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Propagación de la luz

De todos los fenómenos físicos, los relacionados con la luz posiblemente sean los más fascinantes e intrigantes. Las preguntas ¿qué es la luz?, ¿cómo es posible la visión?, ¿qué son los colores?, ¿cómo se forman los arco iris?, etc. han preocupado al ser humano desde siempre, siendo la historia de los esfuerzos por responderlas un aspecto central de las ciencias físicas. El estudio de la luz, denominado óptica, normalmente se divide en dos secciones: Propagación de la luz, en que se abordar la óptica sobre la base de la noción de rayo de luz (razón por la cual se denomina óptica geométrica) y Naturaleza de la luz, en el que se estudia la óptica considerando la luz como un fenómeno ondulatorio (en este caso hablaremos de óptica física).

  • A) La rapidez de la luz

Según las referencias históricas, quien primero intentó medir la rapidez de la luz fue Galileo Galilei (1564-1642) haciendo señales con una lámpara a otra persona situada a una distancia conocida. Si bien el método empleado por Galileo no era incorrecto, la gran rapidez con que viaja la luz, hacía impracticable el experimento.

El primero en medir esta rapidez, en 1675, fue el astrónomo danés el Olaf Römer (1644 – 1710) a través de la observación de los satélites de Júpiter. Ellos giran alrededor de este planeta demorando cierto tiempo en completar una órbita. Cuando el planeta se encuentra más alejado de la Tierra, el movimiento de sus satélites parece retrasarse debido a que la luz que proviene de ellos demora más tiempo en recorrer una distancia mayor. La precisión obtenida con este método no fue muy buena, pero tuvo el mérito de probar que la luz no se propagaba de forma instantánea.

En 1849, Hippolyte Fizeau (1819 – 1896) mide la velocidad de la luz dentro de un laboratorio. Su método consistió en interceptar un rayo de luz reflejado en un espejo con los dientes de una rueda giratoria. El resultado de las mediciones indicaba que la luz tendría una rapidez de 313.274 km/s en el aire. Años más tarde, en 1880, el físico estadounidense Albert Michelson (1852-1931) logra mayor exactitud con una técnica similar. Su método consiste en hacer girar con la rapidez exacta un sistema de espejos en el que se refleja un rayo de luz. Hoy se define la rapidez de la luz, en el vacío, como 299.792.456 m/s y se la designa con la letra “c”. Para efectos de cálculo, a menos que se indique algo diferente, empleamos la aproximación c = 3 x 10 8 m/s. Del mismo modo, aunque en el aire esta velocidad es levemente menro, también se emplea el mismo valor que par el vacío.

  • B) Los fenómenos de luz y sombra

Solamente mirando el borde de un objeto, como el marco de una puerta o una regla, sabemos si éste se ajusta o no a una recta. ¿Por qué? Porque intuitivamente partimos del hecho de que la luz se propaga en línea recta. Otra evidencia de su propagación rectilínea surge del análisis de las

sombras. Si un punto P emite luz, una esfera opaca Q producirá en una pantalla sombra circular, tal como se ilustra en la figura.

o telón una

Propagación de la luz De todos los fenómenos físicos, los relacionados con la luz posiblemente sean

Por otra parte, una mitad de la esfera estará iluminada y la otra estará sumida en la oscuridad. Si la fuente no es puntual, como se aprecia en la figura, veremos además una zona de penumbra.

Estos fenómenos de luz, sombra y penumbra son bastante habituales en la vida diaria, pero donde resultan espectaculares es en el ámbito astronómico, particularmente en el caso de los eclipses. En efecto, el día y la noche, las fases de la Luna y los eclipses de Sol y de Luna son fenómenos de luz y sombra. Las siguientes figuras ilustran estos fenómenos.

Fases Lunares

Las diferentes fases lunares para un observador en la Tierra, corresponden a la forma en que este satélite es iluminado por el Sol,

Eclipses En la figura se observa como la luna proyecta su sombra sobre la Tierra, Sol.

Eclipses

En la figura se observa como la luna proyecta su sombra sobre la Tierra, Sol.

generando un eclipse de

Eclipses En la figura se observa como la luna proyecta su sombra sobre la Tierra, Sol.
Eclipses En la figura se observa como la luna proyecta su sombra sobre la Tierra, Sol.

Cuando la Tierra proyecta su sombra sobre la Luna, oscureciéndola, estamos frente a un eclipse lunar.

Eclipses En la figura se observa como la luna proyecta su sombra sobre la Tierra, Sol.

Otro hecho que pone en evidencia la propagación rectilínea de la luz es la cámara oscura. Como es

muy

fácil

de

hacer, se recomienda

que la construyas

y realices algunas observaciones y

experimentos con ella. Como se ilustra en la figura, basta una caja de cartón y un pedazo de papel

diamante.

 
Bajo el mismo principio de la cámara oscura
Bajo
el mismo
principio
de
la cámara
oscura
funcionan el ojo
funcionan el ojo

y

la

cámara fotográfica. Las

principales partes del ojo humano se ilustran en la siguiente figura.

Eclipses En la figura se observa como la luna proyecta su sombra sobre la Tierra, Sol.

C) La reflexión de la luz y los espejos

La luz se refleja prácticamente en todas las superficies a las que llega. Gracias a este fenómeno es que podemos ver la mayoría de las cosas que nos rodean: los árboles, las montañas, los muebles y las personas. Sin embargo, no todos los objetos reflejan la luz de la misma forma. Algunos la

reflejan más ordenadamente que otros. En la siguiente

figura

el

caso

(a)

especular y el (b) lareflexión difusa.
especular y el (b) lareflexión difusa.

ilustra la reflexión

La reflexión especular, es la reflexión que asociamos a los espejos o a superficies muy lisas, como una placa metálica, una madera muy pulida o la superficie del agua en reposo. Cuando la luz se refleja especularmente, se desvía en una sola dirección y casi sin pérdidas de energía, ya que un espejo refleja prácticamente toda la luz que incide sobre él. Aunque cuando hablamos de reflexión casi siempre pensamos en los espejos, es importante recordar que todos los cuerpos que vemos reflejan la luz. En efecto, podemos ver a los cuerpos que nos rodean debido a la reflexión difusa.

La reflexión difusa es la que experimenta la luz cuando incide sobre un cuerpo cuya superficie no es lisa o pulida, sino que más bien irregular. Esto es lo que ocurre por ejemplo cuando miramos una flor. Este cuerpo podemos verlo debido a que la luz que incide sobre él se refleja en todas direcciones, con diferentes colores.

Ley de la Reflexión

La reflexión especular se rige por una sencilla ley, cuya formulación incluso, es bastante intuitiva. En efecto, tal como muestra la figura; si hacemos incidir un rayo de luz en un punto de una superficie reflectora, tendremos un rayo reflejado. Si trazamos en el punto de incidencia (donde llega el rayo incidente) una línea imaginaria perpendicular a la superficie reflectora, podremos apreciar que siempre se cumple que el ángulo de incidencia (formado por el rayo incidente y la normal) y el ángulo de reflexión (formado por el rayo reflejado y la normal) son de igual medida.

C) La reflexión de la luz y los espejos La luz se refleja prácticamente en todas
r
r

Es decir, los ángulos de incidencia (

normal, son de iguales

i =
i
=

i) y de reflexión (

C) La reflexión de la luz y los espejos La luz se refleja prácticamente en todas

r), medidos respecto de la línea

Es importante notar que esta ley se cumple también en la reflexión difusa.

Imágenes en espejos planos

Nos resulta muy natural ver imágenes en espejos planos, como cuando nos peinamos frente a un espejo o miramos el reflejo de un paisaje de un lago. Pero ¿cómo se explica lo que vemos?, ¿qué caracteriza a esas imágenes? Cada vez que nos formulemos preguntas como estas, las respuestas las encontraremos en la ley de reflexión.

¿Cómo se forman las imágenes que vemos en un espejo plano?

Supongamos que una persona pone una flor frente al espejo, tal como ilustra la figura. Como muestra la figura. Al poner su ojo en la posición indicada, los rayos de luz que provienen de la flor real, serán reflejados por la superficie del espejo y llegarán al ojo humano, sin embargo, nuestro ojo no es capaz de percibir de dónde vienen los rayos de luz, sino que siempre los percibe como si vinieran en línea recta hacia él, es decir, el ojo percibirá como si viniesen del otro lado del espejo. Esto hace que el ojo capte la imagen del objeto en la posición que indica la figura. A esta imagen, que sólo capta el ojo, se le denomina imagen virtual; porque en definitiva, se trata de una especie de ilusión óptica (fig.1).

fig. 1 fig. 2 La figura 2 ilustra cómo se forma en un espejo plano la
fig. 1 fig. 2
fig. 1
fig. 2

La figura 2 ilustra cómo se forma en un espejo plano la imagen (I) de una persona que se pone

enfrente de él. Este tipo de imagen se denomina

virtual, puesto que sólo la capta nuestro ojo. En

efecto, esta imagen está formada la “proyección” que nuestro ojo hace de los rayos reales.

En contraposición existen imágenes a las que denominaremos

reales, por estar conformadas por

rayos de luz, y por lo tanto pueden proyectarse sobre una superficie o pantalla. Estas son las que se forman, por ejemplo, en el papel diamante de la cámara oscura o en un telón al proyectar una diapositiva. Otras características importantes de las imágenes que se producen en los espejos planos son: a) la distancia ente el objeto O y el espejo es igual a la distancia entre la imagen I y el espejo; b) el tamaño de la imagen es igual al tamaño del objeto; y c) la posición de la imagen es derecha en relación con el objeto; es decir, si la cabeza de la persona está arriba, la cabeza de la imagen también está arriba. No obstante, si la persona cierra el ojo derecho ¿qué ojo cierra la imagen? Comprueba estos hechos.

Imágenes en espejos curvos

El tipo de espejo curvo más importante es el parabólico. Esta es la forma que apreciamos en muchas antenas de radio, televisión y radiotelescopios, lo que no es un hecho casual.

Los espejos parabólicos pueden ser cóncavos o convexos. En ellos hay que reconocer un eje de

simetría o

eje óptico, un

vértice

(V) y un

foco

(F), los cuales se ilustran en los esquemas de la

siguiente figura.

 
fig. 1 fig. 2 La figura 2 ilustra cómo se forma en un espejo plano la

Si a estos espejos se envía un haz de rayos de luz paralelos al eje óptico, en el espejo cóncavo

(figura a) se reflejan de modo que convergen a un punto, el cual corresponde a un

foco real (F). En

el caso del espejo convexo (figura b), divergen como si procedieran de un punto que está detrás

del espejo y por el cual no pasan los rayos de luz, razón por la cual se denomina distancia entre el vértice y el foco es la distancia focal y la designaremos f.

foco virtual(F). La

Las siguientes figuras ilustran el trazado de rayos que explica la formación de las imágenes en dos casos particulares. ¿Qué pasa con la imagen de la flecha si el objeto se aproxima al espejo?

fig. 1 fig. 2 La figura 2 ilustra cómo se forma en un espejo plano la

D) La refracción y las lentes

D.1. Refracción en superficies planas

fig. 1 fig. 2 La figura 2 ilustra cómo se forma en un espejo plano la

La refracción de la luz se produce simplemente cuando la luz cambia de medio de propagación, es decir, se transmite desde un medio a otro. Esto es lo que ocurre por ejemplo, cuando la luz pasa desde el aire hacia el agua, o bien desde el espacio exterior (casi vacío) hacia el aire atmosférico. Dependiendo de la dirección con que la luz incida sobre la superficie de un medio, la refracción puede generar además una desviación o cambio de dirección del rayo de luz.

Por ejemplo,

si

la

luz

al cambiar de

medio incide

sobre el segundo medio de propagación

de

manera

perpendicular

a

su

superficie,

hay

refracción

pero

sin

cambio

de

dirección.

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal como muestra la figura.

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal

El cambio de medio o refracción implica un cambio de rapidez y al mismo tiempo un cambio de longitud de onda, por tanto, En estos casos pude cambiar el color de la luz, ya que tal como veremos más adelante, en un modelo ondulatorio de la luz, el color de ésta está asociado a su longitud de onda.

¿De qué factores depende la desviación que experimenta la luz en su refracción?

Supongamos que un rayo de luz se propaga por un medio en el que viaja con una velocidad V 1 cierto instante incide sobre otro de manera oblicua. Si trazamos una línea normal en el punto de

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal

y en

incidencia (perpendicular a la superficie de contacto entre ambos medios), llamaremos

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal

a 1

al ángulo

de incidencia (formado por el rayo incidente y la normal) y

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal

a 2

al ángulo de refracción (formado por

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal

el rayo refractado y la normal). Si llamamos V 2 propagación, tenemos que:

a la velocidad de la luz en el segundo medio de

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal
Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal

Cuando el rayo de luz se refracta hacia un medio de mayor velocidad, se desvía alejándose de la normal. Cuando el rayo de luz se refracta hacia un medio de menor velocidad, se desvía acercándose a la normal.

Esta es la razón por la cual un lápiz sumergido en un vaso con agua pareciera estar quebrado o el

fondo

de

un

recipiente

con

agua

lo

vemos

más

arriba

de

su

posición

real.

Es fácil constatar que la refracción va siempre acompañada de una reflexión. En efecto, debes

haber notado que el vidrio de una ventana se comporta como un espejo si en la habitación en que te encuentras hay mucha luz y afuera está muy oscuro. Si en estas condiciones aproximas un

objeto, por ejemplo

un

dedo,

a

unos

milímetros del vidrio y observas cuidadosamente,

con

seguridad

verás

dos

o

más

imágenes

de

él.

Otro hecho curioso que se desprende del análisis de la figura anterior, es que cuando miramos a

través del vidrio de una ventana, los objetos que vemos no están exactamente

allí donde los

vemos. Lo mismo ocurre con los astros. Tampoco su luz procede exactamente de donde parece venir, pues, como lo ilustra la siguiente figura, la luz de una estrella se refracta al ingresar a la atmósfera terrestre.

Además, como en la atmósfera hay turbulencias, la densidad del aire varía permanentemente,

haciendo cambiar la dirección en que llegan los rayos de luz, con lo cual las estrellas parecen estar

cambiando de posición. Este efecto se conoce como

titilación.

D.2. La reflexión total interna

Lo más sorprendente de la refracción es que, en algunos casos, aun cuando un rayo de luz que

viaja por un medio incida sobre una superficie de otro medio transparente, no pasa a él; es decir, no se refracta. Lo que hace en este caso es reflejarse como en el mejor de los espejos. Este

fenómeno se denomina

reflexión total interna

y con seguridad lo has notado. Las siguientes figuras

muestran algunos experimentos que ponen en evidencia este fenómeno.

Sin embargo cuando la luz incide sobre el segundo medio de manera oblicua, se desvía tal

Es importante comprender que esta reflexión total interna se produce solamente cuando el ángulo

de incidencia supera cierto valor, conocido como

ángulo límite, el cual depende de los medios. Por

ejemplo, cuando los medios son vidrio y aire, este ángulo es de unos 42º (dependiendo principalmente del tipo de vidrio), y cuando es agua y aire, es de unos 48º.

Debido a la gran calidad de la reflexión que se produce, este fenómeno tiene muchas aplicaciones técnicas: los prismáticos poseen juegos de prismas. ¿Cuál es su utilidad allí? Investiga qué otros instrumentos ópticos también los poseen.

Sin embargo, la aplicación de mayor impacto

es

la

fibra

óptica. Ella

se

emplea

hoy

en

día

principalmente en comunicaciones, presentando grandes ventajas en esta materia. Se trata de

delgadísimos

“conductores de luz” de solo unas centésimas

de milímetro

de

diámetro y

de

centenares de metros de longitud. Como lo ilustra la siguiente figura, la luz que ingresa por uno de los extremos de la fibra sale por el otro y no por sus paredes, pues en ellas se produce reflexión total interna.

Es importante comprender que esta reflexión total interna se produce solamente cuando el ángulo de incidencia

Además, gracias a instrumentos construidos con fibras ópticas, los médicos pueden examinar los órganos internos de sus pacientes mediante una técnica que no resulta invasiva.

D.3. Las lentes

Examinaremos ahora lo que ocurre en las

lentes. .

Las lentes son dispositivos ópticos que permiten

refractar la luz de manera regular, de acuerdo a ciertas reglas. En la siguiente figura se ha representado una lente y algunos de los elementos que nos interesan para comprender lo que ocurre en ellas: su eje óptico, el plano de la lente, sus focos (F) y su distancia focal (f).

Es importante comprender que esta reflexión total interna se produce solamente cuando el ángulo de incidencia
Es importante comprender que esta reflexión total interna se produce solamente cuando el ángulo de incidencia

Las superficies de las lentes pueden poseer distintas formas dando origen a distintos tipos de lentes, según lo indican los cortes (o perfiles) que se ilustran en la siguiente figura.

Lentes convergentes y divergentes

Aquellas lentes que poseen mayor espesor en el centro que en los bordes se denominan

convergentes y lentes divergentes

aquellas en que ocurre lo contrario.

lentes

La siguiente figura muestra la diferencia fundamental entre estos dos tipos de lentes. En las convergentes, rayos de luz que llegan a ellas paralelos al eje óptico, convergen hacia el foco que está del otro lado de la lente. En las divergentes en tanto, divergen como si vinieran del foco que está del mismo lado.

Es importante comprender que esta reflexión total interna se produce solamente cuando el ángulo de incidencia

Las siguientes figuras muestran el trazado de rayos que explica la formación de imágenes (I) para diferentes objetos.

D.4. Sistemas ópticos Con dos o más lentes o con combinaciones de lentes, espejos y prismas,

D.4. Sistemas ópticos

D.4. Sistemas ópticos Con dos o más lentes o con combinaciones de lentes, espejos y prismas,
D.4. Sistemas ópticos Con dos o más lentes o con combinaciones de lentes, espejos y prismas,

Con dos o más lentes o con combinaciones de lentes, espejos y prismas, se pueden producir los efectos ópticos de mayor interés. Casos particularmente importantes son los del telescopio y del microscopio.

El primer telescopio, inventado por Galileo, es un sistema óptico muy simple formado por dos

lentes: una convergente, donde llega la luz de los astros, denominada

por donde se mira con el ojo, denominada

ocular.

objetivo, y otra divergente,

Otro telescopio de gran importancia posee dos lentes convergentes. Se diferencia del anterior porque produce imágenes invertidas, lo cual en astronomía carece de importancia. El trazado de rayos explica su funcionamiento a continuación.

D.4. Sistemas ópticos Con dos o más lentes o con combinaciones de lentes, espejos y prismas,

Los dos telescopios descritos hasta aquí se denominan

refractores. El telescopio inventado por

Newton es de tipo

reflector y el trazado de rayos de la figura siguiente explica su funcionamiento.

D.4. Sistemas ópticos Con dos o más lentes o con combinaciones de lentes, espejos y prismas,

D.5. La óptica del ojo

Antes describimos la estructura del ojo y explicamos que el cristalino corresponde a una lente convergente y que en la retina se forma una imagen real e invertida de las cosas que vemos. Es importante darse cuenta de que podemos ver cosas distantes y cercanas. Las más cercanas las podemos enfocar bien cuando se hallan a poco más de 15 centímetros y las más lejanas a varios cientos de metros, dependiendo de las condiciones de visibilidad del aire. Esto significa que, para que la imagen quede correctamente enfocada en la retina, el cristalino debe cambiar su distancia focal. Ello lo consigue cambiando su curvatura por medio de los ligamientos. Como se indica en la siguiente figura, si lo que miramos está cerca, el cristalino reduce su distancia focal haciéndose más grueso en el centro (a) y a la inversa si el objeto está lejos (b).

D.4. Sistemas ópticos Con dos o más lentes o con combinaciones de lentes, espejos y prismas,

Al ojo lo afectan muchas enfermedades, pero las más frecuentes consisten en la dificultad para

enfocar correctamente las imágenes en la retina. Un caso es el de la

miopía, en que la imagen se

forma antes de la retina; y el otro caso es el de la hipermetropía, en que se forma después.

Afortunadamente, ambos casos se corrigen muy fácilmente por medio de lentes. En el primer caso basta anteponer al ojo una lente divergente (a) y en el segundo, una lente convergente (b), según se indica en la siguiente figura.

Naturaleza de la luz A) Los colores Los colores son responsables de gran parte de la

Naturaleza de la luz

A) Los colores

Los colores son responsables de gran parte de la belleza de que disfrutamos en nuestro mundo.

¿Qué son? ¿Cuántos existen? ¿Son una característica de los objetos o depende del color de la luz

con que se los ilumine? En esta sección

trataremos de responder preguntas como estas.

Fue Newton quien descubrió que al hacer girar rápidamente un disco (el disco de Newton) pintado con diferentes colores, se veía blanco. Tú puedes hacer el experimento según se ilustra en la siguiente figura.

Naturaleza de la luz A) Los colores Los colores son responsables de gran parte de la

El disco de Newton nos prueba que el blanco no es un color, sino que corresponde a la sensación visual que se produce cuando se superponen muchos colores distintos.

Lo mismo se puede comprobar si haces incidir sobre una cartulina blanca la luz de tres focos de distinto color, según se muestra en la siguiente figura. La zona donde llegan los tres colores se ve blanca.

Naturaleza de la luz A) Los colores Los colores son responsables de gran parte de la

El negro tampoco es un color, ya que corresponde a la ausencia de luz.

Los colores con que vemos los objetos dependen tanto de los objetos como del color de la luz con que se los ilumine. El color con que vemos un objeto, al iluminarlo con luz blanca, corresponde al color que él más refleja. Por lo tanto, si vemos un objeto negro, se debe a que absorbe todos los colores; uno blanco, en cambio, los refleja todos, mientras uno verde absorbe todos los colores menos el verde, que es reflejado. Esta idea se ilustra en la siguiente figura.

Los colores con que vemos los objetos dependen tanto de los objetos como del color de

Entonces, si en una habitación está todo pintado de verde y, estando a oscuras, entras a ella con una linterna que ilumina en rojo, ¿de qué color ves las cosas? Si haces el experimento, por ejemplo usando papeles celofán rojo para la linterna y cubres la habitación de verde, igualmente podrás ver algo y distinguir colores. Ello se debe a que el papel celofán no es muy buen filtro de colores. Esto se comprueba fácilmente mirando a través de dos papeles celofán de distintos colores, por ejemplo, uno rojo y uno verde. Si fueran buenos filtros, no debiéramos ver nada.

B) La dispersión cromática

En la refracción, la luz blanca se separa en diferentes colores. Este fenómeno se denominadispersión cromática. El efecto es pequeño, pero puede ser amplificado por medio de un prisma triangular como lo hiciera Isaac Newton, a quien se atribuye su descubrimiento. Nótese el orden en que se distribuyen los colores. El que menos se desvía es el rojo, le sigue el anaranjado,

luego el amarillo, después el verde, el azul y, finalmente, el violeta, que es el que más se desvía. El

conjunto de colores así obtenido se denomina

espectro óptico. Este fenómeno muestra que la luz

blanca está formada por todos los colores del espectro.

Para realizar el experimento, si no hay luz solar, puedes emplear cualquier foco potente, como el de un proyector de diapositivas. Si no tienes un prisma de vidrio o acrílico, puedes hacer uno con agua, del modo que se sugiere en la siguiente figura.

Los colores con que vemos los objetos dependen tanto de los objetos como del color de

Este efecto se produce también en los vidrios de las ventanas, botellas y vasos, pero suele pasar desapercibido. En las lentes o gafas que usan las personas y en las lupas tampoco es significativo, pero en instrumentos ópticos constituye un complejo problema.

Donde la dispersión cromática se muestra en todo su esplendor y belleza es en los arco iris. La luz del sol se dispersa en las gotas de lluvia, que actúan como prismas y además la refleja por reflexión total interna, del modo que se ilustra en la siguiente figura.

Los colores con que vemos los objetos dependen tanto de los objetos como del color de

En un día de sol, en un jardín, puedes producir arco iris artificiales y estudiar desde qué ángulos, en relación al sol, se pueden observar.

  • C) Espectroscopia

Ahora analizaremos uno de los descubrimientos más importantes y sorprendentes de la física. Se lo

debemos al físico alemán Joseph Fraunhofer (1787 – 1826). Lo que él hizo fue mirar con mucho aumento la luz dispersada por un prisma y lo que descubrió fue que no era continua, como parece

ser en el arco iris. El instrumento que construyó se denomina

espectroscopio de prisma y, como lo

muestra el esquema de la figura, consiste en una ranura por donde ingresa la luz que se quiere

examinar, la cual llega a un prisma y continúa hacia un telescopio pequeño que enfoca la ranura. Para recorrer el espectro el observador gira el telescopio alrededor de un eje centrado en el prisma.

En un día de sol, en un jardín, puedes producir arco iris artificiales y estudiar desde

La parte inferior de la figura da una idea de lo que Fraunhofer vio al examinar el espectro del Sol.

Pudo distinguir más de 500 líneas oscuras, denominadas

líneas de absorción. También observó con

su instrumento otras fuentes de luz emitidas por diversas lámparas y encontró líneas diferentes.

Lo importante de saber en este momento, pues los detalles sobre los espectros los estudiaremos en la unidad “El mundo atómico”, es que estas líneas hablan principalmente del objeto que emite la luz. Su análisis permite determinar los elementos químicos presentes en el cuerpo que emite luz, su abundancia relativa, la temperatura que poseen y muchas otras cosas.

Por otra parte, debido al efecto Doppler, que también ocurre para la luz, estas líneas espectrales se encuentran desplazadas hacia el extremo rojo del espectro cuando una estrella o galaxia se aleja de nosotros y hacia el azul, cuando se aproxima.

  • D) Difracción

Ahora analizaremos otro fenómeno con que nos sorprende la luz. ¿Qué ocurre con la luz cuando pasa por una ventana u orificio? La respuesta, conforme a lo que vimos en el primer capítulo

relativo a los fenómenos de luz y sombra, se da en la figura siguiente (superior). La respuesta, al parecer, es que aparentemente nada. Pero lo sorprendente es que si el orificio es muy pequeño,

entonces la luz se abre llegando a lugares donde no la esperamos. La figura

fenómeno, denominado

difracción.

inferior ilustra este

Con la punta de una aguja o alfiler haz un
Con la
punta
de una
aguja
o alfiler haz un

pequeño orificio en un

papel metálico

y mira

con

atención a través de él el foco de un poste de alumbrado público lejano, que hará las veces de emisor puntual de luz. Luego compara lo que ves directamente con lo que ves a través del orificio.

Si observas con mucho cuidado verás que en la

mancha de difracción

se aprecian tenues anillos

alternativamente iluminados y oscuros, así como algunos colores.

Si dispones de un puntero láser puedes hacer el experimento que se describe en la siguiente figura.

Con la punta de una aguja o alfiler haz un pequeño orificio en un papel metálico

Como puedes ver, la luz se comporta en este caso de un modo similar al sonido. La difracción del sonido nos resulta bastante natural, pero en la luz es sorprendente. Estamos acostumbrados a escuchar sonidos que se producen en lugares en que no podemos ver la fuente que los produce, debido a que la difracción del sonido es predominante en las ventanas y puertas de nuestras casas. En el caso de la luz, en cambio, si bien esta también se difracta, el efecto es notorio únicamente si el orificio por donde pasa es muy pequeño.

  • E) Interferencia

Sonido más sonido en algunos casos puede producir silencio. Esto sucede cuando dos ondas de sonido se superponen destructivamente, igual como se observa en las zonas nodales de una cuerda en vibración. ¿Será posible que en algún caso luz más luz produzca oscuridad? La respuesta es afirmativa.

Quien lo demostrara en 1803, en un famoso experimento, fue Thomas Young (1773-1829). Éste consistió en hacer llegar un haz de luz simultáneamente a dos rendijas muy delgadas y muy cercanas, según se ilustra en el siguiente esquema.

Con la punta de una aguja o alfiler haz un pequeño orificio en un papel metálico
  • F) Modelos sobre la luz

¿Qué es la luz? La respuesta puede parecer obvia, la luz es

“lo que vemos” o más bien “lo que nos

permite ver las cosas que nos rodean”. Sin embargo el sentido de esta pre3gunta tiene que ver con

la naturaleza misma de la luz. Es decir…

¿La luz es una onda o una corriente de partículas? Aún

cuando hoy día se da por superado este debate asumiendo que la luz tiene una naturaleza dual; no

fue un camino corto ni tampoco libre de obstáculos. En efecto, es una historia llena de contradicciones en la que los hombres de ciencia fueron discutiendo y probando modelos por siglos hasta llegar a establecer el modelo actual.

A principios del siglo XVIII, Isaac Newton desarrolló en una de sus más importantes obras, Optics (1704), una teoría destinada a explicar los fenómenos de la luz. Ella se basaba en la suposición de que la luz está constituida por minúsculas partículas que, como verdaderos proyectiles, viajan con gran rapidez y en línea recta. Si bien este modelo es bastante coherente, encuentra algunas dificultades para explicar algunos fenómenos, particularmente la interferencia. Estas dificultades sumadas a otras situaciones como el que la luz no transportara masa siendo una partícula, hizo renacer una antigua teoría propugnada por el físico y astrónomo holandés Cristian Huygens (1629 – 1695). El modelo propuesto por Huygens consideraba a la luz como una onda que podía propagarse en el espacio de la misma forma que lo hacían las ondas conocidas hasta el momento, es decir, sin transporte de materia, con lo que este modelo parecía ser más completo que el propuesto por Newton. Sin embargo, un solo detalle hacía tambalear el naciente modelo ondulatorio. El detalle que mencionamos se refiere a los siguiente, los científicos se preguntaban… si la luz es una onda… ¿cómo puede viajar en el vacío? Esto era de vital importancia, ya que todas las ondas conocidas hasta el momento meran ondas mecánicas, es decir, que requerían un medio de propagación. Huygens trató de superar el problema postulando la existencia de una sustancia que llenaba todo el Universo a la que llamó Eter. Esta idea, aunque ingeniosa no dejó conforme a los científicos, a quienes el gran prestigio de Newton les hizo terminar aceptando el modelo corpuscular.

Sin embargo, al correr de los años ocurrieron diversos hechos que hicieron cambiar la mirada de los científicos paulatinamente. En las primeras décadas del siglo XIX, el médico Thomas Young descubre la interferencia y la difracción de la luz (fenómenos ondulatorios), lo que le hace revitalizar la teoría de Huygens. Sin embargo no es capaz de establecer porqué la luz viaja en el vacío. Años más tarde, James Clero Maxwell, un destacado ingeniero y físico en 1865 logra establecer un modelo matemático para el electromagnetismo de Michael Faraday y postula la existencia de ondas electromagnéticas, es decir ondas producidas por perturbaciones electromagnéticas y que viajan a través de la superposición de campos eléctricos y magnéticos, sin necesidad de medio alguno, es decir, pueden propagarse en el vacío.

Los estudios de Maxwell, que dan origen al modelo electromagnético de la luz, en 1888 son confirmados de manera experimental por Hertz, quien produce ondas electromagnéticas.

Sin embargo los descubrimientos de Maxwell y Hertz, aunque muy acabados, establecen un modelo

para la luz que a principios del siglo XX no es capaz de explicar diversos fenómenos como la emisión de cuerpos incandescentes (estudiado por Max Planck) y el efecto fotoeléctrico (estudiado por Albert Einstein), lo que hizo necesario volver a revisar el modelo corpuscular. Este último

esfuerzo dio por resultado un modelo (aceptado hasta hoy) que señala que la luz naturaleza dual.

tiene una

Que la luz tenga naturaleza dual, no significa que sea onda o partícula a la vez, sino que puede

comportarse

como

una

corriente

de

partículas

o

bien

como

una

onda

electromagnética,

dependiendo de las circunstancias. Esta idea fue bastante resistida al principio ya que en esencia

plantea una nueva forma de entender

la naturaleza, donde el observador determina en gran

medida lo que quiere ver. Así por ejemplo, si hacemos un experimento para demostrar que la luz

es una onda electromagnética,

ésta

se

comporta como

tal.

Por

otra parte,

si hacemos

un

experimento para demostrar que la luz es una corriente de partículas, la luz congruentemente se

comportará

como

una

corriente

de

partículas.

Es importante en este caso el lenguaje, porque la naturaleza dual significa que la luz se puede

comportar como una onda o como una corriente de partículas,

pero

no

como ambas cosas al

mismo tiempo (no es onda

y

partícula, sino que onda

o

partícula).