griego Aristteles, hacia el ao 350 antes de Cristo, dej constancia de un efecto de arco iris visto a travs de una rociada de agua..., los mismos colores, en el mismo orden y con la misma apariencia de irrealidad. Quizs el propio arco iris, al aparecer despus de la lluvia, era producida de forma similar por gotitas de agua suspendidas en el aire. Pero no era el agua la nica sustancia transparente asociada con el arco iris. Hacia el ao 10 despus de Cristo, el filsofo romano Sneca escribi acerca del efecto de arco iris de los colores que aparecan en el roto borde de un trozo de cristal. Ahora bien, hay algo en la luz y las sustancias transparentes que pueda producir un arco iris? Es evidente que al atravesar de forma ordinaria tales sustancias la luz no produce ningn color. Existe, sin embargo, una cierta peculiaridad en la forma en que se comporta la luz cuando pasa de un tipo de sustancia transparente a otra del aire al agua, por ejemplo que podra ofrecer una pista. Este comportamiento peculiar entr por primera vez en la historia de la ciencia cuando Aristteles seal lo que innumerables personas deban de haber observado casualmente: que un palo introducido en un recipiente de agua parece doblarse hacia la superficie del agua, casi como si estuviera quebrado en ngulo en ese punto. Aristteles atribuy esto a la desviacin de la luz al pasar del aire al agua, o del agua al aire. Despus de todo, el palo no estaba realmente doblado, ya que era posible sacarlo del agua y mostrarlo igual de recto que siempre..., o palparlo mientras permaneca dentro del agua y apreciar que se mantena recto. La desviacin de la luz al pasar de un medio a otro recibe el nombre de refraccin (de palabras latinas que significan
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volver a romper). Podra ser que el inslito acontecimiento de formacin de color por el agua o el cristal entraara el inslito hecho del cambio de direccin de un rayo de luz? La primera persona que sugiri realmente esto fue un monje polaco llamara Erazm Ciolek, y lo hizo en un libro de ptica que escribi en 1269 bajo el nombre parcialmente latinizado de Erasmus Vilellio. Limitarse a decir que la refraccin era responsable del arco iris es fcil. Averiguar exactamente cmo poda la refraccin originar un arco de la curvatura precisa y situarlo en la posicin precisa en el firmamento resulta bastante ms difcil, y hubieron de pasar tres siglos y medio despus de haberse sugerido la teora de la refraccin antes de que alguien se atreviera a desarrollarla matemticamente. Marco Antonio de Dominis, Arzobispo de Spalato (que fue encarcelado por la Inquisicin hacia el final de su vida porque se haba convertido al anglicanismo y atacaba la supremaca papal), fue el primero en intentarlo en 1611, pero tan slo logr realizar un trabajo muy imperfecto. Desgraciadamente, desde el tiempo de los griegos la gente haba tenido una idea equivocada respecto a la forma exacta en que la luz se refractaba..., y lo mismo le ocurra al Arzobispo. Hasta 1621 no fue finalmente comprendida la refraccin. En ese ao, un matemtico holands, Willebrord Snell, estudi el ngulo que un rayo de luz formaba con la perpendicular a la superficie del agua en que penetraba, y el diferente ngulo que formaba con la perpendicular una vez que estaba dentro del agua. Se haba pensado durante siglos que, al cambiar un ngulo, el otro ngulo cambiaba en proporcin. Snell demostr que son los senos* de los ngulos los que siempre mantienen la misma relacin, y esa razn constante se denomina ndice de refraccin. Una vez conocida la nocin de un ndice de refraccin, los cientficos podan seguir el camino de la luz a travs de gotitas esfricas de agua, teniendo en cuenta la reflexin y la refraccin, y hacerlo con considerable precisin. Esto fue realizado por el filsofo francs Ren Descartes en 1637. Utiliz la ley de Snell para determinar la posicin y curvatura exactas del arco iris. Sin embargo, se abstuvo de reconocerle a Snell la paternidad de la ley y, en lugar de ello, trat de dar la impresin, sin decirlo realmente, de que la haba elaborado l mismo. Pero la ley de Snell no explicaba por s sola los colores del arco iris. Pareca haber nicamente dos alternativas. Primera, era posible que el color surgiese, de alguna manera, del agua incolora (o del Procuro explicar todos los conceptos que utilizo en cada momento, pero es necesario trazar un lmite. Los senos, y las funciones trigonomtricas en general, merecen por s solos todo un ensayo, y algn da escribir uno. Mientras tanto, si no sabe usted lo que son los senos, no importa. No vuelven a desempear ningn papel ms en la presente exposicin.
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cristal) a cuyo travs pasaba la luz. Segunda, era posible que la luz surgiese, de alguna manera, de la luz incolora al atravesar el agua (o el cristal). Ambas alternativas parecan muy improbables, ya que en cualquiera de los dos casos el color tena que derivar de la ausencia de color, pero exista la tendencia a elegir la primera alternativa, ya que era mejor andar manipulando agua y cristal que la sagrada luz del Sol. El Sol y su luz haban sido considerados con tanta frecuencia smbolos de la divinidad (no slo en los tiempos cristianos, sino tambin en los precristianos, ya desde el faran egipcio Ikhnaton en 1360 antes de Cristo, y quin sabe cunto tiempo ms atrs hasta remontarse a oscuras especulaciones de los tiempos prehistricos) que haba llegado aparecer, neciamente, que atribuir imperfeccin al Sol y a la luz solar era negar la perfeccin de Dios. Consideremos lo que le sucedi a Galileo, por ejemplo. Haba bastantes razones por las que se meti en los con la Inquisicin, y la principal de ellas era que nunca pudo ocultar su desprecio hacia quienes fuesen menos inteligentes que l, aunque se encontraran en posicin de causarle gran dao. Pero l contribuy tambin dndoles armas con las que atacarle, siendo quiz la principal de ellas su descubrimiento de manchas oscuras en el Sol. Haba observado por primera vez la existencia de manchas solares hacia finales de 1610, pero realiz su anuncio oficial en 1612, y regal un ejemplar de su libro sobre el tema al Cardenal Maffeo Barberini, amigo suyo a la sazn pero que a partir de entonces (y por diversas razones) empez a distanciarse de l; y que fue el Papa Urbano VII y enemigo declarado suyo cuando, veinte aos despus, alcanzaron su punto culminante las complicaciones de Galileo con la Inquisicin. El descubrimiento de manchas solares (y la realidad de tal descubrimiento era irrelevante) ofendi a los msticos que consideraban al Sol una representacin de Dios, y algunos empezaron a predicar contra l. Uno de ellos era un fraile dominico que utilizaba, con gran eficacia, una cita de la Biblia sorprendentemente adecuada. Al principio de los Hechos de los Apsteles, Jess resucitado asciende finalmente a los cielos, y sus apstoles galileos se quedan mirando fijamente hacia arriba, hacia el punto por el que desaparece, hasta que dos ngeles les hacen volver a sus obligaciones terrenas con una reprensin que empieza por: Varones galileos, por qu os estis mirando al cielo? En latn, las dos primeras palabras de la cita son Viri Galilaei, y el apellido de Galileo era Galilei. En 1613, cuando el dominico pronunci con voz tonante esa frase y la utiliz como bblica denuncia de los intentos de Galileo por penetrar en los misterios de los cielos, debieron de ser muchos los que se apartaron, estremecidos, del astrnomo reprobado por el ngel. En 1615, el caso de Galileo estaba en manos de la Inquisicin, y comenzaba su larga prueba.
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Sin embargo, las manchas solares pueden ser explicadas satisfactoriamente. Su presencia no tiene por qu ser aceptada como una quiebra final de la perfeccin celeste. Si el Sol es slo el recipiente de la luz, podra ser imperfecto y estar manchado. Pero la cosa contenida, la propia luz celeste, la primera creacin de Dios en el primer da, era algo completamente distinto. Quin se atrevera a negar su perfeccin? Esa blasfemia se produjo en Inglaterra. En 1666, un lugar y una poca mucho ms seguros a estos efectos que la Italia de 1612, y el hombre que pronunci la blasfemia era un hombre piadoso de veinticuatro aos llamado Isaac Newton. El joven Newton estaba interesado en el efecto de arco iris no por el efecto mismo, sino en relacin con un problema ms prctico que a l le interesaba pero a nosotros no, por el momento. Newton podra haber empezado argumentando que si un arco iris se forma por la refraccin de la luz llevada a cabo por las gotas de agua, entonces debera formarse tambin en el laboratorio, si la refraccin se efectuara adecuadamente. La refraccin tiene lugar cuando la luz pasa del aire al cristal en ngulo oblicuo, pero si la superficie de cristal est limitada por dos planos paralelos (como ocurre, por ejemplo, en un cristal de ventana), entonces, al emerger la luz por la otra superficie, tiene lugar la misma refraccin a la inversa. Las dos refracciones se anulan mutuamente, y el rayo de luz pasa sin refractarse. Por consiguiente, es necesario utilizar un objeto de cristal con superficies que no sean paralelas y que refracten en la misma direccin la luz que entra en el cristal y la que sale de l, a fin de que los dos efectos se sumen en vez de anularse. Para ello, Newton utiliz un prisma triangular de cristal que, por la ley de Snell, saba que refractara la luz en la misma direccin al entrar y al salir, tal como l quera. Luego, oscureci una habitacin cubriendo las ventanas con postigos y practicando en uno de ellos un pequeo orificio que dejaba pasar un nico rayo circular de luz que iba a dar sobre la blanca pared situada enfrente. En la pared apareca, naturalmente, un crculo de luz blanca. Newton coloc entonces el prisma en la trayectoria de la luz, y el rayo se refract acuosamente. Su trayectoria era ahora angular, y el crculo de luz blanca no estaba ya donde haba estado antes, sino que se posaba en la pared en posicin notablemente distinta. Es ms, ya no era un crculo, sino una figura oblonga de longitud cinco veces mayor que la anchura. Ms an, haban aparecido colores, los mismos colores que en el arco iris, y en el mismo orden. Era posible que este arco iris fuera slo un afortunado fenmeno, consecuencia del tamao del orificio o de la posicin del prisma? Prob con orificios de diferentes tamaos y encontr que el arco iris artificial poda tornarse ms luminoso o ms oscuro, pero los colores subsistan, y en el mismo orden. Subsistan tambin ya hiciera pasar la luz por la parte ms gruesa o por la ms delgada del prisma. Incluso prob a
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poner el prisma fuera de la ventana de modo que la luz del sol la atravesara antes de pasar por el agujero practicado en el postigo..., y el arco iris continuaba apareciendo. Hasta aqu, estos experimentos, aunque nunca haban sido realizados con tan sistemtico cuidado, no introducan nada completamente nuevo. Al fin y al cabo, se haban observado durante siglos efectos de arco iris en bordes oblicuos de cristal que no haban sido rotos ni biselados, y eso era esencialmente lo que Newton estaba observando ahora. Pero antes siempre se haba dado por supuesto que los efectos eran producidos por el cristal, y Newton se encontraba ahora preguntndose si podra ser eso cierto. El hecho de que cambiando la posicin o el grosor del cristal a travs del cual pasaba la luz no resultara modificado el arco iris de ninguna manera esencial haca pensar que quiz el cristal no tuviera nada que ver en ello, que quiz fuera la luz la responsable. Newton pens que si colocaba el prisma con el vrtice hacia abajo y haca luego que la luz que lo haba atravesado pasara a travs de un segundo prisma orientado en direccin opuesta, con el vrtice hacia arriba, debera suceder una de dos cosas: 4) Si era el cristal lo que produca los colores al refractarse la luz a travs de l, el cristal del segundo prisma producira ms color, y la oblonga figura de luz sera ms alargada an, y ms intensamente coloreada. Si era la refraccin misma lo que produca los colores y si el cristal no tena nada que ver con ello, entonces la segunda refraccin, al tener direccin contraria, deba anular a la primera, de tal modo que la forma oblonga volvera a convertirse en crculo y desapareceran todos los colores.

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Newton realiz el experimento y vio plasmarse la segunda alternativa. La luz, pasando a travs de dos prismas que eran idnticos en todo salvo en que estaban orientados en direcciones opuestas, incida sobre la pared exactamente en el punto en que lo habra hecho si no hubiera habido ningn prisma, y se posaba en ella como un crculo de luz pura y blanca (Si Newton hubiese colocado una cartulina blanca entre los prismas, habra visto que el rectngulo de colores continuaba existiendo all). Newton decidi, por tanto, que el cristal no tena nada que ver con el color, sino que serva solamente de vehculo de refraccin. Los colores eran producidos por la propia luz solar. Por primera vez en la historia del hombre, Newton haba demostrado claramente la existencia del color independientemente de la materia. Los colores que l haba producido con su prisma no eran este o aquel objeto coloreados; no eran ni siquiera aire coloreado. Eran luz coloreada, tan incorprea e inmaterial como la luz solar misma. Comparados con la tosca y palpable materia coloreada con que la gente
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haba estado familiarizada hasta entonces, los colores que Newton haba producido eran una especie de fantasma del color. No es, pues, sorprendente que la palabra que l propuso para designar a la banda de colores estuviera tomada de la que en latn significa fantasma: espectro*. Newton hizo luego que su rayo de luz refractada cayera sobre una tabla en la que se haba practicado previamente un agujero, de tal modo que solamente pasara a su travs el color nico de una pequea porcin del espectro. Hizo pasar esta monocroma porcin de luz solar a travs de un segundo prisma y vio que, aunque se ensanchaba un poco, no apareca ningn nuevo color. Midi tambin el grado en que cada color individual era refractado por el segundo prisma y vio que el rojo se refractaba siempre menos que el anaranjado, el cual se refractaba menos que el amarillo, y as sucesivamente. Su conclusin final, pues, fue que la luz solar (y la luz blanca en general) no es pura, sino una mezcla de colores, cada uno de los cuales ms puro que la luz blanca. Ningn color por s solo puede aparecer blanco, pero todos ellos juntos, adecuadamente mezclados, formarn el blanco. Newton sugiri adems que cada color diferente tiene un ndice de refraccin en el cristal o en el agua. Cuando la luz atraviesa un prisma de cristal o unas gotitas de agua, las diferencias de ndice de refraccin hacen que los diferentes componentes coloreados de la luz blanca se desven, cada uno en diferente medida, y emerjan separados del cristal o el agua. Esto fue el golpe final a la concepcin antigua y medieval de la perfeccin de los cielos. El arco iris, aquel recordatorio de la misericordia divina, aquel puente de los dioses, quedaba reducido a un gigantesco espectro suspendido en el aire, producido por innumerables y diminutos prismas (en forma de gotitas de agua), combinando todos ellos su efecto. Para quienes valoran la visin de la mente humana organizando observaciones en una ley natural y utilizando luego la ley natural para entender el funcionamiento de lo que hasta entonces haba sido misterioso, el arco iris ha adquirido una nueva significacin y belleza merced al descubrimiento de Newton, porque, en mucha mayor medida que antes, puede ser comprendido y verdaderamente apreciado. Para aqullos de imaginacin ms limitada, que prefieren mirar distradamente en lugar de entender, e ingenuos cuentos de hadas sobre dioses que cruzan puentes en lugar de los danzantes cambios de direccin de la luz conforme a un sistema que puede expresarse en una elegante formulacin matemtica, supongo que constituir una prdida. El anuncio de sus descubrimientos por parte de Newton no Continuamos hablando de espectros y de apariencias espectrales, pero el nuevo significado de la palabra, en el sentido de extensin de colores diferentes, ha acabado prevaleciendo y constituye en la actualidad una metfora comn. Podemos hablar, por ejemplo, del espectro de actitudes polticas.
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sojuzg inmediatamente al mundo. Se trataba de algo tan revolucionario, tan opuesto a lo que durante tantos siglos se haba dado por sentado, que muchos vacilaban. Estaba, por ejemplo, la oposicin de Robert Hooke, siete aos mayor que Newton y con un importante puesto en la Royal Society, que era el rbitro de la ciencia en aquellos das. Hooke haba sido un joven enfermizo. La viruela haba dejado su piel cubierta de cicatrices, pero haba tenido que abrirse paso en Oxford sirviendo a las mesas en el comedor, y las bromas y humillaciones que haba tenido que soportar a manos de los jvenes burgueses que eran infinitamente inferiores a l intelectualmente dejaron en l marcas ms profundas que las causadas por la viruela. El mundo fue su enemigo despus de eso. l era uno de los ms brillantes pensadores cientficos de la poca y habra podido situarse inmediatamente despus del propio Newton si no hubiera dedicado una parte tan grande de su tiempo a una complacida orga de agria controversia. Eligi en particular como presa a Newton, por pura envidia hacia el hombre a quien nunca podra igualar intelectualmente. Hooke utiliz su posicin en la Royal Society para frustrar a Newton en cuantas ocasiones se le presentaban. Le acus de robarle sus ideas (las de Hooke), y por medio de esta acusacin estuvo a punto de impedir que se publicara la obra maestra de Newton, Principia Mathematica, en la que se exponen las leyes del movimiento y de la gravitacin universal. Cuando por fin fue publicado el libro, no lo fue bajo los auspicios de la Royal Society, sino costeado por el amigo de Newton, Edmund Halley. Newton, que era un cobarde moral, incapaz de enfrentarse abiertamente a la oposicin, aunque dispuesto a utilizar para ello a sus amigos y que era propenso a una lacrimosa autocompasin, fue intimidado y atormentado por el furibundo y rencoroso Hooke. A veces, Newton juraba no volver a dedicarse a la investigacin cientfica, y al final acab empujado al derrumbamiento mental. Hasta la muerte de Hooke, no se mostr dispuesto Newton a publicar su libro Opticks, en el que organizaba finalmente todos sus descubrimientos en el campo de la ptica. Este libro, publicado en 1704, estaba escrito en ingls, y no en latn, como Principia Mathematica. Algunos han sugerido que esto fue hecho deliberadamente a fin de limitar la extensin en que sera ledo fuera de Inglaterra y, por consiguiente, reducir las controversias que surgiran, ya que, por razones diversas, Newton no era una figura muy popular en el continente. La oposicin a la idea de la luz blanca como una mezcla de colores no desapareci por completo ni aun despus de la publicacin de Opticks. Todava en 1810, apareci un libro alemn titulado Farbenlehre (Ciencia del color) que defenda la tesis de que la luz blanca era pura y sin mezcla. Su autor no era otro que el ms grande de todos los poetas alemanes, Johann Wolfgang van Goethe, que, a decir verdad, haba realizado un respetable trabajo cientfico.
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Pero Goethe estaba equivocado, y su libro cay en el olvido que mereca. Solamente se le recuerda ahora como el ltimo y agonizante lamento contra la revolucin ptica de Newton. Pero hay que concretar una cuestin. Como he dicho antes, los experimentos pticos de Newton no fueron realizados exclusivamente con la finalidad de explicar el arco iris. Newton estaba mucho ms interesado en ver si exista alguna forma de corregir un defecto bsico de los telescopios que ya desde tiempos de Galileo, medio siglo antes, haban sido utilizados para estudiar el firmamento. Hasta entonces, todos los telescopios haban utilizado lentes que refractaban la luz y que producan imgenes orladas de color. Los experimentos de Newton parecan demostrar que el color se produca inevitablemente a consecuencia del proceso formador de espectro de la refraccin y que ningn telescopio refractante podra evitar esas orlas de color. Newton pas, por consiguiente, a idear un telescopio que haca uso de espejos y de la reflexin, introduciendo as el telescopio reflectante que domina actualmente en el campo de la astronoma ptica. Pero Newton se equivocaba cuando decidi que los telescopios refractantes nunca podran evitar esas orlas coloreadas. Y es que en sus maravillosos experimentos pticos haba pasado por alto un pequeo detalle. Pero sa es otra historia.

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IX. CREENCIA
Al volver la vista hacia el pasado, podemos contemplar con satisfaccin cmo se derrumban las convicciones establecidas y es revolucionada la ciencia en un sentido u otro. Despus de todo, no son nuestras convicciones las que estn siendo destruidas. Nosotros somos parte de la revolucin. En la ciencia-ficcin, nuestros cientficos del futuro deben destruir nuestras convicciones, y eso es duro. Es especialmente duro para m porque yo soy conservador en mis concepciones cientficas y no creo que se pueda andar jugando con la interaccin gravitatoria. Sin embargo, un relato es un relato, y me las he arreglado para escribir el siguiente. Has soado alguna vez que volabas? pregunt a su mujer el doctor Roger Toomey. Jane Toomey levant la vista. Desde luego! Sus rpidos dedos no detuvieron sus giles manipulaciones con el hilo del que estaba siendo creado un complicado y completamente intil tapetito. El televisor emita un apagado murmullo en la estancia, y, siguiendo una vieja costumbre, no prestaban atencin a lo que suceda en su pantalla. Roger dijo: Todo el mundo suea alguna vez con volar. Es algo universal. Yo lo he hecho en multitud de ocasiones. Eso es lo que me preocupa. No s adnde quieres ir a parar, querido dijo Jane, y no me agrada decirlo. Cont las puntadas en voz baja. Cuando se piensa en ello, no puede uno por menos de sentirse intrigado. No es realmente en volar en lo que se suea. No tiene uno alas; por lo menos yo no las he tenido nunca en mis sueos. No se realiza ningn esfuerzo. Est uno simplemente flotando. Eso es. Flotando. Cuando yo vuelo dijo Jane no recuerdo ninguno de los detalles. Excepto una vez que aterric en lo alto del Ayuntamiento y no llevaba ropa. Es curioso que nadie parece prestarle atencin a una cuando est desnuda en sueos. Te has fijado alguna vez en eso? Puede una estar murindose de vergenza, pero la gente pasa de largo. Estir del hilo, y el ovillo se sali de la bolsa y rod por el suelo; ella no le prest atencin. Roger mene lentamente la cabeza. Su rostro estaba plido y ensimismado en un gesto de duda. Pareca lleno de ngulos, con sus altos pmulos, su nariz larga y recta y sus entradas, que se iban haciendo ms pronunciadas con los aos. Tena treinta y cinco aos. Te has preguntado alguna vez qu es lo que le hace a uno

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soar que est flotando? pregunt. No, nunca. Jane Toomey era rubia y menuda. Su belleza era de esa frgil clase que no se impone a quien la mira, sino que acaba introducindose insensiblemente en l. Posea los brillantes ojos azules y las sonrosadas mejillas de una mueca de porcelana. Tena treinta aos. Roger dijo: Muchos sueos son slo la interpretacin que la mente hace de un estmulo imperfectamente comprendido. Los estmulos son forzados a adaptarse en una fraccin de segundo a un contexto razonable. De qu ests hablando, querido? pregunt Jane. Escucha dijo Roger, una vez so que estaba en un hotel, asistiendo a una convencin de fsica. Me hallaba con unos viejos amigos. Todo pareca completamente normal. De pronto, se produjo una gran confusin de gritos, y, sin razn ninguna para ello, me sent dominado por el pnico. Corr a la puerta, pero sta no se abra. Uno a uno, mis amigos desaparecieron. No tuvieron ninguna dificultad en salir de la habitacin, pero me era imposible ver cmo lo haban logrado. Les grit, y ellos no me hicieron caso. Me di cuenta de que se haba declarado un incendio en el hotel. No ola a humo. Simplemente, saba que haba un incendio. Corr a la ventana y vi que haba una escalera de incendios en la fachada del edificio. Corr una tras otra a las dems ventanas, pero ninguna conduca a la escalera de incendios. Me encontraba ya completamente solo en la habitacin. Me asom a la ventana, gritando desesperadamente. Nadie me oy. Estaban llegando entonces los primeros coches de bomberos, pequeas motitas rojas que cruzaban velozmente las calles. Lo recuerdo con claridad. Las campanas de los coches sonaban estridentemente para despejar el trfico. Las fui oyendo cada vez ms fuertes hasta que el sonido pareca hacerme estallar el crneo. Despert, y, naturalmente, estaba sonando el despertador. Ahora bien, no puedo haber soado un largo sueo diseado para llegar al momento en que el despertador suene de tal manera que su timbrazo encaje limpiamente en el armazn del sueo. Es mucho ms razonable suponer que el sueo comenz en el momento en que comenz a sonar el despertador y concentr toda su sensacin de duracin en una sola fraccin de segundo. Fue slo un apresurado artificio de mi cerebro para explicar el sbito estrpito que atravesaba el silencio. Jane tena ahora el ceo fruncido. Dej a un lado su labor. Roger! Te has estado portando de manera extraa desde que has vuelto de la Universidad. No has comido mucho, y ahora esta ridcula conversacin. Nunca te he visto tan morboso. Lo que necesitas es una dosis de bicarbonato. Necesito algo ms que eso dijo Roger, en voz baja. Qu es lo que desencadena un sueo de flotar? Cambiemos de tema, si no te importa.
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Se levant y, con dedos firmes, subi el volumen del televisor. Un joven caballero de mejillas hundidas alz sbitamente su espiritual voz de tenor y le asegur dulcemente su eterno amor. Roger volvi a bajarlo y se qued de espaldas al aparato. Levitacin! exclam. Eso es de lo que se trata. Hay alguna forma en que los humanos pueden hacerse a s mismos flotar. Tienen capacidad para ello. Slo que no saben cmo utilizar esa capacidad..., salvo cuando duermen. Entonces se elevan a veces un poco, un par de milmetros quiz. No lo suficiente para que nadie se diera cuenta, aunque estuviese mirando, pero s para transmitir la sensacin adecuada para el comienzo de un sueo flotante. Ests delirando, Roger. Quisiera que no siguieses. De verdad. l continu: A veces, descendemos lentamente, y la sensacin desaparece. Pero otras el control de flotacin cesa de pronto y caemos. Janet, has soado alguna vez que caas? S, desde l... Ests colgando de la fachada de un edificio, o sentada al borde de una silla y, de pronto, te desplomas. Sientes la terrible sacudida de caer y despiertas de golpe, con el aliento entrecortado y el corazn palpitante. Has cado realmente. No existe otra explicacin. La expresin de Jane, que haba ido pasando lentamente del aturdimiento a la preocupacin, se disolvi de pronto en un avergonzado regocijo. Oh, Roger, qu granuja. Y me has engaado. Qu? Oh, no. No puedes seguir con el juego. S exactamente lo que ests haciendo. Ests ideando un argumento para un cuento y lo ests probando conmigo. Deba haberme dado cuenta antes. Roger pareci sobresaltado, incluso un poco confuso. Se dirigi hacia la silla en que ella permaneca sentada y la mir. No, Jane. No veo por qu no. Desde que te conozco ests hablando de escribir relatos. Si tienes un argumento, lo que deberas hacer es escribirlo. De nada sirve asustarme con l. Sus dedos aletearon mientras se le levantaba el nimo. Jane, esto no es ningn cuento. Pero qu otra cosa...? Cuando me he despertado esta maana, he cado sobre el colchn! La mir fijamente, sin parpadear. Soaba que estaba volando dijo. Todo era claro y ntido. Recuerdo cada minuto de ello. Estaba echado boca arriba al despertar. Me senta cmodo y completamente feliz. Slo me intrig un poco el hecho de que el techo pareciese tan extrao. Bostec y me estir y toqu el techo. Qued unos momentos mirndome el brazo, extendido contra el techo. Luego, me volv. No mov un solo msculo, Jane. Simplemente,
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me volv todo entero porque quera hacerlo. Y all estaba, a metro y medio por encima de la cama. Y all estabas t en la cama, durmiendo. Yo estaba asustado. No saba cmo bajar, pero en cuanto pens en ello descend. Descend lentamente. Todo el proceso se hallaba bajo perfecto control. Permanec quince minutos en la cama antes de que me atreviera a moverme. Luego, me levant, me lav, me vest y fui a trabajar. Jane ri forzadamente. Querido, sera mejor que lo escribieses. Pero no te preocupes. Es slo que has estado trabajando demasiado. Por favor! No seas banal. La gente trabaja demasiado, aunque decirlo sea banal. Despus de todo, slo estuviste soando quince minutos ms de lo que creas. No era un sueo. Claro que lo era, yo ni siquiera puedo contar las veces que me despertaba, me vesta y preparaba el desayuno y, luego, despertaba de verdad y encontraba que haba que hacerlo todo otra vez. Incluso he soado que estaba soando, si entiendes lo que quiero decir. Puede resultar terriblemente desconcertante. Escucha, Jane. He acudido a ti con un problema porque t eres la nica persona a la que siento que puedo acudir. Tmame en serio, por favor. Los azules ojos de Jane se abrieron de par en par. Querido! Te estoy tomando tan en serio como puedo. T eres el profesor de fsica, no yo. Te lo tomaras t en serio si te dijese que yo me haba encontrado a m misma flotando? No. No! sa es la cuestin. No quiero creerlo, slo que no tengo ms remedio. No era un sueo, Jane. Trat de decirme a m mismo que lo era. No tienes ni idea de cmo procur convencerme a m mismo de ello. Para cuando llegu a clase, estaba seguro de que haba sido un sueo. T no notaste nada extrao en m durante el desayuno, verdad? S, ahora que lo pienso, s. Bueno, no sera muy extrao, o me lo habras dicho. De todas formas, di perfectamente mi clase de las nueve. Para las once me haba olvidado por completo del incidente. Luego, despus de comer, necesit consultar un libro. Necesitaba una obra de Page y..., bueno, el libro no importa, simplemente lo necesitaba. Estaba en un estante alto, pero pude cogerlo. Jane... Se interrumpi. Sigue, Roger. Escucha, has intentado alguna vez coger algo que est a un paso de distancia? Te inclinas y das automticamente un paso hacia delante al tiempo que alargas la mano. Es completamente involuntario. Es slo la coordinacin general de tu cuerpo. Muy bien. Y...? Alargu la mano hacia el libro y di automticamente un paso
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hacia arriba. En el aire, Jane! En el aire vaco! Voy a llamar a Jim Sarle, Roger. No estoy enfermo, maldita sea. Creo que debera hablar contigo. Es un amigo. No ser una visita de mdico. Hablar contigo nada ms. Y de qu servir eso? El rostro de Roger enrojeci en un sbito arranque de ira. Ya veremos. Ahora sintate, Roger. Por favor. Se dirigi hacia el telfono. l la detuvo, agarrndola de la mueca. No me crees. Oh, Roger. No me crees. Te creo. Claro que te creo. Slo quiero... S. Slo quieres que Jim Sarle hable conmigo. Eso es todo lo que me crees. Te estoy diciendo la verdad, pero t quieres que me vea un psiquiatra. Escucha, no tienes que creerme bajo palabra. Puedo demostrrtelo. Puedo demostrar que puedo flotar. Te creo. No seas tonta. S cundo me estn siguiendo la corriente. Estte quieta. Mrame. Retrocedi hasta el centro de la habitacin y, sin ningn preparativo, se separ del suelo. Qued suspendido, con las puntas de los zapatos a quince centmetros de la alfombra. Los ojos y la boca de Jane eran tres redondas oes. Murmur: Baja, Roger. Oh, por amor del cielo, baja. l descendi con suavidad, y sus pies tocaron sin ruido el suelo. Lo ves? Oh, Dios. Oh, Dios. Se le qued mirando, medio asustada, medio mareada. En el aparato de televisin, una pechugona muchacha cantaba con voz susurrante que volar con un chico por las alturas del firmamento era su idea de nada en absoluto. Roger Toomey clav la vista en la oscuridad del dormitorio. Cuchiche: Jane. Qu? No duermes? No. Yo tampoco puedo dormir. Estoy agarrado a la cabecera para tener la seguridad de que..., ya sabes. Movi nerviosamente la mano y le roz la cara. Ella dio un respingo y se apart como si hubiese recibido una descarga elctrica. Lo siento dijo. Estoy un poco nerviosa. No te preocupes. Voy a levantarme de todas maneras. Y qu vas a hacer? Tienes que dormir.

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Pero no puedo, y no tiene sentido impedirte a ti tambin que duermas. Quiz no suceda nada. No tiene por qu suceder todas las noches. Hasta anoche, no haba sucedido nunca. Cmo lo s? Quizs es slo que nunca sub tan alto. Quizs es que nunca despert a tiempo de sorprenderme en esa situacin. De todos modos, ahora es diferente. Estaba sentado en la cama, con las piernas dobladas, rodendose las rodillas con los brazos y apoyando en ellos la frente. Apart a un lado la sbana y se frot la mejilla contra la suave franela de su pijama. No puede por menos de ser distinto ahora dijo. Tengo la mente llena de ello. En cuanto vuelva a dormirme, en cuanto no est ya contenindome conscientemente, acabar subiendo. No veo por qu. Debe de ser un esfuerzo muy grande. Ah est la cuestin. No lo es. Pero tienes que vencer la fuerza de la gravedad, no? Lo s, pero sin ningn esfuerzo. Mira, Jane, si por lo menos pudiera comprenderlo, no me importara tanto. Sac los pies fuera de la cama y se levant. No quiero hablar de ello. Yo tampoco murmur su mujer. Se ech a llorar, conteniendo los sollozos y convirtindolos en estrangulados gemidos, que sonaban mucho peor. Lo siento, Jane. Te estoy poniendo nerviosa. No, no me toques. Djame sola. l dio unos cuantos pasos titubeantes, alejndose de la cama. Ella dijo: Adnde vas? Al sof del estudio. Quieres ayudarme? Cmo? Quiero que me ates. Atarte? Con un par de cuerdas. Sin apretarme, de modo que pueda darme la vuelta si quiero. No te importa? Sus pies descalzos estaban ya buscando las chinelas en el suelo, al lado de la cama. Est bien suspir. Roger Toomey se sent en el pequeo cubculo que pasaba por su despacho y clav la vista en el montn de exmenes que tena delante. Por el momento no vea cmo los iba a corregir. Haba dado cinco clases sobre electricidad y magnetismo desde la primera noche en que haba flotado. Haba salido bien del paso, aunque no sin cierta dificultad. Los alumnos le formulaban preguntas ridculas, o sea que probablemente no estaba explicando con la misma claridad de antes. Hoy se haba ahorrado una disertacin poniendo un examen

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sorpresa. No se molest en confeccionar uno nuevo, y se haba limitado a repartir copias de uno que ya haba puesto varios aos antes. Tena ahora las contestaciones al examen dadas por los alumnos y tendra que corregirlas. Por qu? Importaba lo que ellos decan? O lo que deca cualquier otro? Era tan importante conocer las leyes de la fsica? Y, puestos a eso, cules eran las leyes? Haba alguna en realidad? O no era todo ms que una masa de confusin de la que jams podra extraerse nada ordenado? Era el Universo, pese a toda su apariencia, simplemente el caos original que continuaba todava esperando a que el Espritu se deslizara sobre la faz de su abismo? El insomnio tampoco le supona una ayuda precisamente. Aun atado sobre el sof, dorma slo a saltos, y siempre con sueos. Llamaron a la puerta. Quin es? exclam Roger, con voz airada. Una pausa, y, luego, una respuesta, con voz vacilante. Soy la seorita Harroway, doctor Toomey. Traigo las cartas que usted ha dictado. Bueno, pase, pase. No se quede ah. La secretaria del Departamento abri la puerta lo justo para introducir en el despacho su delgado y poco atractivo cuerpo. Llevaba un fajo de papeles en la mano. Cada uno de ellos llevaba, sujetos con un clip, un papel carbn amarillo y un sobre franqueado con la direccin puesta. Roger estaba ansioso por librarse de ella. se fue su error. Se estir hacia delante para coger las cartas mientras ella se acercaba y sinti que se separaba de la silla. Se desplaz medio metro hacia delante, todava en posicin sentada, antes de que pudiera detenerse con un esfuerzo, perdiendo el equilibrio y cayendo al suelo en el proceso. Era demasiado tarde. Era completamente demasiado tarde. La seorita Harroway solt las cartas, que descendieron revoloteando. Lanz un grito y se volvi, golpeando la puerta con el hombro y saliendo al pasillo, por el que se alej precipitadamente con un repiqueteo de tacones altos. Roger se levant, frotndose la dolorida cadera. Maldita sea exclam con furia. Pero comprenda la reaccin de la mujer. Imaginaba el espectculo que deba de haberle ofrecido; un hombre maduro elevndose de la silla y deslizndose hacia ella en posicin sentada. Recogi las cartas y cerr la puerta del despacho. Era ya una hora avanzada; los pasillos se hallaran vacos a buen seguro, ella se estara comportando de forma totalmente incoherente. Sin embargo... Esper con inquietud que empezara a llegar gente. No ocurri nada. Quiz la mujer haba cado desmayada en alguna parte. Roger sinti que deba ir a buscarla y hacer lo que pudiera para ayudarla, pero dijo a su conciencia que se fuera al diablo. Hasta que averiguase exactamente qu era lo que le pasaba, en qu consista exactamente esta disparatada pesadilla, no deba revelar nada al
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respecto. Es decir, nada ms de lo que ya haba revelado. Hoje las cartas, una para cada uno de los ms importantes fsicos tericos del pas. El talento local era insuficiente para esta clase de cosas. Se pregunt si la seorita Harroway entendera el contenido de las cartas. Esperaba que no. Las haba redactado deliberadamente en lenguaje tcnico; quiz ms de lo necesario. Y ello, en parte para ser discreto y en parte para impresionar a los destinatarios con el hecho de que l, Toomey, era un cientfico autntico y competente. Una a una, fue introduciendo las cartas en los correspondientes sobres. Los mejores cerebros del pas, pens. Podran ayudar? No lo saba. La biblioteca estaba en silencio. Roger Toomey cerr el Journal of Theoretical Physics, lo coloc de pie y se qued mirando sombramente su lomo. El Journal of Theoretical Physics! Qu saba ninguno de los colaboradores de aquel erudito revoltijo? Pensar en ello le resultaba desgarrador. Hasta haca muy poco haban sido para l los hombres ms grandes del mundo. Y, sin embargo, estaba haciendo cuanto estaba en su mano por vivir conforme a su cdigo y su filosofa. Con la ayuda cada vez ms renuente de Jane, haba realizado mediciones. Haba tratado de pesar el fenmeno en la balanza, extraer sus relaciones, evaluar sus cantidades. Haba tratado, en resumen, de vencerlo de la nica manera que conoca... haciendo de ello otra expresin de los eternos modos de comportamiento que todo el Universo debe seguir. (Debe seguir. Lo decan las mejores mentes). Slo que no haba nada que medir. No haba absolutamente ninguna sensacin de esfuerzo en su levitacin. Dentro de casa fuera no se atreva a hacer pruebas, naturalmente, poda llegar hasta el techo con la misma facilidad con que poda elevarse dos centmetros, salvo que tardaba ms tiempo. Senta que, disponiendo de tiempo suficiente, podra continuar elevndose indefinidamente; llegar hasta la Luna si haca falta. Poda llevar pesos mientras levitaba. El proceso se haca ms lento, pero no se daba ningn aumento de esfuerzo. El da anterior, se haba acercado a Jane sin previo aviso, con un cronmetro en una mano. Cunto pesas? pregunt. Cincuenta kilos respondi ella, y le mir con perplejidad. l le agarr de la mueca con una mano. Ella intent apartarle, pero Roger no le prest atencin. Fueron elevndose juntos con extrema lentitud. Jane se aferraba a l, plida y rgida de terror. Veintids minutos y trece segundos dijo l cuando su cabeza roz el techo. Cuando bajaron de nuevo, Jane se apart de un tirn y sali corriendo de la habitacin. Unos das antes, haba pasado por delante de una balanza de
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farmacia situada en un rincn de la calle. La calle estaba desierta, as que se subi a la balanza e introdujo una moneda. Aunque sospechaba algo parecido, fue para l una sorpresa encontrarse con que pesaba trece kilos. Empez a llevar puados de monedas en el bolsillo y a pesarse en toda clase de condiciones distintas. Era ms pesado los das en que soplaba viento fuerte, como si necesitara peso para no ser arrastrado. El ajuste era automtico. Cualquier cosa que fuese lo que le levitaba mantena un equilibrio entre la comodidad y la seguridad. Pero poda ejercer un control consciente sobre su levitacin lo mismo que poda ejercerlo sobre su respiracin. Poda situarse sobre una balanza y hacer que la aguja subiese hasta sealar casi su peso completo o bajase hasta el cero. Compr una bscula dos das antes y trat de medir el ritmo a que poda cambiar de peso. No le sirvi de nada. El ritmo, cualquiera que fuese, era ms rpido que la aguja indicadora. Lo nico que hizo fue reunir datos sobre mdulos de compresibilidad y momentos de inercia. Bueno..., y para qu todo eso? Se levant y sali de la biblioteca con paso cansino y hombros encorvados. Mientras se diriga hacia un lado de la sala iba tocando las mesas y las sillas, y luego mantuvo la mano discretamente arrimada a la pared. Senta que tena que hacerlo. El contacto con la materia le mantena continuamente informado de su situacin con respecto al suelo. Si su mano perda el contacto con una mesa o se deslizaba hacia arriba a lo largo de la pared..., ya estaba. El corredor tena la habitual concurrencia de estudiantes. Hizo caso omiso de ellos. En los ltimos das stos haban ido aprendiendo gradualmente a dejar de saludarle. Roger imaginaba que algunos haban llegado a considerarle un tipo raro, y la mayora estaban empezando probablemente a detestarle. Pas de largo ante el ascensor. Ya no lo tomaba nunca; en especial para bajar. Cuando el ascensor iniciaba el descenso le resultaba imposible no elevarse en el aire por un instante. Por preparado que estuviese para el momento, siempre daba un salto, y la gente se volva a mirarle. Alarg la mano hacia la barandilla que arrancaba en lo alto de la escalera y justo antes de tocarla, uno de sus pies tropez con el otro. Fue el trompicn ms desgarbado que hubiera podido imaginar. Tres semanas antes, Roger habra rodado escaleras abajo. Esta vez, entr en accin su sistema automtico, e, inclinndose hacia delante, con los brazos extendidos y las piernas ligeramente dobladas, descendi a lo largo de la escalera como un planeador. Podra haberse estado moviendo sobre unos cables. Estaba demasiado aturdido para enderezarse, demasiado paralizado de terror como para hacer nada. A medio metro de distancia de la ventana que haba al final del tramo de escaleras, se detuvo automticamente y permaneci suspendido en el aire.
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Haba dos estudiantes en el tramo de escaleras que l acababa de bajar, los dos apretados ahora contra la pared, tres ms en lo alto de la escalera, dos en el tramo siguiente y uno en el rellano, con l, tan cerca que casi podan tocarse uno a otro. Se haba hecho un profundo silencio. Todos le miraban. Roger se enderez, baj al suelo y ech a correr escaleras abajo, apartando con un violento empujn a un estudiante. A su espalda se elev un remolino de exclamaciones. El doctor Morton quiere verme? Roger se volvi en su silln, agarrndose fuertemente a uno de sus brazos. La nueva secretaria del Departamento asinti. S, doctor Toomey. La mujer sali rpidamente. En el poco tiempo transcurrido desde la marcha de la seorita Harroway, haba observado que haba algo extrao en el doctor Toomey. Los estudiantes le rehuan. Ese mismo da, en el aula en que daba su clase los asientos traseros haban estado llenos de estudiantes que cuchicheaban entre s. Los asientos delanteros haban estado vacos. Roger se mir en el pequeo espejo de pared que haba junto a la puerta. Se ajust la chaqueta y se sacudi una hilacha, pero esa operacin hizo poco para mejorar su aspecto. Su rostro haba adquirido una tonalidad cetrina. Haba perdido por lo menos cuatro kilos desde que empezara todo aquello aunque, naturalmente, no haba forma de conocer con exactitud su verdadera prdida de peso. Tena casi siempre un aspecto enfermizo, como si su digestin estuviera en permanente desacuerdo con l y ganara todas las discusiones. No experimentaba ningn recelo hacia su entrevista con el presidente del Departamento. Haba acabado logrando un pronunciado cinismo con respecto a los incidentes de levitacin. Al parecer, los testigos no hablaban. La seorita Harroway no lo haba hecho. No haba ningn indicio de que lo hubieran hecho los estudiantes que le haban visto en la escalera. Con un ltimo retoque a su corbata, sali de su despacho. El despacho del doctor Philip Morton estaba a poca distancia a lo largo del pasillo, lo cual complaca a Roger. Cada vez con ms frecuencia estaba cultivando el hbito de caminar con sistemtica lentitud. Levantaba un pie y lo pona delante de l, mirndolo. Levantaba luego el otro y lo pona delante, mirndolo tambin. Avanzaba en un confirmado descenso, mirndose a los pies. El doctor Morton frunci el ceo al ver entrar a Roger. Tena ojos pequeos, llevaba un descuidado bigote gris y vesta un desaliado traje. Posea una moderada reputacin en el mundo cientfico y una decidida tendencia a dejar las funciones docentes a los miembros de su Departamento. Dijo: Escuche, Toomey. He recibido de Linus Deering la carta ms

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extraa que pueda uno imaginar. Usted le escribi consult un papel que tena sobre la mesa el da 22 del mes pasado. Es sta su firma? Roger mir y asinti con la cabeza. Ansiosamente, trat de leer del revs la letra de Deering. Aquello era algo inesperado. De todas las cartas que haba enviado el da del incidente de la seorita Harroway, slo cuatro haban sido contestadas hasta el momento. Tres de ellas haban consistido en fras respuestas de un slo prrafo que deca, ms o menos: Acuso recibo de su carta del da 22. No creo que pueda ayudarle en el asunto que usted expone. Una cuarta, de Ballantine del Northwestern Tech, le haba sugerido lisa y llanamente que acudiese a un instituto de investigacin psquica. Roger no saba si estaba tratando de ayudarle o de insultarle. Deering, de Princeton, era el quinto. Haba puesto esperanzas en Deering. El doctor Morton carraspe ruidosamente y se puso unas gafas. Quiero leerle lo que dice. Sintese, Toomey, sintese. Dice: Querido Phil.... El doctor Morton levant brevemente la vista, con una leve y fatua sonrisa. Linus y yo nos conocimos en las reuniones de la Federacin el ao pasado. Una persona muy agradable. Volvi a ajustarse las gafas y torn a la carta. Querido Phil: Hay un doctor Roger Toomey en tu Departamento? Recib una carta muy extraa de l el otro da. No saba cmo tomrmela. Al principio, pens dejarla pasar como otra carta de algn chiflado. Pero luego pens que, puesto que la carta llevaba el membrete de tu Departamento, t debas conocer su contenido. Es posible que alguien est utilizando a tu personal como parte de una maniobra de abuso de confianza. Te adjunto la carta del doctor Toomey para que la leas. Espero visitar tu parte del pas.... Bueno, el resto es personal. El doctor Morton dobl la carta, se quit las gafas, las introdujo en una funda de cuero y se las guard en el bolsillo de la chaqueta. Entrelaz los dedos y se inclin hacia delante. Bien dijo, no necesito leerle su propia carta. Era una broma? Una tomadura de pelo? Doctor Morton dijo Roger, con voz grave, la escrib completamente en serio. Yo no veo nada malo en mi carta. La he enviado a varios fsicos. La carta habla por s sola. He realizado observaciones sobre un caso de..., de levitacin, y deseaba informacin sobre posibles explicaciones tericas de ese fenmeno. Levitacin! No me diga! Es un caso autntico, doctor Morton. Lo ha observado usted mismo? Desde luego. No haba cables ocultos? Espejos? Mire, Toomey, usted no es ningn experto en esos fraudes. sta fue una serie completamente cientfica de observaciones.
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No hay posibilidad de fraude. Podra haberme consultado antes de enviar esas cartas, Toomey. Quizs hubiera debido hacerlo, doctor Morton, pero, francamente, pens que usted podra mostrarse... poco receptivo. Bueno, gracias. Poda haberlo esperado. Y en papel con membrete del Departamento. Estoy realmente sorprendido, Toomey. Mire, Toomey, su vida es asunto suyo. Si quiere creer en la levitacin, adelante, hgalo, pero estrictamente en su tiempo libre. Por el bien del Departamento y de la Universidad, debe quedar claro que esta clase de cosa no debe mezclarse en sus asuntos acadmicos. Observo que ha adelgazado usted ltimamente, verdad, Toomey? S, no tiene buen aspecto. Yo en su lugar ira a ver a un mdico. Un especialista de los nervios, quiz. Cree que podra ser mejor un psiquiatra? dijo amargamente Roger. Bueno, eso es cosa suya exclusivamente. En cualquier caso, un pequeo descanso... Haba sonado el telfono, y la secretaria haba contestado a la llamada. Mir al doctor Morton, y ste descolg su extensin. Dijo: Dgame..., oh, doctor Smithers, s..., ummmm..., s... Acerca de quin? Bueno, de hecho est conmigo en estos momentos... S..., s, inmediatamente. Colg el aparato y mir pensativamente a Roger. El decano quiere vernos a los dos. Acerca de qu, seor? No lo ha dicho. Se levant y ech a andar hacia la puerta. Viene, Toomey? S, seor. Roger se levant lentamente, introduciendo con cuidado la punta del pie bajo la mesa del doctor Morton al hacerlo. El decano Smithers era un hombre delgado de rostro alargado y asctico. Tena la boca llena de dientes postizos que ajustaban lo bastante mal como para dar a sus eses un peculiar silbido. Cierre la puerta, seorita Bryce dijo, y no me pase llamadas telefnicas durante un rato. Sintense, caballeros. Les mir ominosamente y aadi: Creo que ser mejor que vaya derecho al grano. No s qu est haciendo exactamente el doctor Toomey, pero debe dejar de hacerlo. El doctor Morton se volvi, sorprendido, hacia Roger. Qu ha estado usted haciendo? Roger se encogi de hombros con desaliento. Nada que yo pueda evitar. Haba subestimado la locuacidad de los estudiantes, despus de todo.

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Oh, vamos, vamos exclam el decano, con tono impaciente. No s cunto habr de exageracin en el asunto, pero parece ser que ha debido de estar usted dedicndose a realizar trucos de saln, estpidos trucos de saln completamente opuestos al espritu y a la dignidad de esta institucin. No entiendo nada dijo el doctor Morton. Parece entonces que usted no se ha enterado. Me sorprende cmo puede el profesorado permanecer en absoluta ignorancia de asuntos que saturan al elemento estudiantil. Nunca me haba dado cuenta de ello. Yo mismo me he enterado por casualidad; por una afortunada casualidad, de hecho, ya que he podido interceptar a un periodista que llegaba esta maana buscando a alguien que l llamaba el doctor Toomey, el profesor volador. Qu? exclam el doctor Morton. Roger escuchaba con expresin fatigada. Eso es lo que el periodista dijo. No hago ms que repetir sus palabras. Al parecer, uno de los estudiantes haba llamado al peridico. Orden al periodista que se marchase e hice subir a mi despacho al estudiante. Segn l, el doctor Toomey baj volando..., y utiliz la palabra volando porque as es como el estudiante insisti en llamarlo, un tramo de escaleras y lo volvi a subir. Asegura que haba una docena de testigos. Baj las escaleras solamente murmur Roger. El decano Smithers estaba ahora paseando de un lado a otro sobre la alfombra de su despacho. Su excitacin se desbord en una febril elocuencia. Esccheme bien, Toomey. No tengo nada en contra de las funciones teatrales de aficionados. Durante todo el tiempo que llevo en mi puesto he luchado constantemente contra el estiramiento y la falsa dignidad. He estimulado la cordialidad entre las distintas categoras de la Facultad y no me he opuesto a una razonable confraternizacin con los estudiantes. As que no tengo nada que objetar a que usted realice su numerito para los estudiantes en su propia casa. Se da cuenta, sin duda, de lo que podra sucederle a la Universidad si una prensa irresponsable la emprendiera con nosotros. Acaso el inters por un profesor volador suceder al inters por los platillos volantes? Si los periodistas se ponen en contacto con usted, doctor Toomey, espero que desmienta categricamente tales noticias. Comprendo, decano Smithers. Confo en que salvemos este incidente sin sufrir un dao permanente. Debo pedirle, con toda la firmeza de que soy capaz, que no vuelva a repetir jams su... actuacin. Si lo hace alguna vez, le ser solicitada su dimisin. Entiende, doctor Toomey? S dijo Roger. En ese caso, buenos das, caballeros. El doctor Morton condujo de nuevo a Roger a su despacho. Esta vez, hizo salir a su secretaria y cerr cuidadosamente la puerta detrs de ella.
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Por todos los diablos, Toomey susurr, tiene esta locura alguna relacin con su carta sobre levitacin? A Roger se le estaban empezando a poner los nervios de punta. No es evidente? Estaba refirindome a m mismo en aquellas cartas. Puede usted volar? Levitar, quiero decir? Cualquiera de las palabras que usted elija. Jams o semejante cosa..., maldita sea, Toomey, le vio alguna vez levitar la seorita Harroway? Una vez. Fue un accid... Desde luego. Ahora est perfectamente claro. Estaba tan histrica que resultaba difcil enterarse. Dijo que usted haba saltado sobre ella. Pareca como si le estuviese acusando de... de... El doctor Morton pareci azorado. Bueno, yo no lo cre. Era una buena secretaria, ya me entiende, pero, evidentemente, no estaba hecha para atraer la atencin de un joven. La verdad es que me sent aliviado cuando se march. Pensaba que la prxima vez llevara un revlver, o se pondra a acusarme a m. Usted..., usted levit, eh? S. Cmo lo hace? Roger mene la cabeza. se es mi problema. No lo s. El doctor Morton se permiti una sonrisa. Seguramente, no repeler usted la fuerza de la gravedad, no? Pues, mire, creo que s. Debe de estar implicada de alguna manera la antigravedad. La indignacin del doctor Morton por el hecho de que se tomara en serio lo que slo haba sido una broma era evidente. Escuche, Toomey, esto no es cosa de risa. Risa. Gran Scott, doctor Morton, tengo aspecto de estar rindome? Bueno..., necesita usted descansar, no hay duda. Un poco de reposo, y ese desatino suyo pasar. Estoy seguro. No es ningn desatino. Roger inclin unos instantes la cabeza y, luego, dijo, en tono ms sosegado: Voy a decirle una cosa, doctor Morton, le gustara entrar en esto conmigo? De alguna manera, esto abrir nuevos horizontes en la ciencia fsica. No s cmo funciona; no puedo concebir ninguna solucin. Usted y yo juntos... En el rostro del doctor Morton se haba dibujado una expresin horrorizada. Roger dijo: S que todo parece muy extrao, pero se lo demostrar. Es totalmente autntico. Ojal no lo fuese. Vamos, vamos. El doctor Morton se puso en pie. No se esfuerce. Necesita usted tomarse un descanso. Creo que no debe esperar hasta junio. Vyase a casa. Yo me encargar de que le sea abonado su sueldo y cuidar de su clase. A m tambin me pas una vez, sabe?
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Doctor Morton, esto es importante. Lo s, lo s. El doctor Morton dio a Roger unas palmaditas en el hombro. Sin embargo, amigo mo, no tiene usted muy buen aspecto. Hablando con franqueza, tiene usted un aspecto horrible. Necesita un largo descanso. Yo puedo levitar. La voz de Roger se estaba elevando de nuevo. Usted est slo tratando de librarse de m porque no me cree. Piensa que miento? Qu motivos iba a tener para ello? Se est usted excitando innecesariamente, amigo mo. Permtame que haga una llamada telefnica. Har que alguien le acompae a casa. Le digo que puedo levitar grit Roger. El rostro del doctor Morton enrojeci: Mire, Toomey, no hablemos de ello. Me trae sin cuidado que se ponga a volar por el aire en este mismo momento. Quiere decir que ver no es creer por lo que a usted se refiere? Levitacin? Claro que no. El presidente del Departamento estaba rugiendo. Si le viese a usted volar, visitara a un optometrista o a un psiquiatra. Antes creera haberme vuelto loco que pensar que las leyes de la fsica... Se interrumpi. Bueno, como he dicho, no hablemos de ello. Har esa llamada telefnica. No es necesario, seor. No es necesario dijo Roger. Me ir. Tomar mi descanso. Adis. Sali rpidamente, movindose con ms rapidez que en ningn otro momento desde haca das. El doctor Morton, de pie y con las palmas de las manos apoyadas sobre la mesa, se le qued mirando con alivio mientras se alejaba. James Sarle, doctor en Medicina, se hallaba en el cuarto de estar cuando Roger lleg a casa. Cuando Roger franque la puerta estaba encendiendo su pipa, rodeando la cazoleta con una mano de grandes nudillos. Sacudi la cerilla, y su colorado rostro se arrug en una sonrisa. Hola, Roger. Dimitiendo de la especie humana? No he tenido noticias de ti en ms de un mes. Sus negras cejas se juntaban sobre el puente de la nariz, confirindole un aspecto un tanto severo que le ayudaba a establecer la atmsfera adecuada con sus pacientes. Roger se volvi hacia Jane, que se hallaba hundida en un silln. Como ya era habitual ltimamente, haba en su rostro una expresin de desmayado agotamiento. Por qu le has trado aqu? le dijo Roger. Un momento! Un momento! exclam Sarle. No me ha trado nadie. Me encontr con Jane esta maana en la ciudad y me invit yo mismo a venir aqu. Soy ms corpulento que ella. No poda

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impedirme entrar. Te has encontrado con ella por casualidad, supongo. Concertis citas para todas vuestras coincidencias? Sarle se ech a rer. Digamos que ella me cont algo de lo que te ha estado pasando. Siento que lo desapruebes, Roger dijo Jane con voz cansada , pero era la primera oportunidad que tena de hablar con alguien que comprendera. Qu te ha hecho pensar que comprende? Dime, Jim, crees su historia? No es cosa fcil de creer respondi Sarle. Debes reconocerlo. Pero lo estoy intentando. Muy bien, supn que he volado. Supn que levito ahora mismo. Qu haras? Desmayarme, quiz. Quiz dijese: Santo cielo. Quiz me echara a rer. Por qu no pruebas de hacerla y as lo vemos? Roger se le qued mirando. De verdad quieres verlo? Por qu no iba a querer? Los que lo han visto gritaron, o echaron a correr o se quedaron petrificados de horror. Puedes soportarlo, Jim? Creo que s. Muy bien. Roger se elev poco ms de medio metro y ejecut una lenta gambeta, trenzando diez veces los pies. Permaneci en el aire, con las puntas de los pies hacia abajo, las piernas juntas y los brazos airosamente extendidos en amarga parodia. Mejor que Nijinsky, eh, Jim? Sarle no hizo ninguna de las cosas que haba sugerido que podra hacer. Salvo recoger su pipa al carsele, no hizo nada en absoluto. Jane haba cerrado los ojos. Las lgrimas fluan lentamente entre sus prpados. Sarle dijo: Baja, Roger. Roger lo hizo. Se sent en una silla y dijo: Escrib a varios fsicos, hombres de reputacin. Explicaba la situacin de una forma impersonal. Deca que consideraba que deba investigarse el asunto. La mayora de ellos no me hizo ningn caso. Uno le escribi al viejo Morton para preguntarle si yo era un embaucador o un loco. Oh, Roger susurr Jane. Crees que eso es malo? El decano me ha llamado hoy a su despacho. Dice que debo cesar mis trucos de saln. Parece ser que yo haba tropezado y cado por unas escaleras y haba levitado automticamente para no lesionarme. Morton dice que no creera que puedo volar ni aunque me viera hacerla. En su caso ver no es creer, dice, y me ordena que me tome un descanso. No voy a volver.
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Roger dijo Jane, abriendo de par en par los ojos. Hablas en serio? No puedo volver. Estoy harto de ellos. Cientficos! Pero qu hars? No lo s. Roger sepult la cabeza entre las manos. Dijo, con voz ahogada: Dmelo t, Jim. T eres el psiquiatra. Por qu no quieren creerme? Quizs es cuestin de autoproteccin, Roger dijo lentamente Sarle. A la gente no le agrada lo que no puede entender. Incluso hace unos siglos, cuando la gente crea en la existencia de facultades extranaturales, como volar sobre palos de escoba, por ejemplo, se daba casi siempre por supuesto que estos poderes tenan su origen en las fuerzas del mal. La gente lo sigue pensando. Quiz no crea literalmente en el diablo, pero cree que lo que es extrao es malo. Se resisten a creer en la levitacin..., o se sienten mortalmente asustados si se les pone ante la evidencia. Eso es cierto, as que hagmosle frente. Roger mene la cabeza. T ests hablando de la gente, y yo hablo de los cientficos. Los cientficos son gente tambin. Ya sabes a lo que me refiero. Yo tengo aqu un fenmeno. No es brujera. Yo no he pactado con el demonio. Tiene que haber alguna explicacin natural, Jim. No sabemos todo lo que hay que saber acerca de la gravitacin. Apenas si sabemos nada, en realidad. No te parece concebible que exista algn mtodo biolgico de anular la gravedad? Quiz yo soy alguna especie de mutacin. Tengo un..., bueno, llammosle un msculo... que puede suprimir la gravedad. Por lo menos, puede suprimir el efecto de la gravedad sobre m. Bueno, pues investigumoslo. Por qu quedarnos cruzados de brazos? Si tenemos antigravedad, imagina lo que eso significar para la especie humana. Un momento, Rog dijo Sarle. Piensa un poco en el asunto. Por qu te disgustas tanto? Segn Jane, estabas casi loco de miedo el primer da que sucedi, antes de que tuvieras forma de saber que la ciencia se iba a desentender de ti y que tus superiores no se mostraran nada comprensivos. Es cierto murmur Jane. Sarle dijo: Y por qu tena que ser as? Te encontrabas con un grande, nuevo y maravilloso poder..., una sbita liberacin de la mortal atraccin de la gravedad. Oh, no seas necio replic Roger. Era... horrible. Yo no poda entenderlo. Y sigo sin poderlo entender. Exactamente, muchacho. Se trataba de algo que no podas comprender y, por consiguiente, de algo horrible. T eres un cientfico fsico. T sabes qu es lo que hace funcionar al Universo. O, si no lo sabes, conoces a alguien que lo sabe. Aunque nadie comprenda un determinado extremo, t sabes que algn da alguien lo sabr. La palabra clave es saber. Forma parte de tu vida. Y ahora te ves
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enfrentado a un fenmeno que consideras que viola una de las leyes bsicas del Universo. Los cientficos dicen: Dos masas se atraern mutuamente conforme a una regla matemtica invariable. Es una propiedad inalienable de la materia y el espacio. No hay excepciones. Y ahora t eres una excepcin. Y cmo dijo sombramente Roger. Ya ves, Roger continu Sarle, por primera vez en la Historia, la Humanidad tiene realmente lo que considera reglas inquebrantables. Y quiero decir inquebrantables. En las culturas primitivas, un brujo poda utilizar un hechizo para producir lluvia. Si no daba resultado, eso no alteraba la validez de la magia. Significaba, simplemente, que el chamn haba omitido alguna parte de su hechizo, o haba violado un tab, u ofendido a un dios. En las culturas teocrticas modernas, los mandamientos de la Divinidad son inquebrantables. Sin embargo, si un hombre quebranta los mandamientos y, ello no obstante, prospera, eso no sera seal de que la religin de que se trata sea invlida. Los caminos de la Providencia son reconocidamente misteriosos, y algn castigo invisible espera. Hoy, en cambio, tenemos reglas que no pueden realmente ser quebrantadas, y una de ellas es la existencia de la gravedad. Funciona aunque el hombre que la invoca haya olvidado mascullar la frmula precisa. Roger sonri forzadamente. Te equivocas, Jim. Las reglas inquebrantables han sido quebrantadas una y otra vez. La radiactividad era imposible cuando fue descubierta. Brotaba energa de la nada, cantidades increbles de energa. Era tan ridculo como la levitacin. La radiactividad dijo Sarle era un fenmeno objetivo que poda ser comunicado y reproducido. El uranio velara cualquier pelcula fotogrfica. Un tubo de Crookes podra ser construido por cualquiera y lanzara un chorro de electrones de la misma manera para todos. T... He intentado comunicar... Lo s. Pero puedes decirme, por ejemplo, cmo podra levitar yo? Claro que no. Eso limita a los dems a la mera observacin, sin reproduccin experimental. Sita tu levitacin en el mismo plano que la evolucin estelar, algo sobre lo que teorizar, pero con lo que nunca se podr experimentar. Sin embargo, los cientficos estn dispuestos a consagrar sus vidas a la astrofsica. Los cientficos son personas. No pueden llegar a las estrellas, as que procuran sacar el mejor partido posible a su situacin. Pero pueden llegar hasta ti, y sera irritante no poder tocar tu levitacin. Ni siquiera lo han intentado, Jim. Hablas como si se me hubiera estudiado, pero se niegan a considerar el problema, Jim. No tienen que hacerlo. Tu levitacin forma parte de toda una clase de fenmenos ajenos a toda consideracin. La telepata, la
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clarividencia, la presciencia y mil otros poderes extranaturales nunca son seriamente investigados, aunque se informe de ellos con todas las apariencias de credibilidad. Los experimentos de Rhine sobre la percepcin extrasensorial han irritado a muchos ms cientficos que a los que han intrigado. As que, como ves, no les hace falta estudiarte para saber que no necesitan estudiarte. Lo saben de antemano. Te resulta gracioso, Jim? Los cientficos rehsan investigar los hechos; vuelven la espalda a la verdad. Y t te quedas ah, sonriendo y diciendo chuscadas. No, Roger, s que es serio. Y no trato de justificar a la Humanidad. Te estoy diciendo lo que realmente pienso. No comprendes? Lo que estoy haciendo en realidad es tratar de mirar las cosas tal como son. Eso es lo que debes hacer t. Olvida tus ideales, tus teoras, tus ideas respecto a lo que la gente debera hacer. Considera lo que realmente hace. Cuando una persona se orienta a enfrentarse a los hechos, en vez de habrselas con ilusiones, los problemas tienden a desaparecer. Como mnimo, quedan situados en su verdadera perspectiva y se tornan resolubles. Roger rebull con agitacin. Paparruchas psiquitricas! Es como ponerle a un hombre los dedos en la sien y decirle: Ten fe, y sanars!. Si el pobre hombre no se cura es porque no ha acumulado suficiente fe. El mdico brujo no puede fallar. Puede que tengas razn, pero vamos a ver. Cul es tu problema? Sin rodeos, por favor. Ya sabes cul es mi problema, as que djate de preguntas innecesarias. T levitas. Es eso todo? Digamos que s. Servir como una primera aproximacin. No ests hablando en serio, Roger, pero probablemente tienes razn. Es slo una primera aproximacin. Despus de todo, te ests enfrentando al problema. Jane me dice que has estado experimentando. Experimentando! Santo Dios, Jim, no estoy experimentando, estoy movindome a ciegas. Necesito material y colaboradores capacitados. Necesito un equipo de investigacin, y no lo tengo. Entonces, cul es tu problema? Segunda aproximacin. Comprendo lo que quieres decir respondi Roger. Mi problema es conseguir un equipo de investigacin. Pero lo he intentado! Lo he intentado hasta cansarme de intentarlo. Cmo lo has intentado? He enviado cartas. He preguntado... Oh, djalo, Jim. No estoy de humor para seguir la rutina del paciente en el divn. T sabes lo que he estado haciendo. S lo que le has dicho a la gente. Tengo un problema. Aydeme. Has probado alguna otra cosa? Escucha, Jim. Estoy tratando con cientficos maduros. Lo s, y por eso razonas que la peticin directa es suficiente. Se trata de nuevo de la teora contra los hechos. Ya te he indicado las
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dificultades que entraa tu peticin. Cuando te pones a hacer autostop en una carretera, ests haciendo una peticin directa, pero la mayora de los coches pasan de largo. La cuestin es que la peticin directa ha fracasado. Bien, cul es tu problema? Tercera aproximacin. Encontrar otro medio que no fracase? Es eso lo que quieres que diga? Es lo que has dicho, no? O sea que lo s sin necesidad de que t me lo digas. S? Ests dispuesto a abandonar la Universidad, abandonar tu trabajo, abandonar la ciencia. Dnde est tu consistencia, Rog? Abandonas un problema cuando fracasa tu primer experimento? Renuncias cuando se demuestra que una teora es inadecuada? La misma filosofa de ciencia experimental que vale para los objetos inanimados debe valer tambin para las personas. Muy bien. Qu sugieres que intente? Soborno? Amenazas? Lgrimas? James Sarle se puso en pie. Quieres realmente una sugerencia? Adelante. Haz lo que dijo el doctor Morton. Tmate unas vacaciones, y al diablo con la levitacin. Es un problema para el futuro. Duerme en la cama, y flota o no flotes; qu importa? Haz caso omiso de la levitacin. Rete de ella, o incluso disfruta de ella. Haz cualquier cosa menos preocuparte por ella, porque no es problema tuyo. sa es la cuestin. No es problema inmediato tuyo. Dedica tu tiempo a considerar cmo estudian los cientficos algo que no quieren estudiar. se es el problema inmediato, y eso es exactamente en lo que an no te has parado a pensar. Sarle se dirigi al armario del vestbulo y cogi su abrigo. Roger fue con l. Hubo unos momentos de silencio. Luego, Roger dijo, sin levantar la vista: Quiz tengas razn, Jim. Quizs. Intntalo, y luego me lo cuentas. Adis, Roger. Roger Toomey abri los ojos y parpade ante la brillante luz de la maana. Eh, Jane, dnde ests? llam. En la cocina. Dnde crees? respondi la voz de Jane. Ven aqu, quieres? Ella entr. El tocino no se fre solo, sabes? Escucha, he flotado esta noche? No lo s. He estado durmiendo. Pues s que eres una ayuda. Se levant de la cama e introdujo los pies en sus zapatillas. Pero creo que no lo he hecho. Piensas que se te ha olvidado cmo se hace? Haba un tono sbitamente esperanzado en su voz.

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No, no lo he olvidado. Mira! Se desliz hacia el comedor sobre un cojn de aire. Slo que tengo la sensacin de no haber flotado desde hace ya tres noches. Eso est bien dijo Jane. Haba vuelto junto al fogn. Te ha venido bien el mes de descanso que te has tomado. Si hubiera llamado a Jim desde el principio... Oh, por favor, no empieces con eso. Un mes de descanso..., tonteras. Es slo que el domingo decid lo que deba hacer. Desde entonces, estoy ms relajado. Eso es todo. Qu vas a hacer? El Northwestern Tech da todas las primaveras una serie de seminarios sobre temas fsicos. Asistir. Quieres decir que te vas a ir hasta Seattle? Naturalmente. De qu van a hablar? Eso es lo de menos. Slo quiero ver a Linus Deering. Pero se es el que te llam chiflado, no? S. Roger se sirvi una racin de huevos revueltos. Pero tambin es el hombre mejor de todos. Alarg la mano para coger la sal y se elev varios centmetros de su silla al hacerlo. No prest atencin al hecho. Creo que quiz pueda manejarle dijo. Los seminarios de primavera del Northwestern Tech se haban convertido en una institucin conocida en todo la nacin desde que Linus Deering haba pasado a formar parte del claustro de la Facultad. l era el presidente permanente y confera a las sesiones su tono caracterstico. l presentaba a los conferenciantes, diriga los coloquios, recapitulaba al trmino de las sesiones de maana y de tarde y era el espritu mismo de la jovialidad y la animacin en la cena de clausura al final del trabajo de la semana. Roger Toomey conoca todo esto por referencias. Ahora poda observar directamente la verdadera actuacin del hombre. El profesor Deering era ms bien bajo y de tez oscura y tena un exuberante y caracterstico mechn de ondulado cabello castao. Cuando no se hallaba dedicada a una activa conversacin, su boca, amplia y de finos labios, pareca perpetuamente al borde de una tmida sonrisa. Hablaba rpidamente y con fluidez, sin consultar notas, y siempre pareca pronunciar sus comentarios desde un nivel de superioridad que sus oyentes aceptaban automticamente. As, al menos, haba sido durante la primera maana del seminario. Fue slo durante la sesin de la tarde cuando los oyentes empezaron a advertir una cierta vacilacin en sus observaciones. Ms an, se le notaba un cierto desasosiego mientras permaneca en el estrado durante la presentacin de las ponencias. De vez en cuando, miraba furtivamente hacia el fondo de la sala. Roger Toomey se hallaba sentado en la ltima fila, observando

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tensamente todo esto. Su temporal deslizamiento hacia la normalidad, que haba empezado cuando se le ocurri por primera vez que quizs existiera una solucin, estaba empezando a retroceder. En el coche cama del tren que le llevaba a Seattle, no haba dormido. Haba tenido visiones de s mismo elevndose en el aire al ritmo del traqueteo de las ruedas, deslizndose suavemente por entre las cortinas y saliendo al pasillo, siendo despertado por el ronco grito de un mozo de cuerda. As que haba sujetado las cortinas con imperdibles y no haba conseguido nada con ello; ninguna sensacin de seguridad; ningn descanso, salvo unas pocas y fatigosas cabezadas. Durante el da haba dormitado en el asiento, mientras pasaban las montaas ante la ventanilla, y haba llegado al anochecer a Seattle con tortcolis, los huesos doloridos y una sensacin general de desesperanza. Haba tomado demasiado tarde su decisin de asistir al seminario, y le haba sido imposible conseguir una habitacin en los dormitorios del Instituto. Compartir una habitacin quedaba completamente descartado, por supuesto. Se inscribi en un hotel del centro de la ciudad, cerr la puerta con llave, cerr y asegur las ventanas, empuj la cama contra la pared, y la cmoda contra el lado abierto de la cama y se durmi. No recordaba haber tenido ningn sueo, y cuando despert por la maana continuaba en el interior del recinto que se haba formado. Se sinti aliviado. Cuando lleg, puntualmente, al Pabelln de Fsica del Instituto, encontr, como esperaba, una sala grande y una pequea concurrencia. Las sesiones del seminario se celebraban tradicionalmente durante las vacaciones de Pascua, y los estudiantes no asistan. Unos cincuenta fsicos se hallaban sentados en el auditorio, destinado a contener cuatrocientas personas, y todos se apiaban a ambos lados del pasillo central, cerca del estrado. Roger tom asiento en la ltima fila, donde no le podra ver nadie que pasara casualmente y mirase por las pequeas ventanas de las puertas del auditorio, y donde los dems asistentes tendran que volverse casi 180 grados para verle. Excepto, naturalmente, el orador que ocupase el estrado... y el profesor Deering. Roger no oa gran cosa de lo que all se deca. Se concentraba enteramente esperando los momentos en que Deering se hallaba solo en el estrado, en que nicamente Deering poda verle. A medida que Deering iba sintindose cada vez ms evidentemente turbado, Roger se fue tornando ms audaz. Durante la recapitulacin final de la tarde se super a s mismo. El profesor Deering se detuvo en seco en medio de una frase mal construida y carente por completo de sentido. Sus oyentes, que llevaban algn tiempo revolvindose en sus asientos, se detuvieron tambin y le miraron con extraeza. Deering levant la mano y exclam, con voz entrecortada:
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Usted! El de ah! Roger Toomey estaba sentado con aire de absoluta relajacin... en el centro mismo del pasillo. El nico asiento que haba bajo l se compona de 75 centmetros de aire. Tena las piernas extendidas ante s y apoyadas en el brazo de una butaca igualmente area. Cuando Deering seal en su direccin, Roger se desliz rpidamente hacia un lado. Para cuando se hubieron vuelto las cincuenta cabezas, se encontraba ya tranquilamente sentado en un prosaico asiento de madera. Roger volvi la vista a un lado y a otro, mir luego el dedo con que Deering le apuntaba y se puso en pie. Me est hablando a m, profesor Deering? pregunt, y slo un levsimo temblor en su voz delataba la furiosa batalla que estaba librando en su interior para mantener esa voz fra y extraada. Qu est usted haciendo? exclam Deering, dejando que estallara toda la tensin acumulada durante la maana. Algunos de los asistentes se haban levantado para ver mejor. Una conmocin inesperada es tan bien recibida por una reunin de fsicos investigadores como por los espectadores de un partido de bisbol. No estoy haciendo nada respondi Roger. No le entiendo. Mrchese! Salga de esta sala! Deering estaba fuera de s, dominado por una confusa mezcla de emociones, o quiz no habra dicho eso. En cualquier caso, Roger suspir y aprovech su oportunidad. Con voz clara y fuerte, esforzndose por hacerse or sobre el clamor que se haba alzado, dijo: Soy el profesor Roger Toomey, de Carson College. Soy miembro de la Asociacin Fsica Americana. He solicitado autorizacin para asistir a estas sesiones, he sido aceptado y he pagado los derechos de inscripcin. Tengo derecho a estar aqu, y aqu continuar. Deering slo pudo decir ciegamente: Vyase! No me ir respondi Roger. Estaba temblando realmente de ira sinttica y autoimpuesta. Por qu razn tengo que irme? Qu he hecho? Deering se pas una mano trmula por el pelo. Era totalmente incapaz de contestar. Roger continu: Si intenta usted expulsarme sin causa de estas sesiones, demandar al Instituto. Deering se apresur a decir, precipitadamente: Ha concluido la sesin del primer da de los Seminarios de Primavera sobre Progresos Recientes en las Ciencias Fsicas. Nuestra prxima sesin tendr lugar en esta misma sala maana a las nueve en... Roger se levant mientras Deering hablaba y sali rpidamente.

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Esa noche, sonaron unos golpecitos en la puerta de la habitacin que Roger ocupaba en el hotel. La llamada le sobresalt y le inmoviliz en su silla. Quin es? pregunt. La voz que respondi sonaba baja y apresurada. Puedo hablar con usted? Era la voz de Deering. El hotel de Roger, as como el nmero de su habitacin, figuraba anotado en la secretara del seminario, naturalmente. Roger haba esperado, aunque sin mucha conviccin, que los acontecimientos del da tuvieran tan rpida culminacin. Abri la puerta y dijo, con sequedad: Buenas noches, profesor Deering. Deering entr y mir a su alrededor. Llevaba un gabn muy delgado que no hizo ademn de quitarse. Tena el sombrero en la mano y no ofreci dejarlo. Dijo: Profesor Roger Toomey, de Carson College, no es as? Lo dijo con cierto nfasis, como si el nombre tuviera una significacin especial. S. Sintese, profesor. Deering continu de pie. Bien, de qu se trata? Qu se propone usted? No entiendo. Estoy seguro de que s. No est usted organizando todas estas tonteras por nada. Intenta ponerme en ridculo, o es que espera inducirme a participar en algn proyecto dudoso? Quiero que sepa que no le va a dar resultado. Y no intente recurrir a la fuerza ahora. Tengo amigos que saben exactamente dnde estoy en estos momentos. Le aconsejo que diga la verdad y se marche luego de la ciudad. Profesor Deering! sta es mi habitacin. Si ha venido aqu para intimidarme, le ruego que se vaya. Si no se va, tendr que echarle. Se propone continuar esta... esta persecucin? Yo no le he estado persiguiendo. Yo no le conozco a usted, seor. No es usted el Roger Toomey que me escribi una carta acerca de un caso de levitacin que quera que yo investigase? Roger se le qued mirando. Qu carta es sa? Lo niega? Claro que lo niego. De qu est usted hablando? Tiene la carta? El profesor Deering apret los labios. Es igual. Niega usted que ha estado suspendindose de unos cables en las sesiones de esta tarde? Unos cables? No le entiendo. Usted estaba levitando! Quiere hacer el favor de marcharse, profesor Deering? Creo que no se encuentra usted bien.
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El fsico levant la voz. Niega que estaba levitando? Creo que est usted loco. Quiere decir que yo he realizado instalaciones de ilusionista en la sala? No haba estado jams en ella antes de hoy, y cuando llegu usted ya se hallaba presente. Ha encontrado cables o algo parecido despus de haberme marchado yo? No s cmo lo hizo, ni me importa. Niega usted que estaba levitando? Pues claro que lo niego. Yo le he visto. Por qu miente? Usted me ha visto levitar? Profesor Deering, quiere decirme cmo es eso posible? Supongo que su conocimiento de las fuerzas gravitatorias es suficiente como para saber que la levitacin es un concepto sin sentido, salvo en el espacio exterior. Me est gastando alguna especie de broma? Santo cielo exclam Deering con voz aguda, por qu no me dice la verdad? La estoy diciendo. Supone usted que con extender la mano y hacer un pase mstico..., as..., puedo elevarme en el aire? Y Roger hizo lo que deca, y roz el techo con la cabeza. La cabeza de Deering se volvi hacia arriba. Ah! Ah..., ah...! Roger volvi a bajar, sonriendo. No puede estar usted hablando en serio. Lo ha hecho otra vez. Acaba de hacerlo. Hacer qu, seor? Ha levitado. Acaba de levitar. No puede negarlo. Roger adopt una expresin grave. Creo que est usted enfermo, seor. S lo que he visto. Quiz necesite un descanso. Exceso de trabajo... No ha sido una alucinacin. Quiere beber algo? Deering le miraba con ojos desorbitados. Las puntas de sus zapatos tocaban el aire a cinco centmetros de distancia del suelo y no bajaban de ah. Deering se dej caer pesadamente en la silla que Roger haba dejado libre. S, por favor dijo, con voz dbil. Roger le dio la botella de whisky y se le qued mirando mientras beba y se atragantaba luego ligeramente. Se siente mejor ahora? Escuche dijo Deering, ha descubierto usted una forma de neutralizar la gravedad? Roger le mir fijamente. Domnese, profesor. Si yo tuviese antigravedad, no me dedicara a gastarle bromas. Estara en Washington. Yo seria un secreto militar. Sera... Bueno, no estara aqu. Supongo que se da perfecta
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cuenta de ello. Deering se puso en pie. Tiene intencin de asistir a las restantes sesiones? Naturalmente. Deering asinti, se encasquet el sombrero apresuradamente.

sali

Durante los tres das siguientes el profesor Deering no presidi las sesiones del seminario. No se dio ninguna razn para justificar su ausencia. Roger Toomey, debatindose entre la esperanza y el temor, se sentaba con los dems asistentes y procuraba pasar inadvertido. No lo consegua del todo. El ataque pblico de Deering haba llamado la atencin sobre l, al mismo tiempo que su enrgica defensa le haba otorgado una especie de popularidad de David contra Goliat. Roger regres a su habitacin del hotel el jueves por la noche, despus de una cena insatisfactoria, y se detuvo en la puerta, con un pie en el umbral. El profesor Deering le estaba mirando desde dentro. Y otro hombre, con una fedora gris echada hacia la nuca, estaba sentado en la cama de Roger. Fue el desconocido quien habl. Entre, Toomey. Roger lo hizo as. Qu ocurre? El desconocido abri su cartera y mostr a Roger un separador transparente. Dijo: Soy Cannon, del FBI. Veo que tiene influencia en los medios oficiales, profesor Deering dijo Roger. Un poco respondi Deering. Bien dijo Roger, estoy detenido? Cul es mi delito? Tmeselo con calma respondi Cannon. Hemos estado reuniendo algunos datos acerca de usted, Toomey. Es sta su firma? Mostr una carta a Roger lo bastante cerca como para que ste la viera, pero no tanto como para que pudiese cogerla. Era la carta que Roger haba escrito a Deering y que ste haba enviado a Morton. S dijo Roger. Y sta? El agente federal tena un fajo de cartas. Roger comprendi que deba de haber reunido todas las que l haba cursado, a excepcin de las que haban sido rotas por sus destinatarios. Son todas mas dijo cansadamente. Deering solt un bufido. El profesor Deering nos dice que usted puede flotar continu Cannon. Flotar? Qu diablos quiere decir con eso de flotar? Flotar en el aire dijo Cannon, estlidamente. Usted cree una cosa tan disparatada como sa?

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No estoy aqu para creer o no creer, doctor Toomey dijo Cannon. Soy un agente del Gobierno de los Estados Unidos y tengo una tarea que llevar a cabo. Yo en su lugar cooperara. Cmo puedo cooperar en una cosa semejante? Si yo acudiera a usted y le dijese que el profesor Deering poda flotar en el aire, me llevara inmediatamente al divn de un psiquiatra. El profesor Deering ha sido examinado por un psiquiatra a peticin de l mismo dijo Cannon. Sin embargo, el Gobierno tiene desde hace ya varios aos la costumbre de escuchar muy seriamente al profesor Deering. Adems, puedo decirle que tenemos tambin otras pruebas. Por ejemplo? Un grupo de estudiantes de su Universidad le ha visto flotar. Y tambin una mujer que fue secretaria del jefe de su Departamento. Tenemos declaraciones de todos ellos. Qu clase de declaraciones? pregunt Roger. Declaraciones sensatas que estara usted dispuesto a incluir en el expediente y enserselas a mi congresista? El profesor Deering intervino, con tono de ansiedad. Doctor Toomey, qu gana usted negando el hecho de que puede levitar? Su propio decano reconoce que ha hecho usted algo parecido. Me ha dicho que va a informarle oficialmente de que su contrato quedar extinguido al trmino del ao acadmico. No hara eso sin un motivo. Eso no tiene nada que ver dijo Roger. Pero por qu no quiere admitir que yo le he visto levitar? Por qu habra de hacerlo? Cannon dijo: Quisiera indicarle, doctor Toomey, que si posee usted algn artilugio para contrarrestar la gravedad, ello sera de gran importancia para su Gobierno. De veras? Supongo que ha investigado usted mis antecedentes en busca de alguna posible deslealtad. La investigacin se est desarrollando dijo el agente. Muy bien dijo Roger, tomemos un caso hipottico. Supongamos que yo admitiera que poda levitar. Supongamos que no supiera cmo lo haca. Supongamos que yo no tuviera nada que dar al Gobierno, ms que mi cuerpo y un problema insoluble. Cmo puede saber que es insoluble? pregunt ansiosamente Deering. Una vez le ped que estudiara un fenmeno as seal suavemente Roger, y usted se neg. Olvdelo. Escuche Deering hablaba rpidamente, con tono de urgencia, usted no tiene ningn puesto en estos momentos. Yo puedo ofrecerle uno en mi Departamento como profesor adjunto de Fsica. Sus obligaciones docentes seran puramente nominales. Se dedicara por entero a investigar sobre la levitacin. Parece atractivo dijo Roger.
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Creo poder afirmar sin riesgo de equivocarme que el Gobierno suministrara fondos en cantidades ilimitadas. Qu tengo que hacer? Solamente admitir que puedo levitar? Yo s que puede. Le he visto hacerlo. Quiero que lo haga ahora para el seor Cannon. Las piernas de Roger se movieron hacia arriba y su cuerpo se extendi horizontalmente a la altura de la cabeza de Cannon. Se volvi a un lado y pareci apoyarse sobre el codo derecho. El sombrero de Cannon cay hacia atrs sobre la cama. Flota! grit. Deering se mostraba casi incoherente de excitacin. Lo ve? Ya lo creo que lo veo. Entonces, informe de ello. Pngalo bien claro en su informe. Expngalo con todos los detalles. No dirn que desvaro. Ni por un momento dud que lo haba visto. Pero no podra haber sido tan feliz si eso fuese totalmente cierto. Ni siquiera s cmo es el clima de Seattle gimi Jane, y hay un milln de cosas que tengo que hacer. Necesitas ayuda? pregunt Jim Sarle desde su confortable posicin en las profundidades del silln. No hay nada que puedas hacer. Oh, querido y sali volando de la habitacin, pero, a diferencia de su marido, lo hizo slo en sentido figurado. Entr Roger. Jane, tenemos ya las cajas para los libros? pregunt Roger . Hola, Jim. Cundo has venido? Y dnde est Jane? He llegado hace un minuto, y Jane est en la habitacin de al lado. He tenido que obtener autorizacin de un polica para entrar. Te tienen rodeado, oye. Hum dijo Roger, con aire ausente. Les habl de ti. Ya lo s. Me han obligado a jurar que guardar el secreto. Les he dicho que, de todas maneras, era cuestin de sigilo profesional. Por qu no dejas que los de las mudanzas se encarguen de embalar todo? Paga el Gobierno, no? No lo haran bien dijo Jane, volviendo a entrar de pronto apresuradamente y dejndose caer en el sof. Voy a fumar un pitillo. Descansa un poco, Roger dijo Sarle, y cuntame qu ocurri. Roger sonri tmidamente. Como t dijiste, Jim, apart mi mente del falso problema y la apliqu al verdadero. Me pareca que se me estaba enfrentando permanentemente a dos alternativas. Yo era o un chiflado o un loco. Deering lo deca as, lisa y llanamente, en su carta a Morton. El decano supona que yo era un chiflado, y Morton sospechaba que estaba loco. Pero suponiendo que yo pudiera demostrarles que poda

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realmente levitar... Bueno, Morton me dijo lo que pasara en ese caso. O yo estara loco, o lo estara el testigo. Morton dijo que..., dijo que si me vea volar preferira creer que se haba vuelto loco antes de aceptar la evidencia. Desde luego, se trataba de una afirmacin puramente retrica. Ningn hombre creera en su propia locura mientras existiese aun la ms mnima alternativa. Yo contaba con eso. As que cambi de tctica. Fui al seminario de Deering. No le dije que poda flotar; se lo demostr, y luego negu haberlo hecho. La alternativa era clara. O yo estaba mintiendo o l..., no yo, fjate bien, sino l..., estaba loco. Era evidente que, cuando realmente fuese puesto a prueba, antes creera en la levitacin que dudara de su propia cordura. Todos sus actos posteriores, su interpelacin, su viaje a Washington, su ofrecimiento de puesto, tenan por objeto solamente vindicar su propia cordura, no ayudarme. En otras palabras dijo Sarle, habas hecho que la levitacin fuese problema suyo, no tuyo. Pensabas en algo parecido cuando tuvimos nuestra conversacin, Jim? pregunt Roger. Sarle mene la cabeza. Tena vagas ideas, pero un hombre debe resolver por s mismo sus propios problemas, si es que han de ser resueltos eficazmente. Crees que desarrollarn ahora el principio de la levitacin? No lo s, Jim. Todava no puedo comunicar los aspectos subjetivos del fenmeno. Pero no importa. Los estaremos investigando, y eso es lo que cuenta. Se golpe con el puo derecho la palma de la mano izquierda. Por lo que a m se refiere, lo importante es que les he obligado a ayudarme. S? pregunt suavemente Sarle. Yo dira que lo importante es que t les has permitido que te obliguen a ayudarles a ellos, que es completamente distinto.

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X. EL QUINTO DE EUCLIDES
Las matemticas siempre han parecido estar un peldao por encima de las ciencias. Las ciencias son, en gran medida, inductivas, uno observa, y a partir de ah induce reglas generales. En las matemticas uno deduce consecuencias a partir de primeros principios, procedimiento que, en cierto modo, parece ms elevado y seguro. Pero y si los primeros principios son errneos? La conmocin que produce descubrir tal cosa es ms traumtica an que descubrir que una observacin ha sido mal interpretada. Incluyo a continuacin dos ensayos que servirn para demostrarlo. Algunos de mis artculos suscitan ms comentarios que otros en los lectores, y uno de los ms eficaces en este aspecto fue uno que escrib una vez, en el que relacionaba los que, en mi opinin, eran cientficos de primera magnitud y conclua presentando una lista personal de los diez cientficos ms grandes de todos los tiempos. Naturalmente, recib cartas que propugnaban la omisin de uno o ms de mis diez mejores en favor de uno o ms distintos, y las sigo recibiendo, aun ahora, siete aos y medio despus de haber escrito el artculo. De ordinario respondo a tales cartas explicando que las estimaciones respecto a cules son los diez cientficos ms grandes (siempre con la excepcin de Isaac Newton, respecto al cual no puede haber desacuerdo razonable) son cuestin fundamentalmente subjetiva en la que no cabe verdadera discusin. No hace mucho, recib una carta de un lector que sostena que Arqumedes, uno de mis diez, deba ser sustituido por Euclides, que no era uno de mis diez. Respond con mi habitual tono conciliador, pero continu diciendo que Euclides era simplemente un sistematizador, mientras que Arqumedes haba realizado progresos muy importantes en fsica y en matemticas. Pero luego mi conciencia empez a rebullir. Yo segua manteniendo mi opinin que situaba a Arqumedes por encima de Euclides, pero la expresin simplemente un sistematizador me turbaba. No hay nada necesariamente simple en ser un sistematizador*. Durante tres siglos antes de Euclides (que floreci hacia el ao 300 antes de Cristo) los gemetras griegos se haban esforzado en demostrar un teorema geomtrico tras otro, y ya haban sido desarrollados muchos. Lo que Euclides hizo fue elaborar un sistema de todo ello. Comenz con ciertas definiciones y presunciones y las utiliz luego para demostrar unos pocos teoremas. Utilizando esas definiciones y A veces, s. En todas mis obras no de ficcin yo soy simplemente un sistematizador. Por si crea usted que yo nunca soy modesto.
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presunciones, juntamente con los pocos teoremas que ya haba demostrado, demostr unos cuantos teoremas adicionales ms, y as sucesivamente. Que nosotros sepamos, fue el primero en construir un elaborado sistema matemtico basado en la explcita actitud de que era intil tratar de demostrar todo; que era esencial partir inicialmente de algunas cosas que no podan ser demostradas pero que se podan aceptar sin prueba porque satisfacan a la intuicin. Esas presunciones intuitivas, sin prueba, recibieron el nombre de axiomas. Por s solo esto ya constitua un gran avance intelectual, pero Euclides hizo algo ms. Eligi buenos axiomas. Para comprender lo que esto significa, considere que uno necesitara que su lista de axiomas fuese completa, es decir, que fuera suficiente para demostrar todos los teoremas tiles en el campo especial de conocimiento que se est estudiando. Por otra parte, no deben ser redundantes. Uno no necesita poder demostrar todos esos teoremas aun despus de haber omitido uno o ms de los axiomas de su lista; ni poder demostrar uno o ms de sus axiomas mediante el uso de los axiomas restantes. Finalmente, los axiomas deben ser consistentes. Es decir, no quiere uno utilizar unos axiomas para demostrar que algo es as y utilizar luego otros axiomas para demostrar que la misma cosa no es as. Durante dos mil aos, el sistema axiomtico de Euclides resisti la prueba. Nadie consider jams necesario aadir otro axioma, y nadie pudo jams eliminar uno o modificarlo sustancialmente..., lo que dice mucho en favor del buen criterio de Euclides. Pero hacia finales del siglo XIX, en que se haban consolidado ya las nociones de rigor matemtico, se comprendi que haba muchas presunciones tcitas en el sistema euclidiano; esto es, presunciones que Euclides hizo sin decir especficamente que las haba hecho, y que todos sus lectores hacan tambin, aparentemente sin decrselo especficamente a s mismos. Por ejemplo, entre sus primeros teoremas hay varios que demuestran que dos tringulos son iguales en forma y en tamao mediante una prueba que exige imaginar que un tringulo se mueve en el espacio de tal modo que queda superpuesto al otro. Pero eso presupone que una figura geomtrica no cambia de forma ni de tamao cuando se mueve. Claro que no cambia, dir usted. Bueno, usted presume que no cambia, y yo presumo que no cambia, y Euclides presumi que no cambia..., pero Euclides nunca dijo que lo presuma. Igualmente, Euclides presuma que una lnea recta poda prolongarse indefinidamente en ambas direcciones..., pero nunca dijo que estuviera realizando esa presuncin. Adems, l nunca consider que propiedades bsicas tan importantes como el orden de puntos en una lnea, y algunas de sus definiciones bsicas, fuesen inadecuadas... Pero no importa. En el ltimo siglo se ha hecho descansar la geometra euclidiana sobre una base del mximo rigor, y, si bien eso
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significaba que se alteraba el sistema de axiomas y definiciones, la geometra de Euclides permaneca idntica. Significaba solamente que los sistemas y las definiciones de Euclides, ms sus presunciones no expresadas, eran adecuados para el fin pretendido. Consideremos ahora los axiomas de Euclides. Eran diez, y l los dividi en dos grupos de cinco. Un grupo de cinco fue denominado nociones comunes porque eran comunes a todas las ciencias. 1) 2) 3) 4) 5) Las cosas que son iguales a la misma cosa son tambin iguales unas a otras. Si se aaden iguales a iguales, las sumas son iguales. Si se sustraen iguales de iguales, los restos son iguales. Las cosas que coinciden unas con otras son iguales unas a otras. El todo es mayor que la parte.

Estas nociones comunes parecen tan comunes, tan evidentes, tan inmediatamente aceptables por intuicin, tan incapaces de contradiccin, que parecen representar la verdad absoluta. Parecen algo que una persona podra comprender tan pronto como hubiera desarrollado la luz de la razn. Sin percibir jams el Universo de ninguna manera, sino viviendo tan slo en la luminosa oscuridad de su propia mente, vera que las cosas iguales a la misma cosa son iguales unas a otras y todo lo dems. Podra entonces, utilizando los axiomas de Euclides, elaborar todos los teoremas de la geometra y, por consiguiente, las propiedades bsicas del Universo a partir de primeros principios sin haber observado nada. Los griegos se sintieron tan fascinados con esta idea de que todo el conocimiento matemtico procede de dentro que perdieron un importante estmulo que podra haberles conducido al desarrollo de la ciencia experimental. Hubo experimentadores entre los griegos, en particular Ctesibio y Hern, pero los estudiosos griegos consideraban su trabajo como una especie de artesanado, ms que como ciencia. En uno de los dilogos de Platn, Scrates formula a un esclavo ciertas preguntas sobre un diagrama geomtrico y le hace contestar y demostrar con ello un teorema. ste era el mtodo de Scrates de mostrar que incluso un hombre carente por completo de instruccin poda extraer la verdad desde dentro de s mismo. Se necesitaba, sin embargo, un hombre extremadamente sofisticado, Scrates, para formular las preguntas, y el esclavo no careca en absoluto de instruccin, pues con slo haber estado vivo y perceptivo durante aos haba aprendido a realizar numerosas presunciones mediante la observacin y el ejemplo, sin que ni l ni (aparentemente) Scrates se dieran cuenta completa de ello. Sin embargo, todava en 1800, influyentes filsofos tales como Immanuel Kant sostenan que los axiomas de Euclides representaban la

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verdad absoluta. Pero la representaban realmente? Discutira alguien la proposicin de que el todo es mayor que la parte? Dado que 10 puede fraccionarse en 6 + 4, no estamos legitimados para presumir que 10 es mayor que 6 que 4? Si un astronauta puede entrar en una cpsula espacial, no tendramos derecho a presumir que el volumen de la cpsula es mayor que el volumen del astronauta? Cmo podramos dudar de la verdad general del axioma? Bien, cualquier lista de nmeros consecutivos puede ser dividida en nmeros pares y nmeros impares, por lo que podramos concluir que en cualquier lista de nmeros consecutivos el total de todos los nmeros presentes debe ser mayor que el total de nmeros pares. Y, sin embargo, si consideramos una lista infinita de nmeros consecutivos, resulta que el nmero total de todos los nmeros es igual al nmero total de todos los nmeros pares. En las denominadas matemticas transfinitas, el axioma concreto de que el todo es mayor que la parte no es, simplemente, aplicable. Supongamos, igualmente, que dos automviles circulan entre los puntos A y B por rutas idnticas. Las dos rutas coinciden. Son iguales? No necesariamente. El primer automvil circulaba de A a B, mientras que el segundo viajaba de B a A. En otras palabras, dos lneas podran coincidir y, sin embargo, no ser iguales, ya que la direccin de una podra ser diferente de la direccin de la otra. Es esto hablar por hablar? Se puede decir que una lnea tiene direccin? S, en efecto. Una lnea con direccin es un vector, y en las matemticas vectoriales las reglas no son las mismas que en las matemticas ordinarias, y las cosas pueden coincidir sin ser iguales. En resumen, pues, los axiomas no son ejemplos de verdad absoluta, y es muy probable que la verdad absoluta no exista. Los axiomas de Euclides son axiomas no porque aparezcan como verdad absoluta a consecuencia de alguna iluminacin interior, sino solamente porque parecen verdaderos en el contexto del mundo real. Es posible comenzar con cualquier conjunto de axiomas, siempre que no sean contradictorios entre s, y elaborar un sistema de teoremas congruentes con esos axiomas y recprocamente entre ellos, aun cuando no sean congruentes con lo que consideramos el mundo real. Esto no hace a las matemticas arbitrarias menos verdaderas que la que arranca de los axiomas de Euclides, slo menos tiles quiz. De hecho, una matemtica arbitraria puede ser ms til que las matemticas ordinarias de sentido comn en terrenos especiales tales como los de los transfinitos o los vectores. Aun as, no debemos confundir til y verdadero. Aunque un sistema axiomtico sea tan extrao que no resulte til en ningn sentido prctico concebible, no podemos, sin embargo, decir nada acerca de su verdad. Si es internamente congruente, eso es todo lo que tenemos derecho a pedir a cualquier sistema de pensamiento. Verdad y realidad son palabras teolgicas, no cientficas.
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Pero volvamos a los axiomas de Euclides. Hasta el momento slo hemos presentado las cinco nociones comunes. Haba tambin en la lista cinco axiomas ms que eran especficamente aplicables a la geometra, y stos fueron ms tarde denominados postulados. El primero de estos postulados era: 1) Es posible trazar una lnea recta desde cualquier punto a cualquier otro punto.

Esto parece eminentemente aceptable, pero, est usted seguro? Puede usted demostrar que puede trazar una lnea desde la Tierra hasta el Sol? Si pudiera usted de alguna manera situarse en el Sol y mantener a la Tierra inmvil en su rbita, y de alguna manera tender una cuerda desde la Tierra hasta el Sol y ponerla absolutamente tirante, esa cuerda representara una lnea de la Tierra al Sol. Usted est seguro de que ste es un razonable experimento mental, y yo tambin estoy seguro de ello, pero slo suponemos que las cosas pueden ser as. No podemos presentarlas de forma prctica ni demostrarlas matemticamente. Y, dicho sea de paso, qu es una lnea recta? Yo acabo de realizar, simplemente, la suposicin de que, si se tensa una cuerda hasta dejarla completamente tirante, tiene una forma que nosotros reconoceramos como lo que llamamos una lnea recta. Pero, qu es esa forma? Simplemente, no podemos hacer nada mejor que decir: Una lnea recta es algo muy muy fino y muy, muy recto, o, parafraseando a Gertrude Stein: Una lnea recta es una lnea recta que es una lnea recta.... Euclides define una lnea recta como una lnea que reposa uniformemente con los puntos que contiene, pero no me agradara tener que intentar describir lo que quiere decir con eso a un estudiante que se estuviera iniciando en el estudio de la geometra. Otra definicin dice que: Una lnea recta es la distancia ms corta entre dos puntos. Pero si se pone absolutamente tirante una cuerda, no puede ir desde el punto situado en un extremo hasta el punto situado en el otro extremo por ninguna distancia ms corta, de modo que decir que una lnea recta es la distancia ms corta entre dos puntos es lo mismo que decir que tiene la forma de una cuerda absolutamente tirante, y todava podemos decir: Y qu forma es sa? En la geometra moderna, las lneas rectas no se definen. Lo que se dice, en esencia, es esto: Llamemos lnea a algo que tenga las siguientes propiedades en relacin con otros trminos indefinidos tales como punto, plano, entre, continuo, etctera. Y se enuncian luego las propiedades. Sea como sea, he aqu los restantes postulados de Euclides: 2) Una lnea recta finita puede prolongarse continuamente en

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3) 4) 5)

una lnea recta. Se puede describir un crculo con cualquier punto como centro y cualquier distancia como radio. Todos los ngulos rectos son iguales. Si una lnea recta que incide sobre dos lneas rectas forma los ngulos interiores del mismo lado menores de dos ngulos rectos, las dos lneas rectas, si se prolongan indefinidamente, se encuentran en el lado en que estn los ngulos menores que dos ngulos rectos.

Tome a cualquier persona inteligente que haya estudiado aritmtica y que haya odo hablar de lneas rectas y de crculos, dele los diez axiomas uno a uno, dejndole pensar unos momentos, y a cada uno de los nueve primeros responder: Claro!. Recite luego el quinto postulado, y seguramente exclamar: Qu? Y pasar bastante tiempo antes de que comprenda de qu se trata. De hecho, yo no me pondra a explicarlo sin servirme de un diagrama como el siguiente.

Consideremos dos de las lneas de trazo continuo que aparecen en el diagrama: la que va desde el punto C hasta el punto D pasando por el punto M (a la que llamaremos CD, por los puntos de sus extremos) y la que pasa por los puntos G, L y H (lnea GH). Una tercera lnea, que pasa por los puntos A, L, M y B (lnea AB), atraviesa las lneas GH y CD, formando ngulos con ambas. Si suponemos que la lnea CD es perfectamente horizontal y la lnea AB perfectamente vertical, entonces los cuatro ngulos formados al cruzarse las dos lneas (ngulos CMB, BMD, DML y LMC) son ngulos rectos y son todos iguales (por el postulado 4). En particular, los ngulos DML y LMC, que he sealado en el diagrama como 3 y 4, son iguales y son ambos ngulos rectos. (No me he molestado en definir perfectamente horizontal, perfectamente vertical ni cruzar, y tampoco en explicar por qu el cruce de una lnea perfectamente horizontal con una lnea perfectamente vertical produce cuatro ngulos rectos, pero no pretendo ser completamente riguroso. Esta clase de cosa se puede hacer rigurosa, pero slo a costa de muchas ms explicaciones de las que
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estoy dispuesto a dar). Consideremos ahora la lnea GH. No es perfectamente horizontal. Eso significa que los ngulos que produce en su interseccin (no he definido interseccin) con la lnea AB no son ngulos rectos y no son todos iguales. Se puede mostrar que los ngulos ALH y GLB son iguales y que los ngulos HLB y GLA son iguales, pero que ninguno de los que componen el primer par es igual a ninguno de los que componen el segundo par. En particular, el ngulo GLB (rotulado con el nmero 2) no es igual al ngulo HLB (rotulado con el nmero 1). Supongamos que trazamos la lnea EF, pasando a travs de L, y que la lnea EF es (como la lnea CD) perfectamente horizontal. En ese caso forma cuatro ngulos rectos iguales en su interseccin con la lnea AB. En particular, los ngulos FLB y ELB son ngulos rectos. Pero el ngulo HLB est contenido dentro del ngulo FLB (qu significa est contenido dentro de?) y sobra espacio. Puesto que el ngulo HLB es solamente parte de FLB y este ltimo es un ngulo recto, entonces el ngulo HLB (ngulo 1) es menor que un ngulo recto, de acuerdo con la quinta nocin comn. Del mismo modo, comparando el ngulo ELB, que se sabe que es un ngulo recto, con el ngulo GLB (ngulo 2), podemos mostrar que el ngulo 2 es mayor que un ngulo recto. Los ngulos interiores del diagrama son los del lado de la lnea GH situado frente a la lnea CD, y los del lado de lnea CD situado frente a la lnea GH. En otras palabras, son los ngulos 1,2,3 y 4. El quinto postulado habla de los ngulos interiores del mismo lado, esto es, el 1 y el 4 en un lado y el 2 y el 3 en el otro. Puesto que sabemos que 3 y 4 son ngulos rectos, que 1 es menor que un ngulo recto y que 2 es mayor que un ngulo recto, podemos decir que los ngulos interiores de un lado, 1 y 4, suman menos de dos ngulos rectos, mientras que los ngulos interiores del otro suman ms de dos ngulos rectos. El quinto postulado afirma ahora que, si se prolongan, las lneas GH y CD se cortarn en el lado en que se hallan situados los ngulos interiores cuya suma es menor de dos rectos. Y, en efecto, si mira usted el diagrama, ver que, si se prolongan las lneas GH y CD a ambos lados (lneas de puntos), se cortarn en el punto N, en el lado de los ngulos interiores 1 y 4. Por el otro lado se irn separando cada vez ms y, evidentemente, nunca se cortarn. Por otra parte, si se traza la lnea JK a travs de L, la situacin se invertira. El ngulo 2 sera menor que un ngulo recto y el ngulo 1 sera mayor que un ngulo recto (donde el ngulo 2 es ahora el ngulo JLB y el ngulo 1 es ahora el ngulo KLB). En ese caso, los ngulos interiores 2 y 3 tendran una suma menor que dos ngulos rectos, y los ngulos interiores 1 y 4 sumaran ms que dos rectos. Si se prolongaran las lneas JK y CD (lneas de puntos), se cortaran en el punto O, en el lado de los ngulos interiores 2 y 3. Por el otro lado iran divergiendo cada vez ms. Ahora que he explicado largamente el quinto postulado (y aun y
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todo slo a costa de ser muy poco riguroso), tal vez estara usted dispuesto a exclamar: Oh, s, claro. Desde luego! Es evidente! Tal vez, pero si algo es evidente no debera necesitar centenares de palabras de explicacin. No he tenido que explayarme respecto a ninguno de los otros nueve axiomas, verdad? Pues bien, habiendo explicado el quinto postulado, lo he demostrado? No, solamente he interpretado el significado de las palabras y, luego, he sealado al diagrama y he dicho: Y, efectivamente, si mira usted el diagrama, ver.... Pero eso no es ms que un solo diagrama. Y se refiere a una lnea perfectamente vertical que cruza dos lneas, una de las cuales es perfectamente horizontal. Y si ninguna de las lneas es vertical ni horizontal y ninguno de los ngulos interiores son ngulos rectos? El quinto postulado se aplica a cualquier lnea que atraviese cualesquiera otras dos lneas, y, ciertamente, yo no he demostrado eso. Yo puedo trazar un milln de diagramas de tipos diferentes y mostrar que el postulado se cumple en cada caso concreto, pero eso no es suficiente. Tengo que demostrar que se cumple en todos los casos concebibles, y eso no se puede hacer por medio de diagramas. Un diagrama solamente puede aclarar la demostracin; la demostracin misma debe ser derivada mediante una lgica permisible de premisas ms bsicas ya demostradas, o presuntas. Esto es lo que yo no he hecho. Consideremos ahora el quinto postulado desde el punto de vista de las lneas mviles. Supongamos que se hace a la lnea GH girar en torno a L como pivote, de tal modo que va acercndose cada vez ms a la lnea EF, hasta coincidir con ella. (Contina una lnea recta siendo lnea recta mientras gira de esta manera? Solamente podemos presumir que s). A medida que la lnea GH gira hacia la lnea EF, el punto de interseccin con la lnea CD (punto N) se va alejando ms y ms hacia la derecha. Si empezramos con la lnea JK y la hiciramos girar de modo que acabase coincidiendo con la lnea EF, el punto de interseccin O se ira alejando ms y ms a la izquierda. Si considera usted el diagrama y hace unas cuantas seales en l (si tiene que hacerlas), lo ver por usted mismo. Pero considere la propia lnea EF. Cuando GH ha girado finalmente hasta coincidir con la lnea EF, podramos decir que el punto de interseccin N se ha alejado una distancia infinita hacia la derecha (cualquier cosa que sea lo que designamos como distancia infinita), y cuando la lnea JK coincide con la lnea EF el punto de interseccin O se ha alejado una distancia infinita hacia la izquierda. Por consiguiente, podemos decir que la lnea EF y la lnea CD se cortan en dos puntos, uno a una distancia infinita a la derecha y otro a una distancia infinita a la izquierda. O mirmoslo de otra manera. La lnea EF, siendo perfectamente

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horizontal, corta a la lnea AB y forma cuatro ngulos rectos iguales. En ese caso, los ngulos 1,2,3 y 4 son todos ngulos rectos y todos iguales. Los ngulos 1 y 4 suman dos ngulos rectos, y tambin los ngulos 2 y 3. Pero el quinto postulado dice que la interseccin se produce en el lado en que los dos ngulos interiores suman menos que dos ngulos rectos. En el caso de las lneas EF y CD cruzadas por la lnea AB, ningn conjunto de ngulos interiores tiene una suma menor que dos ngulos rectos y no puede haber una interseccin en ninguno de los dos lados. As, pues, hemos demostrado, con dos series de argumentos, primero, que las lneas EF y CD se cortan en dos puntos, localizado cada uno de ellos a una distancia infinita, y, segundo, que las lneas EF y CD no se cortan en absoluto. Hemos encontrado una contradiccin y demostrado con ello que algo falla en el conjunto de axiomas de Euclides? Para evitar una contradiccin, podemos decir que producir una interseccin a una distancia infinita equivale a decir que no existe interseccin. Hay diferentes formas de decir la misma cosa. Aceptar que decir a es igual a decir b en este caso es congruente con todo el resto de la geometra, as que podemos seguir adelante. Digamos ahora que dos lneas, tales como EF y CD, que no se cortan mutuamente, son paralelas cuando se prolongan a lo largo de cualquier distancia finita. Evidentemente, slo hay una lnea que pase por L que pueda ser paralela a la lnea CD, y esa lnea es EF. Cualquier lnea que pase por L y que no coincida con la lnea EF es (por ligeramente que as sea) o del tipo de la lnea GH o de la lnea JK, con un ngulo interior en un lado u otro menor que un ngulo recto. Este argumento es pura prestidigitacin y carece de rigor, pero nos permite comprender la cuestin y decir: Dada una lnea recta y un punto exterior a esa lnea, es posible trazar una y solamente una lnea recta paralela por ese punto a la lnea dada. Esta proposicin es por completo equivalente al quinto postulado de Euclides. Si se suprime el quinto postulado de Euclides y se coloca esta proposicin en su lugar, el entero edificio de la geometra euclidiana se mantiene en pie sin el ms mnimo temblor. La versin del postulado que se refiere a las lneas paralelas suena ms clara y ms fcil de entender que la forma en que Euclides lo expresa porque incluso los escolares principiantes tienen alguna nocin del aspecto que ofrecen las paralelas, mientras que pueden no tener ni la ms remota idea de lo que son ngulos interiores. Por eso es por lo que los libros de geometra elemental suelen presentar el postulado en esta forma paralela. Pero, en realidad, no resulta ms claro y ms sencillo en esta forma, ya que en cuanto intente uno explicar lo que entiende por paralela va a tener que entrar en la cuestin de los ngulos interiores. O, si trata de evitarlo, se meter en el problema de hablar de lneas de longitud infinita, de intersecciones a una distancia infinita que
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equivalen a una ausencia de interseccin, y eso es peor an. Pero el hecho de que yo no haya demostrado el quinto postulado no quiere decir que no pueda demostrarse. Quizs utilizando alguna argumentacin extraordinariamente larga, sutil e ingeniosa, sea posible demostrar el quinto postulado por medio de los otros cuatro postulados y de las cinco nociones comunes (o recurriendo a algn axioma adicional no incluido en la lista que, no obstante, sea mucho ms simple y ms evidente que el quinto postulado). Ay, no. Durante dos mil aos los matemticos han intentado de vez en cuando demostrar el quinto postulado a partir de los otros axiomas, simplemente porque ese maldito quinto postulado era tan largo y tan poco evidente que pareca imposible que fuese un axioma. Bien, pues siempre fracasaron, y parece seguro que deben fracasar. El quinto postulado no se halla contenido en los otros axiomas ni en ninguna lista de axiomas tiles en geometra y ms simples que l mismo. Se puede afirmar, de hecho, que el quinto postulado es el logro ms grande de Euclides. En virtud de una extraordinaria percepcin, comprendi que, dados los nueve breves y claramente evidentes axiomas, no poda demostrar el quinto postulado y que tampoco poda prescindir de l, y que, por consiguiente, pese a lo largo y complicado que era el quinto postulado, tena que incluirlo entre sus presunciones. As, pues, el quinto postulado se mantuvo all durante dos mil aos: largo, desmaanado, desconcertante. Era como una mcula en la perfeccin, un permanente reproche a una lnea de argumentacin infinitamente majestuosa por lo dems. Sacaba de sus casillas a los matemticos. Y entonces, en 1733, un sacerdote italiano, Girolamo Saccheri, tuvo con respecto al quinto postulado la idea ms brillante que jams haba tenido nadie desde los tiempos de Euclides, pero no era lo bastante brillante como para que l mismo se ocupara de ella... Examinemos eso en el ensayo siguiente.

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XI. LA VERDAD DEL PLANO


Hay veces en que el sumergirme en estos ensayos cientficos que escribo me crea ciertos problemas. Por ejemplo, el otro da vi cmo la persona con la que estaba almorzando espolvoreaba sal sobre su plato despus de haber tomado un bocado insatisfactorio, probaba luego otro y deca con satisfaccin: As est mucho mejor. Rebull desasosegadamente en mi asiento y dije: Lo que quieres decir en realidad es "as me gusta mucho ms". Al decir simplemente "as est mucho mejor" ests formulando la injustificada presuncin de que la comida puede ser objetivamente mejor o peor por su gusto y la presuncin subsiguiente de que tu propia sensacin subjetiva de gusto constituye una gua segura con respecto a la situacin objetiva. Creo que estuve en un tris de encontrarme estrellado en la cara aquel plato, sazonado ya a la perfeccin; y lo habra tenido bien merecido adems. Lo que pasaba era que yo acababa de escribir el ensayo anterior y estaba rebosante de presunciones. De modo que volvamos a eso. El tema sujeto a consideracin es el quinto postulado de Euclides, que repetir aqu para que no tenga usted que consultarlo: Si una lnea recta que incide sobre dos lneas rectas forma los ngulos interiores del mismo lado menores de dos ngulos rectos, las dos lneas rectas, si se prolongan indefinidamente, se encuentran en el lado en que estn los ngulos menores que dos ngulos rectos. Todos los dems axiomas de Euclides son extremadamente sencillos, pero l pareci comprender que este quinto postulado, aunque complicado en apariencia, no poda ser demostrado a partir de los otros axiomas y deba, por consiguiente, ser incluido como un axioma tambin. Durante dos mil aos despus de Euclides, otros gemetras siguieron intentando demostrar que Euclides se haba precipitado al renunciar y esforzndose por encontrar algn ingenioso mtodo de demostrar el quinto postulado a partir de los otros axiomas, de tal modo que pudiera, en consecuencia, ser excluido de la lista..., aunque slo fuese porque era demasiado largo, demasiado complicado y demasiado carente de evidencia inmediata como para parecer un buen axioma. Un sistema de abordar el problema era considerar el siguiente cuadriltero:

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Dos de los ngulos, DAB y ABC, vienen dados como ngulos rectos en este cuadriltero, y el lado AD tiene igual longitud que el lado BC. Dados estos datos, es posible demostrar que el lado DC es igual al lado AB y que los ngulos ADC y DCB son tambin ngulos rectos (por lo que el cuadriltero es en realidad un rectngulo) si se utiliza el quinto postulado de Euclides. Si no se utiliza el quinto postulado de Euclides y se recurre solamente a los otros axiomas, todo lo que uno puede hacer es demostrar que los ngulos ADC y DCB son iguales, pero no que son realmente ngulos rectos. Se plantea entonces el problema de si es posible demostrar que a partir del hecho de que los ngulos ADC y DCB son iguales es posible demostrar que son tambin ngulos rectos. Si se pudiera hacer eso, se desprendera entonces de ello que el cuadriltero ABCD es un rectngulo y que el quinto postulado es verdadero. ste habra sido demostrado a partir de los otros axiomas solamente y ya no sera necesario incluir el quinto de Euclides entre ellos. Este intento fue realizado primeramente por los rabes medievales, que continuaron las tradiciones de la geometra griega mientras la Europa Occidental permaneca sumida en las tinieblas. El primero en trazar este cuadriltero y afanarse sobre sus ngulos rectos no fue otro que Omar Khayyam (1050-1123)*. Omar seal que, si los ngulos ADC y DCB eran iguales, haba entonces tres posibilidades: 6) 7) 8) era cada uno de ellos un ngulo recto, era cada uno de ellos menor que un ngulo recto, o sea, eran agudos, era cada uno de ellos mayor que un ngulo recto, o sea, obtusos.

Continu esta lnea de argumentacin para mostrar que las hiptesis de ngulos agudos y obtusos eran absurdas, sobre la base de que dos lneas convergentes deben cortarse necesariamente. Desde luego, es de perfecto sentido comn suponer que dos Escribi inteligentes cuartetas que Edward Fitzgerald tradujo ms inteligentemente an al ingls en 1859, haciendo famoso para siempre a Omar como poeta hedonista y agnstico, pero el hecho es que debera ser recordado como gran matemtico y astrnomo.
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lneas convergentes deben cortarse, pero, infortunadamente, sea o no de sentido comn, esa presuncin es matemticamente equivalente al quinto postulado de Euclides. Omar Khayyam terminaba, por lo tanto, demostrando el quinto postulado mediante la presuncin de que es verdadero como una de las condiciones de la prueba. Esto se llama argumentacin en crculo o peticin de principio, pero, se llame como se llame, no est permitido en matemticas. Otro matemtico rabe, Nasir Eddin al-Tus (1201-1274), realiz un intento similar sobre el cuadriltero, utilizando una presuncin diferente y ms complicada para excluir las hiptesis de ngulos agudos y obtusos. Pero su presuncin era tambin matemticamente equivalente al quinto de Euclides. Lo cual nos lleva al italiano Girolamo Saccheri (1667-1733), al que aluda al final del ensayo anterior y que fue profesor de matemticas en la Universidad de Pisa y sacerdote jesuita. Conoca el trabajo de Nasir Eddin y l tambin se enfrent al cuadriltero. Pero Saccheri introdujo algo completamente nuevo, algo que a lo largo de dos mil aos nadie haba pensado hacer en relacin con el quinto de Euclides. Hasta entonces, la gente haba omitido el quinto de Euclides para ver qu pasaba, o haba formulado presunciones que resultaban equivalentes al quinto de Euclides. Lo que Saccheri hizo fue comenzar dando por supuesto que el quinto de Euclides era falso y sustituyndolo por algn otro postulado que fuese contradictorio con l. Proyect luego tratar de construir una geometra basada en otros axiomas de Euclides ms el quinto alternativo hasta que llegara a una contradiccin (demostrar que un teorema concreto era falso y verdadero a la vez, por ejemplo). Cuando se llegara a la contradiccin, el quinto alternativo tendra que ser desechado. Si todo posible quinto alternativo es eliminado de esta manera, entonces el quinto de Euclides tiene que ser verdadero. Este mtodo de demostrar un teorema demostrando que todas las dems posibilidades son absurdas constituye una tcnica matemtica perfectamente aceptable*, y Saccheri estaba en el buen camino. Trabajando sobre este sistema, por consiguiente, Saccheri empez presumiendo que los ngulos ADC y DCB eran ambos mayores que un ngulo recto. Con esta presuncin, y con todos los axiomas de Euclides distintos del quinto, empez a abrirse paso a travs de lo que podramos denominar geometra obtusa. No tard en tropezar con una contradiccin. Eso significaba que la geometra obtusa no poda ser verdadera y que cada uno de los ngulos ADC y DCB no podan ser mayor que un ngulo recto. Este logro era tan importante que el cuadriltero que Omar Esto es equivalente al famoso aforismo de Sherlock Holmes segn el cual cuando lo imposible ha sido eliminado, lo que queda, por improbable que sea, tiene que ser verdadero.
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Khayyam haba sido el primero en utilizar en relacin con el quinto de Euclides recibe ahora el nombre de cuadriltero de Saccheri. Enormemente animado por esto, Saccheri abord entonces la geometra aguda, partiendo de la presuncin de que cada uno de los ngulos ADC y DCB era menor de un ngulo recto. Debi de comenzar la tarea con optimismo, seguro de que, como en el caso de la geometra obtusa, no tardara en encontrar una contradiccin en la geometra aguda. En ese caso, quedara demostrado el quinto de Euclides, y su geometra de ngulo recto no necesitara ya aquella proposicin incmodamente larga enunciada como axioma. A medida que Saccheri iba pasando de proposicin en proposicin en su geometra aguda, su sentimiento de satisfaccin empez a ser sustituido por una creciente inquietud, ya que no tropezaba con ninguna contradiccin. Se iba encontrando cada vez ms enfrentado a la posibilidad de que se pudiera construir una geometra plenamente autoconsistente basada en, por lo menos, un axioma que contradeca de modo directo a un axioma euclidiano. El resultado sera una geometra no euclidiana que podra parecer contraria al sentido comn, pero que sera internamente autoconsistente y, por lo tanto, matemticamente vlida. Por un momento, Saccheri titube al borde mismo de la inmortalidad matemtica y... retrocedi. No poda! Se necesitaba demasiado valor para aceptar la nocin de una geometra no euclidiana. Los estudiosos haban llegado tan errneamente a confundir la geometra euclidiana con la verdad absoluta que cualquier refutacin de Euclides habra suscitado intensos remolinos de inquietud en los corazones y en las mentes de los intelectuales de Europa. Dudar de Euclides era dudar de la verdad absoluta, y, si no haba ninguna verdad absoluta en Euclides, no podra deducirse rpidamente de ello que no haba ninguna verdad absoluta en ninguna parte? Y, puesto que la ms firme reivindicacin de verdad absoluta proceda de la religin, no podra ser interpretado un ataque a Euclides como un ataque a Dios? Saccheri era, evidentemente, un matemtico de gran capacidad, pero tambin era sacerdote jesuita y ser humano, por lo que le fall el valor, y realiz la gran negacin*. Cuando su gradual desarrollo de la geometra aguda lleg al punto en que ya no poda llevarla ms all, se indujo a s mismo a imaginar que haba encontrado una inconsistencia donde en realidad no la haba, y con gran alivio concluy que haba demostrado el quinto de Euclides. En 1733 public un libro sobre sus descubrimientos titulado Euclides liberado de todo fallo y, ese mismo ao, muri. Con su negacin, Saccheri haba perdido la inmortalidad y elegido el olvido. Su libro pas virtualmente inadvertido hasta que un matemtico italiano posterior, Eugenio Beltrami (1835-1900), llam la No le censuro. En su lugar, indudablemente yo habra hecho lo mismo. Es una pena, pero nada ms.
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atencin sobre l despus de que otros hubieran dejado patente el fracaso de Saccheri. Lo que ahora sabemos de Saccheri es, simplemente, esto: que puso el dedo sobre un importante descubrimiento matemtico un siglo antes que nadie y que no tuvo el valor de mantener el dedo firmemente sobre l. Avancemos casi un siglo para acercarnos al matemtico alemn Karl F. Gauss (1777-1855). Puede afirmarse que Gauss fue el matemtico ms grande que jams haya vivido. Ya de joven asombr a Europa y al mundo cientfico con su talento. Hacia 1815 consider el quinto de Euclides y lleg a la misma conclusin a que haba llegado Euclides, que el quinto tena que ser tomado como axioma porque no poda ser demostrado a partir de los otros axiomas. Gauss lleg adems a la conclusin que Saccheri haba rehuido, que haba otras geometras autoconsistentes que eran no euclidianas en cuanto que un axioma alternativo remplazaba al quinto. Y, luego, a l tambin le falt el valor necesario para publicar su descubrimiento, y aqu yo no le concedo mi simpata. La situacin era diferente. Gauss tena una reputacin infinitamente superior a la de Saccheri; Gauss no era sacerdote; Gauss viva en un pas y en una poca en los que haba de temerse menos el poder de la Iglesia. Gauss, genio o no, fue un cobarde. Y esto nos lleva al matemtico ruso Nikolai Ivanovich Lobachevski (1793-1856)**. En 1826, Lobachevski empez a pensar, tambin, si una geometra podra ser no euclidiana y ser, sin embargo, consistente. Con esa idea, desarroll los teoremas de la geometra aguda como haba hecho Saccheri un siglo antes, pero en 1829 Lobachevski hizo lo que no haba hecho ni Saccheri ni Gauss. No se ech atrs, y public. Desgraciadamente, lo que public fue un artculo en ruso titulado Sobre los principios de la geometra en un peridico local (trabajaba en la Universidad de Kazn, en el interior de la Rusia campesina). Quin lee ruso? Lobachevski permaneci generalmente desconocido. Fue slo en 1840 cuando public su obra en alemn que atrajo sobre si la atencin del mundo de la matemtica. Pero, mientras tanto, un matemtico hngaro, Jnos Bolyai (1802-1860), estaba haciendo lo mismo. Bolyai es una de las figuras ms romnticas de la historia de las matemticas, ya que se especializ tambin en cosas tales como el violn y el duelo a espada..., dentro de la ms pura tradicin de la aristocracia hngara. Se dice que, en cierta ocasin, se bati con trece espadachines, uno tras otro, vencindolos a todos... y tocando el violn entre asalto y asalto. En 1831, el padre de Bolyai public un libro sobre matemticas. El joven Bolyai llevaba ya varios aos reflexionando sobre el quinto de Nikolai Ivanovich Lobachevski es mencionado en una de las canciones satricas de Tom Lehrer, y a cualquier admirador de Tom Lehrer (como yo) le resulta extrao ver ese nombre mencionado en un contexto serio, pero Lehrer es matemtico de profesin y utiliz un nombre real.
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Euclides y persuadi ahora a su padre para que incluyera un apndice de veintisis pginas en el que se describan los principios de la geometra aguda. Esto fue dos aos despus de que Lobachevski hubiera publicado, pero nadie haba odo hablar an del ruso, y en la actualidad Lobachevski y Bolyai comparten en lneas generales el mrito de haber descubierto la geometra no euclidiana. Como los Bolyai publicaron su obra en alemn, Gauss tuvo conocimiento inmediato de ella. Su apoyo habra significado mucho para el joven Bolyai. Sin embargo, Gauss no tuvo el valor de poner en letras de molde su aprobacin, si bien alab verbalmente la obra de Bolyai. Y luego no pudo resistir ms y dijo a Bolyai que l haba tenido las mismas ideas unos aos antes pero no las haba publicado, y le ense el trabajo. Gauss no necesitaba hacer eso. Su reputacin era inconmovible; aun sin la geometra no euclidiana, haba hecho suficiente para una docena de matemticos. Puesto que le haba faltado valor para publicar, poda haber tenido la decencia de dejar que Bolyai se llevara el crdito. Pero no lo hizo. Genio o no, Gauss era un hombre mezquino en algunos aspectos. El pobre Bolyai se sinti tan turbado y humillado por la revelacin de Gauss, que no volvi a realizar ningn trabajo ms en matemticas. Y la geometra obtusa? Saccheri la haba investigado y se haba visto enredado en la contradiccin, as que haba sido desechada. Sin embargo, una vez establecida la validez de la geometra no euclidiana, no habra forma de rehabilitar tambin la geometra obtusa? S, la haba..., pero slo a costa de romper ms radicalmente an con Euclides. Al investigar la geometra obtusa, Saccheri haba hecho uso de una tcita presuncin que tambin haba utilizado el propio Euclides, que una lnea poda tener una longitud infinita. Esta presuncin no introduca ninguna contradiccin en la geometra aguda, ni en la geometra de ngulo recto (la de Euclides), pero creaba problemas en la geometra obtusa. Pero prescindamos de ella tambin. Supongamos que, con independencia del sentido comn, adoptamos la presuncin de que toda lnea debe tener una longitud finita mxima. En ese caso, desapareceran todas las contradicciones de la geometra obtusa y habra una segunda variedad de geometra no euclidiana. Esto fue demostrado por primera vez en 1854 por el matemtico alemn Georg F. Riemann (1826-1866). As, pues, tenemos ahora tres clases de geometra, que podemos distinguir utilizando proposiciones equivalentes a la variedad del quinto postulado empleada en cada caso: A) Geometra aguda (no euclidiana): Por un punto exterior a una lnea dada se pueden trazar un nmero infinito de lneas paralelas a la lnea dada. Geometra de ngulo recto (euclidiana): Por un punto exterior a una lnea dada, se puede trazar una y solamente una lnea
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B)

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C)

paralela a la lnea dada. Geometra obtusa (no euclidiana): Por un punto exterior a una lnea dada no se puede trazar ninguna lnea paralela a la lnea dada.

Se puede hacer la distincin de otra manera, equivalente a la anterior: A) B) C) Geometra aguda (no euclidiana): Los ngulos de un tringulo suman menos de 180 grados. Geometra de ngulo recto (euclidiana): Los ngulos de un tringulo suman exactamente 180 grados. Geometra obtusa (no euclidiana): Los ngulos de un tringulo suman ms de 180 grados.

Puede que usted pregunte ahora: Pero qu geometra es verdadera? Si definimos verdadera como internamente autoconsistente, entonces las tres geometras son igualmente verdaderas. Desde luego, son inconsistentes entre s, y quiz solamente una se corresponda con la realidad. Podramos, por consiguiente, preguntar: Qu geometra corresponde a las propiedades del Universo real? La contestacin es, de nuevo, que todas. Consideremos, por ejemplo, el problema de viajar desde el punto A de la superficie de la Tierra hasta el punto B de la superficie de la Tierra, y supongamos que queremos ir desde A hasta B de tal forma que recorramos la menor distancia posible. Con el fin de simplificar los resultados, realicemos dos presunciones. En primer lugar, presumamos que la Tierra es una esfera perfectamente lisa. Esto es casi verdadero, en realidad, y podemos eliminar montaas y valles, e incluso el abultamiento ecuatorial, sin producir demasiada distorsin. En segundo lugar, presumamos que en nuestros viajes nos encontramos limitados a la superficie de la esfera y que no podemos, por ejemplo, horadarla. Para determinar la distancia ms corta desde A hasta B sobre la superficie de la Tierra, podramos tender un hilo desde un punto hasta el otro y estirarlo hasta ponerlo tenso. Si esto lo hiciramos entre dos puntos de un plano, es decir, sobre una superficie como la de una pizarra lisa extendida infinitamente en todas direcciones, el resultado sera lo que ordinariamente llamamos una lnea recta. Sobre la superficie de la esfera, sin embargo, el resultado es una curva, y esa curva es, no obstante, el anlogo de una lnea recta, ya que esa curva es la distancia ms corta entre dos puntos situados sobre la superficie de una esfera. Encontramos una cierta dificultad en forzamos a aceptar una curva como anloga a una lnea recta, porque toda nuestra vida hemos estado pensando recta. Utilicemos, entonces, una palabra diferente. Llamemos a la distancia ms corta
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entre dos puntos de cualquier superficie dada una geodsica *. En un plano, una geodsica es una lnea recta; en una esfera, una geodsica es una curva, y, especficamente, el arco de un crculo mximo. Ese crculo mximo tiene una longitud igual a la circunferencia de la esfera y se halla situado en un plano que pasa por el centro de la esfera. En la Tierra, el ecuador es un ejemplo de crculo mximo, y tambin todos los meridianos. Sobre la superficie de cualquier esfera se pueden trazar un nmero infinito de crculos mximos. Si elige usted cualquier par de puntos sobre una esfera y une cada par con un hilo tenso, tendr en cada caso el arco de un crculo mximo distinto. Ya puede usted darse cuenta de que en la superficie de una esfera no existe cosa tal como una geodsica de longitud infinita. Si se prolonga, acaba, simplemente, encontrndose consigo misma y se convierte en una curva cerrada. En la superficie de la Tierra, una geodsica no puede tener ms de 40.000 kilmetros. Adems, cualesquiera dos geodsicas trazadas sobre una esfera se cortan si se prolongan indefinidamente, y se cortan en dos puntos. En la superficie de la Tierra, por ejemplo, dos meridianos cualesquiera se encuentran en el polo norte y en el polo sur. Esto significa que, en la superficie de una esfera, por cualquier punto exterior a una geodsica dada no puede trazarse ninguna paralela a la geodsica dada. Por ese punto no puede trazarse ninguna geodsica que no corte tarde o temprano a la geodsica dada. Y luego, tambin, si traza usted un tringulo sobre la superficie de una esfera, siendo cada uno de sus lados el arco de un crculo mximo, los ngulos tendrn una suma mayor que 180 grados. Si tiene usted un globo terrqueo, imagine un tringulo con uno de sus vrtices en el polo norte, otro en el ecuador y a 10 grados de longitud Oeste, y el tercero en el ecuador y a 100 grados de longitud Oeste. Se encontrar con que tiene un tringulo equiltero cada uno de cuyos ngulos es igual a 90 grados. La suma de los tres ngulos es 270 grados. sta es precisamente la geometra que desarroll Riemann, si se considera que las geodsicas son anlogas a las lneas rectas. Es una geometra de lneas finitas, sin paralelas y con sumas de ngulos de tringulos mayores de 180 grados. Lo que hemos venido llamando geometra obtusa podra entonces llamarse tambin geometra esfrica. Y lo que hemos venido llamando geometra de ngulo recto, o geometra euclidiana, podra denominarse tambin geometra plana. En 1865, Eugenio Beltrami llam la atencin sobre una forma llamada seudoesfera, que tiene el aspecto de dos cucuruchos unidos
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Geodsica deriva de las palabras griegas que significan dividir la Tierra, porque cualquier geodsica trazada sobre la superficie de la Tierra, si se prolonga todo lo posible divide la superficie de la Tierra en dos partes iguales.
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por la boca, extendindose cada uno de ellos infinitamente en cada direccin, estrechndose continuamente, pero sin llegar a cerrarse nunca. Las geodsicas trazadas sobre la superficie de una seudoesfera cumplen los requisitos de la geometra aguda. En una seudoesfera, las geodsicas son infinitamente largas, y es posible que dos geodsicas se prolonguen indefinidamente sin cortarse y ser, por lo tanto, paralelas. De hecho, es posible trazar en la superficie de una seudoesfera dos geodsicas que s se corten y, sin embargo, hacer que ninguna de ellas corte a una geodsica exterior a las dos*. De hecho, puesto que entre las dos geodsicas que se cortan puede trazarse un nmero infinito de geodsicas que se corten todas en el mismo punto, existe un nmero infinito de geodsicas posibles por un punto dado, todas las cuales son paralelas a otra geodsica que no pase por ese punto. En otras palabras, la geometra aguda puede ser considerada como una geometra seudoesfrica. Pero ahora admitido que las tres geometras son igualmente vlidas en las circunstancias adecuadas a cada una, cul es la mejor descripcin del Universo como un todo? Esto no siempre es fcil de decir. Si traza usted un tringulo con geodsicas de una longitud dada en una esfera pequea y lo hace luego en una esfera grande, la suma de los ngulos del tringulo ser mayor de 180 grados en ambos casos, pero el exceso ser mayor en el caso de la esfera pequea. Si imagina usted una esfera que va aumentando paulatinamente de tamao, un tringulo de unas determinadas dimensiones trazado en su superficie ir teniendo como suma de sus ngulos una cifra cada vez ms prxima a 180 grados, y finalmente ni la medicin ms refinada podr detectar la diferencia. En resumen, una pequea seccin de una esfera muy grande es casi tan llana como un plano, y resulta imposible distinguir la diferencia. Esto es cierto con respecto a la Tierra, por ejemplo. La Humanidad tard tanto tiempo en convencerse de que la Tierra es esfrica porque es una esfera tan grande que pequeas partes de ella parecen planas. Bien, pues un problema similar existe por lo que se refiere al Universo en general. La luz viaja de un punto a otro en el espacio: desde el Sol hasta la Tierra, o desde una lejana galaxia hasta otra, a lo largo de distancias muchas veces superiores a las posibles en la superficie de la Tierra. Nosotros damos por supuesto que la luz, al viajar a lo largo de los parsecs lo hace en lnea recta, pero, naturalmente, lo hace en una geodsica, que puede ser, o no, una lnea recta. Esto parece absurdo porque estamos acostumbrados a pensar en trminos de planos, en los que las geodsicas son lneas rectas y donde dos lneas que se cortan no pueden ser paralelas a una tercera lnea. En una seudoesfera las geodsicas se curvan, y se curvan de tal modo que resultan posibles las dos paralelas.
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Si el Universo obedece a la geometra euclidiana, la geodsica es una lnea recta. Si el Universo obedece a alguna geometra no euclidiana, entonces las geodsicas son curvas de una clase u otra. A Gauss se le ocurri formar tringulos con rayos de luz que recorrieran el espacio desde la cumbre de una montaa a otra y medir la suma de los ngulos as obtenidos. Desde luego, las sumas resultaron ser de unos 180 grados, pero eran exactamente 180 grados? Imposible decirlo. Si el Universo fuese una esfera de millones de aosluz de dimetro y si los rayos de luz siguieran la curvatura de esa esfera, ninguna medicin directa concebible posible hoy podra detectar la minscula cantidad en que la suma de los ngulos exceda de 180 grados. Pero en 1916 Einstein elabor la Teora General de la Relatividad y encontr que para explicar los efectos de la gravitacin tena que presumir un Universo en el que la luz (y todo lo dems) se desplazara sobre geodsicas no euclidianas. Conforme a la teora de Einstein, el Universo es no euclidiano y, de hecho, constituye un ejemplo de geometra obtusa. Por expresarlo brevemente, pues, la geometra euclidiana, lejos de ser la verdad absoluta y eterna que durante dos mil aos se presumi que era, es tan slo la geometra sumamente limitada y abstracta del plano, mera aproximacin a la geometra de cosas tan importantes como el Universo y la superficie de la Tierra. No es la verdad lisa y llana que tantos aos han dado por sentado que era, sino slo la verdad del plano.

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XII. LA BOLA DE BILLAR


Los cientficos (e incluso los matemticos) no siempre se llevan como hermanos. Son seres humanos, y ocasionalmente existe entre ellos envidia competitiva, incluso odio. No conozco ningn caso en que esto haya llegado a extremos mayores que polmicas acusaciones en publicaciones especializadas o intentos de atribuirse mritos ajenos, pero uno es libre de imaginar cosas peores en sus relatos. Presento a continuacin dos narraciones en las que me las ingenio para exacerbar la competicin cientfica hasta el punto del asesinato... y ms. James Priss supongo que debera decir profesor James Priss, aunque es seguro que todo el mundo sabe a quin me refiero aunque no exprese el ttulo hablaba siempre muy despacio. Yo lo s. Le entrevist bastantes veces. Tena la inteligencia ms grande desde Einstein, pero no funcionaba rpidamente. l reconoca con frecuencia su lentitud. Quiz porque era tan grande, era por lo que su inteligencia no funcionaba rpidamente. l deca algo con lenta abstraccin, reflexionaba y, luego, deca algo. Aun en asuntos triviales, su inteligencia gigantesca titubeaba, indecisa, aadiendo un toque aqu y otro all. Saldr el Sol maana?, puedo imaginarle preguntndose. Qu entendemos por salir? Podemos estar seguros de que llegar el da de maana? Carece por completo de ambigedad el trmino Sol en este contexto? Adase a esta forma de hablar un rostro de lneas suaves, ms bien plido, totalmente inexpresivo a excepcin de un aire general de incertidumbre; pelo gris un tanto ralo pulcramente peinado; trajes de corte invariablemente conservador; y se tendr lo que el profesor James Priss era..., una persona discreta y retrada, carente por completo de magnetismo. Por eso es por lo que nadie en el mundo, excepto yo, podra sospechar que era un asesino. Y ni siquiera yo estoy seguro. Despus de todo, era un hombre que pensaba con lentitud; siempre pens con lentitud. Es concebible que en un momento crucial lograra pensar rpidamente y actuar al instante? No importa. Aunque asesinara, qued impune. Es ya demasiado tarde para intentar invertir las cosas, y yo no lo conseguira ni aunque decidiese dejar que se publicase esto. Edward Bloom fue compaero de Universidad de Priss y asociado suyo a travs de las circunstancias durante una generacin despus. Eran iguales en edad y en su propensin a la soltera, pero opuestos en todo lo dems que importaba. Bloom era un ramalazo viviente de luz; lleno de color, alto, ancho,

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ruidoso, audaz y seguro de s mismo. Tena una inteligencia que semejaba un meteoro por la forma sbita e inesperada en que poda captar lo esencial. No era un terico, como lo era Priss; Bloom no tena la paciencia ni la capacidad de concentrarse intensamente en un punto abstracto. l mismo lo reconoca as y se jactaba de ello. Lo que tena era una forma misteriosa de ver la aplicacin de una teora, de ver el modo en que poda ser llevada a la prctica. En el fro bloque de mrmol de la estructura abstracta, l poda ver, sin aparente dificultad, el complicado diseo de un artilugio maravilloso. El bloque se haca pedazos a su contacto, y quedaba el artilugio. Es sabido, y nada exagerado, que nada de cuanto Bloom hubiera construido haba dejado jams de funcionar, ni de ser patentable o rentable. Para cuando cumpli los cuarenta y cinco aos, era uno de los hombres ms ricos de la Tierra. Y, si Bloom el Tcnico estaba adaptado a algo ms que a ninguna otra cosa, era a la forma de pensar de Priss el Terico. Los mejores aparatos de Bloom se construan segn las mejores ideas de Priss, y, a medida que Bloom se haca rico y famoso, Priss se ganaba un extraordinario respeto por parte de sus colegas. Naturalmente, era de esperar que cuando Priss desarrollara su teora de los dos campos, Bloom se dispondra inmediatamente a construir el primer aparato prctico de antigravedad. Mi trabajo consista en encontrar un inters humano en la teora de los dos campos para los suscriptores de Tele-News Press, y eso se consigue tratando con seres humanos, no con ideas abstractas. Como mi entrevistado era el profesor Priss, la cosa no resultaba fcil. Naturalmente, yo iba a preguntarle por las posibilidades de la antigravedad, que interesaba a todo el mundo, y no por la teora de los dos campos, que nadie poda entender. Antigravedad? Priss apret sus plidos labios y reflexion. No estoy muy seguro de que eso sea posible, ni de que vaya a serlo nunca. No he... desarrollado el asunto a mi plena satisfaccin. No veo muy bien si las ecuaciones de los dos campos tienen una solucin finita, que deberan tenerla, desde luego; si... y qued absorto en sus pensamientos. Yo le aguijone. Bloom dice que cree que se puede construir un aparato as. Priss asinti. Bueno, s, pero no s. Ed Bloom siempre ha tenido una sorprendente habilidad para ver lo no evidente. Tiene una inteligencia extraordinaria. Ciertamente, le ha hecho bastante rico. Estbamos sentados en el apartamento de Priss. Clase media corriente. No pude por menos de echar un rpido vistazo a mi alrededor. Priss no era rico. No creo que leyera mis pensamientos. Me vio mirar. Y creo que aquello estaba en su mente. Dijo:

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La riqueza no es la recompensa habitual para el cientfico puro. Ni siquiera una recompensa particularmente deseable. Pens que tal vez fuera as. Ciertamente, Priss tena su propia clase de recompensa. Era la tercera persona en la Historia que ganaba dos premios Nobel y la primera en ganar ambos en ciencias y sin compartirlos con nadie. No puede uno quejarse de eso. Y, si no era rico, tampoco era pobre. Pero no pareca un hombre satisfecho. Quiz no era solamente la riqueza de Bloom lo que irritaba a Priss; quizs era la fama de que disfrutaba Bloom entre los habitantes de la Tierra en general; quizs era el hecho de que Bloom era una celebridad adondequiera que fuese, mientras que Priss, fuera de los congresos cientficos y los clubs universitarios, permaneca generalmente en el anonimato. Ignoro cunto de todo esto se me trasluca en los ojos o en los pliegues de mi frente, pero Priss continu diciendo: Pero somos amigos, ya sabe. Jugamos al billar una o dos veces a la semana. Yo suelo ganarle regularmente. (Nunca publiqu esa afirmacin. La comprob con Bloom, que formul una larga rplica que empezaba: l me gana al billar. Ese majadero..., y continu en tono crecientemente personal. La verdad es que ninguno de los dos era un novicio en billar. Yo les vi jugar una vez durante un rato, despus de la afirmacin y de la rplica, y ambos manejaban el taco con seguridad de profesional. Es ms, ambos jugaban con una feroz ansia de ganar, y no haba la ms mnima amistad en la partida que yo pude ver). Dije: Querra predecir si Bloom lograr construir un aparato antigravedad? Quiere decir que me comprometa a algo? Hum. Bien, consideremos la cuestin, joven. A qu se refiere usted al hablar de gravedad? Nuestra concepcin de la gravedad est edificada en torno a la Teora General de la Relatividad de Einstein, que tiene ya siglo y medio de antigedad, pero que, dentro de sus lmites, se mantiene firme. Podemos representarla... Escuch cortsmente. Haba odo ya otras veces a Priss hablar del asunto, pero si iba a sacarle algo lo cual no era nada seguro, tendra que dejarle que lo hiciera a su propio modo. Podemos representarla dijo imaginando que el Universo es una lmina superflexible de goma indesgarrable. Si consideramos la masa asociada al peso, como ocurre en la superficie de la Tierra, entonces esperaramos que una masa, al apoyarse en la lmina de goma, producira una depresin. Cuanto mayor fuera la masa, mayor sera la depresin. En el Universo real continu existen toda clase de masas, por lo que nuestra lmina de goma que rodara por la lmina ira entrando y saliendo de las depresiones al pasar, girando y cambiando de direccin al hacerlo. Estos cambios de direccin son los que interpretamos como demostrativos de la existencia de una fuerza de
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gravedad. Si el objeto en movimiento se acerca lo suficiente al centro de la depresin y se mueve con la suficiente lentitud, queda atrapado y permanece dando vueltas en esa depresin. En ausencia de friccin, contina girando eternamente. En otras palabras, lo que Isaac Newton interpretaba como una fuerza, Albert Einstein lo interpret como una distorsin geomtrica. Al llegar a este punto hizo una pausa, haba hablado con bastante fluidez para l, ya que estaba diciendo cosas que haba dicho muchas otras veces. Pero ahora empez a elegir cuidadosamente las palabras. Dijo: As, pues, al intentar producir antigravedad estamos tratando de alterar la geometra del Universo. Si continuamos con nuestra metfora, estamos intentando alisar la lmina de goma suprimiendo sus depresiones. Podramos imaginarnos a nosotros mismos deslizndonos bajo la masa y elevndola hacia arriba para impedir que produjese una depresin. Si hacemos de este modo que la lmina de goma sea lisa, entonces creamos un Universo, o, al menos, una porcin del Universo, en el que no existe la gravedad. Un cuerpo rodante pasara ante la masa sin alterar lo ms mnimo su direccin, y podramos interpretar esto en el sentido de que la masa no estaba ejerciendo ninguna fuerza gravitatoria. No obstante, para realizar esta hazaa necesitamos una masa equivalente a la masa que produca la depresin. Para producir antigravedad en la Tierra de esta manera, tendramos que utilizar una masa igual a la de la Tierra y elevarla por encima de nuestras cabezas, por as decirlo. Pero su teora de los dos campos... le interrump. Exactamente. La Relatividad general no explica el campo gravitatorio y los campos electromagnticos en un solo sistema de ecuaciones. Einstein se pas media vida buscando ese nico sistema, para una Teora de Campo Unificado, y fracas. Todos los que siguieron a Einstein fracasaron tambin. Yo, sin embargo, part de la suposicin de que haba dos campos que no podan ser unificados y segu las consecuencias, que puedo explicar, en parte, con la metfora de la lmina de goma. Ahora llegbamos a algo que yo no estaba seguro de haber odo antes. Cmo es eso? pregunt. Suponga que, en lugar de intentar levantar la masa que produce la depresin, o abolladura, intentamos endurecer la lmina misma, hacerla menos flexible. Se contraera, al menos en una pequea rea, y se tornara ms lisa. La gravedad se debilitara, y tambin la masa, pues ambas son esencialmente el mismo fenmeno en trminos de un Universo con abolladuras y depresiones. Si pudiramos hacer que la lmina fuese completamente lisa, la gravedad y la masa desapareceran totalmente. En condiciones adecuadas, se podra hacer que el campo electromagntico contrarrestara al campo gravitatorio y sirviera para
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tensar el abollado tejido del Universo. El campo electromagntico es tremendamente ms fuerte que el campo gravitatorio, por lo que podra hacerse que venciera a ste. Dije, con tono dubitativo: Pero usted dice en las condiciones adecuadas. Se pueden conseguir esas condiciones adecuadas de que usted habla, profesor? Eso es lo que no s respondi Priss, lenta y pensativamente. Si el Universo fuese realmente una lmina de goma, su rigidez tendra que alcanzar un valor infinito antes de que pudiera esperarse que fuera a permanecer completamente lisa bajo una masa presionante. Si eso es tambin as en el Universo real, entonces se requerira un campo electromagntico infinitamente intenso, y eso significara que la antigravedad era imposible. Pero Bloom dice... S, imagino que Bloom piensa que ser suficiente un campo finito, si puede ser adecuadamente aplicado. Sin embargo, por ingenioso que sea y Priss sonri levemente, no debemos considerarle infalible. Su comprensin de la teora es por completo insuficiente. l..., l no lleg a licenciarse en la Universidad, lo saba? Estuve a punto de decir que lo saba. Al fin y al cabo, todo el mundo lo saba. Pero haba una cierta ansiedad en la voz de Priss, y levant la vista a tiempo para captar el brillo de sus ojos, como si le encantara divulgar aquella noticia. As que mov a un lado y otro la cabeza, como si estuviera archivando el dato para posterior referencia. Entonces, dira usted, profesor Priss insist que Bloom est probablemente equivocado y que la antigravedad es imposible? Y, finalmente, Priss asinti con la cabeza y dijo: El campo gravitatorio puede ser debilitado, naturalmente, pero, si entendemos por antigravedad un verdadero campo de gravedad cero..., ausencia completa de gravedad en un volumen de espacio significativo, entonces sospecho que la antigravedad puede resultar imposible..., a pesar de Bloom. Y yo tena, en cierto modo, lo que quera. Despus de eso no pude ver a Bloom durante casi tres meses, y cuando le vi el hombre estaba de mal humor. Su irritacin le haba sobrevenido al instante, nada ms difundirse la afirmacin de Priss. Hizo saber que Priss sera invitado a la demostracin del aparato antigravedad tan pronto como fuese construido e, incluso, se le pedira que participase en la demostracin. Algn periodista no yo, por desgracia le cogi entre dos citas y le pidi que ampliara sus palabras, y l dijo: Acabar teniendo el aparato, y muy pronto quiz. Y usted podr estar all, y tambin cualquier otro miembro de la prensa que lo desee. Y el profesor James Priss puede estar all. El puede representar a la Ciencia Terica, y, una vez que yo haya demostrado la antigravedad, puede acomodar su teora para explicarla. Estoy seguro de que sabr

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hacer magistralmente sus acomodaciones y demostrar exactamente por qu no poda yo haber fracasado. Podra hacerlo ahora y ahorrar tiempo, pero supongo que no lo har. Todo ello fue dicho muy cortsmente, pero poda percibirse la acritud bajo el rpido flujo de palabras. No obstante, continu jugando sus ocasionales partidas de billar con Priss, y cuando se reunan ambos se comportaban con absoluta correccin. Podan notarse los progresos que Bloom iba realizando por las respectivas actitudes de ambos hacia la prensa. Bloom se torn seco e, incluso, desabrido, mientras que Priss se mostraba cada vez de mejor humor. Cuando mi ensima peticin de una entrevista con Bloom fue finalmente aceptada, me pregunt si no significara eso que se haba producido algn significativo avance en su investigacin. Yo abrigaba el sueo de que me anunciara a m su xito final. No result as. Me recibi en su despacho de Bloom Enterprises, en la parte norte del Estado de Nueva York. Era un emplazamiento maravilloso, alejado de toda zona habitada y con un cuidado paisaje ajardinado que ocupaba tanto terreno como un gran establecimiento industrial. Edison en sus momentos de mayor esplendor, haca dos siglos, nunca haba sido tan fenomenalmente afortunado como Bloom. Pero Bloom no estaba de buen humor. Entr a grandes zancadas con diez minutos de retraso y pas con un gruido por delante de la mesa de su secretaria sin hacer el ms mnimo movimiento de cabeza en mi direccin. Llevaba una bata de laboratorio desabrochada. Se dej caer en su silla y dijo: Siento haberle hecho esperar, pero no tena tanto tiempo como haba esperado. Bloom era un actor nato y tena demasiado buen sentido como para enemistarse con lapPrensa, pero me dio la impresin de que en aquellos momentos le estaba costando mucho mantenerse fiel a ese principio. Yo hice la suposicin evidente. Me han dado a entender, seor, que sus ltimas pruebas han resultado infructuosas. Quin le ha dicho eso? Yo dira que es de conocimiento general, seor Bloom. No, no lo es. No diga eso, joven. No hay ningn conocimiento general acerca de lo que sucede en mis laboratorios y talleres. Est usted expresando la opinin del profesor, verdad? Me refiero a Priss. No, yo... Claro que s. No fue a usted a quien hizo aquella declaracin de que la antigravedad es imposible? l no lo dijo tan categricamente. l nunca dice nada categricamente, pero fue lo suficiente para lo que l acostumbra y menos de lo categricamente aplastado que voy a dejar yo su maldito Universo de lmina de goma antes de haber acabado.
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Significa eso que est usted realizando progresos, seor Bloom? Usted sabe que es as replic con sequedad. O debera saberlo. No asisti a la demostracin de la semana pasada? S. Pens que Bloom deba de hallarse en dificultades, o no mencionara aquella demostracin. Sali bien, pero no fue nada del otro mundo. Entre los dos polos de un imn se produjo una regin de gravedad disminuida. Fue hecho muy inteligentemente. Se utiliz la aplicacin del efecto Mossbauer para explorar el espacio entre los polos. Si no ha visto usted nunca aplicar el efecto Mossbauer, consiste fundamentalmente en hacer pasar un compacto haz manocromtico de rayos gamma por el campo de baja gravedad. La longitud de onda de los rayos gamma cambia ligera pero mensurablemente bajo la influencia del campo gravitatorio, y si sucede algo que altera la intensidad del campo, el cambio de longitud de onda se modifica correlativamente. Se trata de un mtodo en extremo delicado para explorar un campo gravitatorio y funcion a la perfeccin. Era indudable que Bloom haba reducido la gravedad. Lo malo era que otros lo haban hecho antes. Desde luego, Bloom haba utilizado circuitos que aumentaban en alto grado la facilidad con que se haba logrado tal efecto su sistema era tpicamente ingenioso y haba sido debidamente patentado, y l sostena que con ese mtodo de antigravedad se convertira no slo en una curiosidad cientfica, sino tambin en una cuestin prctica con aplicaciones industriales. Quiz. Pero era un trabajo incompleto y l no sola dar importancia a las cosas incompletas. Y no lo habra hecho esta vez si no estuviera desesperado por mostrar algo. Dije: Mi impresin es que lo que usted logr en esa demostracin preliminar fue 0,82 g, y la primavera pasada se consigui ms que eso en Brasil. S? Bien, calcule la aportacin de energa en Brasil y aqu y dgame luego la diferencia de disminucin de gravedad por kilovatio hora. Se quedar sorprendido. Pero la cuestin es si puede usted alcanzar la gravedad cero. Eso es lo que el profesor Priss considera imposible. Todo el mundo est de acuerdo en que disminuir simplemente la intensidad del campo no es ninguna gran hazaa. Bloom apret los puos. Me dio la impresin de que algn experimento clave haba salido mal ese da y que estaba ms irritado de lo que poda soportar. Bloom detestaba que el Universo se le resistiera. Dijo: Los tericos me ponen malo. Lo dijo con voz baja y controlada, como si estuviera finalmente cansado de no decirlo y fuese a expresar abiertamente sus pensamientos sin reparar en las consecuencias. Priss ha ganado dos premios Nobel por enredar con
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unas cuantas ecuaciones, pero, qu ha hecho con ello? Nada! Yo s que he hecho algo con ello, y voy a hacer ms, le guste o no a Priss. Yo soy la persona a la que recordar la gente. Yo soy quien obtiene el reconocimiento general. l puede quedarse con su maldito ttulo y sus premios y sus laureles de los estudiosos. Mire, voy a decirle qu es lo que le reconcome. Pura y simple envidia. Le pudre que yo tenga lo que tengo por hacer. l lo quiere por pensar. Una vez le dije..., solemos jugar al billar, ya sabe.... Fue en este punto cuando cit la afirmacin de Priss sobre el billar y recib la rplica de Bloom. Nunca he publicado ninguna de las dos. Se trataba de menudencias. Solemos jugar al billar dijo Bloom cuando se hubo calmado, y yo he ganado bastantes partidas. Mantenemos relaciones amistosas. Qu diablos, compaeros de estudios y todo eso..., aunque nunca sabr cmo consigui aprobar, le fue muy bien en fsica, naturalmente, y en matemticas, pero siempre sac un aprobadillo raspado, yo creo que por compasin, en todos los cursos de humanidades que hizo jams. Usted no se licenci, verdad, seor Bloom? Eso era pura malevolencia por mi parte. Yo estaba disfrutando con su estallido. Abandon los estudios para dedicarme a los negocios, maldita sea. Durante los tres aos que curs mi promedio acadmico fue de notable. No imagine otra cosa, lo oye? Diablos, para cuando Priss obtuvo su licenciatura yo estaba ya trabajando en mi segundo milln. Continu, claramente irritado: El caso es que estbamos jugando al billar, y yo le dije: Jim, el hombre medio jams entender por qu recibes t el premio Nobel cuando soy yo quien obtiene los resultados. Para qu necesitas dos? Dame uno!. l continu aplicando tiza a su taco y, luego, dijo, con voz suave y afectada: T tienes dos miles de millones de dlares, Ed. Dame uno. As que, ya ve, l quiere el dinero. Supongo que a usted no le importa que l se lleve los honores dije. Por unos momentos pareci como si fuera a ordenar que me expulsaran, pero no lo hizo. En lugar de ello, se ech a rer, agit la mano ante s como si estuviera borrando algo de una pizarra invisible y dijo: Oh, bueno, olvdelo. Todo esto es confidencial. Escuche, quiere una declaracin? De acuerdo, las cosas no han ido muy bien hoy, y me he puesto furioso, pero todo se arreglar. Creo que s dnde estaba el fallo. Y si no lo s, lo averiguar. Mire, puede usted decir que no necesitamos una intensidad electromagntica infinita; alisaremos la lmina de goma; tendremos la gravedad cero. Y, cuando la consigamos, har la ms espectacular demostracin que usted haya visto jams, exclusivamente para la prensa y para Priss, y usted estar invitado. Y puede decir que no tardar mucho. De acuerdo? De acuerdo!
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Despus de eso tuve ocasin de ver a cada hombre una o dos veces ms. Incluso los vi juntos cuando asist a una de sus partidas de billar. Como he dicho antes, los dos eran buenos. Pero la convocatoria a la demostracin no lleg con la rapidez prometida, lleg cuando faltaban seis semanas para que hubiera transcurrido un ao de la declaracin de Bloom. Y la verdad es que quiz fuera injusto esperar un trabajo ms rpido. Yo recib una invitacin especial y en ella se anunciaba primeramente una hora de cctel. Bloom nunca haca las cosas a medias, y proyectaba tener a su alrededor un grupo de periodistas complacidos y satisfechos. Estaba prevista tambin la asistencia de la televisin tridimensional. Evidentemente Bloom se senta completamente seguro de s mismo; lo bastante como para estar dispuesto a que la demostracin penetrara en todos los cuartos de estar del planeta. Llam al profesor Priss para asegurarme de que tambin estaba invitado. Lo estaba. Tiene usted intencin de asistir, seor? Hubo una pausa, y el rostro del profesor en la pantalla era un estudio de dubitativa renuencia. Una demostracin de este tipo es muy poco apropiada cuando est en cuestin un asunto cientfico serio. No me agrada estimular esas cosas. Tem que fuera a excusar su asistencia, y que el dramatismo de la situacin quedara notablemente disminuido si l no estaba all. Pero quiz decidi que no deba parecer acobardado ante el mundo. Con evidente disgusto, dijo: Desde luego, Ed Bloom no es realmente un cientfico y debe tener su oportunidad. Estar all. Cree usted que el seor Bloom puede producir una gravedad cero? Uh..., el seor Bloom me envi una copia del diseo de su aparato y... no estoy seguro. Quiz pueda hacerlo, s..., uh...., l dice que puede hacerlo. Naturalmente... volvi a hacer una larga pausa, creo que me gustara verlo. Tambin a m, y a muchos otros. La puesta en escena era impecable. Se haba habilitado todo un piso del edificio principal de Bloom Enterprises, el situado en lo alto de una colina. Haba los prometidos ccteles y un esplndido despliegue de entremeses, luz y msica suave, y un Edward Bloom atildadamente vestido y completamente jovial actuando como el anfitrin perfecto, mientras varios corteses y discretos sirvientes iban y venan entre los asistentes. Todo era alegra y sorprendente confianza. James Priss se retrasaba, y sorprend a Bloom escrutando la multitud y empezando a parecer preocupado. Luego, lleg Priss con su aire anodino y una especie de aura griscea que no pareca en absoluto afectada por el bullicio y el completo esplendor (no hay otra palabra
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para describirlo..., salvo que todo fuera debido a los dos Martinis que me haba echado al coleto) que llenaban la estancia. Bloom le vio, y se le ilumin inmediatamente el rostro. Se dirigi hacia l, le cogi de la mano y le arrastr hacia el bar. Jim! Cunto me alegro de verte! Qu vas a tomar? Diablos, habra suspendido el acto si no hubieras venido. No se puede tener esto sin la estrella, ya sabes. Estruj la mano de Priss. Se trata de tu teora, ya sabes. Nosotros, los pobres mortales, no podemos hacer nada sin que los pocos, los malditos pocos pocos, sealis el camino. Se estaba mostrando exuberante, derrochando adulacin porque poda permitrselo ahora. Estaba engordando a Priss para la matanza. Priss intent con una especie de murmullo rechazar la invitacin a beber, pero se encontr con un vaso en la mano, y la voz de Bloom se elev, tonante, por encima de las conversaciones. Caballeros! Un momento de silencio, por favor. Por el profesor Priss, la inteligencia ms preclara desde Einstein, dos veces galardonado con el premio Nobel, padre de la Teora de los Dos Campos e inspirador de la demostracin que vamos a presenciar enseguida..., aunque l no crea que resultara bien y tuvo el valor de decirlo as pblicamente. Se oyeron unas risitas, que se extinguieron rpidamente, y en el rostro de Priss se dibuj una expresin torva. Pero ahora que el profesor Priss est aqu dijo Bloom y que hemos brindado por l, vayamos al asunto. Sganme, caballeros. La demostracin se celebr en un lugar mucho ms elaborado que el que haba albergado la anterior. Esta vez estaba en el piso superior del edificio. Intervenan diferentes imanes, ms pequeos, pero, por lo que pude observar, se aplicaba tambin el efecto Mossbauer. Pero haba una cosa nueva que desconcert a todo el mundo y atrajo ms atencin que ninguna de cuantas haba en la estancia. Se trataba de una mesa de billar situada bajo un polo del imn. Junto a ella se encontraba el otro polo. En el centro mismo de la mesa se abra un agujero redondo, de unos treinta centmetros de dimetro, y era evidente que el campo de gravedad cero se producira, si se produca, a travs del agujero existente en la mesa de billar. Era como si toda la demostracin hubiera sido diseada, de forma un tanto surrealista, para apuntar a la victoria de Bloom sobre Priss. ste iba a ser otra versin de su perenne competicin de billar, y Bloom iba a ganar. No s si los otros periodistas se tomaron tambin las cosas de esa manera, pero creo que Priss, s. Me volv a mirarle, y vi que sostena todava el vaso que le haban puesto en la mano. Yo saba que rara vez beba, pero ahora se llev el vaso a los labios y lo vaci de dos tragos. Se qued mirando a la mesa de billar, y yo no necesit poseer dotes de percepcin extrasensorial para advertir que se lo tomaba como una burla personal. Bloom nos condujo hasta las veinte sillas que rodeaban tres lados de la mesa, dejando el cuarto libre como rea de trabajo. Priss fue
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cuidadosamente escoltado hasta la silla desde la que se dispona de la mejor vista. Priss lanz un rpido vistazo hacia las cmaras tridimensionales, que estaban ya funcionando. Me pregunt si estara pensando en marcharse y decidiendo que no poda hacerlo ante los ojos del mundo. Esencialmente, la demostracin era sencilla; era la escenificacin lo que importaba. Se vean esferas indicadoras que medan el gasto de energa. Haba otras que trasladaban las lecturas del efecto Mossbauer a una posicin y a un tamao visibles para todos. Todo se hallaba dispuesto para una fcil observacin tridimensional. Bloom fue explicando con voz alegre cada paso, haciendo alguna que otra pausa para volverse hacia Priss en busca de una confirmacin que tena que producirse. No lo haca con tanta frecuencia como para que fuese ostensible, pero s con la suficiente como para ir abrasando lentamente a Priss en el fuego de su propio tormento. Desde donde estaba, yo vea a Priss, sentado al otro lado de la mesa. Tena el aspecto de un hombre sepultado en el Infierno. Como todos sabemos, Bloom tuvo xito. El indicador del efecto Mossbauer mostraba cmo iba descendiendo constantemente la intensidad gravitatoria, a la par que se intensificaba el campo electromagntico. Sonaron aplausos cuando descendi por debajo de 0,52 g. Una lnea roja indicaba ese lmite en la esfera graduada. Como saben dijo Bloom con voz segura, la marca de 0,52 g representa el rcord anterior de la mnima intensidad gravitatoria lograda. Estamos ahora por debajo de esa cifra y a un coste en electricidad inferior al diez por ciento de lo que cost cuando se fij esa marca. Y vamos a obtener menos an. Bloom yo creo que deliberadamente, para aumentar la expectacin redujo hacia el final la velocidad de descenso, dejando que las cmaras tridimensionales giraran de un lado a otro entre el agujero de la mesa de billar y la esfera graduada en que iba descendiendo la indicacin del efecto Mossbauer. Bloom dijo de pronto: Caballeros, encontrarn unas gafas oscuras en la bolsa que hay en el costado de cada silla. Pnganselas ahora, por favor. Va a crearse dentro de muy poco el campo de gravedad cero, que irradiar una luz rica en rayos ultravioleta. Se puso l tambin las gafas, y todos los presentes rebulleron mientras hacan lo mismo. Yo creo que nadie respir durante el ltimo minuto, cuando la aguja de la esfera baj hasta cero y qued inmvil. Y, en el momento en que eso suceda, brot un cilindro de luz de un polo a otro a travs del agujero de la mesa de billar. Hubo veinte contenidos suspiros. Alguien pregunt: Cul es la razn de esa luz, seor Bloom? Es caracterstica del campo de gravedad cero dijo suavemente Bloom, lo que no era responder a la pregunta, naturalmente.
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Los periodistas estaban ahora levantndose, apindose al borde de la mesa. Bloom les hizo sea de que retrocedieran. Por favor, caballeros, aprtense! Slo Priss permaneca sentado. Pareca sumido en profundos pensamientos, y yo he estado desde entonces seguro de que fueron las gafas lo que oscureci el posible significado de cuanto sucedi despus. Yo no le vea los ojos. No poda. Y eso significaba que ni yo ni ningn otro pudo empezar siquiera a imaginar lo que estaba sucediendo detrs de aquellos ojos. Bueno, quiz no hubiramos podido imaginarlo aunque las gafas no hubieran estado all, pero, quin sabe? Bloom estaba levantando de nuevo la voz. Por favor! La demostracin no ha terminado an. Hasta el momento slo hemos repetido lo que yo ya he hecho antes. He producido ahora un campo de gravedad cero y he demostrado que se puede hacer prcticamente. Pero quiero poner de manifiesto algo de lo que ese campo puede hacer. Lo que vamos a ver a continuacin es algo que jams ha visto nadie, ni siquiera yo mismo. No he experimentado en esa direccin, aunque me habra gustado mucho hacerlo, porque senta que el profesor Priss mereca el honor de... Priss levant bruscamente la vista. Que..., que? Profesor Priss dijo Bloom, con una amplia sonrisa, me gustara que realizara usted el primer experimento relativo a la interaccin de un objeto slido con un campo de gravedad cero. Observe que el campo se ha formado en el centro de una mesa de billar. El mundo entero conoce su extraordinaria habilidad en el billar, profesor, slo superada por su sorprendente aptitud en la fsica terica. No enviar una bola de billar al volumen de gravedad cero? Le estaba tendiendo al profesor una bola y un taco. Priss, con los ojos ocultos tras las gafas, se los qued mirando y, muy lentamente, dubitativamente, alarg las manos para cogerlos. Me pregunto qu se estara trasluciendo en sus ojos. Me pregunto, tambin, en qu medida la decisin de hacer que Priss jugase al billar en la demostracin se deba a la ira de Bloom por la observacin de Priss acerca de sus peridicas partidas, la observacin que yo haba repetido. Era yo, a mi manera, responsable de lo que sigui? Vamos, levntese, profesor dijo Bloom, y deje que yo ocupe su asiento. La sesin es suya a partir de ahora. Adelante! Bloom se sent y continu hablando..., con voz que cada vez se asemejaba ms al sonido de un rgano. Una vez que el profesor Priss introduzca la bola en el volumen de gravedad cero, la bola ya no se hallar afectada por el campo gravitatorio de la Tierra. Permanecer realmente inmvil mientras la Tierra gira en torno a su eje y se desplaza alrededor del Sol. He calculado que en esta latitud y a esta hora del da la Tierra, en sus movimientos, se hundir hacia abajo. Nosotros nos moveremos con
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ella, y la bola permanecer inmvil. A nosotros nos parecer que se eleva y se aleja de la superficie de la Tierra. Observen. Priss pareca permanecer paralizado delante de la mesa. Era sorpresa? Asombro? No lo s. Nunca lo sabr. Hizo un movimiento para interrumpir el pequeo discurso de Bloom, o se debata en una angustiada renuencia a desempear el ignominioso papel a que le estaba forzando su adversario? Priss se volvi hacia la mesa de billar, mirando primero a sta y, luego, a Bloom. Todos los periodistas se haban puesto en pie, aproximndose lo ms posible para ver mejor. Slo Bloom continuaba sentado, sonriente y distante. l no estaba mirando a la mesa, ni a la pelota, ni al campo de gravedad cero. Por lo que yo poda distinguir a travs de las gafas, estaba mirando a Priss. Priss se volvi hacia la mesa y coloc la bola. Iba a ser el agente del definitivo y dramtico triunfo de Bloom y se iba a poner l, que haba dicho que aquello era imposible en ridculo para siempre. Quiz pensaba que no haba escape. O quizs... Con un seguro golpe de taco, puso la bola en movimiento. sta no iba deprisa, y todos los ojos la siguieron. Golpe contra un costado de la mesa: y rebot. Se mova ahora con ms lentitud an, como si el propio Priss aumentara la espectacularidad del momento y estuviera haciendo ms dramtico el triunfo de Bloom. Yo dispona de una panormica perfecta, pues me encontraba en el lado de la mesa situado enfrente del que ocupaba Priss. Poda ver la bola movindose hacia el resplandor del campo de gravedad cero y, ms all, vea las partes del sentado Bloom que no quedaban ocultas por ese resplandor. La bola se aproxim al volumen de gravedad cero, pareci permanecer suspendida unos momentos en su borde y, luego, desapareci, con un estallido de luz, el sonido de un trueno y un sbito olor a tela quemada. Gritamos. Gritamos todos. He visto despus de eso la escena en televisin..., juntamente con el resto del mundo. Puedo verme en la filmacin durante esos quince segundos de absoluta confusin, pero no reconozco realmente mi rostro. Quince segundos! Y luego descubrimos a Bloom. Continuaba sentado en la silla, con los brazos todava cruzados, pero haba un agujero del tamao de una bola de billar que le atravesaba el antebrazo, el pecho y la espalda. Como ms tarde puso de manifiesto la autopsia, casi todo su corazn haba quedado perforado. Apagaron el aparato. Llamaron a la Polica. Se llevaron a Priss, que se encontraba en un estado de derrumbamiento absoluto. Yo no me encontraba mucho mejor, a decir verdad, y si alguno de los periodistas all presentes pretende decir que se mantuvo observando serenamente la escena es que es un perfecto embustero.

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Pasaron varios meses antes de que volviera a ver a Priss. Haba adelgazado algo, pero tena buen aspecto por lo dems. De hecho, haba ms color en sus mejillas y se le notaba ms decidido. Iba mejor vestido que ninguna de las veces que yo le haba visto. Dijo: Ahora s lo que sucedi. Si hubiera tiempo de pensar, lo habra sabido entonces. Pero yo pienso muy despacio, y el pobre Bloom estaba tan resuelto a organizar un nmero espectacular y a que le saliera bien que me llev a colaborar con l. Naturalmente, he estado intentando compensar parte del dao que caus involuntariamente. No puede devolverle la vida a Bloom dije, sosegadamente. No, no puedo respondi, con el mismo sosiego. Pero hay que pensar tambin en Bloom Enterprises. Lo que sucedi en la demostracin, ante los ojos del mundo, fue la peor publicidad posible para la gravedad cero, y es importante que se aclare la cosa. Por eso es por lo que le he pedido que venga. S? Si yo hubiera sido capaz de pensar con ms rapidez, me habra dado cuenta de que Ed estaba diciendo una tontera al afirmar que la bola de billar se elevara lentamente en el campo de gravedad cero. No poda ser as! Si Bloom no hubiera despreciado tanto la teora, si no hubiera estado tan decidido a enorgullecerse de su propia ignorancia de la teora, se habra dado cuenta por s mismo. Al fin y al cabo, joven, el movimiento de la Tierra no es el nico movimiento que interviene. El propio Sol se mueve en una amplia rbita por el centro de la Galaxia de la Va Lctea. Y la Galaxia se mueve tambin, de alguna manera no muy claramente definida. Si la bola de billar estuviera sometida a la gravedad cero, se podra considerar que no se hallaba afectada por ninguno de esos movimientos y que, por consiguiente, caera en un estado de reposo absoluto..., cuando el reposo absoluto es algo que no existe. Priss mene lentamente la cabeza. Yo creo que lo malo de Ed es que l estaba pensando en la clase de gravedad cero que se obtiene en una nave espacial en cada libre, cuando las personas flotan en el aire. l esperaba que la bola flotase en el aire. Pero en una nave espacial la gravedad cero no es el resultado de una ausencia de gravitacin, sino, simplemente, resultado del hecho de que dos objetos, una nave espacial y un hombre dentro de ella, caigan a la misma velocidad, respondiendo a la gravedad exactamente de la misma manera, de tal modo que cada uno de ellos se halla inmvil con respecto al otro. En el campo de gravedad cero producido por Ed, se produjo un aplastamiento de la lmina de goma del Universo, lo que significa una prdida real de masa. Todo lo que se encontraba en ese campo, incluyendo las molculas de aire contenidas en l y la bola de billar que en l introduje yo, careca por completo de masa mientras permaneciese en su interior. Un objeto completamente carente de masa puede moverse slo de una manera.
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Hizo una pausa, invitando a preguntar. Qu movimiento sera se? pregunt. Movimiento a la velocidad de la luz. Todo objeto desprovisto de masa, como un neutrino o un fotn, debe viajar, mientras exista, a la velocidad de la luz. De hecho se mueve a esa velocidad slo porque est compuesta de fotones. Tan pronto como la bola de billar entr en el campo de gravedad cero y perdi su masa, adquiri tambin inmediatamente la velocidad de la luz y parti. Mene la cabeza. Pero no recuper su masa en cuanto sali del volumen de gravedad cero? Desde luego que s, e inmediatamente empez a ser afectada por el campo gravitatorio y a reducir su velocidad en respuesta a la friccin del aire y de la superficie de la mesa de billar. Pero imagine cunta friccin se necesitara para frenar a un objeto de la masa de una bola de billar circulando a la velocidad de la luz. Recorri en una milsima de segundo los 160 kilmetros de espesor de nuestra atmsfera, y dudo que resultara frenada ms de unos kilmetros por segundo al hacerlo, unos pocos kilmetros de 299.800. De paso, abras la superficie de la mesa de billar, atraves limpiamente su borde, atraves tambin al pobre Ed y a la ventana, abriendo crculos perfectos porque los haba perforado antes de que las porciones vecinas de algo an tan quebradizo como el cristal tuvieran oportunidad de rajarse o astillarse. Es una suerte que estuviramos en el ltimo piso de un edificio situado en una zona rural. De haber estado en la ciudad, podra haber pasado a travs de numerosos edificios y haber dado muerte a numerosas personas. Para ahora la bola de billar se encuentra en el espacio, mucho ms all de los lmites del Sistema Solar, y continuar desplazndose as indefinidamente, casi a la velocidad de la luz, hasta que tropiece con un objeto lo bastante grande para detenerla. Y entonces abrir un crter de tamao considerable. Reflexion en la idea, y no estaba seguro de que me gustase. Cmo es posible eso? La bola de billar penetr en el volumen de gravedad cero cuando estaba casi parada. Yo lo vi. Y dice usted que sali con una increble cantidad de energa cintica. De dnde proceda la energa? Priss se encogi de hombros. De ninguna parte! La ley de la Conservacin de la Energa slo se mantiene en las condiciones en que es vlida la relatividad general; es decir, en un Universo consistente en una abollada lmina de goma. Dondequiera que las abolladuras se alisen, ya no rige la relatividad general, y la energa puede ser creada y destruida libremente. Eso explica la radiacin a lo largo de la superficie cilndrica del volumen de gravedad cero. Como recordar, Bloom no explic esa radiacin, y me temo que tampoco poda explicarla. Si hubiera experimentado primero un poco ms..., si no hubiera estado tan neciamente ansioso por montar su espectculo...
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Cul es la explicacin de la radiacin, seor? Es debida a las molculas del aire contenido dentro del volumen. Cada una de ellas adquiere la velocidad de la luz y sale despedida hacia el exterior. Pero solamente son molculas, no bolas de billar, as que son detenidas, pero la energa cintica de su movimiento se convierte en radiacin energtica. Esta radiacin es continua porque siempre estn llegando nuevas molculas que alcanzan la velocidad de la luz y se detienen luego bruscamente. O sea que se est creando energa continuamente? En efecto. Y eso es lo que debemos dejar claro ante el pblico. La antigravedad no es fundamentalmente un artilugio para elevar naves espaciales o para revolucionar el movimiento mecnico. Es, ms bien, la fuente de un permanente suministro de energa gratuita, ya que parte de la energa producida puede ser dirigida a mantener el campo que mantiene lisa esa porcin del Universo. Lo que Ed Bloom invent, sin saberlo, no fue slo la antigravedad, sino la primera mquina de movimiento continuo de la primera clase..., una que fabrica energa a partir de la nada. Dije lentamente: Esa bola de billar podra habernos matado a cualquiera de nosotros, verdad, profesor? Habra podido salir en cualquier direccin. Bueno dijo Priss, los fotones sin masa emergen de cualquier fuente de luz a la velocidad de la luz y en cualquier direccin; por eso es por lo que una vela proyecta luz en todas direcciones. Las molculas de aire sin masa salen del volumen de gravedad cero en todas direcciones, que es por lo que el cilindro entero irradia. Pero la bola de billar era solamente un nico objeto. Podra haber salido en cualquier direccin, pero tena que salir en alguna nica direccin, elegida al azar, y la direccin elegida result ser la que coga en su trayectoria a Ed. Eso fue lo que ocurri. Todo el mundo conoce las consecuencias. La Humanidad dispona de energa gratuita, y por eso tenemos el mundo que tenemos ahora. El profesor Priss fue encargado de su desarrollo por el Consejo de Administracin de Bloom Enterprises, y con el tiempo acab siendo tan rico y famoso como jams lo haba sido Edward Bloom. Y Priss sigue teniendo adems dos premios Nobel. Slo que... Yo sigo pensando. Los fotones brotan de una fuente de luz en todas direcciones porque son creados en el momento y no hay razn para que se muevan en una direccin ms que en otra. Las molculas de aire salen en todas direcciones de un campo de gravedad cero porque entran en l en todas direcciones. Pero, y una sola bola de billar que entra en un campo de gravedad cero desde una direccin determinada? Sale en la misma direccin o en cualquier direccin? He investigado discretamente sobre el particular, pero los fsicos tericos no parecen estar seguros, y no puedo encontrar constancia de que Bloom Enterprises, que es la nica organizacin que trabaja con campos de gravedad cero, haya experimentado jams en este asunto.
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Alguien de la organizacin me dijo una vez que el principio de incertidumbre garantiza la emersin al azar de un objeto que entra en cualquier direccin. Pero, entonces, por qu no intenta el experimento? Podra ser, entonces... Podra ser que, por una vez, la mente de Priss hubiera estado funcionando rpidamente? Podra ser que, sometido a la presin de lo que Bloom intentaba hacerle, Priss lo hubiera comprendido todo de pronto? l haba estado estudiando la radiacin que rodeaba al volumen de gravedad cero. Podra haber comprendido su causa y haber adquirido la certeza de que todo lo que penetra en el volumen se movera a la velocidad de la luz. Por qu, entonces, no haba dicho nada? Una cosa es segura. Nada de lo que Priss hiciera en la mesa de billar poda ser accidental. l era un experto, y la bola de billar hizo exactamente lo que l quera que hiciese. Yo me encontraba all. Yo le vi mirar a Bloom y luego a la mesa, como si estuviera calculando ngulos. Yo le vi golpear aquella bola. Yo vi cmo la bola rebotaba en la banda de la mesa y se internaba en el volumen de gravedad cero, siguiendo una determinada direccin. Pues cuando Priss envi aquella bola hacia el volumen de gravedad cero y las filmaciones tridimensionales lo corroboran, iba ya directamente apuntada al corazn de Bloom! Accidente? Coincidencia? ...Asesinato?

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XIII. LOS VIENTOS DEL CAMBIO


Jonas Dinsmore entr en la sala del presidente del Club de la Facultad con un porte completamente caracterstico en l, como si fuera consciente de estar en un lugar al que perteneca por derecho propio, pero en el que no era aceptado. La pertenencia se mostraba en la seguridad de sus pasos y en el despreocupado ruido que producan sus pies al andar. La no aceptacin se revelaba en la rpida mirada que dirigi a un lado y a otro al entrar en una rpida recapitulacin de los enemigos presentes. Era profesor adjunto de fsica y no gozaba de simpatas. Haba otros dos hombres en la sala, y Dinsmore hubiera podido muy bien considerarlos enemigos sin que por ello se le tornara por paranoide. Uno era Horatio Adams, el anciano presidente del Departamento que, sin haber hecho jams ni una sola cosa extraordinaria, haba acumulado, no obstante, un amplio respeto hacia las numerosas cosas, anodinas pero perfectamente correctas, que haba hecho. El otro era Carl Muller, cuyo trabajo sobre la Gran Teora del Campo Unificado le haba situado en la lista de candidatos al premio Nobel (que consideraba probable) y al rectorado de la Universidad (que consideraba seguro). Era difcil decir qu perspectiva le resultaba ms desagradable a Dinsmore. Era completamente justo decir que detestaba a Muller. Dinsmore se sent en una esquina del sof, que era viejo, resbaladizo y fro. Los dos confortables sillones estaban ocupados por los otros. Dinsmore sonri. Sonrea con frecuencia, aunque su rostro nunca adquira un aspecto amistoso ni complacido como consecuencia de ello. Aunque no haba en la sonrisa nada que no fuera la normal retraccin de las comisuras de los labios, produca invariablemente un efecto helador en las personas a las que iba dirigida. Su cara redonda, sus cabellos ralos pero cuidadosamente peinados, sus labios carnosos, habran debido tomar un aire de jovialidad con semejante sonrisa, pero no era as. Adams rebull, mientras un momentneo espasmo de irritacin recorra su alargado rostro. Muller, con sus cabellos casi negros y sus ojos incongruentemente azules, pareci permanecer impasible. Dinsmore dijo: S que esto es una intrusin, caballeros, pero no tengo opcin. El Consejo de Administradores me ha pedido que est presente. Puede que a ustedes les parezca una accin cruel. Estoy seguro de que usted, Muller, espera recibir en cualquier momento una comunicacin de los administradores informando que ha sido usted nombrado para el rectorado. Parecera adecuado que el famoso profesor Adams, su mentor y protector, tuviera conocimiento de ello, pero por qu, Muller, me iban a reservar un privilegio similar a m, su humilde y siempre derrotado rival?
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Lo cierto es que sospecho que su primer acto como rector, Muller, sera informarme de que convendra que me buscara otro puesto en alguna parte, ya que no me ser renovado el nombramiento despus de este ao acadmico. Quiz fuera conveniente despedirme en el acto para evitar retrasos. Sera descorts, pero eficaz. Parecen ustedes turbados los dos. Tal vez sea yo injusto. Puede que no estn ustedes pensando en mi despido instantneo; puede que se hayan mostrado dispuestos a esperar hasta maana. Acaso son los administradores quienes preferiran actuar con rapidez y despedirme en el acto? No importa. En cualquiera de ambos casos, parece que ustedes estn dentro y yo me quedo fuera. Y quiz sea justo. El respetado jefe de un gran Departamento que se aproxima al final de su carrera, con su brillante protegido, cuya comprensin de las ideas y cuyo manejo de las matemticas no tiene igual, estn preparados para recibir los laureles; mientras que yo, sin respeto ni honor... Puestas as las cosas, es muy amable por su parte que me dejen hablar sin interrumpirme. Tengo la impresin de que el mensaje que esperamos puede tardar varios minutos en llegar, quizs una hora. Un presentimiento. Los propios administradores no se resistiran a crear una expectante tensin. sta es su hora de esplendor, su fugaz momento de gloria. Y, como hay que pasar el tiempo, estoy dispuesto a hablar. A algunos se les concede un gran banquete antes de su ejecucin; a otros, un ltimo cigarrillo; a m, unas pocas palabras. Supongo que no es necesario que escuchen, ni siquiera que se molesten en aparentar inters. ...Gracias. Aceptar como asentimiento ese aire de resignacin, profesor Adams, la leve sonrisa, digamos que de desprecio, del profesor Muller tambin servir. S que no me censurarn ustedes por desear que la situacin cambie. En qu sentido? Buena pregunta. Yo no quisiera cambiar mi carcter y mi personalidad. Puede que insatisfactorios, pero son mos. Y tampoco cambiara la corts eficiencia de Adams ni la brillantez de Muller, qu se lograra con tal cambio, sino hacer que dejaran de ser Adams y Muller? Yo quiero que sean ellos, y, sin embargo, hacer que los resultados sean diferentes. Si pudiera uno retroceder en el tiempo, qu pequeo cambio entonces podra producir un cambio grande y deseable ahora? Eso es lo que se necesita. Viajar en el tiempo! Ah, eso suscita en usted una reaccin adversa, Muller. Eso ha sido el evidente principio de un resoplido. Viajar en el tiempo! Ridculo! Imposible! No slo imposible en el sentido de que el estado actual de los conocimientos tcnicos y cientficos es inadecuado para ese fin, sino en el sentido, ms amplio, de que siempre lo ser. Viajar en el tiempo, en el sentido de retroceder para cambiar la realidad, es no slo tecnolgicamente imposible ahora, sino tambin tericamente imposible
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por completo. No, no se levante para protestar. Contine sentado, Muller, y reljese. Para usted es imposible, estoy seguro. Lo sera para la mayora de la gente. Para todo el mundo, quiz. Pero podra haber excepciones, y podra ocurrir que yo fuese una de ellas. Por qu yo mismo? Quin sabe? No pretendo ser ms inteligente que ninguno de ustedes, pero, qu tiene eso que ver con ello? Razonemos por analoga. Reflexionen... Hace decenas de millares de aos, los seres humanos, poco a poco, y ya fuera mediante un esfuerzo colectivo o por la actuacin de unos cuantos individuos muy inteligentes, aprendieron a comunicarse. Se invent la palabra, y delicadas modulaciones de sonido fueron investidas de significado abstracto. Durante millares de aos, todo ser humano normal ha sido capaz de comunicarse, pero, cuntos han sido capaces de narrar un relato superlativamente bien? Shakespeare, Tlstoi, Dickens, Hugo un puado en comparacin con todos los seres humanos que han vivido pueden utilizar esos sonidos modulados para hacer vibrar las fibras sensibles del corazn y elevarse hacia lo sublime. Sin embargo, utilizan los mismos sonidos que utilizamos todos. Estoy dispuesto a admitir que el cociente intelectual de Muller, por ejemplo, es ms alto que el de Shakespeare o el de Tlstoi. El conocimiento que Muller tiene del idioma debe de ser tan bueno como el de cualquier escritor vivo, e igual de grande su comprensin del significado. Sin embargo, Muller no podra reunir varias palabras y conseguir el efecto que lograba Shakespeare. El propio Muller no lo negara ni por un momento, estoy seguro. Qu es, entonces, eso que Shakespeare y Tlstoi pueden hacer y que no podemos hacer ni Adams, ni Muller ni yo? Qu visin tienen ellos que nosotros no podamos penetrar? Ustedes no lo saben, y yo no lo s. Lo que es peor, ellos no lo saban. Shakespeare no habra podido en manera alguna ensearles a ustedes, ni a nadie, a escribir como l lo haca. l no saba cmo lo haca..., simplemente, poda. Consideremos ahora la conciencia del tiempo. Por lo que podemos conjeturar, slo los seres humanos, entre todas las formas de vida, pueden captar el significado del tiempo. Todas las dems especies viven exclusivamente en el presente; tal vez tengan vagos recuerdos; tal vez tengan una oscura y limitada presciencia..., pero, sin duda, slo los seres humanos pueden comprender realmente el pasado, el presente y el futuro y pueden especular sobre su sentido y su significado, pueden interrogarse sobre el flujo del tiempo, sobre cmo nos arrastra consigo y sobre cmo podra alterarse ese flujo. Cundo sucedi esto? Cmo se produjo? Quin fue el primer ser humano, u homnido, que sbitamente comprendi la forma en que el ro del tiempo le transportaba desde el oscuro pasado hacia el oscuro futuro y se pregunt si podra ser represado o desviado? El flujo no es invariable. El tiempo se nos antoja a veces precipitarse con acelerado ritmo; las horas se desvanecen en lo que
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parecen minutos... y se demoran desmedidamente otras veces. En estados de sueo, en trances, en experiencias realizadas con drogas, el tiempo altera sus propiedades. Parece disponerse usted a formular una observacin, Adams. No se moleste. Va a decir que esas alteraciones son puramente psicolgicas. Lo s, pero, qu otra cosa hay ms que lo psicolgico? Existe el tiempo fsico? En caso afirmativo, qu es el tiempo fsico? Sin duda, es cualquier cosa que nosotros decidamos que lo sea. Nosotros diseamos los instrumentos. Nosotros interpretamos las mediciones. Nosotros creamos las teoras e interpretamos luego aqullas. Y hemos cambiado el tiempo, convirtindolo, de absoluto, en fruto de la velocidad de la luz y hemos decidido que la simultaneidad es indefinible. Por su teora, Muller, sabemos que el tiempo es totalmente subjetivo. En teora, alguien que conozca la naturaleza del flujo del tiempo puede, dado el talento suficiente, moverse independientemente en el flujo o contra l, o permanecer inmvil en l. Es anlogo al modo en que, dados los smbolos de comunicacin, alguien, dado el talento suficiente, puede escribir El rey Lear. Dado el talento suficiente. Y si yo tuviera el talento suficiente? Y si yo pudiera ser el Shakespeare del flujo del tiempo? Vamos, distraigmonos un rato. El mensaje del Consejo de Administradores llegar de un momento a otro, y tendr que detenerme. Hasta entonces, sin embargo, permtanme continuar mi charla. Cumple su funcin. Dudo que se den ustedes cuenta de que han pasado quince minutos desde que empec a hablar. Piensen, pues... Si yo pudiera hacer uso de la teora de Muller y hallar dentro de m mismo la extraa habilidad de valerme de ella como se vala Homero de las palabras, qu hara yo con mi don? Podra quiz retroceder a travs del tiempo, como un espectro, observando desde fuera toda la pauta del tiempo y de los acontecimientos, a fin de introducirme en un lugar u otro y realizar un cambio. Oh, s, yo estara fuera de la corriente del tiempo durante mi viaje. Su teora, Muller, debidamente interpretada, no insiste en que, al moverse hacia atrs, o hacia delante, en el tiempo, deba uno moverse a travs de la corriente, tropezando con los acontecimientos y derribndolos al pasar. Eso sera tericamente imposible. Permanecer fuera es donde interviene la posibilidad, y entrar y salir a voluntad es donde interviene el talento. Supongan pues, que hiciera esto; que entrara y realizase un cambio. Ese cambio engendrara otro..., que a su vez engendrara otro... El tiempo quedara instalado en un nuevo camino que adquirira vida propia, curvndose y espumeando hasta que, en muy poco tiempo... No, sa es una expresin inadecuada. El tiempo, en muy poco tiempo... Es como si estuviramos imaginando alguna referencia temporal abstracta y absoluta con respecto a la que pudiera ser medido nuestro tiempo; como si nuestro teln de fondo de tiempo estuviera fluyendo sobre otro teln de fondo ms profundo. Confieso que esto
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supera mi comprensin, pero finjan ustedes que lo entienden. Cualquier cambio en los acontecimientos del tiempo alterara al cabo de un... rato todo hasta hacerla irreconocible. Pero yo no querra eso. Ya les he dicho al principio que yo no quiero dejar de ser yo. Aunque creara en mi lugar a alguien que fuese ms inteligente, ms sensato, ms triunfante, no sera yo. Y tampoco querra cambiarle a usted, Muller, ni a usted, Adams. Ya lo he dicho antes tambin. Yo no querra triunfar sobre un Muller que fuera menos ingenioso y espectacularmente brillante, o sobre un Adams que hubiera sido menos astuto y diestro para la ereccin de una imponente estructura de respeto. Yo querra triunfar sobre ustedes tal como son, no sobre seres menos importantes. Bien, s, es triunfo lo que deseo. ...Oh, vamos. Se revuelven ustedes como si yo hubiese dicho algo indigno. Les es a ustedes tan ajeno el sentido del triunfo? Estn tan alejados de la Humanidad que no buscan honor, victoria, fama ni recompensas? Debo suponer que el respetado profesor Adams no desea poseer su larga lista de publicaciones, su venerada ristra de ttulos honorarios, sus numerosas medallas y placas, su puesto como jefe de uno de los ms prestigiosos Departamentos de fsica del mundo? Y se sentira usted satisfecho de tener todo eso, Adams, si nadie hubiera de saberlo, si su existencia hubiera de ser borrada de todos los archivos y de todos los anales, si hubiera de permanecer como un secreto entre usted y el Todopoderoso? Una pregunta estpida. Ciertamente, no exigir una respuesta, cuando todos sabemos cul sera. Y no necesito repetir la misma retalla de preguntas con respecto al potencial premio Nobel de Muller y a lo que parece un seguro rectorado de Universidad... y de esta Universidad adems. Qu es lo que ustedes dos desean en todo esto, habida cuenta de que desean no slo las cosas mismas, sino tambin el conocimiento pblico de que las poseen? Sin duda, desean triunfar! Ustedes desean triunfar sobre sus competidores como clase abstracta, triunfar sobre sus congneres humanos. Desean hacer algo que otros no pueden hacer y lograr que esos otros sepan que ustedes han hecho algo que ellos no pueden, a fin de que tengan que contemplarles con la desvalida conciencia de ese conocimiento y llenos de envidia y de forzada admiracin. Debo yo ser ms noble que ustedes? Por qu? Permtanme tener el privilegio de desear lo que ustedes desean, de ambicionar el triunfo que ustedes han ambicionado. Por qu no habra yo de desear el amplio respeto, el gran premio, la elevada posicin que les espera a ustedes dos? Y tenerlo en lugar de ustedes? Arrebatrselo en el momento de su obtencin? No es ms ignominioso el que yo me complazca en tales cosas que el que lo hagan ustedes. Ah, pero ustedes lo merecen, y yo, no. Ah precisamente radica la cuestin. Y si yo pudiera modificar el flujo y el contenido del tiempo, de tal modo que lo mereciera yo y no ustedes?
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Imaginen! Yo seguira siendo yo; ustedes dos, ustedes dos. Ustedes no seran menos dignos ni yo ms digno, ya que sa es la condicin que yo mismo he fijado, que ninguno de nosotros cambie, y, sin embargo, yo merecera, y, ustedes, no. En otras palabras, yo quiero derrotarles tal como son y no como sustitutos inferiores. En cierto modo es un tributo a ustedes, verdad? Veo por su expresin que as lo creen. Imagino que sienten ambos una especie de despreciativo orgullo. Despus de todo, es algo grande ser la pauta mediante la cual se mide la victoria. Ustedes disfrutan ganando los mritos que yo ambiciono..., especialmente si esa ambicin debe quedar insatisfecha. No les censuro por ello. Yo, en su lugar, sentira lo mismo. Pero, debe quedar insatisfecha la ambicin? Pinsenlo... Supongan que yo retrocediera en el tiempo, veinticinco aos, por ejemplo. Una bonita cifra, un cuarto de siglo justo. Usted, Adams, tendra cuarenta aos. Acabara de haber llegado aqu, una vez terminada su labor como profesor en el Case Institute. Habra realizado su trabajo sobre diamagntica, aunque su no divulgado esfuerzo por hacer algo con el hipocromito de bismuto hubiera constituido un fracaso un tanto grotesco. Cielos, Adams, no ponga esa cara de sorpresa. Cree que no conozco su vida profesional hasta el ltimo detalle...? Y en cuanto a usted, Muller, tena veintisis aos y se encontraba realizando una tesis doctoral sobre la relatividad general, que result fascinante entonces, pero que es mucho menos satisfactoria si se la considera retrospectivamente. Si hubiera sido correctamente interpretada, habra anticipado la mayora de las posteriores conclusiones de Hawking, como usted sabe ahora. Usted no la interpret correctamente en su momento y ha sabido arreglrselas para ocultar ese hecho. Me temo, Muller, que no es usted muy bueno en materia de interpretacin. No interpret todo lo fructuosamente que hubiera podido hacerlo su propia tesis doctoral y no ha interpretado adecuadamente su gran teora del Campo. Quiz no sea tampoco nada de que avergonzarse, Muller. La falta de interpretacin es un suceso frecuente. No todos podemos tener la habilidad interpretativa, y el talento para extraer consecuencias puede no darse en la misma mente que posee el talento para concebir ideas brillantes. Yo tengo ste sin aqul, as que, por qu no habra de tener usted aqul sin ste? Si pudiera usted, Muller, crear sus maravillosas ideas y dejar que yo me encargara de las igualmente maravillosas conclusiones... Formaramos usted y yo un equipo magnfico, Muller..., pero usted no me aceptara. No me quejo de ello, pues tampoco yo le aceptara a usted. En cualquier caso, esto son menudencias. Yo no podra perjudicarle a usted en absoluto, Adams, con el alfilerazo de su torpe manejo en las sales de bismuto. Al fin y al cabo, usted comprendi, con cierta dificultad, su error, antes de embalsamarlo en las pginas de un
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peridico cientfico..., si hubiera podido pasar el tamiz del comit de redaccin. Y yo no podra ensombrecer su gloria, Muller, haciendo hincapi en su fracaso en deducir de sus ideas lo que de ellas podra deducirse. Podra, incluso, considerarse que eso daba una medida de su talento; que eran tantas las cosas contenidas en sus ideas que ni siquiera usted posea el talento suficiente como para extraer de ellas todas sus consecuencias. Pero, si eso no serva, a qu se podra recurrir? Cmo se podran cambiar adecuadamente las cosas? Afortunadamente, yo podra estudiar la situacin durante un lapso de... algo que mi conciencia interpretara como aos, y, sin embargo, no habra paso de tiempo fsico ni, por consiguiente, envejecimiento. Mis procesos mentales continuaran, pero mi metabolismo, no... Sonren otra vez. No, no s cmo podra ser eso. Sin duda, nuestros procesos mentales son parte de nuestros cambios metablicos. Slo puedo suponer que fuera del flujo del tiempo los procesos mentales no son procesos mentales en el sentido fsico, pero son alguna otra cosa equivalente. Y, si yo estudio un momento en el tiempo, y busco un cambio que produzca lo que yo quiero producir, cmo podra hacerlo? Podra realizar un cambio, moverme hacia delante en el tiempo, estudiar las consecuencias y, si no me gustaba, retroceder de nuevo, descambiar el cambio y probar otro? Si lo hiciese cincuenta veces, mil veces, podra acabar encontrando el cambio adecuado? El nmero de cambios, cada uno con innumerables consecuencias, cada una de ellas con nuevas innumerables consecuencias, escapa a todo clculo o comprensin. Cmo podra encontrar el cambio que buscaba? Y, sin embargo, pude. Pude aprender a hacerlo, y no puedo decirles cmo lo aprend ni lo que hice despus de haber aprendido. Sera tan difcil? Piensen en todas las cosas que aprendemos. Nos mantenemos en pie, andamos, corremos, saltamos..., y hacemos todas esas cosas aunque estemos continuamente inclinados. Nos hallamos en un total estado de inestabilidad. Nos mantenemos en pie slo porque los grandes msculos de las piernas y el trax estn sin cesar contrayndose ligeramente y estirando a un lado y a otro, como un artista circense balanceando un palo en la punta de la nariz. Fsicamente, resulta duro. Por eso es por lo que nos cansa tanto permanecer de pie y nos alegra sentarnos al cabo de un rato. Por eso es por lo que mantenerse en posicin de firmes durante demasiado tiempo acaba hacindole a uno desmayarse. Sin embargo, salvo cuando llevamos la cosa a sus extremos, lo hacemos tan bien que ni siquiera nos damos cuenta de ello. Podemos estar de pie y andar y correr y saltar y ponernos en marcha y detenernos durante todo el da, y nunca nos caemos ni nos tambaleamos seriamente. Bien, pues describan cmo lo hacen, de tal modo que quien nunca lo haya intentado pueda hacerlo. No es posible. Otro ejemplo. Nosotros podemos hablar. Podemos distender y contraer los msculos de la lengua, los labios, las mejillas y el paladar
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en una rpida y arrtmica serie de cambios que producen exactamente la modulacin de sonido que queremos. Fue bastante difcil de aprender cuando ramos nios, pero, una vez que aprendimos, podamos producir docenas de palabras por minuto sin ningn esfuerzo consciente. Bien, cmo lo hacemos? Qu cambios producimos para decir cmo lo hacemos? Describan esos cambios a alguien que no haya hablado jams, de tal modo que pueda producir ese sonido. Es imposible. Pero nosotros podemos producir el sonido. Y, adems, sin esfuerzo. Despus del tiempo suficiente..., ni siquiera s cmo describir el paso de eso a lo que me estoy refiriendo. No era tiempo; llammoslo duracin. Despus de una suficiente duracin sin el paso del tiempo, aprend a ajustar la realidad tal como yo deseaba que fuese. Era como un nio balbuceando, pero poco a poco fui aprendiendo a elegir entre los balbuceos para construir palabras. Aprend a elegir. Era arriesgado, desde luego. En el proceso del aprendizaje habra podido hacer algo irreversible; o, al menos, algo que para ser anulado habra requerido cambios sutiles que no estaban a mi alcance. No lo hice. Quiz fue cuestin de suerte ms que nada. Y llegu a disfrutar con ello. Era como pintar un cuadro o construir una escultura. Era mucho ms que eso; era esculpir una nueva realidad. Una nueva realidad esencialmente idntica a la nuestra. Y o continuaba siendo exactamente lo que soy; Adams continuaba siendo el eterno Adams; Muller, el quintaesenciado Muller. La Universidad continuaba siendo la Universidad; la ciencia, la ciencia. Entonces, no cambi nada? Pero estoy perdiendo su atencin. Ustedes ya no me creen y, si no me equivoco, se mofan de lo que estoy diciendo. Parezco haberme excedido en mi entusiasmo y he empezado a comportarme como si el viaje en el tiempo fuese algo real y yo hubiera hecho de veras lo que me gustara hacer. Perdnenme. Considrenlo imaginacin..., fantasa..., yo digo lo que podra haber hecho si el viaje en el tiempo fuese real y si verdaderamente tuviera yo el talento necesario para ello. En ese caso, en mi imaginacin, nada cambi? Tendra que producirse algn cambio, uno que dejara a Adams siendo exactamente Adams y, sin embargo, carecer de las condiciones precisas para ser el jefe del Departamento; a Muller siendo exactamente Muller y, no obstante, sin ninguna probabilidad de llegar a rector de la Universidad y sin grandes posibilidades de recibir el premio Nobel. Y yo tendra que ser yo mismo, poco apreciado y laborioso e incapaz de crear..., pero poseedor, no obstante, de las cualidades que me convertiran, a m, en rector de la Universidad. No podra tratarse de algo cientfico; tendra que ser algo ajeno a la ciencia; algo vergonzoso y srdido que les descalificase a ustedes, refinados caballeros... Oh, vamos, no me merezco esas miradas de desdn mezclado con relamido engreimiento. Entiendo que estn ustedes seguros de que
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no pueden hacer nada vergonzoso y srdido. Cmo pueden estar tan seguros? No hay ninguno de nosotros que, dadas las condiciones adecuadas, no se deslizara en el... lo llamaremos pecado? Quin entre nosotros estara libre de pecado, dada la tentacin adecuada? Quin entre nosotros est libre de pecado? Piensen, piensen... Estn seguros de que sus almas son puras? Nunca han hecho nada malo? Nunca han estado por lo menos a punto de caer en el pozo? Y, si lo han estado, no se libraron por muy poco, ms por la intervencin de alguna afortunada circunstancia que por virtud interna? Y, si alguien hubiera estudiado atentamente todos sus actos y observado todos los golpes de suerte que les mantuvieron a ustedes a salvo y hubiera desviado uno solamente de ellos, no podran ustedes haberse deslizado en el mal? Por supuesto, si ustedes hubieran llevado abiertamente una vida deshonrosa y srdida, de tal modo que las gentes se apartaran de su presencia con desprecio y repugnancia, no habran llegado a su respetable posicin actual. Habran cado hace mucho tiempo, y yo no tendra que pasar por encima de sus deshonrados cuerpos, pues ustedes no estaran aqu para servirme de peldaos en los que apoyarme. Se dan cuenta de lo complejo que es todo esto? Pero resulta tanto ms excitante por ello. Si yo retrocediera en el tiempo y me encontrara con que la solucin no era compleja, con que poda conseguir de un solo golpe mi propsito, tal vez hallara placer y satisfaccin en ello, pero habra una falta de excitacin intelectual. Si yo me pusiera a jugar al ajedrez y ganara por jaque mate en tres jugadas, se tratara de una victoria peor que una derrota. Habra jugado contra un adversario muy inferior a m y quedara deshonrado por haberlo hecho. No, la victoria que vale la pena es la arrancada lentamente y con esfuerzo a un adversario que se resiste con ahnco; una victoria que parece inalcanzable; una victoria que es tan fatigosa, tan torturadora, tan quebrantadora como la peor y ms tediosa derrota, pero que se diferencia en el hecho de que mientras jadea uno entrecortadamente en total agotamiento el trofeo es la bandera que uno sostiene en la mano. La duracin que pas actuando sobre esa materia, la ms indcil de todas, que es la realidad, estaba llena de la dificultad que me haba puesto a m mismo. Yo insista obstinadamente, no slo en lograr mi propsito, sino tambin en lograrlo a mi manera; en rechazar todo lo que no fuese exactamente como yo quera que fuese. El casi fallo lo consideraba fallo completo; un casi acierto no lo consideraba acierto. En mi blanco, yo tena que hacer diana y nada ms. Y, aun despus de lograr la victoria, sta tendra que ser tan sutil que ustedes no sabran que yo haba ganado hasta que se lo hubiese explicado detenidamente. Hasta el ltimo momento ustedes no sabran que sus vidas haban sido sometidas a un cambio total. Eso es lo que... Pero esperen, he olvidado algo. He estado tan centrado en mi
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intencin de alejarme de nosotros y de la Universidad y de la ciencia que no he explicado qu otras cosas podran cambiar realmente. Tendran que producirse cambios en las fuerzas sociales, polticas y econmicas y en las relaciones internacionales. Pero, a quin le importaran esas cosas? Ciertamente, no a nosotros tres. Esa es la maravilla de la ciencia y el cientfico, verdad? Qu ms no da a quin elijamos en nuestros queridos Estados Unidos, o qu resoluciones se adoptaron en las Naciones Unidas, o si la Bolsa subi o baj, o si la incesante danza de las naciones sigui a sta o aquella pauta? Mientras subsista la ciencia, y se mantengan las leyes de la Naturaleza y contine el juego que nosotros desarrollamos, el escenario en que lo hacemos no es ms que un mero desplazarse de luces y sombras. Quizs usted no lo considera plenamente as, Muller. S muy bien que, en sus tiempos, se ha considerado usted parte de la sociedad y se ha hecho notar por sus opiniones sobre esto y aquello. Aunque en menor grado, usted tambin lo ha hecho, Adams. Ambos han sostenido exaltadas opiniones con respecto a la Humanidad y la Tierra y otras diversas abstracciones. Pero, cunto de todo eso era un simple lavado de conciencia porque en el fondo, muy en el fondo, son cosas que les traen por completo sin cuidado siempre que puedan permanecer rumiando sus pensamientos cientficos? sa es la gran diferencia que hay entre nosotros. A m me trae sin cuidado lo que le suceda a la Humanidad mientras pueda seguir dedicndome a la fsica. No lo oculto, y todo el mundo me considera cnico e insensible. A ustedes dos tambin les trae sin cuidado, pero en secreto. Al cinismo e insensibilidad que me caracterizan, ustedes aaden la hipocresa, que encubre sus pecados, pero que los hace peores cuando son descubiertos. Oh, no meneen la cabeza. Al escrutar sus vidas, he descubierto acerca de ustedes tanto como ustedes mismos saben; ms, porque yo veo claramente sus pecadillos, y ustedes se los ocultan incluso a s mismos. Lo ms divertido de la hipocresa es que, cuando se la adopta firmemente, sita al propio hipcrita entre sus vctimas. De hecho, l es la vctima principal, pues suele ocurrir que cuando el hipcrita queda expuesto como tal ante el mundo l sigue considerndose a s mismo un santo. Pero no les digo esto para vilipendiarles. Se lo digo para explicar que, si yo considerase necesario cambiar el mundo a fin de mantenernos a nosotros mismos idnticos, aunque situndome yo en la cumbre, en lugar de ustedes, a ustedes no les importara realmente. Es decir, por lo que se refiere al mundo. No les importara que los republicanos vencieran y los demcratas fuesen derrotados, o viceversa; que floreciese el feminismo y decayesen los deportes profesionales; que sta o aquella moda de ropa, muebles, msica o comedia estuviera o no en boga. Qu les importara a ustedes todo eso? Nada.
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De hecho, menos que nada, pues si el mundo fuese cambiado, sera una nueva realidad; la realidad por lo que a los habitantes del mundo se refiriese; la nica realidad, la realidad de los libros de Historia, la realidad que fue real durante los ltimos veinticinco aos. Si ustedes me creyesen, si pensaran que yo estaba tejiendo algo ms que una fantasa, seguiran sin poder hacer nada. Podran acudir ante alguien investido de autoridad y decir: No es as como tenan que ser las cosas. Han sido alteradas por un malvado? Qu demostrara eso, sino que estaban ustedes locos? Quin podra creer que la realidad no es realidad, cuando es la urdimbre y el tapiz que han sido tejidos durante estos veinticinco aos en forma increblemente complicada, y cuando todo el mundo la recuerda y la vive como tejida? Pero ustedes no me creen. No se atreven a creer que no estoy especulando simplemente acerca de haber regresado al pasado, de haberles estudiado a ustedes dos, de haber trabajado para producir una nueva realidad en la que nosotros permanecemos idnticos, pero el mundo ha sido modificado. Yo lo he hecho; lo he hecho todo. Y solamente yo recuerdo ambas realidades porque me hallaba fuera del tiempo cuando se hizo el cambio, y yo lo hice. Y siguen sin creerme. No se atreven a creerme, pues ustedes mismos pensaran que estaban locos si lo hiciesen. Podra yo haber alterado este familiar mundo de 1982? Imposible. Si lo hubiera hecho, cmo podra haber sido el mundo antes de que yo lo manipulara? Les dir cmo era..., catico! Estaba lleno de libertinaje! Las gentes eran leyes para ellas mismas! En cierto modo, me alegro de haberlo cambiado. Ahora tenemos un Gobierno, y el pas est gobernado. Nuestros dirigentes tienen proyectos e imponen la puesta en prctica de esos proyectos. Excelente! Pero, caballeros, en aquel mundo que exista, en esa antigua realidad que nadie puede conocer ni imaginar, ustedes dos eran leyes para s mismos y luchaban por el libertinaje y la anarqua. Eso no era ningn delito en la antigua realidad. Para muchos, era admirable. En la nueva realidad, les dej a ustedes tal como eran, sin cambiarlos. Siguieron siendo luchadores por el libertinaje y la anarqua, y eso es un delito en la realidad actual, la nica realidad que ustedes conocen. Me asegur de que ustedes pudieran ocultarlo. Nadie conoca sus crmenes, y pudieron ustedes elevarse hasta sus actuales puestos. Pero yo saba dnde estaban las pruebas y cmo podan ser descubiertas, y en el momento oportuno... las desvel. Creo ahora que por primera vez capto en sus rostros expresiones que no sugieren los cambios de cansada tolerancia, de desprecio, de regocijo, de fastidio. Capto un ramalazo de miedo? Recuerdan eso a lo que me estoy refiriendo? Piensen! Piensen! Quines eran miembros de la Liga de Libertades Constitucionales? Quin ayud a difundir el Manifiesto por la Libertad de Pensamiento? Algunos pensaban que era muy valeroso y honorable por su parte hacerlo. La clandestinidad les aplaudi con entusiasmo... Vamos, vamos, ya saben a qu me refiero al hablar de la
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clandestinidad. Ustedes ya no estn en activo. Su posicin es demasiado vulnerable y tienen demasiado que perder. Tienen posicin y poder, y esperan adquirir ms an. Por qu arriesgarlos por algo que la gente no quiere? Llevan ustedes sus medallas, y se les cuenta entre los piadosos. Pero mi medalla es ms grande y yo soy ms piadoso, ya que no he cometido sus delitos. Lo que es ms, caballeros, tengo a mi favor el hecho de haber informado contra ustedes. Un acto vergonzoso? Un acto escandaloso? Mi informacin? En absoluto. Ser recompensado. Me he sentido horrorizado ante la hipocresa de mis colegas, disgustado y asqueado por su pasado subversivo, preocupado por lo que podran estar planeando ahora contra la sociedad ms noble y piadosa jams establecida sobre la Tierra. Como consecuencia, he puesto todo ello en conocimiento de los hombres decentes que, con verdadera sobriedad de pensamiento y humildad de espritu, ayudan a dirigir la poltica de esa sociedad. Ellos lucharn contra la maldad que les oprime a ustedes para salvar sus almas y convertirles en verdaderos hijos del Espritu. Imagino que sus cuerpos sufrirn algn dao en el proceso, pero, qu importa? Ser un precio insignificante a pagar por el inmenso y eterno bien que les depararn. Y yo ser recompensado por hacer posible todo eso. Creo que ahora estn ustedes realmente asustados, caballeros, pues se halla prximo a llegar el mensaje que todos estamos esperando, y ahora comprenden por qu se me ha pedido que permanezca aqu con ustedes. El rectorado es mo, y mi interpretacin de la teora de Muller, combinada con la ignominia de Muller, la convertir en los libros de texto en la teora de Dinsmore y tal vez me depare el premio Nobel. En cuanto a ustedes... Se oy un rtmico sonido de pisadas al otro lado de la puerta; luego, una vibrante voz de alto!. Se abri bruscamente la puerta. Entr en el recinto un hombre cuyo sobrio atuendo gris, ancho cuello blanco, sombrero de hebilla y gran cruz de bronce le proclamaban como capitn de la temida Legin de la Decencia. Dijo, con voz nasal: Horatio Adams, os detengo en nombre de Dios y de la Congregacin por el crimen de diabolismo y brujera. Carl Muller, os detengo en nombre de Dios y de la Congregacin por el crimen de diabolismo y brujera. Hizo un gesto breve y rpido con la mano. Dos legionarios se acercaron a los dos fsicos, que permanecan sentados en sus sillas, horrorizados y estupefactos, los hicieron ponerse en pie de un tirn, los esposaron y, con un gesto inicial de humildad hacia el sagrado smbolo, arrancaron las crucecitas que colgaban de sus solapas. El capitn se volvi hacia Dinsmore. Vuestro en santidad, seor. Se me ha pedido que os entregue esta comunicacin del Consejo de Administradores. Vuestro en santidad, capitn respondi gravemente Dinsmore,
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acaricindose su cruz. Me congratula recibir las palabras de esos hombres piadosos. Saba lo que contena la comunicacin. Como nuevo rector de la Universidad, podra, si as lo decida, suavizar el castigo de los dos hombres. Aun as su triunfo sera suficiente. Pero slo si no haba peligro. Y bajo el dominio de la Mayora Moral, deba recordar, nadie estaba jams verdaderamente libre de peligro.

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