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NUMERO MONOGRAFICO

NOVIEMBRE 2004 5,50 EURO

LO QUE DEBEMOS A EINSTEIN


EL LEGADO DEL OFICIAL DE PATENTES: APLICACIONES PARA EL SIGLO XXI EINSTEIN Y LA FISICA CUANTICA LA CONSTANTE COSMOLOGICA LA TEORIA DE CUERDAS UNIFICACION DE LAS FUERZAS

00338

9 770210 136004

6 El legado del oficial de patentes


Gary Stix En 1905, las cavilaciones de un funcionario de la oficina de patentes suiza cambiaron para siempre la concepcin del universo. Noviembre de 2004 Nmero 338

12 Nuestro Einstein cotidiano


Philip Yam Orientarse con un GPS, colgar un cuadro con un nivel lser, fotocopiar: todo se lo debemos a Einstein.

3 HACE...
50, 100 y 150 aos.

4 APUNTES
Gentica... Geologa... Neurobiologa... Entomologa... Extraterrestres... Fsica.

18 Aplicaciones de la fsica moderna para el siglo XXI


W. Wayt Gibbs Tcnicas de nuevo cuo aplican a la informtica, la medicina e incluso a la navegacin algunas teoras de Einstein.

26 CIENCIA Y SOCIEDAD
Sumideros de carbono, en manglares de Tabasco... Mediterrneo noroccidental, relieve submarino.

34 La brjula de Einstein
Peter Galison El electromagnetismo de una barra imantada desvi la atencin de Einstein mientras perfeccionaba la teora de la relatividad general. Por qu?

38 Einstein y los comienzos de la fsica cuntica: de la osada al desencanto


Luis Navarro Veguillas

32 DE CERCA
Vivir en canales de hielo.

Einstein consider revolucionarias algunas de sus ideas sobre la fsica cuntica. Pero su osada no le condujo al xito pleno, sino al desencanto final.

50 La constante cosmolgica
Lawrence M. Krauss y Michael S. Turner Una nueva presentacin de la constante cosmolgica de Einstein puede sealar el camino que lleve a superar la relatividad general.

58 El paisaje de la teora de cuerdas


Raphael Bousso y Joseph Polchinski La teora de cuerdas predice que el universo ocupa al azar un valle de entre una coleccin casi infinita de hondonadas en un inmenso paisaje de posibilidades.

86 CURIOSIDADES DE LA FSICA
Interacciones que pegan, por Jean-Michel Courty y douard Kierlik

68 Estaba Einstein en lo cierto?


George Musser A diferencia de casi todos sus contemporneos, Einstein crea que la mecnica cuntica cedera el paso a una teora clsica.

72 Bsqueda de violaciones de la relatividad


Alan Kosteleck Para descubrir indicios de una teora unificada que complete la fsica, se buscan violaciones del principio en que Einstein bas la relatividad.

88 JUEGOS MATEMTICOS
Numerogooglia, por Juan M.R. Parrondo
FRECUENCIA DE APARICIONES

0,35 0,3 0,25 0,2 0,15 0,1 0,05 0 1 2 3 4 5


NUMERO

82 La unificacin de las fuerzas


George Musser En un artculo publicado por Scientific American en 1950, esbozaba su teora unificada de la fsica. Result ser errnea.

90 IDEAS APLICADAS
Organos de tubos, por Mark Fischetti

84 Einstein y Newton
Alan Lightman Los dos gigantes de la ciencia compartan genio y figura.

92 LIBROS
Vida, origen y desarrollo.

COLABORADORES DE ESTE NUMERO


Asesoramiento y traduccin: Luis Bou: Nuestro Einstein cotidiano, Aplicaciones de la fsica moderna para el siglo XXI, La unificacin de las fuerzas y Einstein y Newton; Jos Chabs: La brjula de Einstein; Ramn Pascual: La constante cosmolgica; A. Garcimartn: El paisaje de la teora de cuerdas; J. Vilardell: Hace..., Apuntes, Estaba Einstein en lo cierto?, Bsqueda de violaciones de la relatividad, Curiosidades de la fsica e Ideas aplicadas

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H ACE
...cincuenta aos
CORTEJO ANIMAL. Cuando el macho de faisn dorado despliega su brillante plumaje ante la hembra, acostumbramos a decir que la est cortejando. Sin embargo, aplicada a no humanos, el significado de esta expresin no est nada claro; la idea resulta tan antropomrfica que los zologos se muestran reacios a utilizarla en la descripcin de las as llamadas actividades nupciales de los animales. Pero tan extraas, y a menudo grotescas, actividades estn ah, lo mismo que el Everest; as que algunos de nosotros nos hemos propuesto investigarlas. Comparadas con alimentarse, huir de los depredadores u otros comportamientos que responden a una clara motivacin, las posturas de cortejo de los animales resultan absolutamente enigmticas, pues es difcil hallar las razones que las causan, e incluso las funciones que desempean. N. Timbergen [Nota de la redaccin: Nikolaas Timbergen gan el premio Nobel de fisiologa y medicina en 1973.] ANTICUERPOS. Mi colega el microbilogo australiano Frank Fenner y yo sugeramos en 1949 una nueva teora sobre la produccin de anticuerpos. Se la conoce por hiptesis del automarcador. Se trata de una propuesta provisional, pues presupone sucesos de los que slo existen vagos indicios. Declara que las clulas depuradoras del cuerpo (tcnicamente, las clulas del sistema retculo-endotelial) cuentan con ciertas estructuras que nosotros llamamos unidades de reconocimiento. Esas unidades reconocen una gama limitada de automarcadores. El reconocimiento se da simplemente en virtud de un patrn estructural complementario como el que opera entre la llave y su cerradura, o entre una enzima y la molcula con la que se une.Sir Macfarlane Burnet [Nota de la redaccin: Burnet gan el premio Nobel de Fisiologa o Medicina en 1960.] ETER CSMICO. En la revista Knowledge, miss Agnes Clerke escribe: La gloria del firmamento es transitoria, pero el ter, intangible e invisible, permanece sin que sepamos por qu. Tal como es hoy era ya cuando el Fiat Lux se pronunci; su principio tiene que haber sido coetneo con el del tiempo. Elude la percepcin comn y dificulta el escrutinio delicado. No detiene, ni absorbe, ni dispersa la luz, al menos de forma perceptible. Mirando, empero, bajo la superficie de las cosas, hallamos que esa semifabulosa quintaesencia realiza sin trabas todas las labores del mundo. En ella se enrazan todas las potencias de la materia; en ella est latente la sustancia de la materia.

...ciento cincuenta aos


ESTAMOS SOLOS? Sir David Brewster, quien supone habitadas las estrellas, al ser la esperanza de los cristianos, pregunta: Es necesario que un alma inmortal penda de un esqueleto seo? Debe ver con dos ojos, descansar sobre un par de extremidades? Por qu no puede tener asiento en un Polifemo con un globo ocular, o en un Argos con un centenar? Por qu no puede reinar en la gigante complexin de los Titanes y mover las cien manos de Briareo? Suponiendo que sea as, qu tiene tampoco que ver con la esperanza de los cristianos? Nada en absoluto. Especular as sobre las ciencias fsicas, independientemente de cualquier prueba slida de una u otra ndole, as como arrastrar a la religin hacia tales controversias, ni honra al Autor de la religin, ni aade un solo laurel a la guirnalda de las ciencias. Ni seremos tampoco nunca capaces de decir si Marte o Jpiter albergan un solo objeto viviente. EL ASCENSOR DE SEGURIDAD. La figura anexa corresponde a una perspectiva del ascensor perfeccionado de Elisha G. Otis, de Yonkers (Nueva York), quien ya se ha asegurado la patente. Consta de una plataforma unida a un bastidor que se mueve entre dos cremalleras verticales; la parte superior del bastidor cuenta con unos linguetes que se enganchan a las cremalleras cuando cesa la fuerza que sostiene y eleva el ascensor. Merced a esta mejora, si se rompe la cuerda, la plataforma queda sujeta, sin posibilidad de accidente ni heridas, pues se impide la cada del peso. Este excelente ascensor de plataforma se exhibi en el Palacio de Cristal durante la temporada pasada. Caus gran admiracin. 3

...cien aos
ULTIMO MODELO EN CAAS DE PESCAR. Las caas de pescar de acero han alcanzado tal grado de perfeccin, que ya se venden en grandes cantidades, reemplazando a las de bamb. Ms fciles de transportar, mejor equilibradas y ms sensibles, se adaptan a los gustos ms exigentes. Se fabrican con tubo de acero templado de la mejor calidad, lacado. INVESTIGACIN
Y

El ascensor de Otis, para su mayor seguridad, 1854.

CIENCIA, noviembre, 2004

A PUNTES
GENETICA

Secuencias invasoras

as mitocondrias, las centrales de energa de las clulas, poseen su propio ADN, prueba de que sus antepasados antao vivieron libres y colonizaron las clulas. Puede que an sigan actuando como invasoras. Investigadores del Instituto Pasteur de Pars han descubierto en el genoma del ncleo celular humano 211 fragmentos de ADN coincidentes con secuencias de las mitocondrias. Conjeturan que se integraron errneamente durante las actividades rutinarias de restauracin del ADN. Tal invasin gentica parece seguir en curso, pues 27 de esos fragmentos son privativos del Homo sa-

Las mitocondrias podran haber invadido no slo las clulas, sino incluso sus ncleos.

piens; tienen que haber colonizado los cromosomas despus de que los humanos divergieran de los dems primates, es decir, en los ltimos cuatro, cinco o seis millones de aos. Esa inclinacin del ADN mitocondrial a alojarse en los genes nucleares podra causar enfermedades; algunos fragmentos provocaron la mutacin de genes supresores de tumores. Esa invasin de ADN mitocondrial podra tambin contribuir al rastreo de las migraciones y evolucin humanas, ya que los grupos tnicos poseen sus propias mezclas de fragmentos. Charles Choi

GEOLOGIA

El interior de la Tierra

o podemos extraer muestras del interior de la Tierra; slo deducir de qu est hecho. La informacin se busca en las rocas gneas (volcnicas) o metamrficas (que se han transformado tras haber sufrido altas presiones y temperaturas bajo la superficie); tambin, en las variaciones tridimensionales de la velocidad de las ondas ssmicas. Francis Birch, eminente geofsico ya fallecido, cre con sus colaboradores los mtodos que coordinan todos esos datos. Estudi cmo se modifica la rigidez de las rocas cuando experimentan las presiones y temperaturas extremas propias de los interiores planetarios. Como la velocidad de las ondas ssmicas depende de esa rigidez, de un mapa de

velocidad ssmicas podremos inferir temperaturas y composiciones. Buena parte de lo que sabemos acerca de los patrones convectivos a gran y pequea escala, los motores de la tectnica de placas, procede de mediciones indirectas de la temperatura y la composicin del tipo de las concebidas por Birch. Distintas misiones a la Luna y Marte han instalado sismmetros all. Antes de que dejasen de funcionar nos han proporcionado informacin, apasionante pero limitada. Casi todas las misiones que aterrizarn en planetas llevarn instrumentos sismolgicos; algunas podrn incluso traer piedras a la Tierra. Arthur Lerner-Lam, Universidad de Columbia

NEUROBIOLOGIA

Misterios auditivos

l hemisferio izquierdo del cerebro suele procesar los sonidos del habla y el derecho, los cambios de tono. Nuevos estudios con bebs indican que los odos podran determinar la especializacin auditiva del cerebro. En concreto, es innato al odo derecho (correspondiente al hemisferio izquierdo) que su reaccin a las variaciones de sonido rpidas sea ms viva que la del odo izquierdo, que prefiere los tonos. Las audilogas Yvonne Sininger, de la Universidad de California en Los Angeles, y Barbara Cone-Wesson, de la Universidad de Arizona, expusieron unos bebs a chasquidos y a pares de notas por ambos odos, y recogieron la amplificacin ecoica de la energa acstica debida a las clulas ciliares de la cclea. El odo derecho tenda a amplificar los chasquidos, que recuerdan al habla, y el izquierdo amplificaba los tonos, pese a que las zonas auditivas del cerebro estn infradesarrolladas en los bebs. J. R. Minkel

Por ese odo entran las notas

INVESTIGACIN

CIENCIA, noviembre, 2004

NICK KELSH Corbis

P. MOTTA Y T. NAGURO/SCIENCE PHOTO LIBRARY

ENTOMOLOGIA

Servicios de informacin

n algunas especies de insectos sociales, las obreras se vigilan mutuamente para que ninguna ponga sus propios huevos y deje de cuidar los puestos por la reina. Se supona que tal prctica se segua en los nidos que albergan reinas o machos mltiples; en ese caso las obreras tienen menos genes comunes por trmino medio y salen ganando con la dedicacin a la ms cercana. Pero un repaso de las investigaciones efectuadas con 50 especies de hormigas, abejas y avispas ha descubierto que en nidos bastante endogmicos es tan probable la persecucin de los individuos dscolos como en los ms exogmicos. Sealan los investigadores, Robert Hammond y Lauren Keller, de Lausana, que habr tambin controles si una conducta fraudulenta le resulta gravosa al nido; ocurrira en el caso de que reinase confusin acerca de los linajes. Parece, pues, que el impulso hacia la eficacia pesa ms J. R. Minkel que el parentesco en el proceso que lleva a la vigilancia.

La colonia ante todo: las obreras reprimen a sus anlogas que quieran transmitir sus genes.

EXTRATERRESTRES

Recados en rbita

o tendra E.T. que haber telefoneado a casa. Hubiera hecho mejor escribiendo. La busca de inteligencia extraterrestre rastrea el firmamento para captar radio-mensajes, pero las ondas se debilitan al cruzar el espacio. Calculan Christopher Rose y Gregory Wright en Nature que emitir algo ms que un mero tono hacia el espacio interestelar requiere una antena del tamao de la Tierra; por lo menos si la seal es de microondas. Por otra parte, calculan que dentro de un gramo de materia podran inscribirse, mediante microscopa de barrido de efecto tnel, unos diez trillones de bits de

datos nanomtricos, o sea, toda la informacin actualmente existente en la Tierra, bien escrita o en soporte electrnico. Por tanto, el correo interestelar resultara mucho ms eficiente para largas distancias, aunque tambin mucho ms lento. No son partidarios de rastrear posibles radioemisiones por la galaxia. Sugieren que quiz sera ms fcil hallar mensajes extraterrestres, con soportes materiales, en rbitas prximas a la Tierra, la Luna, el cinturn de asteroides y el Sol; tambin, en superficies del sistema solar interno, lugares de rbitas muy estables. Charles Choi

FISICA

Turbulencia entubada
CASIMIR VAN DOORNE Y BJRN HOF, REIMPRESO CON PERMISO DE B. HOF ET AL. EN SCIENCE , VOL. 305; 2004, AAAS

l abrir un grifo y aumentar el caudal poco a poco, han observado. Ahora, un grupo dirigido por investigallega un momento en que el chorro regular y lmdores de la Universidad Tecnolgica de Delft lo ha lopido de agua se enturbia de pronto. Tras ms de un grado iluminando con lser un flujo turbulento mientras siglo desde los primeros experimentos sobre este fenunas cmaras seguan el movimiento dentro del agua meno, se sigue sabiende unas cuentas trazado poco del mecanismo doras microscpicas. que crea y mantiene la Las cuentas revelaron turbulencia en el interior lneas de vrtices que de las tuberas. Las siimpulsaban agua lentamulaciones han sugerido mente hacia el centro que los elementos bsidel conducto y gecos constituyentes de neraban as una vena ese flujo turbulento fluida lenta por el cenpodran ser ondas de tro y venas rpidas alremolino que se mueven rededor: el remolino El agua de las tuberas se enturbia a causa de torbellinos formados a favor de la corriente. predicho. Ondas que nunca se J. R. Minkel por flujos rpidos (rojo) y lentos (azul).

Fe de erratas
En el artculo Vuelve Freud, de julio, la frase de la pg. 56 no se trata de demostrar si Freud estaba o no en lo cierto, sino de concluir la tarea debe atribuirse a Fred Guterl. En el artculo de agosto El disco de Nebra, un calendario agrcola?, se corrompi una frase de la pg. 83, la que empieza Dado que las estrellas fijas.... Debe decir: En el mejor de los casos, sern visibles cerca del horizonte slo las ms brillantes de las estrellas fijas, pues all la luz debe atravesar unas 35 veces la masa de aire que atraviesa cuando se hallan en el zenit. En la seccin Ideas aplicadas de septiembre, las 395 toneladas del submarino USS Miami se refieren al peso muerto. Su desplazamiento total es de 6146 toneladas.

INVESTIGACIN

CIENCIA, noviembre, 2004

CHRISTIAN KNIG

El legado del oficial

INVESTIGACIN

CIENCIA, noviembre, 2004

TOM DRAPER DESIGN; FOTOGRAFIA DE EINSTEIN POR PHILIPPE HALSMAN, 1947 PHILIPPE HALSMAN ESTATE

de patentes
En 1905, las cavilaciones de un funcionario de la oficina de patentes suiza cambiaron para siempre la concepcin del universo. Su legado intelectual perdura en una nueva generacin de fsicos que compiten por elaborar una teora del todo
Gary Stix
a figura emblemtica de Albert Einstein sobresale entre los fsicos del siglo XX. Su trabajo trastorn definitivamente nuestra concepcin del mundo natural. El mismo pidi perdn a Newton al darse cuenta de que su teora de la relatividad borraba las concepciones absolutas del espacio y del tiempo que dos siglos antes aqul haba adoptado como principios rectores de la fsica. A sus 26 aos, este modesto empleado, que se dedicaba a la fsica en sus ratos libres y a hurtadillas en la oficina, cuyo bagaje se reduca a poco ms que una tesis doctoral rechazada unos aos antes, se atrevi a declarar que los fsicos de su tiempo no se enteraban de nada y se dispuso a demostrarlo. Adems de proclamar las teoras de la relatividad especial y la relatividad general, su trabajo impuls la mecnica cuntica y la mecnica estadstica moderna. La qumica y la biotecnologa deben a Einstein trabajos que mostraron la existencia de molculas y su comportamiento. Para mayor asombro, muchos de estos hallazgos aparecieron en una serie de artculos en un mismo ao milagroso: 1905. Ningn otro perodo ha resultado tan fecundo en logros cientficos individuales, a excepcin del de 1665 a 1666, annus mirabilis en el que Isaac Newton, refugiado en su casa de campo para escapar de la peste, sent las bases del clculo integral, la ley de gravitacin y la teora de los colores. Para conmemorar el centenario de las revolucionarias aportaciones de Einstein, la comunidad fsica internacional ha sealado el 2005 Ao Mundial de la Fsica. En el transcurso del siglo XX, numerosos fsicos e ingenieros se dedicaron a comprobar, materializar y aplicar conceptos derivados de los trabajos de Einstein. Pensemos, por ejemplo, en la conocida frmula E = mc2, crucial para el desarrollo de la bomba atmica y el curso posterior de la historia. Su explicacin del efecto fotoelctrico hizo posible el desarrollo de un gran nmero de aplicaciones: de los fotodiodos a los tubos de cmaras de televisin. Un siglo despus, la tecnologa sigue recogiendo frutos de las teoras de Einstein. INVESTIGACIN
Y

La huella de un genio puede medirse, entre otros parmetros, a partir del tiempo que se necesita para explorar, mediante la experimentacin, todas las implicaciones de sus aportaciones tericas. En ese sentido, la de Einstein todava perdura. En fecha reciente, se lanz una sonda espacial con el fin de verificar varias predicciones de la relatividad general. Pero los fsicos no esperan a que se comprueben todas las cuestiones; afanados, siguen adelante. Gran parte de los trabajos ms sugestivos de la fsica actual aspiran a llegar ms all de Einstein, a trascender sus concepciones y dar cima a una tarea semejante a la que ste dedic, aunque sin xito, los ltimos treinta aos de su vida. La relatividad general y la fsica de partculas no ofrecen una descripcin completa de la fsica; la ltima corresponde, en esencia, a la mecnica cuntica, y sta no acaba de compadecerse con la relatividad general. Pese a consagrarle decenios enteros, Einstein nunca hall un marco terico que uniera la relatividad con el electromagnetismo. Confiaba en formular una fsica basada en la certeza, no en la probabilidad ni la acausalidad de la mecnica cuntica implicaciones epistemolgicas que le apartaron de un dominio que l mismo haba contribuido a establecer. En la actualidad, una nueva generacin de fsicos trabaja en sus propias teoras del todo, armados con una descripcin de las fuerzas fsicas fundamentales ms completa que la que tuvo Einstein a su alcance y sin prejuicios en contra de la mecnica cuntica. Quien logre culminar esta enorme empresa gozar de la misma inmortalidad que acompaa a Einstein y a Newton. Permitir ahondar en la naturaleza y en aplicaciones tcnicas que hoy nos resultan tan incomprensibles como lo eran los agujeros negros y los ordenadores cunticos hace un siglo. Lo primero que hay que hacer para trascender a Einstein es entender la totalidad de su legado. En la primavera de 1905, el joven esclavo de las patentes as es como Einstein sola llamarse escriba a su 7

CIENCIA, noviembre, 2004

amigo Conrad Habicht para avisarle del envo de una serie de artculos, segn l balbuceos sin importancia. Slo uno de estos trabajos le pareca revolucionario; no trataba de la relatividad, pero le mereci el Premio Nobel en 1921. Terminado en marzo, llevaba por ttulo Sobre un punto de vista heurstico acerca de la creacin y la transformacin de la luz. Einstein se apropi ah del concepto de cuanto de energa de Max Planck y lo ampli diciendo que los cuerpos calientes slo pueden emitir o absorber energa en determinadas cantidades discretas. En dicho ensayo, una de las cinco magistrales aportaciones de 1905, Einstein utilizaba la idea de cuanto para explicar el efecto fotoelctrico, a saber, que cuando la luz incide sobre un metal, ste emite electrones. Einstein sugera que el haz luminoso se compone de partculas, ms tarde denominadas fotones. Con ello contradeca la nocin, entonces admitida, de que la luz constitua un fenmeno ondulatorio. El artculo se public en junio en Annalen der Physik. Sin duda, allan el camino para la aceptacin de la naturaleza dual de la luz, onda y partcula a la vez, fundamental para el desarrollo de la mecnica cuntica. El efecto fotoelctrico se convertira en la base de un gran nmero y variedad de aplicaciones tcnicas. En aquel momento, Einstein an no se haba doctorado. La Universidad de Zrich haba rechazado la tesis que present en 1901 por otra parte, nada excepcional sobre la teora cintica de los gases. Casi haba desestimado la idea de doctorarse los trmites le parecan poco ms que una farsa, cuando, en 1905, decidi volver a intentarlo. Segn su hermana Maja, primero present su trabajo sobre la relatividad especial; pero la universidad la consider un tanto esotrica. Luego, prob suerte con Una nueva

determinacin de las dimensiones moleculares, que termin el 30 de abril y fue aceptado en julio del mismo ao. Se dice que la inspiracin para este estudio le lleg cuando conversaba con su mejor amigo, Michele Besso, mientras tomaban el t, acerca de las relaciones entre la viscosidad del lquido y el tamao de las molculas de azcar disueltas. Einstein dedujo una expresin matemtica que meda la velocidad de difusin para un conjunto de partculas. Poda entonces deducirse el tamao de las molculas de azcar a partir del coeficiente de difusin y la viscosidad de la solucin. A los pocos das de concluir este trabajo, Einstein termin otro artculo que guardaba relacin con el primero y que pretenda asimismo respaldar la existencia de tomos de tamao definido. (El concepto de tomo era todava objeto de discusin en ciertos crculos.) Bajo el ttulo Sobre el movimiento que viene impuesto por la teora cintica del calor a las partculas en suspensin en lquidos en reposo, apareci en julio en Annalen; contena una prediccin del nmero y la masa de las molculas contenidas en un determinado volumen de lquido, as como de su movilidad errtica. Tales trayectorias caticas se haban denominado movimiento browniano, en homenaje a Robert Brown, quien a principios del siglo XIX haba observado los zigzags de los granos de polen en agua. Einstein sugiri que el movimiento de las molculas de agua era tan enrgico que stas empujaban a las partculas en suspensin, provocando una danza visible al microscopio. De este mismo artculo, que contribuy sobremanera a la mecnica estadstica moderna, se dedujeron mtodos aplicables a la simulacin del comportamiento de los contaminantes que transporta el aire o de las fluctuaciones burstiles.

Cronologa de una vida extraordinaria


Primera fotografa conocida de Albert Einstein Muere su padre, Hermann Durante su ao milagroso publica varios artculos en Annalen der Physik, renombrada revista alemana de fsica Sobre un punto de vista heurstico acerca de la creacin y la transformacin de la luz trata de los cuantos de luz y el efecto fotoelctrico Sobre el movimiento que viene impuesto por la teora cintica del calor a las partculas en suspensin en lquidos en reposo avanza ideas acerca del movimiento browniano y la existencia de las molculas; este ltimo tema lo trata tambin en su tesis doctoral de ese mismo ao

Nace en Ulm, Alemania

Se grada en el Politcnico de Zrich

Nace su hijo Hans Albert ( 1973)

1879

1895

1897

1900

1901

1902

1903

1904

1905
Sobre la electrodinmica de los cuerpos en movimiento introduce la teora de la relatividad especial y con sta una nueva forma de entender la relacin entre el espacio y el tiempo Depende la inercia de un cuerpo de la energa que contiene? se aade al trabajo sobre la relatividad especial para demostrar que la masa y la energa son intercambiables Fragmento del artculo Sobre la electrodinmica de los cuerpos en movimiento

A los 16 aos escribe su primer ensayo cientfico, Sobre la investigacin del estado del ter en un campo magntico

Conoce al ingeniero Michele Besso, que se convertir en uno de sus mejores amigos y un gran difusor de sus ideas

Se le concede la nacionalidad Suiza

Se casa con Mileva Maric

Nace Lieserl, hija natural de l y Mileva Maric Se desconoce . su destino final; tal vez muri o fue dada en adopcin. Entra a trabajar en la oficina de patentes de Berna

INVESTIGACIN

CIENCIA, noviembre, 2004

TODAS LAS FOTOGRAFIAS DE LA CRONOLOGIA, SALVO OTRA INDICACION, SON CORTESIA DE ALBERT EINSTEIN ARCHIVES, BIBLIOTECA UNIVERSITARIA NACIONAL JUDIA, UNIVERSIDAD HEBREA DE JERUSALEN, ISRAEL; UNIVERSIDAD HEBREA DE JERUSALEN (manuscrito de 1905)

El siguiente artculo, completado a finales de junio, se titulaba Sobre la electrodinmica de los cuerpos en movimiento. Cabe recordar que Einstein no fue el primero en hablar de la relatividad. En 1632, Galileo sugiri que las leyes fsicas permanecen invariables cualquiera que sea el estado de movimiento del observador, siempre que ste se mueva a velocidad constante; por ejemplo, en la cubierta de un navo que avanza con movimiento uniforme, se ver caer una piedra desde el mstil igual que si el barco estuviera en reposo. Este principio de relatividad se mantuvo para las leyes de la mecnica que estableciera Newton a mediados del siglo XVII. Pero la aparicin del electromagnetismo, en las postrimeras del XIX, trastorn este orden de cosas. Puesto que las ecuaciones de James Clerk Maxwell indicaban que la radiacin electromagntica se propaga por el espacio en forma de onda, los fsicos asumieron que sta flua a travs de un medio, el ter, como las ondas acsticas lo hacen a travs del aire. Maxwell demostr que la luz y dems ondas electromagnticas avanzan a 300 millones de metros por segundo en un vaco que tome como referencia un sistema en reposo en el ter. En un mundo de ter, sin embargo, la relatividad de Galileo no valdra para las ondas luminosas: en cuanto abandonramos el estado de reposo, la velocidad de la luz dejara de corresponder a la fijada por Maxwell. No obstante, los experimentos nunca confirmaron tales diferencias entre los sistemas en reposo y los que se mueven: la velocidad de la luz permaneca constante. Einstein se propuso conciliar el electromagnetismo con el resto de la fsica. Su profundo sentido de la esttica no poda tolerar que el principio de la relatividad no fuese aplicable al electromagnetismo como lo era a la mecnica newtoniana. En el artculo sobre

la teora de la relatividad especial, publicado en septiembre de 1905, extendi el principio de Galileo al electromagnetismo y estableci que la velocidad de la luz es constante. As resolva la paradoja de la relatividad, a la vez que planteaba un nuevo desafo para nuestra intuicin: no importa si nos hallamos en el balcn, sentados en una mecedora, o si salimos disparados en un cohete espacial imaginario que vuela a velocidades prximas a la de la luz la velocidad de la luz es siempre la misma. Este carcter constante echaba por tierra nuestra concepcin del tiempo y del espacio: valores absolutos e invariables. Si pensamos en la velocidad como el cociente entre la distancia y el tiempo, para que permanezca constante, la distancia (longitud) y tiempo debern modificarse siempre a la par. Por tanto, el observador que, desde la mecedora (un sistema de referencia), contemple a alguien que viaja en la nave espacial (otro sistema de referencia), percibir que el tiempo pasa ms lento para el astronauta y que la nave se contrae en la direccin del movimiento. Si el hombre de la mecedora pudiera medir la masa del astronauta mientras su vehculo surca el espacio, notara asimismo que sta ha aumentado con respecto a la anterior al despegue. El quinto y ltimo trabajo de Einstein en este milagroso ao, publicado en Annalen en noviembre, complement su trabajo sobre la relatividad especial. Afirmaba all que la masa de un cuerpo constituye una medida de la energa que contiene; concepto que formul nuevamente en 1907 mediante la ecuacin ms famosa de todos los tiempos: E = mc 2. Esta expresin tambin sirve para la energa cintica, la energa asociada al movimiento; por tanto, cuanto ms deprisa se mueva la nave espacial con respecto al hombre

UNIVERSIDAD HEBREA DE JERUSALEN (manuscrito de 1916); BROWN BROTHERS (desfile de automviles); AP PHOTO (medalla)

Se le ocurre la idea ms feliz de mi vida: la gravedad y la aceleracin no pueden distinguirse en un sistema de referencia local. Empieza el desarrollo de la teora de la relatividad general

Fragmento del manuscrito de Fundamentos de la teora de la relatividad general Se entera, por un telegrama, de que dos expediciones britnicas que observaban un eclipse solar confirman la curvatura de la luz de las estrellas al cruzar el campo gravitatorio del Sol, una prediccin de la teora de la relatividad general

Muere su madre, Paulina

Publica Fundamentos de la teora de la relatividad general

Recibe el premio Nobel de fsica de 1921 por sus servicios a la fsica terica y, en especial, por haber descubierto la ley del efecto fotoelctrico

1907 1909
Es nombrado profesor extraordinario de fsica terica en la Universidad de Zrich

1910

1914

1916
Se separa de Mileva, que vuelve a Zrich con sus hijos

1917
Escribe un ensayo que sienta las bases de la emisin estimulada de luz (el lser) Se divorcia de Mileva y se casa con su prima Elsa Lwenthal (Einstein, de soltera), con la que vive en Berln

1919

1920

1921
Es designado miembro del Comit de Cooperacin Intelectual de la Sociedad de Naciones Einstein en un desfile de automviles en Nueva York

1922
Publica su primer ensayo sobre la teora unificada de campos; dedicar casi todo el resto de su vida a la bsqueda infructuosa de una teora que unifique todas las leyes de la fsica

Es nombrado profesor de la Universidad de Berln y miembro de la Academia Prusiana Nace su hijo de Ciencias Eduard ( 1965)

Durante su primera visita a los EE.UU., Einstein es aclamado como hroe y gran cientfico

Mileva con sus dos hijos, Eduard (izquierda) y Hans Albert

INVESTIGACIN

CIENCIA, noviembre, 2004

sentado en la mecedora, mayor ser su energa cintica y, en consecuencia, su masa, siendo cada vez ms difcil acelerarla. A medida que el vehculo se aproxime a la velocidad de la luz, cualquier aceleracin adicional exigir incrementos de energa descomunales y del todo inasequibles. (Por ello los cohetes ms rpidos que la luz existen slo en el dominio de la ciencia ficcin.) Despus de 1905, lo mejor estaba an por llegar: la teora de la relatividad general, publicada en 1916, eclips todas las hazaas intelectuales que el mismo Einstein (o cualquier otro cientfico, excepto tal vez Newton) realizara antes o despus de entonces. El matemtico Henri Poincar estuvo a punto de adelantarse a Einstein en la formulacin de la relatividad especial; pero se qued a un paso (el ms decisivo): se neg a rechazar el concepto de ter. La teora especial resolva las disparidades entre la mecnica newtoniana y el electromagnetismo de Maxwell, pero slo para cuerpos en movimiento rectilneo uniforme (los que viajan a velocidad constante y en lnea recta). Se necesitaba una teora de la relatividad general que diera cabida al mundo real, el de los cuerpos que cambian la velocidad y la direccin de su movimiento; en otras palabras, deban considerarse los efectos de la aceleracin, incluso la ms universal de ellas, la gravedad. Para Newton, la gravedad corresponda a una fuerza que acta de forma instantnea a largas distancias. Segn Einstein, en cambio, constitua una propiedad intrnseca del espacio y del tiempo; sostena que cualquier astro o cuerpo dotado de masa curva el espacio y el tiempo a su alrededor, de forma que los planetas se desplazan sobre trayectorias curvas en el continuo espaciotemporal. En opinin de Michael Shara, director del departamento de astrofsica del Museo Americano de Historia
Einstein con su hijo Hans Albert y su nieto Bernhard Temiendo la subida al poder de Hitler, Einstein y Elsa parten hacia el Instituto de Tecnologa de California, con intencin de regresar a su hogar, en Caputh, al ao siguiente Su primer nieto, Eduard, nacido de Hans Albert, padece esquizofrenia

Natural, la idea de que la masa comba el espaciotiempo y que el espaciotiempo combado impone cmo debe moverse la masa constituye una absoluta genialidad. Los efectos de la relatividad general probablemente se habran descubierto a partir de mediciones en satlites y plsares, pero no hasta las postrimeras del siglo XX. Y aun as, quiz no se hubiera igualado la elegante descripcin geomtrica de la gravedad que diera Einstein. En 1919, al poco tiempo de su trabajo sobre la relatividad general, se observ durante un eclipse solar que los rayos de luz procedentes de estrellas se desviaban al atravesar el campo gravitatorio del Sol, uno de los fenmenos que predeca dicha teora. La verificacin de la relatividad general catapult a Einstein a la fama. Con todo, muchos de los que se agolpaban para verle no alcanzaban a entender su logro. Incluso se atribuy sin fundamento algunoal propio Einstein la afirmacin de que slo una docena de personas en todo el mundo comprendan la relatividad, sin duda una exageracin. Inmediatamente se form un grupo de seguidores y admiradores de Einstein. Scientific American lleg a patrocinar un certamen, al que concurrieron cientos de personas, que premiaba con 5000 dlares a quien ofreciera la explicacin ms comprensible de la relatividad. Einstein bromeaba diciendo que l era nico de su crculo de amigos que no haba participado, aduciendo que no se vea capaz. No lograba comprender por qu la relatividad causaba tanta fascinacin. Describa la realidad fsica, pero nada tena que ver con las concepciones subjetivas del espacio y el tiempo que proponan los relativistas culturales. Nunca entend, afirmaba, por qu la teora de la relatividad, que maneja conceptos y problemas
Su casa de Princeton En colaboracin con Boris Podolsky y Nathan Rosen, publica un artculo en el que critica la mecnica cuntica

Su segunda esposa, Elsa, muere a los 60 aos por trastornos cardacos y renales

Llega a Princeton, New Jersey, para trabajar en el nuevo Instituto de Estudios Avanzados

1925
Publica su prediccin de la condensacin Bose-Einstein

1928

1930

1931

1932

1933

1935

1936

THE NEW YORK TIMES (con Hubble)

1939

Sufre un colapso; debe guardar cama durante cuatro meses

Se rene con Edwin Hubble, quien acaba de utilizar el efecto Doppler para demostrar que el universo se expande; convence a Einstein de la existencia de la gran explosin. Basado en las teoras de Hubble, Einstein rechaza su hiptesis primitiva de una constante cosmolgica, trmino matemtico que l mismo haba introducido para desarrollar un modelo esttico del universo

Los nazis registran su casa de Caputh sin encontrar nada; la hijastra de Einstein haba dispuesto que sus documentos personales le fueran enviados en secreto

Con Edwin Hubble (derecha)

Se embarca hacia las Bermudas para solicitar un visado de inmigrante en EE.UU.; es la ltima vez que sale de este pas

Requerido por Leo Szilard, entre otros, firma una carta para el Presidente Franklin D. Roosevelt en la que recomienda a los EE.UU. acometer la investigacin sobre armas nucleares. En contra de lo que muchos creen, esta carta y la ecuacin E = mc2 constituyen sus nicas contribuciones principales al proyecto estadounidense que desarroll la bomba atmica

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INVESTIGACIN

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tan apartados de la vida cotidiana, haba de encontrar una resonancia tan viva y apasionada en amplios sectores de la poblacin. Entre 1916 y 1925, Einstein realiz nuevas contribuciones a la teora cuntica, incluido el trabajo sobre la emisin estimulada de radiacin que, andando el tiempo, dara lugar al lser. Pero qued decepcionado cuando la nueva mecnica, que describa los fenmenos del mundo subatmico, empez a interpretarse sobre la base de probabilidades estadsticas en vez de relaciones causa-efecto. Durante los ltimos aos de su vida, hasta su muerte en 1955, Einstein se concentr en una teora unificada de campos, que no slo pretenda describir los campos gravitatorio y electromagntico como dos aspectos de una misma realidad sino tambin explicar la existencia de partculas elementales y constantes, como la carga del electrn y la velocidad de la luz. Pero todo acab en un callejn sin salida. Influyeron en tal desenlace el que Einstein rechazara el nuevo giro que haba emprendido la fsica cuntica, pero tambin la escasa comprensin que entonces se tena de las dos interacciones nucleares fundamentales (la fuerte y la dbil). Incluso los ms fervientes admiradores de Einstein estarn de acuerdo en que el progreso de la fsica no habra sufrido demasiado si el cientfico ms grande de todos hubiera pasado los ltimos treinta aos de su vida navegando a vela, seala Albrecht Flsing en una biografa de 1993, aludiendo a una de las aficiones de Einstein. Pero no todas las opiniones son tan radicales. Segn Zeev Rosenkranz, antiguo responsable del archivo de Einstein, el sabio fsico sencillamente se habra adelantado a su poca.

Certificado de nacionalidad estadounidense

Adquiere nacionalidad estadounidense pero conserva la ciudadana suiza

Su primera esposa, Mileva, muere en Zrich tras sufrir una embolia

Escribe su ltima carta, dirigida a su viejo amigo Bertrand Russell, en la que acepta aadir su nombre a un manifiesto que exige la renuncia a las armas nucleares por parte de todas las naciones

1940

1948

1952

1955

Declina la oferta para convertirse en el segundo presidente de Israel, aunque afirma sentirse muy Muere en un emocionado hospital, por un por la invitacin aneurisma de la aorta abdominal. Sus cenizas se esparcen en un Carta al lugar secreto, Presidente posiblemente Roosevelt el ro Delaware
CRONOLOGIA COMPILADA POR BETSY QUERNA

La incesante bsqueda de una teora unificada constituye su mayor legado cientfico. De hecho, todava centra el inters de un destacado sector de la comunidad de fsicos tericos, que siguen manejando matemticas refinadas para explicar todas las fuerzas de la naturaleza. Incluso han recogido los trabajos de Theodor Kaluza y Oskar Klein, ampliando su hiptesis del universo pentadimensional, propuesta que en su da ya llam la atencin de Einstein, en su afn por encontrar una teora unificada. Asimismo, la continua bsqueda de violaciones de la relatividad quizs ofrezca pistas experimentales que sugieran cmo integrar la gravitacin y la mecnica cuntica en una teora nica y sin fisuras. Por otro lado, la recuperada constante cosmolgica de Einstein, responsable de una fuerza repulsiva, permanece en la vanguardia de una cosmologa que intenta hallar las claves de la energa oscura. En los ltimos aos de su vida, Einstein se concentr en una empresa cientfica que result prematura; sin embargo, cosech mayores xitos empleando su renombre para defender sus ideales. Pronunci conferencias a favor del pacifismo y sobre poltica internacional; defendi la necesidad de contrarrestar los esfuerzos nazis para desarrollar una bomba nuclear. Durante el resto de sus das sostuvo el mismo anhelo que le llevara desde la teora de la relatividad el enlace de la mecnica newtoniana con el electromagnetismo de Maxwell a una teora globalizadora del campo unitario. Segn Gerald Holton, experto en la vida y la obra de Einstein, ste, igual que en su labor cientfica, mostraba una necesidad compulsiva de unificar tambin en sus ideas polticas, sociales y hasta en su comportamiento cotidiano. Si Einstein regresara de repente entre nosotros por alguna mgica curvatura postrera del espacio y el tiempo, probablemente no prestara mucha atencin a las celebraciones mundiales de su ao milagroso. Ms interesado en los avances cientficos que en el circuito meditico, tal vez se apartara de las ceremonias conmemorativas del Ao de la Fsica en Jerusaln, Zrich, Berln o Princeton para ponerse al corriente de los ltimos intentos en detectar las ondas gravitatorias postuladas por la relatividad general; luego quiz discutira con los cientficos sobre los resultados de la Sonda B de Gravedad de la NASA, que puede aportar pruebas del arrastre del sistema de referencia prediccin relativista de que un cuerpo masivo en rotacin, cual la Tierra, arrastra consigo el tiempo y el espacio. A buen seguro, le sorprendera ver que su constante cosmolgica, por largo tiempo desechada, ha resucitado para explicar por qu se acelera la expansin del universo. Desde la distancia, quedara fascinado por los trabajos sobre supercuerdas, branas, teora M y gravedad cuntica de bucles, tentativas todas de encajar la mecnica cuntica con la gravitacin dentro su teora de la relatividad general. Sin duda le regocijara ver que la fsica est tratando de superar sus hitos, impulsada por su mismo anhelo: hallar un marco terico universal y coherente que lo explique todo, desde los fenmenos subatmicos hasta los csmicos. 11

UNIVERSIDAD HEBREA DE JERUSALEM (certificado de nacionalidad y carta a Roosevelt de 1939)

INVESTIGACIN

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Nuestro Einstein cotidiano


Orientarse con un GPS, colgar un cuadro con un nivel lser, fotocopiar: todo se lo debemos a Einstein
Philip Yam
n su mayora, los manhattanitas slo se dirigen al neoyorquino barrio de Queens de camino del aeropuerto o les apetece asistir a un partido de bisbol de los Mets. Cierta tarde de domingo, en el que no deba tomar ningn avin y los Mets jugaban fuera de su estadio, me aventur hasta la parte nordeste de Queens, en concreto, hasta los aledaos de College Point. All, en un centro comercial que se extiende a lo largo de la congestionada vigsima avenida, me fui en busca de Albert Einstein. El legado de Einstein fundamenta hoy numerosos campos de la investigacin cientfica. Capacita a los fsicos para acelerar partculas hasta velocidades prximas

Resumen
Gran parte de los tiles tcnicos que empleamos o disfrutamos se basa en teoras de Einstein. El efecto fotoelctrico opera en las clulas solares y los fotodetectores electrnicos; la emisin estimulada de radiacin constituye el fundamento de los lseres. La teora de relatividad proporciona las correcciones necesarias para el GPS.

a la de la luz y a los astrnomos para medir y crear modelos sobre el comportamiento de los fenmenos celestes. Pero las aportaciones que Einstein realiz a lo largo de su vida se extienden y enrazan profundamente tambin en los productos de la tcnica que a diario encontramos en nuestro camino. Sus teoras sobre la interaccin entre la luz y la materia, sobre cmo los tomos emiten radiacin y cmo la velocidad y la gravitacin afectan a los relojes, revisten suma importancia para el funcionamiento de numerosos ingenios que hoy forman parte de nuestra vida cotidiana. En el centro comercial de College Point, mi primer encuentro con Einstein tuvo lugar apenas entr en los grandes almacenes Target. Las puertas se abrieron en cuanto una clula fotoelctrica un ojo electrnico detect que me acercaba. El sensor, una lmina de material semiconductor emparedado entre dos electrodos, es sensible a la luz. Cuando se produce alguna variacin en la intensidad luminosa sea por la interupcin de un haz de luz o por la disminucin de la iluminacin general la cantidad de corriente elctrica generada por el dispositivo tambin cambia. Mediante unos circuitos se activa, por fin, la apertura de las puertas. INVESTIGACIN
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Dichos sensores constituyen una aplicacin directa del efecto fotoelctrico, a saber, que cuando la luz incide sobre un metal, ste emite electrones. Einstein no fue el descubridor de este fenmeno, observado por vez primera en 1839 en Francia. Pero s quien logr explicarlo, mientras desentraaba los clculos de Max Planck. En 1900, basndose en observaciones, Planck lleg a la conclusin de que un cuerpo caliente emite luz de una determinada frecuencia (o color) en porciones indivisibles a las que denomin cuantos. Planck introdujo entonces su constante h, hoy clebre, para que las ecuaciones que describan la radiacin de cuerpo negro produjeran los valores correctos. INVESTIGACIN
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EINSTEIN EN VENTA. El legado del eminente fsico se extiende desde los dispositivos que operan mediante energa solar, los equipos de GPS y las cmaras digitales hasta los lseres de los reproductores de DVD, los niveles de lser y no pocos juguetes.

En opinin de Einstein, sin embargo, h representaba mucho ms que un mero parche matemtico. Postul que la luz, en lugar de fluir en forma de onda continua de energa, viaja en paquetes. Merced a su anlisis de 1905, al que siguieron otros trabajos, Einstein hizo ver que la luz puede comportarse como un haz de partculas; cuando as lo hace, los impactos de stas sobre el metal arrancan electrones, de la misma forma que la bola blanca rompe y dispersa el tringulo de bolas al comenzar una partida de billar americano.

Einstein encontr tambin explicacin para una particularidad, entonces desconcertante, del efecto fotoelctrico. Al aumentar la intensidad de la luz incidente, aumentaba tambin el nmero de electrones expulsados del metal, pero no la velocidad de stos, que permaneca constante. La nica forma de alterar dicha velocidad era cambiar el color de la luz que iluminaba el metal. Para dar cuenta de este fenmeno, Einstein consider que la energa de cada partcula de luz, o fotones, corresponda al producto de 13

ANTHONY MARINO

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su frecuencia por la constante h. En experimentos posteriores se confirmaron las hiptesis de Einstein, a quien, por su explicacin del efecto fotoelctrico, le fue concedido el premio Nobel de Fsica de 1921. El efecto fotoelctrico opera hoy en instrumentos que encienden el alumbrado pblico cuando anochece, regulan la intensidad del tner en las fotocopiadoras o determinan el tiempo de exposicin de las cmaras fotogrficas. De hecho, interviene en prcticamente todos los dis-

positivos electrnicos que controlan o responden a la iluminacin; incluso en los alcoholmetros, donde una fotoclula detecta el cambio de color que se produce tras la reaccin de un gas indicador con el alcohol del aliento. El efecto fotoelctrico condujo tambin a la invencin de los fotomultiplicadores. Un fotomultiplicador consta de un tubo de vidrio en el que se ha hecho el vaco y se han colocado una serie de piezas metlicas o dnodos. Estos emiten un nmero cre-

EL EFECTO FOTOELECTRICO

Ondas y partculas
Sensores, clulas fotovoltaicas y otros fotodetectores electrnicos operan merced al efecto fotoelctrico. Describe ste la capacidad de la luz para arrancar electrones de una superficie metlica. Dichos electrones escapan del metal a una velocidad que no depende de la intensidad de la luz incidente, sino de su color. La fsica clsica, que describe la luz como una onda, no explica este fenmeno. Pero la cuestin qued resuelta cuando Einstein dedujo que la luz tambin poda actuar como un paquete de energa, vale decir, como una partcula.

ciente de electrones (el segundo dnodo ms electrones que el primero, el tercero ms que el segundo) a partir del momento en que una diana de otro metal, el fotoctodo, recibe el impacto de fotones. Los fotomultiplicadores se encargan de canalizar la luz en los detectores astronmicos y en las cmaras de televisin. La aplicacin ms visible del efecto fotoelctrico se encuentra en las clulas solares o fotovoltaicas. Operativas desde los aos cincuenta del siglo pasado, convierten en energa elctrica entre un 15 y un 30 por ciento de la energa luminosa incidente. Se utilizan para alimentar calculadoras, relojes, viviendas ecolgicas, satlites en rbita y los vehculos que exploran la superficie de Marte.

El lser
Volviendo a los grandes almacenes, observo tapizando las paredes que rodean la seccin de electrnica, justo detrs de las 30 cajas registradoras de salida, rimeros de reproductores de DVD y lectores porttiles de CD, muy econmicos. Las cajas, as como los reproductores, utilizan algn tipo de clula fotoelctrica; pero lo que reviste mayor inters, desde una perspectiva einsteiniana, es el haz rojo de luz coherente que emite el lector. Hoy ubicuo, el lser debe su existencia a una construccin terica erigida por Einstein en 1917. En su artculo Sobre la teora cuntica de la radiacin, Einstein continu explorando las relaciones entre la luz y la materia. Mediante la absorcin de radiacin electromagntica, los tomos podan excitarse; es decir, acceder a un estado de mayor energa. Despus, de forma espontnea, stos emitan luz para regresar a un estado energtico inferior. Adems de la absorcin y la emisin espontnea, dedujo la existencia de una tercera clase de interaccin entre la luz y la materia; en ella, un fotn podra inducir a un tomo excitado a emitir un segundo fotn. A su vez, estos dos fotones podran estimular a otros dos tomos a emitir dos nuevos fotones, obteniendo as cuatro fotones. Estos cuatro fotones podran generar otros ocho, y as sucesivamente. INVESTIGACIN
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Electrones expulsados

Luz roja de poca intensidad

Lmina de metal

Luz roja intensa

La luz provoca la expulsin de electrones de una lmina de metal. Segn la teora clsica, la luz corresponde a una onda continua, cuya energa se distribuye sobre la onda.

El aumento de la intensidad de la luz provoca la emisin de un nmero mayor de electrones. La teora clsica predice que el incremento de las ondas luminosas debera traducirse en un aumento de la velocidad de los electrones expulsados; pero no es as.

Luz azul intensa

Fotn de alta energa

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CIENCIA, noviembre, 2004

ALFRED T. KAMAJIAN

Si la luz roja se cambia por otra azul, se arrancan electrones mucho ms veloces. Ello se debe a que la luz puede comportarse no slo como una onda continua sino tambin como un haz de paquetes discretos de energa, o fotones. Un fotn azul posee ms energa que un fotn rojo; en esencia, se comporta como una bola de billar con mayor momento cintico, por lo que choca con ms mpetu contra un electrn (derecha). La concepcin corpuscular de la luz explica tambin por qu una mayor intensidad luminosa aumenta el nmero de electrones expulsados: al ser mayor el nmero de fotones que inciden sobre el metal, mayor ser tambin el nmero de electrones alcanzados.

Fotn de baja energa

Electrones

Para crear un haz coherente de fotones debera lograrse primero una inversin de la poblacin, vale decir, que el nmero de tomos excitados superase el de no excitados; luego, conseguir que los fotones emitidos se agrupasen en un haz intenso. Ello no se lograra hasta 1954, fecha en la que Charles H. Townes y sus colaboradores, de la Universidad de Columbia, disearon el mser (acrnimo de la expresin inglesa que significa amplificacin de microondas por emisin estimulada de radiacin), precursor del lser. Observado en perspectiva histrica, resulta asombroso que la invencin del lser tardase tanto, escriba Townes en sus memorias de 1999, How the Laser Happened. El lser pudo haberse hecho realidad treinta aos antes. Una posible razn: si bien las ecuaciones de Einstein establecen que la emisin estimulada produce nuevos fotones, no indican, de forma explcita, que se trate de reproducciones exactas, fotones idnticos no slo en frecuencia sino tambin en fase. El Sol, los filamentos de tungsteno de las bombillas y otras fuentes luminosas producen gran cantidad de fotones de la misma frecuencia, pero desacompasados la versin lumnica del ruido aleatorio. Si se logra la coherencia de todos los fotones que den la misma nota en el mismo instante, siguiendo el smil acstico se obtiene un singular estruendo en lugar de un siseo. Segn conjetura Townes, hoy en la Universidad de California en Berkeley, Einstein nunca tuvo en cuenta dicha coherencia. Aun cuando algunos fsicos reconocieran que los fotones seran coherentes, los clculos de Einstein indicaban que la emisin estimulada ocurrira en raras ocasiones. Einstein predijo un efecto tan insignificante, que nadie lo tom en consideracin, aade Carlos R. Stroud, experto en ptica cuntica de la Universidad de Rochester. En palabras de Emil Wolf, del mismo centro: Einstein iba muchos aos por delante de cualquier otro. En los decenios que siguieron al artculo de 1917, aparecieron referencias espordicas a la creacin INVESTIGACIN
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de emisin estimulada, pero en ningn caso tuvieron continuidad. En los primeros aos cincuenta, Townes se percat de que el elemento clave para crear radiacin amplificada consista en una cavidad resonante. En los lseres inventados algunos aos despus que los mseres, la cavidad corresponde al espacio comprendido entre dos espejos; al rebotar entre ellos, la luz va rebotando, adquiriendo cada vez mayor intensidad, hasta que un haz emerge a travs de uno

FOTOMULTIPLICADORES

Trabajo luminoso
El tubo fotomultiplicador, esencial en las cmaras de vdeo, aprovecha el efecto fotoelctrico para convertir la luz en impulsos elctricos. Un fotn impacta en un metal (fotoctodo), que emite entonces un electrn. Campos magnticos de bobinas circundantes (no representadas en el dibujo) conducen este electrn hasta un metal de otro tipo (dnodo) que, al ser alcanzado por el electrn, emite varios electrones ms. Una serie de dnodos en cascada multiplican as el nmero de electrones, que al llegar al nodo generan una seal.

de los espejos (que es parcialmente transmisor). Sobre esa base cientfica, los ingenieros han construido lseres con materiales muy dispares (hasta de gelatina mezclada con un colorante fluorescente o incluso agua tnica). El lser se generaliz con el advenimiento de la industria de los semiconductores y la preparacin de diodos fotoemisores. En realidad, la emisin estimulada ocurre en una asombrosa gama de dispositivos: reproductores de DVD, niveles lser, punteros, girscopos para aviones, herramientas de corte, instrumental mdico y en comunicaciones a travs de fibra ptica, entre otros. Los lseres se han vuelto indispensables para el progreso de la ciencia. El premio Nobel se ha concedido a varios investigadores que los aplicaron al estudio de las reacciones qumicas o la manipulacin de objetos microscpicos, por mencionar dos usos. Los mseres se utilizan como relojes de gran precisin en el Observatorio Naval estadounidense y para amplificar seales dbiles de radio en la investigacin astronmica.

El GPS
Pronto llegu a la siguiente parada de mi periplo por Target: la seccin de deportes de aire libre. Pero, al no encontrar lo que andaba buscando, tuve que volver al departamento de electrnica. Tienen ustedes aparatos de GPS?, pregunt en el mostrador. Lo sentimos, se nos han agotado, respondi el dependiente. Sin embargo, en Circuit City, que est al lado, ofrecan varios modelos. Estos instrumentos de bolsillo proporcionan la latitud, longitud y altitud, calculadas a partir de las seales de cronometraje que emite el sistema de satlites de localizacin global o GPS. Para obtener medidas precisas de dichas distancias, el tiempo debe medirse con gran precisin; por ello, cada uno de los 24 satlites del sistema est dotado de un reloj atmico [vase La reestructuracin del GPS, por Per Enge; INVESTIGACIN Y CIENCIA, julio de 2004]. La mayora de los receptores GPS que hoy podemos encontrar en una tienda determinan nuestra posicin 15

Fotn

Fotoctodo

Electrn

Dnodo

Tubo de vidrio en el que se ha hecho el vaco

ALFRED T. KAMAJIAN

Anodo

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con una precisin de unos 15 metros. Un error inferior a 30 metros indica, sin duda, que el dispositivo toma en consideracin los efectos relativistas. Sin esta correccin, sera imposible sincronizar los relojes instalados all arriba con los de tierra. La relatividad establece que los objetos que se mueven a gran velocidad envejecen ms lentamente que los estacionarios. Cada uno de los satlites GPS avanza, como un rayo, a unos 14.000 kilmetros por hora

con respecto a nosotros; consecuencia de ello es que el reloj atmico que lleva a bordo retrasa su ritmo alrededor de 7 microsegundos al da con respecto a los situados en tierra. La gravedad, por su parte, induce un efecto relativista todava ms acusado, si bien contrario. Situados a una altura media de unos 20.000 kilmetros, los satlites GPS experimentan una gravedad menor que la correspondiente a la super-

EMISION ESTIMULADA

Lseres y mseres
El lser (y su pariente en microondas, el mser) resulta de la emisin estimulada de fotones (radiacin) mediante tomos excitados. Einstein predijo la existencia de ese proceso en 1917; hoy, los lseres constituyen la base de muchos productos comerciales, entre ellos, punteros, niveles y reproductores de DVD.

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Atomo Espejo Energa Espejo semitransparente

Los tomos estn contenidos en una cavidad, cerrada en sus extremos por sendos espejos (uno de ellos, semitransparente). Se excitan mediante una infusin de energa.

2
Atomo excitado Emisin espontnea

Cuando los tomos se excitan, sus electrones pasan a ocupar niveles de mayor energa. Luego, algunos tomos emiten espontneamente un fotn y retornan a su estado original, no excitado.

Fotn

3
Emisin estimulada

Un fotn emitido de forma espontnea interacciona con un tomo excitado, estimulando en ste la emisin de otro fotn, idntico al primero.

La emisin estimulada se propaga. Cada fotn estimula otro tomo excitado, para que ste emita un nuevo fotn, idntico, al retornar a su estado original no excitado.

ficie terrestre. Por esa razn, los relojes de a bordo adelantan con respecto a los nuestros unos 45 microsegundos al da. Por tanto, el sistema GPS debe tener en cuenta un desfase neto de 38 microsegundos diarios; de lo contrario, cada da se introducira un error acumulativo de unos 11 kilmetros. (En realidad, dichos efectos entraan mayor complejidad, puesto que los satlites siguen una rbita excntrica: pasan ms cerca de la Tierra en ciertos momentos y ms lejos en otros.) La necesidad de las correcciones relativistas no result evidente para los primeros diseadores del sistema GPS, hace unos 30 aos, en su mayora ingenieros militares. Fue un asunto muy discutido. Algunos las consideraban imprescindibles; otros no. Tal era el desacuerdo, que el primer satlite GPS fue lanzado sin activar el compensador de frecuencia; aunque, por si acaso, iba provisto de un conmutador que permitiera accionarlo. Tardaran poco en darse cuenta de que los efectos relativistas no eran, ni mucho menos, despreciables. Los mtodos de GPS ms recientes dependen menos de las correcciones relativistas, al menos, para los datos de posicin. En el GPS diferencial, que, adems del receptor porttil, se vale de receptores instalados en posiciones terrestres conocidas, los errores de desfase se anulan. (Se trata del sistema de afinacin del GPS para grandes reas, o WAAS). Pero quienes se sirven del GPS para controlar el tiempo, como los radioastrnomos, siguen sin poder prescindir de Einstein.

Einstein, inventor
Einstein se dedic tambin a inventar; pero sus artefactos no se venden en el centro comercial que visit, ni en ningn otro. Sus escarceos en la fabricacin de electrodomsticos quiz no se han traducido en bienes de consumo duraderos, pero los mecanismos que patent se utilizan para otras labores. En colaboracin con el fsico Leo Szilard, Einstein dise refrigeradores domsticos en los aos veinte. Se basaban en bombas electromagnticas sin fugas (los gases refrigerantes INVESTIGACIN
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Los fotones se reflejan en el espejo; ello los faculta para estimular la emisin de nuevos fotones en otros tomos.

Haz luminoso

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Algunos fotones salen de la cavidad a travs del espejo semitransparente, formando un haz coherente.

LA RELATIVIDAD Y EL GPS
Velocidad Satlite del GPS

Reloj de velocidad

El tiempo va ms lento a causa de la mayor velocidad

Correccin total en el satlite


Fuerza gravitatoria

Reloj de gravitacin
El tiempo va ms rpido a causa de la menor gravedad

Reloj en tierra

Tiempo clere, tiempo lento


El sistema de localizacin global GPS requiere correcciones relativistas. Por una parte, a causa de la velocidad de los satlites GPS, los relojes que stos llevan a bordo se retrasan unos siete microsegundos diarios con respecto a los terrestres. Por otra, al ser menor la atraccin gravitatoria que experimentan los satlites, se suma otro efecto relativista que adelanta los relojes 45 microsegundos al da. Para que el GPS proporcione datos precisos, pues, debe aplicarse un factor de correccin que retrase los relojes en rbita 38 microsegundos cada da. En los receptores GPS dotados del sistema de afinacin del GPS para grandes reas (WAAS), los errores relativistas se cancelan, porque estos equipos se valen de seales adicionales, procedentes de estaciones de referencia instaladas en tierra, en ubicaciones conocidas.

entonces utilizados eran txicos). La aparicin de refrigerantes ms seguros hizo intil su invento; la nevera de Einstein nunca lleg al comercio. Dicha bomba, sin embargo, se utiliza hoy para propulsar el sodio que refrigera los reactores nucleares nodriza [vase Los refrigeradores de Einstein-Szilard, por Gene Danne; INVESTIGACIN Y CIENCIA, marzo de 1997]. Desde luego, no eran las ansias de inventar lo que impulsaba a Einstein. Movido sobre todo por su deseo de comprender la naturaleza, dej para otros las aplicaciones tcnicas de sus avances tericos. Pensemos, por ejemplo, en la ecuacin E = mc2, que naci en su artculo de 1905 sobre la relatividad. A nadie, hasta entonces, se le haba ocurrido que la materia pudiera convertirse en energa. Su sencillez multiplquese una pizca de masa por el cuadrado de la velocidad de INVESTIGACIN
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la luz y se obtendr una enorme cantidad de energa invitaba a la comprobacin experimental. Claro est que al fabricar la bomba de fisin, a los cientficos del Proyecto Manhattan les motivaban imperativos ms acuciantes que verificar si E equivale a mc2. Constituye, sin duda, uno de los legados tcnicos de Einstein que podran cambiar el mundo de forma radical.

Bibliografa complementaria
HOW THE LASER HAPPENED: ADVENTURES OF A SCIENTIST . Charles H. Townes, Oxford University Press, 1999. RELATIVITY AND THE GLOBAL POSITIONING SYSTEM. Neil Ashby en Physics Today, vol. 55, n.o 5, pginas 41-47; mayo de 2002.

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TRES DE LAS TEORIAS DE EINSTEIN constituyen una fuente inagotable de inspiracin para los ingenieros del siglo XXI. Se estn desarrollando dispositivos que aprovechan el movimiento browniano, ese curioso comportamiento espasmdico de las partculas microscpicas que Einstein explic en sus justos trminos. La espintrnica, una tcnica recin nacida, saca partido de la teora de relatividad especial. En laboratorios de distintas partes del mundo se estn diseando sensores basados en los condensados de Bose-Einstein, un extrao estado de la materia que el maestro predijo hace 80 aos.

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INVESTIGACIN

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Aplicaciones de la fsica moderna para el siglo XXI


Tcnicas de nuevo cuo aplican a la informtica, la medicina e incluso a la navegacin algunas teoras de Einstein
W. Wayt Gibbs
n 1905, Albert Einstein contaba 26 aos. Pona punto final a su tesis doctoral sobre el tamao de las molculas. Se ganaba la vida en la oficina de patentes suiza, evaluando los inventos de otros. Cabra imaginar que su trabajo cotidiano le animaba a pensar en las aplicaciones prcticas de las teoras que desarrollaba en su tiempo libre. Nada ms lejos de la realidad. No hay indicio alguno de que las nuevas formas de entender la materia, la energa y el tiempo, que ese mismo ao public en cinco de los ms sobresalientes artculos de su extraordinaria carrera, fueran a inspirar la construccin de mquinas de nuevo cuo para el progreso de la industria y la medicina. No es que desdease la ingeniera. Sencillamente, no era lo suyo. Sus inventos, entre ellos un refrigerador provisto de una bomba sin fugas y carente de partes mecnicas mviles, nunca llegaron a comercializarse. Tampoco se perdi mucho. A lo largo del siglo XX, otros se dedicaron a desarrollar una amplia gama de aplicaciones tcnicas basadas en los conceptos einsteinianos que revolucionaron la fsica: que la luz llega en paquetes individuales, los fotones, que respetan siempre un lmite universal de velocidad, c, y que la materia y la energa pueden intercambiarse a razn de E = mc2. Los ingenieros del siglo XXI han dado con nuevas formas de sacar partido de tales principios. La relatividad podra revolucionar la lgica y la construccin de los ordenadores, dando lugar a mquinas de cmputo innovadoras. El movimiento aleatorio de las molculas, o browniano fenmeno que Einstein explic tambin en 1905, se est aplicando a la construccin de nanodispositivos que acelerarn, por ejemplo, el anlisis del ADN. Los condensados de Bose-EinINVESTIGACIN
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stein, estados exticos de la materia que Einstein imagin en uno de sus clsicos experimentos ideales, se estn preparando en laboratorios de todo el mundo; estos enjambres coherentes de tomos ultrafros la versin material de los rayos lser podran utilizarse en relojes atmicos porttiles, en girscopos de gran precisin para la navegacin y en sensores de gravedad, que permiten cartografiar vetas minerales y yacimientos petrolferos. Nos ceiremos a tres de las aplicaciones ms novedosas, an en desarrollo, de las teoras de Einstein. Sin duda, en los aos y decenios venideros llegarn ms aplicaciones como stas. A pesar de que ha transcurrido casi un siglo desde que el maestro de la fsica comenzara a forjar nuevas herramientas matemticas con las que describir el universo, siguen siendo una fuente inagotable de inspiracin para inventores e ingenieros.

Computadoras relativistas
El nico procesador que Einstein utiliz en 1905 para elaborar su teora de la relatividad especial fue el encerrado en su crneo. Aquella mquina bioqumica era, en muchos sentidos, mucho ms hbil que cualquier computadora electrnica. Ninguno de los microchips basados en semiconductores construidos hasta la fecha puede competir, en cuanto a densidad y eficiencia energtica, con el cerebro humano: este centro nervioso encapsula alrededor de mil billones de elementos procesadores en una masa enceflica, de un kilo de peso, que consume menos energa y genera menos calor que un microprocesador Pentium 4. De hecho, la disipacin de calor y el consumo energtico constituyen hoy los mayores obstculos para la industria de semiconductores, que busca cmo aumentar 19

DAVID EMMITE PHOTOGRAPHY

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la potencia de los microcircuitos sin elevar los costes. En un plazo de 20 aos, el avance de los procesadores digitales de silicio tropezar con limitaciones fsicas y econmicas fundamentales. A los fabricantes slo les quedar una opcin: basar sus diseos en principios fsicos diferentes; los de la relatividad especial, por ejemplo. A primera vista, parece una combinacin inverosmil, pues la relatividad especial concierne al mundo de los cuerpos muy veloces. En esa teora, Einstein elimina los conceptos de tiempo y reposo absolutos: lo nico constante, afirma, es c, la velocidad de la luz en el vaco. Las consecuencias para todo objeto que se mueva a gran velocidad (con respecto al observador) resultan extraas: su longitud se acorta y el tiempo parece transcurrir ms lento que para el observador. Si el objeto se mueve en el seno de un campo elctrico estacionario, lo percibe como si fuera, en parte, magntico. No obstante, estos efectos relativistas son insignificantes, a menos que el objeto alcance velocidades prximas a c, cuyo valor se acerca a los 300 millones de metros por segundo. Por supuesto que los ordenadores, ni siquiera los porttiles, no se mueven a semejantes velocidades; pero s los electrones de sus circuitos. David D. Awschalom y su grupo, de la Universidad de California en Santa Brbara, acaban de mostrar que la relatividad puede aprovecharse para que los raudos electrones que circulan por los semiconductores ejecuten nuevas e impresionantes proezas. El proyecto se encuentra todava en su fase inicial, como la construccin de las primeras puertas lgicas de semiconductores hace unos 40 aos. Pero si los ingenieros logran integrar millones de puertas relativistas en un pequeo chip de silicio Awschalom est trabajando justamente en eso, en colaboracin con Intel y Hewlett-Packard, podran fabricarse procesadores harto ms veloces que los actuales, que consumieran menos energa y disiparan menos calor. Y lo que todava reviste mayor importancia: los chips relativistas aplicaran una lgica ms refinada que la de los ordenadores actuales (binaria). En principio, estas nuevas mquinas podran incluso modificar su sistema de conexiones internas, adaptndose de forma casi instantnea a la tarea que debieran realizar en cada

ESPIN ELECTRONICO

Magia magntica
El electrn (representado mediante una esfera) cuenta con una propiedad cuntica, el espn, que le hace comportarse como si se tratara de un imn que gira en torno al eje que une sus polos norte y sur. Tal rotacin puede tomar varias direcciones.

N
Imn

Un campo magntico provoca que el electrn pivote como una brjula para alinear su espn con el campo (abajo, a la izquierda). Al propio tiempo, el eje de espn experimenta tambin una precesin, cual peonza en bamboleo (abajo, a la derecha).

N
Campo magntico

S
Al retirar el campo magntico, cesa la precesin y permanece fija la orientacin del espn.

momento. Imaginemos, por ejemplo, un telfono mvil capaz de reconfigurar su transceptor para utilizar cualquier red del mundo y que, con slo pulsar una tecla, reprogramara su procesador para que ste tradujera la conversacin de un idioma a otro. Estos chips podran construirse, lo ms seguro, en las mismas fbricas que producen los microprocesadores actuales. No se trata de sintetizar nuevos materiales; el ingrediente secreto yace en la fsica moderna: los fenmenos de cuya descripcin se ocupan la relatividad y la mecnica cuntica.

Resumen

Espintrnica
Los microchips semiconductores al uso operan segn la teora clsica del electromagnetismo, que data del siglo XIX. Las obleas de silicio se bombardean con iones, que forman diminutos islotes, con exceso o escasez de electrones. Mediante electrodos microscpicos ubicados en torno a los islotes se aplican tensiones elctricas, que expulsan o introducen electrones en estas regiones para abrir o cerrar las puertas lgicas y regular as la corriente elctrica que circula por ellas. Si un gran nmero de electrones se empujan de ac para all mediante la accin de campos elctricos, algunos salen disparados en direcciones aleatorias, desperdiciando energa, y otros colisionan entre s, liberando calor; constituye, pues, una forma tosca de conducirlos. Hace ya ms de un decenio que los fsiINVESTIGACIN
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Si bien abstractas, las ideas de Einstein siguen inspirando nuevas aplicaciones tcnicas. La relatividad especial, por ejemplo, constituye la base de microcircuitos rpidos y eficientes que operan merced a la manipulacin del espn electrnico. Su comprensin del movimiento molecular ha llevado hasta los trinquetes brownianos, dispositivos que permiten clasificar segmentos de ADN o separar partculas slidas suspendidas en agua. Einstein predijo que los tomos ultrafros se condensan en un estado equivalente al de los fotones en un lser; ahora sabemos que es cierto. Este fenmeno podra dar lugar a detectores de gravedad supersensibles y girscopos superestables.

cos estn experimentando con un mtodo ms sutil: manipular los electrones mediante fuerzas magnticas. Un electrn opera como si llevara consigo una diminuta barrita imantada. Los imanes constan de dos polos: norte y sur. Igual que la Tierra, que gira sobre s misma en torno al eje que une sus polos, cada electrn cuenta tambin con una orientacin magntica cuantizada o espn. Si bien no llegan a girar de verdad, estas partculas se comportan como diminutos girscopos: si se les aplica un campo magntico, sus polos efectan un movimiento de precesin (su eje barre una superficie cnica); al retirar el campo magntico, la orientacin de su espn se mantiene fija. Este efecto puede utilizarse para provocar que la precesin del espn pase de apuntar hacia arriba a hacerlo hacia abajo, lo que equivaldr a cambiar de 0 a 1 el bit de informacin que lleva el electrn. Mientras la electrnica traslada la informacin cambiando el nmero y la energa de los electrones de un circuito, la naciente espintrnica codifica los datos en la orientacin de los electrones y efecta operaciones lgicas modificando dicha orientacin. La compaa Motorola ha iniciado la produccin en masa de chips de memoria magntica de acceso aleatorio (MRAM). A diferencia de las memorias al uso, los chips MRAM no pierden los datos al interrumpirse la corriente: los electrones conservan su espn hasta que se recupera la corriente. Dado que las operaciones de cambio de espn consumen poca energa, los dispositivos espintrnicos requieren bateras muy livianas. Adems, los chips pue-

den permanecer desconectados entre una y otra operacin. Al cambiar el espn, la energa cintica de la partcula apenas si aumenta, por lo que los circuitos generan mnimo calor. Por si fuera poco, el proceso alcanza velocidades superlativas: se ha conseguido invertir la orientacin del espn electrnico en breves picosegundos (billonsimas de segundo). Sin embargo, todos los dispositivos espintrnicos fabricados hasta la fecha se basan en metales ferromagnticos, que no se adaptan bien a las tcnicas actuales de produccin de microcircuitos. Construir imanes diminutos emplazados en millones de puntos en un chip y controlarlos individualmente entraa enormes dificultades tcnicas. (Para pasar de la electrnica a la espintrnica no basta con sustituir los campos elctricos por campos magnticos; se trata de un proceso bastante ms complejo.)

De los bits a los fits


Demos paso a Einstein y su curiosa nocin de que un campo elctrico ofrece un aspecto magntico a un electrn que se mueve a gran velocidad. En un trabajo publicado en enero, el grupo de Awschalom demostr que al extender una sobre otra dos capas de semiconductores de composicin distinta, las tensiones que aparecen en las mallas cristalinas generan en el chip un campo elctrico interno. Este cuenta con puntos altos y puntos bajos, que operan a modo de un corral donde apriscar los electrones en su paso a travs del semiconductor. Debido a la relatividad, ese campo elctrico ofrece un aspecto parcialmente magntico al electrn

MICROCHIPS RELATIVISTAS

Ms all del cmputo binario


La relatividad especial sugiere microcircuitos de nuevo cuo, basados en el espn electrnico. Estos dispositivos podran fabricarse en las plantas ya existentes. Al moverse a gran velocidad a travs del chip, los electrones experimentan un efecto relativista: sienten los campos elctricos como si se tratara, en parte, de campos magnticos. En respuesta a este fenmeno, alinean con el campo magntico el eje de su espn. Una seal activa un electrodo puerta. Se genera entonces un campo elctrico que resulta, para electrones rpidos, parcialmente magntico e induce un movimiento de precesin en su eje de espn. Despus, la puerta se desactiva, dejando fijos los espines electrnicos en una nueva direccin, o fase. Variando la velocidad de los electrones y la intensidad del campo elctrico en la puerta, el chip relativista podra crear fits (dgitos de fase) espintrnicos, cuya gama de valores posibles sera mucho ms amplia que la binaria (0 y 1) de los bits electrnicos.

Campo magntico que perciben los electrones, de acuerdo con la relatividad especial Arseniuro de aluminio y galio

Electrones con espn alineado con el campo magntico

15 Electrodo puerta 14 13 12 11 10 9 8 7 6 5 4 El espn electrnico experimenta precesin, cambiando su fase 3 2 1 0 Valores posibles de un dgito de fase

Arseniuro de galio
ALFRED T. KAMAJIAN

NO ESTA A ESCALA

Las tensiones en los retculos cristalinos de los semiconductores (rugosidades) crean campos electrostticos (flechas naranja)

Valores posibles 1 de un dgito binario 0

INVESTIGACIN

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que lo atraviesa, cuyo espn empieza a mostrar un movimiento de precesin, semejante al de una peonza. Se conocen dos formas de controlar los electrones. Una de ellas consiste en variar el voltaje, lo que repercute en la velocidad de estas partculas. Cuanto mayor es esta velocidad, tanto ms intenso les parece el campo magntico efectivo y tanto ms rpida es la precesin de su espn. La otra forma se basa en aprovechar que la tensin cristalina del semiconductor y, por tanto, el campo que genera, varan con la direccin; basta entonces con disear cuidadosamente la morfologa del conductor que define la trayectoria de los electrones. En su trabajo, los autores describieron la forma de usar impulsos de lser para alinear la orientacin de los electrones entrantes obteniendo de ese modo los bits espintrnicos, as como para medir su espn. El grupo de Awschalom resolvi tambin el siguiente paso: lograr que los procesos de creacin, desplazamiento y deteccin se efectuaran todos en un solo elemento electrnico. Disearon un dispositivo que se vale de voltajes pequeos, los mismos que hoy utilizan los chips habituales, los CMOS (semiconductor de xido metlico complementario). Al impactar en la parte del semiconductor sometida a tensin, los electrones polarizan su espn al instante. As, activando o desactivando los electrodos-puerta, se consigue voltear su espn hacia delante o atrs, de forma coherente. La coherencia constituye un aspecto clave en este contexto, pues brinda la posibilidad de crear chips espintrnicos, es decir, pasar de los bits (dgitos binarios, que slo toman dos valores) a los fits (dgitos de fase, que pueden tomar un amplio abanico de

MOLECULAS EN MOVIMIENTO

Zarandeadas por el caos


En 1827, el botnico Robert Brown, mientras examinaba una gota de agua a travs del microscopio, advirti diminutos granos de polen que danzaban como si estuvieran vivos. En 1905, Einstein dedujo que era la accin de las molculas de agua, que bombardeaban las partculas en suspensin, la causa de aquel movimiento aleatorio. Aunque dichas molculas son invisibles al microscopio, su abundancia y rapidez bastan para empujar un cuerpo de tamao bacteriano cuando colisionan con el mismo. Con el tiempo, ste traza un zigzagueo errtico.

valores). La fase de un electrn corresponde a la direccin en la que apunta su espn. Imaginmoslo como la aguja de una brjula. Si un microchip distinguiera grupos de electrones con espn orientado sea al norte, al sur, al este o al oeste, cada fit podra representar no slo un 0 o un 1, sino tambin un 2 o un 3. Cuanto mayor sea la precisin con la que se lee la fase, ms podr aumentarse la densidad de almacenamiento de datos. Merced a decenios de trabajos dedicados a la obtencin de imgenes por resonancia magntica, en la que se detecta el espn de los ncleos atmicos, hoy conocemos la forma de medir esos ngulos con una precisin elevada. Con todo, no se ha logrado todava fabricar un transistor espintrnico completo y operativo. (Los transistores resultan indispensables porque amplifican las seales y permiten que circulen intactas a travs de largas series de puertas en un microprocesador.) Pero no tardarn en llegar; los expertos ya estn planeando qu hacer con ellos. En el ao 2003, Reinhold Koch y sus colaboradores del Instituto Paul Drude de Berln, dedicados a la electrnica del estado slido, construyeron un elemento lgico espintrnico que cambia de funcin segn las instrucciones de un programa informtico: en un momento dado puede operar como una puerta booleana Y, y pocos nanosegundos ms tarde convertirse en una puerta O, en una puerta NO-O (negacin de la O) o en una NO-Y (negacin de la Y). Un ordenador capaz de reconfigurase a s mismo segn las necesidades de cada momento ofrecera una potencia incalculable. Koch ha diseado un sumador completo (el componente lgico ms comn en los ordenadores) a partir de slo cuatro elementos espintrnicos, en lugar de los diecisis transistores electrnicos que se requieren de ordinario. La versin espintrnica consumira alrededor de un 85 por ciento menos de energa y ocupara un 75 por ciento menos de espacio; aun as, operara con la celeridad de los diseos actuales de silicio ms avanzados. Nos hallamos lejos de dominar los efectos relativistas en el diseo de microchips espintrnicos. Pero la tcnica derivada de la fsica einsteiniana podra abrir nuevas avenidas, precisamente cuando las carreteras actuales estn repletas de obstculos. Quiz solventara el problema del espacio, pues cuanto menor es el dispositivo, mejor opera la espintrnica.

Trinquetes brownianos
Molcula de agua Partcula Movimiento aleatorio

NO ESTA A ESCALA

Einstein debe su fama, sobre todo, a la descripcin de entidades de gran tamao: la velocidad de la luz, el sino del universo o la naturaleza del tiempo. Pero en 1905, su atencin se centraba tambin en el mundo submicroscpico. En su tesis doctoral, perfeccion anteriores estimaciones del tamao de las molculas. En Annalen der Physik public un artculo sobre las ecuaciones que gobiernan el movimiento browiano, un fenmeno microscpico que mantena intrigados a los expertos desde que el botnico Robert Brown lo seal en 1827. Brown haba observado partculas diminutas granos de polen en suspensin acuosa, que se movan INVESTIGACIN
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de forma azarosa. Pensar que dichas entidades estaban vivas constitua la explicacin ms sencilla, pero Brown demostr que con la materia inerte (realiz la misma prueba con piedra pulverizada) ocurra lo mismo. En los albores del siglo XX, algunos tericos conjeturaban que eran fuerzas elctricas las que empujaban a las partculas de un lado a otro; hubo adems quienes pensaron que se deba a la evaporacin, a la conveccin o a la luz, entre otros fenmenos. Einstein propuso que una partcula se mueve sin rumbo aparente en un lquido, debido, sobre todo, a que las molculas de ste la bombardean por todos lados. De hecho, seal, el fenmeno ofrece claros indicios a favor de la hiptesis, entonces controvertida, de que el calor se debe al mero movimiento aleatorio de las molculas. En su artculo, Einstein dedujo parte de la teora matemtica que subyace al movimiento browniano. Esa rama de las matemticas ha resultado de gran utilidad para el anlisis de los mercados de valores, para describir la difusin a travs de lquidos o gases y, en fecha reciente, para disear trinquetes brownianos. Cuanto ms liviana es una partcula, ms sensible se revela su movimiento a las colisiones con las molculas del medio (ms catica se dibuja su trayectoria). Los trinquetes brownianos, versiones microscpicas de las ruedas dentadas de un malacate,

aprovechan esta propiedad para transformar un movimiento aleatorio en un desplazamiento sistemtico; a imagen del trinquete, que aprovecha el movimiento de la mueca para dar cuerda al reloj. Ello les permite clasificar virus segn el tamao o separar contaminantes del agua, por ejemplo. En el ao 2003 se fabricaron dos de estos dispositivos mediante tcnicas muy similares a las de los microchips. James C. Sturm y sus colaboradores, de la Universidad de Princeton, construyeron un trinquete browniano que opera como un billar romano (juego parecido a la clsica mquina del milln o pinball) del tamao de una ua. Grabaron un canal en una oblea de silicio, pero dejaron en pie, a distancias regulares, columnatas de pilares de slo seis micras de ancho y tres de alto; stos mantienen una inclinacin de 45 grados y se encuentran de tal modo separados que, cuando un lquido fluye por el canal, las partculas que contenga topen con ellos y se desven hacia la derecha. Cuanto menor sea la partcula, mayor ser su desplazamiento y ms a la derecha llegar. En diciembre de 2003, Sturm public los resultados de cierto ensayo interesante: hizo pasar a travs del trinquete una mezcla de agua y ADN de dos tipos de virus. El dispositivo consigui separar el genoma vrico ms pesado del ms liviano. Esta tcnica einsteiniana reducira en dos tercios el tiempo que los m-

TRINQUETES BROWNIANOS

Cribas y clasificadores ms eficaces


Diente del trinquete
El movimiento de las partculas en suspensin describe trayectorias caticas. Los trinquetes brownianos aprovechan esta propiedad para transformar, mediante obstculos asimtricos, el movimiento aleatorio en un desplazamiento sistemtico. Uno de los diseos recuerda a un diminuto billar romano (juego parecido a la clsica mquina del milln o pinball). Al pasar el fluido plasma sanguneo, por ejemplo por el canal, las partculas microscpicas en suspensin chocan contra columnas dispuestas al bies, que vienen a operar como los dientes de un trinquete (izquierda). As podran clasificarse distintos virus; segn su tamao, acabaran en una zona u otra en el fondo del dispositivo. Un equipo de ingenieros alemanes ha desarrollado otro tipo de trinquete browniano, perforando millares de canales en una oblea de silicio (abajo, a la izquierda). Se induce el paso reiterado, de uno a otro lado de los poros, de agua contaminada con holln, materia orgnica u otros compuestos fragmentados en pequeas partculas. Los contaminantes, bombardeados, se atascan en los cuellos, que los van guiando hacia adelante; de forma gradual, migran de un lado al otro de la oblea. En teora, las plantas purificadoras de agua (abajo, a la derecha) podran incorporar tales cribas brownianas en sus tuberas.

La partcula menor sufre mayor desviacin y se pierde entre los canales adyacentes

Virus T2

Virus colfago lambda Direccin del flujo

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Planta depuradora

Tanque de mezcla

Cribas de trinquetes brownianos

Depsito de agua purificada

Tanque Unidad de sedimentacin de cloracin

INVESTIGACIN

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todos actuales requieren para separar fragmentos grandes de ADN; podra incluso resultar ms econmico y transportable. Sven Matthias y Frank Mller han construido en el Instituto Max Planck de Fsica de Microestructuras, en Weinberg, otro tipo de trinquete browniano, parecido a una esponja: cuenta con millares de canales paralelos perforados en una delgada oblea de silicio. Cada orificio se ensancha y se estrecha, formando una serie de cuellos de botella. Matthias y Mller encajaron su trinquete en mitad de un plato lleno de agua y cuentas microscpicas de plstico. El extremo inferior del plato se mova arriba y abajo, obligando al agua a ir y venir a travs del trinquete. Al pasar las cuentas por los canales, el movimiento browniano las empujaba contra los cuellos, impidiendo que la corriente las arrastrara hacia fuera otra vez. De forma gradual, casi todas las cuentas migraron, a travs del trinquete, hasta la parte superior del plato: en la parte inferior slo qued agua limpia. Dado que su escala es variable puede adaptarse a grandes tamaos, este trinquete ofrece un nuevo mtodo para separar virus, fragmentos celulares, holln u otros contaminantes slidos, de un fluido en circulacin continua.

Prospeccin mediante agregados atmicos


Einstein pugn contra el carcter extrao de las reglas cunticas que gobiernan el reino atmico. El protagonismo que stas conceden al azar y a la incertidumbre ofenda su intuicin. Sin embargo, a pesar de la desazn que le producan las implicaciones filosficas de la mecnica cuntica, contribuy al desarrollo de esta teora con aportaciones seminales. As, por ejemplo, en 1925, al leer un artculo de Satyendra Nath Bose sobre la estadstica de los foto-

FORMACION DE UN AGREGADO ATOMICO

Un nuevo estado de la materia


A una milmillonsima de grado sobre el cero absoluto, se forman los condensados de Bose-Einstein, los objetos ms fros del universo. Los tomos se enfran y comprimen mediante lseres y campos magnticos, hasta que los efectos cunticos sincronizan su comportamiento. Los tomos del agregado se mueven al unsono, como si constituyeran un solo tomo, gigantesco.

Atomo

Haces de lser enfran los tomos hasta temperaturas que rozan el cero absoluto NO ESTA A ESCALA

Condensado de Bose-Einstein

nes, se percat de que, si se enfriaban tomos a temperaturas que rozaran el cero absoluto, al apiarse stos unos junto a otros ocurrira algo inslito: los efectos cunticos obligaran a los tomos a condensarse temporalmente en un supertomo. Marcharan al unsono, de forma muy parecida al ordenado vuelo en formacin de los fotones que integran un haz de lser. Los lseres se han convertido en unos de los dispositivos de mayor utilidad; existen buenas razones para creer que los lseres de tomos no sern menos. Pero el condensado de Bose-Einstein el agregado de tomos ultrafros no pas de curiosa especulacin terica durante ms de 70 aos. En junio de 1995, Eric A. Cornell y Carl E. Weiman, del JILA en Boulder, lograron que 2000 tomos de rubidio se fundieran unos con otros, tal y como Einstein haba previsto. Seis aos despus, ambos y Wolfgang Ketterle, del Instituto de Tecnologa de Massachusetts, compartieron el premio Nobel por su hazaa. Cornell y sus alumnos del JILA estn ahora ultimando los detalles de un chip que gua condensados por su superficie. Se trata de un interfermetro atmico. Escinde y recombina los agregados: detecta la aceleracin y la rotacin de los tomos, con mayor sensibilidad an que las tcnicas basadas en rayos lser. Estos dispositivos podran instalarse en la panza de los aviones para detectar ligeras variaciones en la fuerza y la direccin de la gravedad; a fin de cuentas, puede sta considerarse una aceleracin. Tales fluctuaciones revelan estructuras ocultas, situadas a gran profundidad bajo tierra o bajo el agua: yacimientos petrolferos, filones de minerales metlicos, cavernas, tneles, bnkeres y otras alteraciones del subsuelo. Los interfermetros atmicos aumentaran tambin la precisin de los mejores sensores rotacionales en la actualidad girscopos mecnicos entre 100 y 1000 veces. El desarrollo de los girscopos reviste especial inters para la navegacin a la estima (la que determina la posicin ocupada en un momento dado a partir del rumbo trazado y la distancia desde la ltima posicin conocida). Por supuesto, pudiendo recurrir a la red de satlites GPS, ya casi nadie opta por este tipo de navegacin. Aun as, todava se requiere un buen girscopo si uno lleva largo tiempo dentro de un bote de titanio sumergido a gran profundidad y no se le permite hacer ningn ruido. (No es casual que la Marina estadounidense financie gran parte del proyecto. Los militares se hallan tambin muy interesados en el desarrollo de sistemas de navegacin de alta precisin que operen incluso cuando las seales de GPS sufran perturbaciones.) Como su nombre indica, un interfermetro atmico pone en contacto a dos agregados atmicos y mide el patrn de interferencia que stos generan. Lo mismo que cualquier otro objeto cuntico, los condensados de Bose-Einstein pueden desarrollar un comportamiento ondulatorio o corpuscular. Cuando un condensado se escinde en dos, ambas piezas parten con la misma longitud de onda y la misma fase. Pero si recorren caminos distintos, puede que al recombinarse ya no lleven el mismo paso. Las crestas y los valles de sus ondas interferirn, formando un patrn de franjas: zonas que INVESTIGACIN
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ALFRED T. KAMAJIAN

INTERFEROMETROS ATOMICOS

Tornar visible lo invisible


Las propiedades de los condensados de Bose-Einstein, similares a las de la luz lser, podran hallar aplicacin en los sensores de gravedad y en los girscopos. Los agregados atmicos se escinden y se recombinan en un interfermetro (abajo). Los tomos se conducen mediante fuerzas magnticas; inciden luego en un divisor y en espejos formados por ondas estacionarias de luz lser. En principio, las dos mitades del condensado marchan al unsono y mantienen el mismo paso durante su recorrido; despus, al reunirse, generan un patrn de interferencia. Pero cualquier discrepancia, por leve que sea, en las rutas recorridas por cada mitad dbase a un sutil gradiente en la fuerza de la gravedad o a una ligera rotacin del dispositivo provoca un corrimiento de las franjas de interferencia. A largo plazo, los interfermetros atmicos instalados en aviones (arriba, a la derecha) podran detectar las signaturas gravitatorias de depsitos profundos de petrleo o de menas metlicas (abajo, a la derecha). Los aparatos militares podran incluso dotarse de un escner gravitatorio de Bose-Einstein para identificar tneles o bnkeres subterrneos (no representadas).

Agregados de tomos condensados circulan entre vas de oro

Gravedad un poco ms intensa

Espejos

Los tomos se interfieren al recombinarse, Gravedad formando franjas un poco que revelan sutiles fluctuaciones ms de la gravedad dbil

NO ESTA A ESCALA

Un divisor lser escinde a los agregados en dos mitades; los espejos de lser desvan su trayectoria

Campos petrolferos

contienen gran cantidad de tomos separadas por otras casi vacas. En fecha reciente, Ketterle, Mark A. Kasevich, de la Universidad de Stanford, y otros han construido interfermetros atmicos operativos. Sin embargo, cuentan con un inconveniente: ocupan casi una habitacin entera; ello se debe a que la escisin y recombinacin de los agregados atmicos se produce en el interior de una gran cmara de vaco. Cornell y Dana Anderson han diseado versiones ms fciles de transportar. El interfermetro puede miniaturizarse hasta alojarlo en un pequeo chip. Ying-Ju Wang, del equipo de Cornell, muestra una pieza de vidrio del tamao de un portaobjetos de microscopio. A lo largo de este porta corren dos tiras paralelas de oro una suerte de rales en miniatura por donde circulan corrientes elctricas de igual intensidad; los campos magnticos que stas generan se cancelan mutuamente a lo largo de la lnea media central. Los tomos de rubidio que se utilizan prefieren quedarse en la zona donde el campo magntico toma el valor mnimo; por eso bajan cleres por ese canal, donde el campo es nulo. Los rales de oro llegan a una bifurcacin: el divisor. En este punto se genera una onda estacionaria de luz lser, que opera como una red de difraccin: separa hacia la izquierda la mitad de los tomos del condensado y hacia la derecha la otra mitad. Los agregados se distancian unas 300 micras; despus, topan con otras ondas estacionarias, que actan a modo de espejos, desviando los tomos hacia atrs. Luego, las dos mitades se reencuentran, se solapan e interfieren. INVESTIGACIN
Y

Una cmara especial controla la posicin de las franjas del patrn de interferencia. Si bien el componente esencial del interfermetro cabe en una mano, el aparato completo ocupa todava la superficie entera de una mesa de laboratorio. No todos los elementos pueden miniaturizarse; pensemos, por ejemplo, en el sistema de refrigeracin por lser, que frena la velocidad de los tomos desde la temperatura ambiente hasta unas milmillonsimas de grado sobre el cero absoluto. Tal vez, pues, un giroscopio atmico no llegue a caber en un reloj de pulsera o en un telfono mvil. Pero los condensados de Bose-Einstein podran acabar volando en el morro de los aviones o navegando en las quillas de los submarinos. Si la historia de los lseres sirve de ejemplo, en el futuro se encontrarn muchas ms aplicaciones a este nuevo estado de la materia de las que hoy alcanzamos a imaginar.

Bibliografa complementaria
COHERENCE WITH ATOMS. M. A. Kasevich en Science, vol. 298, pginas 1363-1369; 15 de noviembre de 2002. ASYMMETRIC PORES IN A SILICON MEMBRANE ACTING AS MASSIVELY PARALLEL BROWNIAN RATCHETS. S. Matthias y F. Mller, en Nature, vol. 424, pginas 53-57; 3 de julio de 2003. TILTED BROWNIAN RATCHET FOR DNA ANALYSIS. L. R. Huang et al. en Analytical Chemistry, vol. 75, pginas 6063-6967; 15 de diciembre de 2003.

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C IENCIA Y SOCIEDAD
Sumideros de carbono
En manglares de Tabasco
e acuerdo con la investigacin reciente, la temperatura media de la Tierra ha aumentado en los ltimos aos algunas dcimas de grado. Sin embargo, dada la complejidad de los factores que afectan al clima, resulta difcil saber si dicho ascenso corresponde a la variabilidad natural o si se debe al efecto invernadero de naturaleza antropognica. Uno de los principales responsables del calentamiento global es el dixido de carbono (CO2), cuya concentracin atmosfrica est creciendo desde 1950. Dicho aumento se atribuye a dos factores principales: el consumo de combustibles fsiles y los cambios en la cobertura vegetal operados por el uso del suelo. El efecto sumidero de las plantas, que capturan y almacenan el CO2 atmosfrico en forma de carbono orgnico, puede constituir una de las opciones alternativas ms econmicas para reducir la concentracin de ese gas de invernadero. As, cuando un suelo agrcola se convierte en forestal, ste acumula un promedio de 0 a 7 toneladas de carbono orgnico por hectrea y ao. Si el cambio de uso del suelo

se da en regiones templadas, el secuestro de carbono orgnico oscila entre 0,2 y 0,6 toneladas por hectrea y ao; en el caso de suelos tropicales y subtropicales, estos valores varan entre 1,0 y 7,4. La reserva principal de carbono de nuestro planeta se encuentra en el suelo; se estima en 1,5 billones de toneladas, es decir, cerca de 2,1 veces ms que la reserva atmosfrica y cerca de 2,7 veces ms que la de toda la flora terrestre. Esta cantidad puede resultar todava mayor en los suelos orgnicos; en los histosoles hallamos una concentracin de carbono de 133,7 kilogramos por metro cuadrado. La acumulacin aqu de carbono obedece a tres factores: la composicin de su materia orgnica, un pH cido y unas condiciones anaerbicas. Pese a su extensin limitada cubren cerca de un 1 por ciento de los suelos del mundo, retienen el 23 por ciento del total de carbono. En histosoles con vegetacin de mangle, el promedio de descompo-

sicin (transformacin del carbono de la materia orgnica en partculas) es bajo. Ello se debe a las condiciones de inundacin, salinidad y material vegetal de difcil degradacin qumica. All, por tanto, el potencial de almacenamiento de carbono superar el de los ecosistemas de agua dulce. La composicin de los residuos vegetales y el incremento de la salinidad repercuten en el flujo superficial del CO2 y del carbono orgnico disuelto durante la descomposicin del residuo vegetal. El importante secuestro de carbono que realizan las plantas halfitas nos mueve a considerar buenos sumideros los sistemas salinos. Se ha cuantificado la reserva de carbono en suelos orgnicos de humedales en el oeste del estado mexicano de Tabasco. All el carbono alcanza concentraciones de hasta un 55 por ciento. Se trata de una acumulacin que viene favorecida por la precipitacin, el drenaje deficiente y la velocidad de descomposicin de los materiales orgnicos. Dichos suelos, que ocupan unas 378.392 hectreas, se encuentran principalmente en ecotonos, zonas

La fluctuacin de agua salina favorece la acumulacin de carbono en manglares de Tabasco.

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INVESTIGACIN

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de transicin entre un sistema terrestre y uno acutico. La proporcin de materia orgnica (restos de plantas depositados en el agua) oscila entre un 20 y un 30 por ciento. Adems, esta zona se caracteriza por presentar superficies inundadas e inundables durante la mayor parte del ao, con influencia de aguas salobres. Su fisiografa muestra un relieve cncavo y un drenaje natural deficiente, sin salida para el excedente acuoso. Las especies vegetales predominantes estn adaptadas a condiciones de anegamiento. Destacan los mangles rojo (Rhizophora mangle), blanco (Laguncularia racemosa) y prieto (Avicennia germinans), que medran en las inmediaciones de los ros Tonal y Chicozapote, y la laguna El Yucateco. La distribucin horizontal de los mismos depende de su capacidad para adaptarse a las condiciones de inundacin y salinidad. De acuerdo con el grado de descomposicin de los materiales orgnicos, estos suelos se consideran histosoles spricos (HSsa). El contenido total de carbono en histosoles con vegetacin de mangle blanco se estima en 764,1 toneladas por hectrea, a dos metros de profundidad: ese valor refleja el largo tiempo que la naturaleza ha invertido en acumular esta cantidad de carbono. La acumulacin de un metro de turba requiere un promedio de 1500 aos. La reserva de car-

bono en estos ambientes depende de la salinidad, la inundacin permanente y otros factores ambientales que limitan la mineralizacin de la materia orgnica, lo cual se traduce en un mayor grosor de los materiales orgnicos y en una mayor reserva de carbono. Sus dos metros de material totalmente descompuesto en condiciones tropicales indican que estos ecosistemas han permanecido en equilibrio durante miles de aos. Asimismo, el contenido de carbono es mayor que el observado en otras regiones con diferentes usos del suelo. Por tanto, los manglares de Tabasco ofrecen un gran potencial como sumideros de carbono y pueden desempear un papel importante en la regulacin de la concentracin del CO 2 atmosfrico. El conocimiento sobre el contenido de carbono de los histosoles formados a partir de manglares puede contribuir a la estimacin del secuestro, actual y futuro, de este elemento por los ecosistemas tropicales. Adase que, cuando se drenan estos suelos se dejan expuestos a condiciones aerbicas, pueden llegar a oxidarse y en el proceso liberar grandes cantidades de carbono a la atmsfera, adems de perderse un ecosistema que difcilmente se regenerar.
ELVIA MORENO CLIZ, DAVID JESS PALMA LPEZ, M. DEL CARMEN GUTIRREZ CASTORENA Colegio de Postgraduados, Mxico

jado su huella, sobre todo en las reas ms someras, en la plataforma continental, y han determinado la migracin cclica de la lnea de costa y de las desembocaduras de los ros, condicionando as el desarrollo de deltas y playas. Despus de una fase de inundacin mxima, hace unos 7000 aos, el nivel del mar alcanz su cota actual hace unos 4500 aos, momento a partir del cual habra empezado a configurarse la moderna lnea de costa. El fruto de esta larga y convulsa historia, desde las grandes profundidades hasta la recortada lnea de costa actual, es el Mediterrneo, un mar de mares. Las cuencas internas El Mediterrneo, con casi 2,6 millones de km2, ocupa una superficie que es unas cuatro veces y media mayor que la pennsula Ibrica. Est formado por varias subcuencas con dimensiones, fisiografa, edad y evolucin geolgica muy dispares entre s. Su superficie se reparte entre el Mediterrneo occidental (que incluye el mar de Alborn, la cuenca Argelino-Balear, el golfo de Valencia, el golfo de Len y el mar Ligur), el mar Tirreno, el canal de Sicilia, el mar Adritico, el mar Jnico y el Mediterrneo oriental, el mar Egeo, el mar de Mrmara y el mar Negro. Ocho subdivisiones en total. Las dos cuencas mayores son, por este orden, la del mar Jnico y el Mediterrneo oriental, y la del Mediterrneo occidental. Las ms profundas, con ms de 5000 m y 4000 m, respectivamente, son la del mar Jnico y el Mediterrneo oriental, y la del mar Tirreno. As, junto a cuencas en las que la mayor parte de su superficie corresponde a profundidades de menos de 1000 m, como el canal de Sicilia, el mar Adritico, el mar Egeo y el mar de Mrmara, hay otras cuencas en las que las profundidades abisales ocupan una parte notable de su superficie. La profundidad media resultante de esta compleja combinacin se cifra en unos 1500 metros. El Mediterrneo occidental se caracteriza por una amplia llanura batial. Situada a ms de 2500 m de profundidad, ocupa el 40 % de su superficie. El resto de los fondos 27

Mediterrneo noroccidental
Relieve submarino

l mar Mediterrneo es el ltimo resto del antiguo ocano Tethys, que enlazaba el paleo-Atlntico con el paleo-Indico. El empuje de Africa hacia el norte y los esfuerzos tectnicos regionales, que se traducen en la actividad ssmica y volcnica caracterstica de buena parte de la cuenca mediterrnea, fueron estrangulando al viejo Tethys hasta aislarlo, casi por completo, del ocano mundial. A travs del estrecho de Gibraltar, el mar Mediterrneo intercambia agua, energa y nutrientes con INVESTIGACIN
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el ocano Atlntico. Pero esa conexin se interrumpi al desecarse el Mediterrneo, hace unos cinco millones de aos, en el perodo Mesiniense. Durante dicho perodo se depositaron en el lecho de la cuenca paquetes de espesor kilomtrico de sales y sulfatos, fcilmente deformables bajo el peso de los sedimentos ms recientes, acumulados cuando las aguas volvieron a cubrir el Mare Nostrum. Las fluctuaciones globales del nivel del mar propias de los ltimos dos millones de aos han de-

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0 Profundidad (m) 1000 2000 3000 4000

Area (%) 50

100

2
Profundidad (m) 0 1000 Area (%) 50 100

4
Mar Adritico

Mar Tirreno

Fig

.2

1
Profundidad (m) 0 1000 2000 3000

Area (%) 50

100

2 3
Area (%) 50

Mar Egeo
Profundidad (m) 0 1000 Area (%) 50 100

Profundidad (m)

0 1000 2000 3000

100

7
Mar de Mrmara

Mediterrneo Occidental

6
Profundidad (m) 0 1000 2000 Area (%) 50 100

7 5 8

Canal de Sicilia
0 1000 Profundidad (m) 2000 3000 4000 5000 Area (%) 50 100

Mar Jnico y Mediterrneo Oriental


0 1000 Profundidad (m) 2000 3000 4000 5000 Area (%) 50 Profundidad (m) 0 1000 2000 100

Area (%) 50

100

Mar Mediterrneo

Mar Negro

1. Modelo digital del terreno de la regin mediterrnea y curvas hipsogrficas del mar Mediterrneo y de sus subcuencas. Imagen generada por el GIC en Geociencias Marinas de la Universidad de Barcelona.

marinos del Mediterrneo occidental est constituido por plataformas someras, taludes, glacis y montes submarinos de origen volcnico y diaprico. Algunos taludes forman verdaderos escarpes submarinos, con ms de 2000 m de desnivel, como los que se extienden desde el noreste y sur de Menorca hasta el sur de Murcia. Ms hacia el oeste, el mar de Alborn presenta una complejidad notable, con dorsales y montes submarinos, en una de cuyas crestas se sita el islote de Alborn (vase la figura 1). Batimetra de multihaz en el Mediterrneo noroccidental El Mediterrneo noroccidental comprende el golfo de Len, el golfo de Valencia, el promontorio balear y los sectores adyacentes. Esta rea constitua potencialmente un lugar 28

idneo para el despliegue de sistemas de batimetra de multihaz por varias razones: 1) en ella desembocan el Rdano y el Ebro, dos de los principales ros que vierten al Mediterrneo; 2) en ella se sita el promontorio balear, una abrupta prolongacin de las cordilleras Bticas; 3) abundan montes y caones submarinos, y 4) existen potentes depsitos evaporticos mesinienses, susceptibles de dar lugar a estructuras de deformacin. Por otra parte, las implicaciones sociales y econmicas inherentes al conocimiento preciso de los fondos marinos de esta regin son manifiestas. Por todo ello, se han llevado a cabo en la misma numerosas campaas oceanogrficas cuyo objetivo principal ha sido la cartografa del relieve submarino y la interpretacin de los procesos que lo han

generado. El instrumento primordial para la adquisicin de los datos necesarios han sido las sondas batimtricas de multihaz. El primer mapa batimtrico efectuado en el Mediterrneo noroccidental con sistemas de multihaz, confeccionado por el equipo encabezado por Orsolini, no apareci hasta 19811982. Recubra slo el sector oriental del golfo de Len profundo. Desde los aos noventa, investigadores franceses y espaoles han ido completando la cartografa batimtrica de detalle del Mediterrneo noroccidental. Cabe destacar la labor del Instituto Francs de Investigacin para la Explotacin del Mar (IFREMER) en el golfo de Len, la Universidad de Barcelona en el golfo de Valencia y el margen continental de Catalua, y del Instituto Espaol de Oceanografa y el InstituINVESTIGACIN
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Batimetra de multihaz: cartografa de precisin del relieve submarino

os sistemas de batimetra de multihaz estn formados por un conjunto de haces que insonifican un sector del fondo marino cuya anchura depende del ngulo de abertura del conjunto de haces y de la profundidad de agua (vase la figura 4). Los hay porttiles y fijos, para aguas someras y para aguas profundas, para buques de superficie y para vehculos submarinos. El buque oceanogrfico Hesprides tiene instalados dos sistemas de batimetra de multihaz fijados al casco, uno fijo y otro retrctil, denominados EM12S y EM1002. El primero, con 120o de abertura y 81 haces, y con un ancho de barrido de 3,5 veces la profundidad de agua, se emplea para profundidades ocenicas, mientras que el segundo est diseado para profundidades inferiores a 500 m y puede alcanzar anchuras de barrido iguales a 7,5 veces la profundidad de agua. Los sistemas de superficie son muy sensibles a los movimientos del buque. Hay, pues, que realizar calibraciones y correcciones durante la adquisicin y el procesado de los datos. Debe conocerse tambin la variacin de la velocidad de propagacin del sonido en el agua, ya que ese parmetro influye sobre la trayectoria de las ondas acsticas. A medida que el buque avanza, va barriendo el fondo a lo largo de un pasillo. Mediante la realizacin de pasadas sucesivas solapantes, se consigue una cobertura total del rea objeto de estudio. La cobertura diaria tpica para un sistema EM12 es de unos 4000 km2. Estos sistemas generan, por da, varios megabytes de datos. Adems de la informacin de profundidad proporcionan informacin de reflectividad, dependiente de la naturaleza y la pendiente del fondo. Los datos pueden usarse para construir modelos digitales del terreno y productos derivados: mapas de pendientes, imgenes tridimensionales e imgenes combinadas (figuras 2 y 3).

to Hidrogrfico de la Marina, en el promontorio balear y sectores adyacentes. Dos buques oceanogrficos equipados con modernos sistemas de batimetra de multihaz han desempeado un papel destacado: LAtalante y el Hesprides. Gracias a este esfuerzo investigador, el Mediterrneo noroccidental constituye ahora una de las regiones del mundo cuyo relieve submarino se conoce mejor. Las instituciones citadas estn elaborando en la actualidad una sntesis car-

togrfica de todo el Mediterrneo noroccidental. Resultados ms destacados Los resultados obtenidos cambiarn nuestra visin de los fondos marinos del Mediterrneo noroccidental y condicionarn el uso futuro de los mismos. Conciernen a las cuestiones siguientes: segmentacin del margen continental, desarrollo de plataformas continentales y sistemas sedimentarios profundos, abundancia de edificios volcnicos, cao-

nes y deslizamientos submarinos y presencia de huellas de escape de fluidos. Se ha observado la divisin longitudinal del margen continental en varios segmentos, probablemente de origen estructural, cuya morfologa presenta rasgos distintivos. Singularizndolo, se diferencian el canal de Ibiza, con mrgenes abruptos y un gran monte submarino en el centro; el segmento del Ebro, con una plataforma ancha y pequeos caones escasamente encajados en el borde

Plataforma del Ebro

Menorca

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Fig. 3
I. Columbretes

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Es ca rp e de Em ile Ba ud ot

Ibiza Canal de Ibiza


V

2. Imagen tridimensional de la mitad meridional del Mediterrneo noroccidental, con el promontorio balear como elemento ms destacado. La imagen se ha construido a partir de la integracin de los modelos digitales del terreno de tierra y mar, este ltimo confeccionado con datos x, y, z de batimetra de multihaz. V: volcanes submarinos. Imagen generada por el GIC en Geociencias Marinas de la Universidad de Barcelona (modificada a partir de otra de Acosta et al.).

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INVESTIGACIN

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1o00'E

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3. Imagen del deslizamiento submarino BIG95. Se han combinado datos batimtricos y de reflectividad del fondo. Los colores verdes corresponden a materiales de alta reflectividad (arenas y limos), mientras que los colores violceos corresponden a materiales de baja reflectividad (arcillas). Obsrvense los bloques (B) desprendidos de la zona de cicatriz. Tambin se pueden apreciar canales submarinos (C), algunos meandriformes, as como las huellas de las pasadas del buque, de orientacin SE-NW. Imagen generada por el GIC en Geociencias Marinas de la Universidad de Barcelona, modificada a partir de Lastras et al.

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39o30'N

de la misma; el segmento del GarrafMaresme, con una plataforma de anchura intermedia y caones lineales de mayores dimensiones que los del segmento del Ebro; el segmento de La Selva-Bajo Ampurdn, limitado por dos grandes caones submarinos, los de Blanes y Palams, cuyas cabeceras se sitan prcticamente en la lnea de costa; el segmento de la baha de Rosas, con gradientes suaves en la plataforma y el talud superior, sin caones actuales; el segmento del golfo de Len, con una compleja red de caones submarinos que convergen haca el pie del talud; el margen septentrional del promontorio balear, con evidencias de desestabilizacin y sin caones submarinos; y, por fin, el margen oriental y meridional del promontorio balear, con un neto control estructural visible en el escarpe de Emile Baudot, al sur, orientado de SW a NE. Se ha registrado el desarrollo de amplias plataformas continentales y de grandes sistemas sedimentarios profundos, alimentados por el Rdano y el Ebro. En la plataforma externa del Rdano y en la del Maresme, se han identificado antiguas lneas de costa y relieves asociados formados durante el ltimo mnimo eusttico y la transgresin subsiguiente. Tales relieves probablemente existan en otros sectores de plataforma. Su cartografa perINVESTIGACIN
Y

mitir reconstruir la evolucin de la lnea de costa durante los ltimos milenios. Abundan los edificios volcnicos submarinos, especialmente en el golfo de Valencia y en el promontorio balear. Cabe citar explcitamente el archipilago de las Columbretes, el canal de Ibiza y un sector situado al este de Ibiza y al sudoeste de Cabrera. Llama la atencin la profusin de caones submarinos de decenas a poco ms de un centenar de kilmetros de longitud, con caractersticas dispares, desde escasamente encajados en el borde de la plataforma hasta profundamente encaja-

dos y con cabeceras prximas a la lnea de costa; de tipo intermedio seran los caones del golfo de Len. Se han observado caones rectilneos, as como meandriformes. Los caones del margen ibrico del golfo de Valencia vierten al canal de Valencia, un valle profundo que acta de colector regional. Entre los numerosos deslizamientos submarinos registrados destaca el denominado BIG95, que afecta una rea de 2000 km2 frente a las islas Columbretes, cuatro veces la superficie de la cercana isla de Ibiza. Se han identificado otros deslizamientos en los taludes de Ibiza y Mallorca, en los mrgenes del Ebro y Catalua, y en el talud del golfo de Len. Por ltimo, se han localizado numerosas huellas de escape de fluidos en el lecho marino, constituidas por depresiones de hasta 500 m de dimetro y ms de 50 m de profundidad. Abundan en el canal de Ibiza, en el promontorio balear y en el talud del golfo de Len. Como se refleja en las ilustraciones, un conocimiento general integra otro ms preciso, y ste a su vez otro an ms detallado y as sucesivamente hasta alcanzar la mxima resolucin posible, prcticamente centimtrica, que permiten los modernos sistemas de batimetra de multihaz.
MIQUEL CANALS y JOS LUIS CASAMOR Grupo de Investigacin Consolidado en Geociencias Marinas, Universidad de Barcelona

4. Sistema de batimetra de multihaz montado en el casco de un buque.

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D E CERCA
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l hielo que hallamos en la naturaleza no forma un slido homogneo. Contiene burbujas y un sistema de canalculos microscpicos que portan agua lquida. En su seno, la salinidad es mayor que la del mar y pr ello se denominan canales de salmuera. La alta salinidad mantiene el agua lquida, incluso a temperaturas inferiores a los 5 grados bajo cero. Algas, bacterias, protozoos y otros microorganismos encuentran en esos refugios la proteccin que no les ofrece el agua libre. Muy angostas, tales cavidades slo pueden acoger organismos microscpicos. Adase que algunas algas sintetizan molculas de alto peso molecular para evitar la congelacin del agua; alteran incluso la estructura cristalina del hielo, transformndolo en un entorno ms favorable. Las bacterias suelen ser de gran tamao y filamentosas; degradan la materia orgnica a temperaturas muy bajas. La cantidad de luz solar que llega al interior del hielo depende de diversos factores: de la irradiancia en el exterior, de la estructura del hielo y de la nieve

Anna Ceravalls, Diana Horta, David Rodrguez, Josep-Maria Gasol y Jos Manuel Fortuo

Vivir en canales de hielo


que a menudo lo recubre. En los inviernos polares y en los ambientes alpinos, apenas llega luz a los canales. Con todo, sobrevivir a ese oscuro invierno conlleva, tambin, alguna ventaja: las algas que medran en los canalculos son siempre las primeras en recibir la luz del sol cuando empieza el deshielo, y gracias a los carotenos y otros pigmentos accesorios, pueden captar la poca luz de principios de primavera. De ah su puesto de avanzadilla en cuanto despunta la estacin. Su crecimiento en ese momento puede ser tan rpido, que a menudo se dividen en cadenas de clulas visibles en los canales del hielo.

1. Corte transversal de una masa de hielo marino. Se aprecian canales y pequeas cmaras de agua hipersalina donde viven microalgas y otros microorganismos.

2. Cadenas de diatomeas que crecen rpidamente debajo del hielo marino cuando llega la primavera austral. Debido a su gran tamao, pueden llegar a confundirse con macroalgas.

5 m

3. Cadena de diatomeas que ha comenzado a formarse al llegar la primavera merced al incremento de radiacin lumnica, el deshielo y el acopio de reservas durante el invierno.

FOTOGRAFIA DE LA IZQUIERDA CEDIDA POR FERNANDO VALERO, AWI, BREMERHAVEN, ALEMANIA

4. Diatomea atrapada en los canales del hielo. Durante el invierno, la escasez de luz y espacio le impiden reproducirse.

30 m

1 m

5. Bacterias como sta viven durante el invierno en los canales hipersalinos del hielo donde coexisten con una rica y variada comunidad microbiana, a pesar de las bajas temperaturas, que pueden llegar a los 20 grados bajo cero.

INVESTIGACIN

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La brjula de Einstein

1. DE PIE SOBRE UNA PLATAFORMA GIRATORIA (o sobre la aguja de una brjula gigante) con un giroscopio en cada mano: gracias a un experimento mental de este tipo, Einstein y W. J. de Haas explicaron adecuadamente el magnetismo del hierro. Cuando los ejes de los giroscopios, que giran en sentido antihorario, apuntan hacia el exterior, sus momentos angulares opuestos suman cero (centro). Cuando los giroscopios apuntan hacia arriba, los momentos angulares se alinean y suman un valor no nulo. Como se conserva el momento angular total del sistema, la plataforma giratoria empieza a moverse para compensar el exceso de momento angular. De acuerdo con la teora de Einstein-de Haas, revisada posteriormente, cuando un campo magntico externo alinea las rbitas que los electrones describen alrededor de los tomos de hierro de un imn, ste se pone a girar.

Peter Galison
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El electromagnetismo de una barra imantada desvi la atencin de Einstein mientras perfeccionaba la teora de la relatividad general. Por qu?

comienzos de 1915 Albert Einstein fue implicndose en la vida poltica. Primero protest contra el militarismo que haba arrastrado a Europa a una guerra devastadora. Ese ao marc asimismo un cambio significativo en su larga carrera cientfica. Se esforzaba por entonces, con la ayuda del matemtico Marcel Grossman, en aprender lo ms posible acerca de un nuevo tipo de geometra, hasta entonces desconocida casi por completo por los fsicos, que poda resultarle til para definir la curvatura del espaciotiempo. Las posibilidades le parecan inmensas: se podra generalizar la relatividad especial y convertirla en una teora de la gravedad? Podra sustituirse el cosmos newtoniano, con sus fuerzas inversamente proporcionales a los cuadrados de las distancias, por un universo donde una ecuacin de campo ligase la masa y la energa a un espaciotiempo curvado? En noviembre de 1915, tras la batalla intelectual ms ardua de su vida, estuvo finalmente en condiciones de presentar al mundo la relatividad general. Su esfuerzo titnico haba concluido con un triunfo de la teora, la razn y la abstraccin. Sin embargo, buena parte de ese trascendente ao no la pas en las platnicas alturas de los tensores y las transformaciones de coordenadas, sino enfrascado en pegar fibras de cuarzo a espejos y enviar impulsos de corriente elctrica a electroimanes. El 12 de febrero escriba a Michele Basso, su mejor amigo: Acabar pronto el experimento... Un magnfico experimento que siento no puedas ver. Qu difcil se nos presenta la naturaleza cuando nos aproximamos experimentalmente a ella! A estas alturas de la vida, me ha entrado el gusto por la experimentacin. La tarea que se propuso llevar a cabo con W. J. de Haas, el yerno de Hendrik Lorentz, se les haba resistido a algunos de los experimentadores ms avezados de todos los tiempos: sacar a luz el mecanismo que da lugar al magnetismo en el hierro. La idea bsica era muy sencilla. La corriente elctrica que circula por una espira crea un electroimn. Einstein se plante si la naturaleza magntica del hierro imantado no se debera a un fenmeno parecido, como ya haban imaginado mucho tiempo atrs Andr Marie Ampre y quienes siguieron sus pasos. Se preguntaba si, a nivel atmico o molecular, no existiran corrientes circulares, como las de las espiras, orientadas en una misma direccin. En ese caso, slo existira un tipo de magnetismo. Por esa poca escribi: Desde que [Hans Christian] Oersted descubri que no slo los imanes permanentes crean efectos magnticos, sino tambin las corrientes elctricas, dio la impresin de que eran dos los mecanismos, al parecer independientes, que generaban los campos magnticos. Esta situacin suscit la necesidad de reducir ese INVESTIGACIN
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par de causas de los campos magnticos, en lo esencial distintas, a una sola. En este sentido, poco despus del descubrimiento de Oersted, Ampre enunci su clebre hiptesis acerca de las corrientes moleculares, segn la cual los fenmenos magnticos se deben a corrientes de carga moleculares. [Experimenteller Nachweis der Ampreschen Molekularstrme, Einstein y de Haas, Deutsche Physikalische Gesellschaft, vol. 17, pg. 152; 1915.] Reduccin de dos causas a una: Einstein quintaesenciado. El artculo en el que enunci la relatividad especial empezaba afirmando que la interpretacin tradicional de las ecuaciones de James Clerk Maxwell era errnea, ya que pareca como si hubiera dos razones de que apareciese una corriente cuando una bobina y un imn se encuentran en movimiento relativo. La versin ordinaria sostena que, si el imn se acercaba a una bobina quieta, se generaba en el entorno de aqul un campo elctrico que impela a las cargas del hilo a circular. Pero si se mova la bobina y el imn permaneca inmvil, no se produca ningn campo elctrico en el espacio que lo rodeaba; aun as, el progresivo aumento de la intensidad del campo magntico en la localizacin del conductor induca en ste una fuerza electromotriz que impulsaba las cargas por las espiras. En cambio, la teora especial de la relatividad explicaba ambos fenmenos de manera simtrica gracias a una reconsideracin del significado del tiempo, el espacio y la simultaneidad. Con su principio de equivalencia de 1907, Einstein haba puesto en duda la idea, nunca objetada hasta entonces, de que existan dos tipos de masas: la gravitatoria (responsable del peso de una esfera de plomo) y la inercial (la resistencia de una masa, digamos tambin que una esfera de plomo, a la aceleracin, incluso en el espacio exterior, lejos de cualquier astro). Einstein afirm, en cambio, que exista un nico tipo de masa: no haba posibilidad alguna de distinguir entre lo que le sucede a una masa presionada contra el fondo de un cohete espacial que se acelera y a una masa a la que un campo gravitatorio mantiene contra el suelo de una habitacin inmvil. Anlogamente, Einstein crea firmemente en la existencia de un nico tipo de magnetismo, originado, segn l, por la alineacin de pequeos imanes, en realidad las corrientes cerradas creadas por los electrones al girar alrededor de los ncleos atmicos. Cmo se poda comprobar esta idea con un experimento? Supongamos que nos situamos sobre una plataforma giratoria con un giroscopio en cada mano, de manera que sus ejes apunten hacia el exterior y giren en sentido horario, segn nuestro punto de vista. Los momentos angulares de los giroscopios se orientarn en sentidos opuestos y, por lo tanto, se anularn entre s; el momento angular total del sistema valdr cero. 35

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2. UN BUSCADOR GIROSCOPICO DE LA DIRECCION, suspendido de forma que pueda girar en cualquier direccin, continuar apuntando hacia el mismo punto del cielo pese a la rotacin y la translacin de la Tierra. Sin embargo, situado a una latitud distinta de la de los polos, el giroscopio se separar del plano paralelo al suelo debido a la rotacin de la Tierra y dejar de ser til para la navegacin.

Patentes de Berna. Aunque Einstein se haba enfrentado con todos y cada uno de los profesores en sus aos de estudiante, sentira admiracin por el responsable de la Oficina, Friedrich Haller, de quien aprendera mucho. Einstein hara suya la actitud de Haller: mantenerse crticamente alerta, tomar con escepticismo los planteamientos de los inventores. Einstein senta pasin por las mquinas y se carteaba con otros entusiastas. Incluso lleg a construir algunas en su apartamento. A lo largo de los aos patent neveras, invent nuevos instrumentos para medir la electricidad y asesor a sus amigos sobre todo tipo de aparatos. Su padre y su to comerciaban con maquinaria y haban patentado algunas de su invencin. Por desgracia para nosotros, las evaluaciones de Einstein de las solicitudes de patentes fueron destruidas, por imperativo legal, excepto en algunos casos: aquellas que fueron objeto de un expediente judicial. Se convirti muy pronto en una de las autoridades tcnicas ms estimadas de la Oficina de Patentes; de ah que se le apreciara tambin como perito en los juicios. Esta actividad explica su fascinacin por el magnetismo. A comienzos del siglo XX, la fiel brjula empePrecesin Rotacin giroscpica El eje se orienta en la direccin norte/sur

A continuacin, levantemos ambas manos hasta situarlas sobre la cabeza. Los giroscopios apuntarn ahora hacia arriba. Sus momentos angulares tendrn el mismo sentido y sumarn un valor no nulo. Sin embargo, como el momento angular de un sistema cerrado se conserva, empezaremos a girar; as se contrarrestar el momento angular de los giroscopios. Einstein imagin una situacin anloga pero en miniatura, en el interior de un imn. Supongamos que disponemos de un cilindro de hierro no imantado suspendido de una fibra delgada y flexible (vase la figura 4). De repente, se aplica un fuerte campo magntico, lo suficientemente intenso como para orientar todas las pequeas rbitas electrnicas y, por lo tanto, imantar el cilindro. Segn Einstein, en esta situacin muchas de las pequeas rbitas electrnicas orientadas al azar quedaran alineadas y sus momentos angulares no se anularan entre s, sino que se sumaran. Tambin aqu, como en el caso de la plataforma giratoria, el cilindro empezara a girar para compensar el momento angular resultante. En esto consista la idea bsica del experimento. Sorprendentemente, Einstein y De Haas consiguieron resultados significativos pese a lo delicado que era el aparato que construyeron. Pero, de dnde proceda la idea y por qu se plante en 1915, en medio de una guerra horrible y justo cuando Einstein intentaba formular la relatividad general? Para obtener una respuesta hay que remitirse al perodo inmediatamente posterior a la graduacin de Einstein en el Politcnico de Zrich en 1900. Einstein tuvo dificultades para acceder a un puesto de trabajo remunerado. Las cartas de rechazo de su solicitud se amontonaron sobre su mesa hasta mediados de 1902. Recibi entonces una propuesta de trabajo de la Oficina de 36

Ecuador

Mecanismo nivelador

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Polo sur

3. LAS BRUJULAS GIROSCOPICAS utilizan fuerzas generadas por la rotacin de la Tierra. Sirven para localizar el norte desde cualquier posicin sobre la superficie terrestre. El diseo original de Anschtz-Kaempfe llevaba pesos para que la gravedad lo mantuviese nivelado. A medida que gira el planeta, el eje del giroscopio va virando con la superficie terrestre. Como el giroscopio intenta mantener su nivel, se produce un efecto de precesin, que gira su eje hasta que forma un ngulo recto con la fuerza aplicada. Este fenmeno se asemeja al que se observa en una peonza, cuya parte superior oscila a medida que se va frenando el movimiento. La precesin provocar finalmente que el eje apunte hacia el norte (imgenes de izquierda a derecha).

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Barra transversal z a dar problemas. No funcionaba 4. CON ESTE APARATO EXPERIMENTAL bien en los buques modernos, cada Einstein y De Haas demostraron su teora vez con ms partes metlicas y apasobre el magnetismo del hierro. Aplicaron ratos elctricos, fallaba en los submaun intenso campo magntico a un cilindro rinos o cerca de los polos terrestres. de hierro no imantado y suspendido de una Tambin resultaba problemtica para fibra flexible. Segn su teora, el cilindro la aviacin, ya que su indicador diTuerca de ajuste girara, ya que el campo alineara las rbireccional no responda bien cuando tas de los electrones que contuviese. Los los aeroplanos viraban. espejos adosados, que reflejaban un haz Dos empresas se interesaron por Fibra flexible luminoso a medida que rotaba el cilindro, el problema de la brjula: diriga una confirmaron la teora. Ms tarde se comde ellas el inventor e industrial norteamericano Elmer A. Sperry; la otra, prob que la causa del magnetismo del su rival alemn Hermann Hubertus hierro es el espn (la rotacin de los elecMaria Anschtz-Kaempfe. La solutrones sobre s mismos) y no las rbitas cin consisti en convertir los gielectrnicas. Una barra de hierro queda roscopios en brjulas. Con ingenio, imantada cuando los espines de sus elecAnschtz-Kaempfe fabric el artrones se alinean. mazn de su giroscopio de forma Espejos que la orientacin de su eje sufriese Electroimn un lento movimiento cclico un movimiento de precesin, por el mala que nadie consigui explicar que acababa alinendose con el eje adecuadamente hasta mucho tiempo Cilindro de la rotacin terrestre (vanse las despus, cuando se desarroll la de hierro figuras 2 y 3). Poco despus, Sperry mecnica cuntica y se estableci construy un instrumento parecido. el concepto de espn electrnico. Anschtz-Kaempfe no tard mucho La aceptacin de un modelo terico Imn en presentar una demanda por vioconcreto por parte de Einstein le rinlacin de patente. Sperry respondi di un doble beneficio. Por un lado, Espn de electrn como suele ser habitual: aleg que le haba inspirado el planteamiento la idea en s era ya vieja. de su experimento; en particular, A mediados de 1915 Einstein comdnde deba buscar el efecto. Maxpareci en el caso como experto. En su declaracin well y otros fsicos anteriores no haban sabido esmostr que los giroscopios anteriores, dotados de sus- timar su magnitud y lo pasaron por alto. Por otro lapensiones de cardn, no podan utilizarse como br- do, al haber escogido Einstein un modelo terico y julas, puesto que slo podan moverse un poco dentro calcular con l un resultado, que el efectivamente obde su armazn; el menor balanceo de un barco los tenido coincidiese con se predicho haca ms aceptavolva inservibles. Anschtz-Kaempfe gan el caso. ble el experimento en s; perda as peso el que huEinstein se convirti en una autoridad en girscopos, biese muchos factores de los que caba pensar, en hasta el punto de que durante decenas de aos perci- principio, que podran haber distorsionado los datos, bira derechos por sus informes. como el efecto del campo magntico terrestre y las Sin embargo, los beneficios que le reportaron en el posibles fluctuaciones del aparato. campo de la fsica fueron mucho mayores: Llegu a Esta historia me trae a la cabeza uno de los magndemostrar la naturaleza del tomo paramagntico gra- ficos dichos de Einstein: Slo se cree una teora el cias a los informes tcnicos que redact sobre la br- cientfico que la ha concebido; en cambio, menos el jula giromagntica [Einstein a E. Meyerson, 27 de propio experimentador, todos tienen fe en un resultado enero de 1930, Einstein Archives Online]. Se dio cuenta experimental. de que, al igual que la rotacin de la Tierra orienta una brjula giroscpica, disponer en una misma direccin los girscopos atmicos de un cilindro de hierro hara que ste girara. El experimento tuvo un xito espectacular (vase la figura 4). Einstein y De Haas demostraron as un efecto tan sutil, que ni siquiera el El autor gran James Clerk Maxwell lo haba advertido. Peter Galison es profesor Mallinckrodt de historia de la cienPero la historia no acaba aqu. Aunque el expericia y fsica en la Universidad de Harvard. Ha sido galardonado mento concordaba muy bien con la teora que deca con el premio Max Planck (1999). que el origen del magnetismo se encontraba en los elecBibliografa complementaria trones que orbitaban alrededor de los ncleos atmicos, se atacaron los resultados, primero con cierta cauLa obra de Galison How Experiments End (University of Chicatela, luego de forma insistente. Las mediciones de go Press, 1987) es un estudio detallado de los trabajos experiEinstein y De Haas del magnetismo por unidad de momentales de Einstein. mento angular parecan desviarse en un factor dos, ano-

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Einstein y los comienzos de la fsica cuntica: de la osada al desencanto


Einstein consider revolucionarias algunas de sus ideas sobre la fsica cuntica. Un calificativo que no emple en ninguna otra ocasin; ni siquiera al referirse a su teora de la relatividad. Pero su osada no le condujo al xito pleno, sino al desencanto final

Luis Navarro Veguillas

i se realizase una amplia encuesta acerca de cules han sido las grandes aportaciones de Albert Einstein (1879-1955) a la fsica, es seguro que su archifamosa teora de la relatividad sera con mucho la ms citada. Tambin es posible que en buena parte de las respuestas no se hiciera mencin a ninguna otra de sus contribuciones. Por eso tal vez resulte sorprendente conocer esta opinin de Max Born, premio Nobel de Fsica de 1954: Einstein habra sido uno de los ms grandes fsicos tericos de todos los tiempos incluso si no hubiera escrito una sola lnea sobre la teora de la relatividad. Aqu nos vamos a referir a las aportaciones del mito a un campo que cultiv con pasin y dedicacin extrema a lo largo de medio siglo. Seguiremos la estela de su pensamiento acerca de las ideas que hicieron posible la aparicin de la mecnica cuntica, la teora que se ha mostrado como la adecuada para explicar el comportamiento de la naturaleza a nivel atmico. Einstein calific de revolucionaria su contribucin a este campo. Un calificativo que jams emple en relacin con ninguna otra de sus originales ideas; ni siquiera al referirse a la relatividad. Comenzaremos exponiendo el origen y el desarrollo de las primeras nociones cunticas de Einstein, acerca 38

de ciertas propiedades de la emisin y de la absorcin de luz, en 1905. Seguiremos las oscilaciones de sus ideas, y de las polmicas que suscitaron, prestando atencin especial al nacimiento del fotn en 1916 como constituyente elemental de la radiacin. Y comprobaremos que ni el que se le concediera el Premio Nobel de Fsica de 1921 por su explicacin cuntica del efecto fotoelctrico sirvi para acallar las voces de los que clamaban contra sus revolucionarias concepciones sobre la luz y la radiacin electromagntica. Forzoso ser referirse a las circunstancias ltimas que le llevaron, tras veinte aos de intensa dedicacin, a inclinarse por la automarginacin. El papel que en la nueva teora cuntica se asignaba a la probabilidad nunca pudo ser asimilado por Einstein, quien actu de forma coherente con lo que un tanto dramticamente haba expresado por carta al matrimonio Born a mediados de 1924, ya en la antesala de la aparicin de las respectivas formulaciones de Werner Heisenberg (1925) y de Erwin Schrdinger (1926): Me resulta intolerable la idea de que un electrn expuesto a la radiacin pueda escoger a su antojo el momento y la direccin del salto. Si as resultara, finalmente preferira haber sido un zapatero remendn, o incluso empleado de casino, antes que fsico. INVESTIGACIN
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SCIENTIFIC AMERICAN, JUNIO DE 1939; ELIZABETH MENZIES (fotografia), CORTESIA DE G. GOSEN RARE BOOKS

1. Portada del volumen 17, correspondiente a parte del ao 1905, de la prestigiosa revista Annalen der Physik. En este tomo aparecieron los tres famosos artculos de Einstein sobre los quanta, el movimiento browniano y la teora de la relatividad especial.

La vigente mecnica cuntica afirma, siguiendo con la metfora anterior, que el electrn efectivamente salta a su antojo o, al menos, nosotros nunca seremos capaces de anticipar cundo y cmo saltar. La nueva teora slo proporciona informacin estadstica del fenmeno. Para Einstein, la consagracin de este tipo de indeterminismo represent el mayor varapalo de su vida cientfica. Nuestro anlisis de sus aportaciones en el contexto que se produjeron no slo se debe entender como un homenaje en la conmemoracin del centenario de su annus mirabilis, sino que constituye una buena ilustracin sobre las complejidades de la creacin cientfica. Este artculo no es sino una pequea muestra de la ardua y prolongada batalla, incluyendo victorias y derrotas, que Einstein libr en su empeo por desentraar el misterio de los quanta, y que l mismo sintetiz, tal vez con excesivo e injustificado pesimismo, con estas palabras: Un total de cincuenta aos de especulacin consciente no me ha acercado a la solucin de la cuestin: qu son los quanta de luz? Es cierto que hoy da cualquier pillo cree saber la respuesta, pero se equivoca. [Carta de Einstein a Michele Besso, 12 diciembre, 1951]

Berna, la ciudad de los milagros


Con veinticuatro aos y un trabajo cmodo en la Oficina Suiza de Patentes de Berna, Einstein rezuma , felicidad. Acaba de casarse con Mileva Maric compaera de estudios universitarios en el famoso Eidgenssische Technische Hochschule de Zrich, ms conocido por sus siglas ETH, y todo eran buenas perspectivas. En una carta a su eterno y fiel amigo Michele Besso escribe: Ahora soy un hombre casado y llevo una vida muy agradable junto a mi esposa. Ella se ocupa perfectamente de todo, cocina bien y siempre est alegre. Haba nacido en Ulm sur de Alemania en 1879, en el seno de una familia que le instruy en los principios del judasmo de forma harto liberal. Curs sus primeros estudios en Mnich, de donde march a Pava en 1895, un ao antes de acabar la educacin secundaria, para reunirse con sus padres, que se haban trasladado a Italia por razones laborales. Ese mismo ao viaj a Zrich para realizar un examen de ingreso en el ETH, pues no poda ser admitido directamente al no haber terminado los estudios secundarios, ni tener dieciocho aos cumplidos. A pesar de su buena actuacin en matemticas y fsica, sus resultados globales no le permitieron lograr el acceso directo, por lo que se le recomend matricularse en la Escuela Cantonal de Aargau en Aarau, cantn de Aargau, Suiza y cursar las enseanzas que le faltaban para acabar la secundaria. INVESTIGACIN
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As lo hizo, y en octubre de 1896 fue admitido en el ETH para cursar un ciclo de cuatro aos que facultaba esencialmente para la docencia en matemticas y en fsica en la enseanza secundaria, por lo que Einstein fij su residencia en Zrich. All se habra de encontrar con tres personajes que en un momento u otro ejerceran una decisiva influencia sobre l: sus com, paeros de estudios Marcel Grossman y Mileva Maric y Michele A. Besso, un ingeniero suizo que luego sera su ms fiel amigo de por vida. . Poco se sabe an hoy de Mileva Maric Era cuatro aos mayor que Einstein. Hija de un alto funcionario hngaro, ella haba nacido en Titel entonces en el sur de Hungra, hoy en Serbia, y en su adolescencia adquiri tan alta formacin como para poder aspirar a cursar estudios en el prestigioso ETH, donde era la nica mujer de su curso. All se estableci una re. lacin sentimental entre Einstein y Maric Albert obtuvo el ttulo en 1900, con calificaciones muy justas: las ms bajas entre los cuatro aprobados. De los once estudiantes que haban comenzado slo cinco llegaron al examen final, en el que Mileva fue suspendida. No obstante las calificaciones de ambos fueron muy similares. Tan slo en Teora de funciones fueron cla39

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ramente diferentes: 11 sobre 12 para l y 5 sobre 12 para ella, lo que en definitiva fue causante del suspenso de la joven. Maric lo volvi a intentar un ao despus y volvi a suspender, a pesar de la ayuda de Einstein quien, a su vez, fracas en su intento por obtener una plaza de ayudante en el mismo ETH de Zrich, por lo que se vio en la necesidad de recurrir a la docencia particular. Acab por instalarse en Berna donde, a mediados de 1902, gracias a los buenos oficios del padre de su compaero de estudios Grossman, consigui un puesto de trabajo como tcnico de tercera clase en la Oficina de Patentes Suiza. Poco antes de viajar a Berna, Einstein recibi una carta de Maric desde la casa de sus padres, en la actual Serbia, informndole del nacimiento de Lieserl, una hija de ambos de la que hasta hace poco no se conoca su existencia y que, a la vista de la total falta de informacin posterior a su nacimiento, debi de morir muy pronto o tal vez fuera dada en adopcin ante las previsibles dificultades de una madre soltera en aquellos das. En Berna encontr a Maurice Solovine, un joven filsofo rumano vido de ideas sobre la fsica del momento, y a Konrad Habicht, un amigo de Zrich que fue all a ampliar sus estudios en matemticas. Einstein se erigi en lder de la terna que bautizaron como

2. El pintor e ilustrador Ben Shan dibuj este retrato para el artculo que Albert Einstein public en Scientific American en abril de 1950.

Academia Olympia. Se reunan para discutir de filosofa, fsica y literatura. Aunque la Academia se disolvi tres aos despus, por la separacin fsica de sus miembros, nunca se borr del recuerdo de Einstein. En su autobiografa rememoraba las lecturas y discusiones que all hicieron de Henri Poincar, entre otros, refirindose a nuestra feliz Academia, que despus de todo, resultaba menos infantil que las respetables que luego llegu a conocer de cerca. Quedaban lejos en su memoria, que no en el tiempo, los espesos aos escolares, los frecuentes cambios de domicilio, la bsqueda de un empleo digno y las discusiones altisonantes con sus padres, especialmente con su madre, ante el opresivo inters que mostraban por evitar a toda costa la boda con Mileva. No tendra que or ms comentarios desagradables sobre la que ya era su esposa, que ciertamente no se ajustaba al modelo tradicional que sus padres crean que era el ms adecuado para hacer feliz a Einstein. ...Ella es un libro como t, y deberas tener una mujer... Cuando llegues a los treinta ella se habr convertido en una vieja bruja (Mileva era, recordemos, cuatro aos mayor que Albert)... Te hipotecas tu futuro y te cierras tu vida... Si tiene un hijo, bonito regalo para ti.... Son slo algunas de las lindezas que su madre le haba dedicado. Ahora todo era distinto. Por si fuera poco, el ao anterior le haban declarado exento del servicio militar por problemas fsicos pies planos, varices y excesiva sudoracin y se le haba concedido la nacionalidad suiza, que ya no perdera jams a pesar de todos los avatares de su vida. Se acabaron los cinco aos que se mantuvo como aptrida desde que renunci, en 1896, a su nacionalidad alemana de nacimiento. En Berna haba llegado el momento. Adems de examinar patentes, ahora podra abordar el anlisis de ciertas cuestiones de fsica que le venan preocupando desde haca tiempo y sobre las que tena algunas ideas. Por ejemplo, desde muy nio haba quedado seducido por el misterio que encierra el comportamiento de una brjula, siempre obligada a mirar hacia el norte guiada por una fuerza misteriosa. Y luego, ya prximo a comenzar sus estudios universitarios, se planteaba con frecuencia situaciones un tanto enigmticas que las ms de las veces acababan por remitirle a la necesidad de desvelar la autntica naturaleza de la luz. Por ejemplo, uno de estos pensamientos recurrentes consista en imaginarse lo que ocurrira si uno pudiera cabalgar a lomos de un rayo de luz: Qu vera, si es que vea algo? O tal vez la cuestin no estuviera del todo bien planteada? Einstein parta de una posicin aparentemente desfavorable. Su escasa relacin con el mundo acadmico poda representar un factor negativo a la hora de abordar problemas de envergadura. Pero bien pudo suceder exactamente lo contrario: la osada de su juventud y la falta de ligaduras con autoridades que tuvieran que dar alguna clase de beneplcito a su trabajo tal vez hicieran ms fcil que la inteligencia y la imaginacin se desarrollaran con plenitud. Tampoco hay que dejar de lado los beneficios reconocidos ms tarde por el propio Einstein que para su formacin le reportaba su trabajo como analista de las INVESTIGACIN
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ART ESTATE OF BEN SHAHN/LICENSED BY VAGA, NUEVA YORK, N.Y.

3. Primera pgina del artculo de Einstein sobre los quanta de energa, en 1905. Una de las tres aplicaciones incluidas corresponde al efecto fotoelctrico. Precisamente Einstein recibi el Premio Nobel de Fsica de 1921 por sus servicios a la fsica terica, y especialmente por su descubrimiento de la ley del efecto fotoelctrico.

solicitudes de patentes, que le obligaba a una relacin permanente con el mundo de los inventos y de la experimentacin.

Los quanta de Einstein: primeras andaduras hacia el Premio Nobel


Entre 1902 y 1904 Einstein public tres artculos en los que expona una formulacin genuina de la mecnica estadstica, en la lnea de Ludwig Boltzmann, distinta e independiente de la presentada por Jossiah W. Gibbs en 1902, desconocida por entonces para el joven Albert. En el tercero se interrogaba sobre las posibilidades de encontrar un sistema fsico adecuado para contrastar las previsiones tericas de sus mtodos estadsticos con los resultados experimentales. Un sutil razonamiento permite a Einstein dar con el sistema buscado: la radiacin emitida por un cuerpo negro en equilibrio a una cierta temperatura. Recordemos que el cuerpo negro absorbe toda la radiacin que le llega; precisamente su nombre le viene de que, al ser nula la reflexin, no ha lugar para distinguir colores por este procedimiento. Adems, para mantenerse a temperatura constante, ha de emitir la misma energa que absorbe. As fue cmo Einstein se vio inmerso en el anlisis de la naturaleza y de las propiedades de la emisin y absorcin de luz por un cuerpo negro. Hasta 1899, los datos experimentales obtenidos al respecto eran acordes con la ley de Wien, propuesta tres aos antes. Pero en el otoo de 1900, los experimentos realizados por Heinrich Rubens y Ferdinand Kurlbaum en Berln con longitudes de ondas un tanto ms largas que las empleadas hasta entonces pusieron de manifiesto que esa concordancia no era tal, confirmando sospechas previas de Otto Lummer y Ernst Pringsheim, entre otros. En unos das Max Planck encontr una nueva frmula que encajaba con todos los resultados experimentales obtenidos hasta la fecha. En la sesin del 19 de octubre la nueva ley de Planck fue presentada ante los miembros de la Sociedad Alemana de Fsica. Y slo unas semanas despus el 14 de diciembre de 1900 su autor ley en el mismo escenario una memoria titulada Sobre la teora de la ley de la distribucin de la energa en el espectro normal, en la que ofreca la primera justificacin terica de aquella ley. A tal fin Planck comenz por idear un modelo que le permitiera alguna forma de actuacin en el mundo de las por entonces incomprendidas relaciones entre la materia ordinaria y la radiacin electromagntica. El cuerpo que emita o absorba radiacin se asimilaba a un conjunto de partculas cargadas elctricamente en permanente oscilacin, a las que se responsabilizaba de la emisin y absorcin de la radiacin. El tratamiento clsico de estos osciladores no conduca a la INVESTIGACIN
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ley de Planck, por lo que ste tuvo que buscar alternativas que permitieran obtener a toda costa la explicacin terica buscada. Es as como Planck, en un acto de desesperacin, decidi aplicar los mtodos estadsticos de Boltzmann al problema de la radiacin. Unos mtodos que no eran en absoluto de su devocin, pues implicaban el carcter probabilstico de las leyes de la termodinmica, contra su adhesin general al carcter absoluto de todas las leyes de la fsica. Por si fuera poco, aquella justificacin terica conduca inexorablemente a una extraa conclusin: los osciladores planckianos de frecuencia no podan absorber y emitir cualquier cantidad de energa, como caba esperar segn los tratamientos clsicos, sino slo cantidades mltiplo de una unidad elemental o quantum de valor = h, donde h representaba una nueva constante universal, que ms tarde sera bautizada como constante de Planck. En este contexto Einstein publica en 1905 un artculo titulado Sobre un punto de vista heurstico referente a la emisin y transformacin de la luz. El diccionario de la Real Academia Espaola define el trmino heurstico, en una de sus acepciones, as: En algunas ciencias, manera de buscar la solucin de un problema mediante mtodos no rigurosos, como 41

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tados permiti a Einstein llegar a una conclusin trascendente: La radiacin monocromtica de baja densidad (dentro del rango de validez de la frmula de Wien) se comporta desde el punto de vista de la teora del calor como si estuviese constituida por quanta de energa, independientes unos de otros, de magnitud h [en notacin actual]. As, este resultado fundamental de Einstein descansaba sobre la existencia de una analoga formal entre el gas integrado por molculas y la radiacin negra. Desde un punto de vista metodolgico, tal proceder no poda esgrimirse como garanta slida para la validez de un resultado que, por si fuera poco, se haba obtenido a partir de la ley de Wien, un tanto obsoleta ya para la poca, dada la mayor concordancia de la ley de Planck con los resultados experimentales. El hecho de que en 1905 Einstein obtuviera la anterior cuantizacin a partir de la fenomenolgica ley de Wien, y no de la ms afinada de Planck, sorprender a quien asocie necesariamente la cuantizacin de la energa con la ley de Planck, algo que es usual en el contexto de la justificacin, en el que se enmarca la enseanza de la fsica, pero que no se percibe en el contexto del descubrimiento, que es el relevante para un historiador. Es sencillo comprobar que si Einstein hubiera empleado la ley ms acorde con los experimentos del momento la de Planck no hubiese logrado exhibir la analoga sobre la que bas su resultado. No obstante, la cuantizacin de la energa va tan implcita en la ley de Wien como en la ley de Planck; lo demostr Paul Ehrenfest en 1911, si bien casi todos los fsicos de la poca como la mayora de los actuales pasaron por alto tan importante contribucin para entender la autntica naturaleza de la hiptesis cuntica. Es frecuente referirse a este artculo de Einstein como el de la explicacin del efecto fotoelctrico. Y es cierto que all se proporciona por vez primera una explicacin completa y sencilla de dicho efecto, fundamento ltimo de las hoy habituales clulas fotoelctricas. Pero desde esta perspectiva el anlisis del artculo ofrece una gran sorpresa: no slo porque la explicacin del efecto fotoelctrico no aparece como elemento motivador, sino porque tan slo se trata de una de las tres aplicaciones que Einstein propone junto con la regla de Stokes para la luminiscencia y la ionizacin de gases por luz ultravioleta para mostrar consecuencias medibles de su hiptesis cuntica sobre la radiacin electromagntica. Finalmente una cuestin de matiz. Para Planck la hiptesis sobre los quanta era una condicin suficiente para deducir la ley que gobernaba el comportamiento de la radiacin electromagntica. Por el contrario, para Einstein, la existencia de los quanta no era una hiptesis, sino un resultado! que se deduca del comportamiento experimental de la radiacin siempre que se atribuyera cierta validez metodolgica al uso de la analoga. Como ms adelante veremos, puede INVESTIGACIN
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4. Los quanta, que en 1905 permitieron a Einstein explicar el efecto fotoelctrico, alcanzaron su mayora de edad en 1916 al convertirse en fotones. Una propiedad de la emisin de stos por tomos, en un proceso estimulado por la presencia de otros fotones, constituye el fundamento terico del lser. En la figura el primer lser de rub adquirido en Barcelona (1962), que se encuentra en el laboratorio de ptica de la Universidad de Barcelona. Es muy parecido al primer lser de rub, que fue construido por Theodore H. Maiman en 1960, en el laboratorio Hughes de Malibu, California.

por tanteo, reglas empricas, etc.. Y, en efecto, Einstein no procedi aqu de forma rigurosa, aunque despleg su imaginacin en una direccin con cierta tradicin en la historia de la fsica: el empleo ingenioso de ciertas analogas. Tras criticar algunas incoherencias detectadas por l en la contribucin de Planck, Einstein llega a unas originales ideas que anticipa de forma clara ya en la introduccin de su trabajo: Ciertamente, me parece que las observaciones asociadas a la radiacin negra, la fotoluminiscencia, la produccin de rayos catdicos por luz ultravioleta y otros grupos de fenmenos relacionados con la produccin o la transformacin de la luz pueden entenderse mejor si se supone que la energa de la luz est distribuida discontinuamente en el espacio. De acuerdo con la hiptesis que vamos a admitir en este trabajo, cuando un rayo de luz emerge desde un punto, la energa no est continuamente distribuida sobre un espacio cada vez mayor, sino que consiste en un nmero finito de quanta de energa que estn localizados en puntos del espacio, que se mueven sin dividirse, y que slo pueden ser absorbidos o producidos como un todo. La lnea del razonamiento de Einstein fue la siguiente. En primer lugar obtuvo la variacin de la entropa de un gas ideal como consecuencia de una transformacin reversible de su volumen, manteniendo constante la temperatura. Despus repiti el clculo para el mismo proceso, pero ahora con radiacin en lugar de gas, y suponiendo vlida la ley de Wien, antes mencionada. La analoga formal entre ambos problemas y la comparacin entre los respectivos resul42

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UNIVERSIDAD DE BARCELONA, DPTO. DE OPTICA

que esta diferencia entre el quantum suficiente de Planck y el quantum necesario de Einstein un matiz esencial en nuestra opinin tuviese mucho que ver con el diferente grado de aceptacin de los respectivos tratamientos.

Un experimento mental que transform los quanta en fotones


Planck estaba convencido de que su hiptesis cuntica no se apartaba un pice del terreno clsico. El que fuera entendida como una condicin suficiente ayud a que no se percibiera como algo completamente ajeno a la fsica clsica. Ciertamente se trataba de una extraa propiedad, pero que slo afectaba a ciertos osciladores que formaban parte de un modelo terico para estudiar la radiacin. Que no fuese sino una mera condicin suficiente dejaba siempre la puerta abierta para intentar obtener el mismo resultado la ley de Planck por algn camino menos problemtico. El resultado de Einstein, en cambio, pareca atentar contra la teora del campo electromagntico, formulada haca ms de treinta aos por James C. Maxwell, y que ya formaba parte del acervo de la fsica. La conclusin de Einstein en 1905 sobre el carcter discreto del intercambio de energa entre materia y radiacin pareca sugerir, cuando menos, una revisin del electromagnetismo maxwelliano, que lleva implcito el carcter continuo de la propagacin de la energa a travs del espacio. Si se aade que Planck era por entonces un prestigioso lder de la fsica y Einstein slo un principiante, no parece extraa la reaccin ante la osada del joven. La tnica del impacto se detecta en la presentacin, muy elogiosa en su conjunto, que el propio Planck hizo de Einstein como nuevo miembro de la Academia Prusiana de Ciencias en 1913!: En suma, puede decirse que de los grandes problemas en que es tan rica la fsica moderna, difcilmente exista uno al que Einstein no haya hecho una contribucin notable. Que alguna vez errara el blanco en sus especulaciones, como por ejemplo en su hiptesis de los quanta de luz, no puede esgrimirse realmente demasiado en su contra, porque no es posible introducir ideas de verdad nuevas, ni aun en las ciencias ms exactas, sin correr a veces algn riesgo. Einstein no cej. Su inters por desvelar la naturaleza de la radiacin se manifest en la publicacin de una veintena de trabajos durante los diez aos siguientes, con un doble objetivo. Por un lado era prioritario convencer, y convencerse, de la necesidad de admitir algn tipo de comportamiento discreto para la radiacin. Un tema que, adems de Ehrenfest (1911), tambin abord con xito Poincar (1912). Einstein no se dio por satisfecho. Incluso admitiendo cierto comportamiento discreto para la radiacin, faltara algo bsico: hacerlo compatible con el carcter continuo que el electromagnetismo asigINVESTIGACIN
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naba a la radiacin. Casi una misin imposible pues, para una gran mayora, el comportamiento discreto propio de partculas materiales y el continuo el de las ondas electromagnticas representaban aspectos mutuamente excluyentes. Einstein no lleg a resolver ninguno de los dos problemas, al menos a su entera satisfaccin, pero en ambos hizo notables progresos. En ello desempe un papel importante uno de sus famosos experimentos mentales Gedanken-Experimente: experimentos que no necesitaban ser efectivamente realizados para poder obtener conclusiones de gran calado a partir de su anlisis. El experimento mental al que nos referimos mereci la atencin de Einstein en diversas ocasiones a partir de 1909. Se trataba de analizar las propiedades de la traslacin uniforme de un espejo, totalmente reflectante para una pequea gama de frecuencias y transparente para el resto. Se mova en el interior de una cavidad con gas y radiacin electromagntica; todo ello en equilibrio a una cierta temperatura. El anlisis peculiar que Einstein hizo de este experimento mental no slo le llev a reafianzarse en su idea del quantum necesario, sino que le sugiri que la compatibilidad entre el discreto y el continuo es decir, entre el aspecto corpuscular y el ondulatorio,

5. Regresando de Japn, Einstein visit Palestina y Espaa en 1923. Aqu se le ve en el vestbulo del Edificio del Reloj, de la Escuela Industrial de Barcelona.

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en el caso de la radiacin, tal vez no slo fuera posible sino tan necesaria como la misma hiptesis cuntica. Hasta el punto de que en una de las reuniones anuales de los fsicos alemanes (Salzburgo, 1909), Einstein present una contribucin que Wolfgang Pauli no dud en calificar cuarenta aos despus como uno de los hitos en el desarrollo de la fsica terica en la que se atrevi a profetizar sobre los prximos desarrollos: Resulta innegable que existe un amplio conjunto de hechos referentes a la radiacin que muestran que la luz tiene ciertas propiedades fundamentales que pue-

den ser entendidas mucho ms apropiadamente a partir del punto de vista de la teora newtoniana de la emisin [corpuscular] de la luz que desde el punto de vista de la teora ondulatoria. Es mi opinin, por consiguiente, que la prxima fase del desarrollo de la fsica terica nos aportar una teora de la luz que pueda interpretarse como una especie de fusin de las teoras ondulatoria y de emisin [corpuscular] de la luz... Todo lo que yo quera era sealar brevemente que con su ayuda [la del experimento mental] las dos propiedades estructurales (la ondulatoria y la cuntica) desplegadas simultneamente por la radiacin de acuerdo con la frmula de Planck no deberan ser considerada mutuamente incompatibles. [Los corchetes y la cursiva los hemos incluido nosotros] Fue otro tipo de anlisis de ese mismo experimento mental el que en 1916 llev a Einstein hasta la definitiva comprensin del carcter discreto de la radiacin, una vez ya asentado en la fsica el modelo atmico de Bohr. Aplicando la navaja de Occam, Einstein elimin todo vestigio de los osciladores planckianos para pasar a entender la materia como un agregado de molculas que slo pueden existir en un conjunto discreto de estados energticos. Las transiciones entre stos eran la causa de la emisin y absorcin de radiacin por la materia. Todo muy en la lnea del modelo de Bohr. La interaccin materia-radiacin se estableca en trminos de tres procesos bsicos: uno espontneo en el que las molculas emiten sin estmulo de la radiacin exterior, y dos inducidos por la radiacin. Estos ltimos a su vez, uno de emisin y otro de absorcin ocurren segn una tasa que es directamente proporcional a la densidad de radiacin presente, mientras que la emisin espontnea es independiente de la misma. Con tales premisas y la imposicin de las condiciones precisas para que el sistema gas-radiacin se encuentre en una situacin de equilibrio trmico, Einstein logr deducir la ley de Planck y tambin que la unidad para el intercambio de energa entre la molcula y la radiacin monocromtica de frecuencia intercambio de naturaleza discreta a causa del modelo atmico asumido haba de venir dada por el producto h. La gran novedad radicaba en el proceso de emisin estimulada por la radiacin, pues los otros dos procesos eran los que se consideraban en los tratamientos habituales. Y la clave estaba en que con slo dos procesos la absorcin inducida por la radiacin y la emisin espontnea la imposicin de la condicin de equilibrio conduca a la ya muy obsoleta ley de Wien. Para la obtencin de la ley de Planck se requera, adems, la emisin estimulada. Precisamente la emisin inducida de radiacin por los tomos ofrece propiedades que habran de constituir el fundamento terico del moderno lser. Pero en este trabajo de 1916 apareca otro resultado de mximo relieve. Analizando ciertas fluctuaciones en su experimento mental, Einstein llega a la conclusin de que el gas y la radiacin no slo intercambian energa sino tambin cantidad de movimiento, en una direccin determinada. Es el momento en que los viejos e impreINVESTIGACIN
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6. En esta secuencia de imgenes, la mancha roja seala la aparicin de una "gota" densa en una nube de gas ultraenfriada. Se trata de un condensado de Bose-Einstein: cientos de miles de tomos que, indistinguibles, comparten un mismo estado cuntico, el de menor energa. A la izquierda, la temperatura, 5 microkelvin, era un poco mayor que la necesaria para que se produjese esa unanimidad cuntica. Cuando, hacia el centro de la secuencia, baj de los 2 microkelvin, fue constituyndose el condensado, de slo unos cientos de micrometros de envergadura. A medida que sigui bajando la temperatura, el condensado fue tomando toda la nube. Einstein, al aplicar a las molculas de un gas el tratamiento que Bose haba ideado para los fotones de la radiacin electromagntica, predijo este estado de la materia en 1925. Slo se plasmara en el laboratorio setenta aos despus.

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GRUPO DE WOLFGANG KETTERLE Y DAVE PRITCHARD, MIT

Bose, Einstein y el nuevo mtodo estadstico


En la primavera de 1924, Satyendranath Bose, un joven profesor bengal, envi al ya famossimo Einstein INVESTIGACIN
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El trabajo llevaba por ttulo La ley de Planck y la hiptesis de los quanta de luz y haba sido rechazado por la prestigiosa Philosophical Magazine, a causa del informe negativo de un especialista. Por el contrario, Einstein debi de quedar impresionado por su contenido: en apenas una semana lo tradujo al alemn y lo recomend para su urgente publicacin en Zeitschrift fr Physik, donde apareci con una nota del traductor en la que Einstein destacaba el inters del trabajo y anticipaba que l mismo elaborara en breve una teo45

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GRUPO DE WOLFGANG KETTERLE Y DAVE PRITCHARD, MIT

cisos quanta de radiacin, simples unidades de intercambio de energa, adquieren el status de autnticas partculas, ms adelante llamadas fotones. La interaccin materia-radiacin pasa a explicarse en trminos de intercambio de fotones y cada fotn, como cualquier partcula, tiene una energa y una cantidad de movimiento determinados. El impacto del fotn introducido por Einstein en 1916 no fue del todo positivo, por decirlo suavemente, pues pareca implicar la revisin de una teora tan consolidada como era ya el electromagnetismo de Maxwell. La posicin ms extendida consisti en mantener la vigencia del electromagnetismo esperando que nuevas ideas acerca de la interaccin materia-radiacin permitieran prescindir del fotn, por superfluo; algo similar a lo que ya aconteci con el ter en 1905, cuando la teora de la relatividad le hizo desaparecer del escenario de la fsica. En 1923 se oper un cambio sustancial, como consecuencia de la explicacin terica del efecto Compton a partir de la aplicacin conjunta de la teora de la relatividad y de la teora cuntica dos teoras independientes y, por entonces, ambas controvertidas al choque elstico entre un fotn y un electrn libre. (El efecto Compton consiste en el cambio de frecuencia de un fotn, en el rango de los rayos X, tras colisionar con un electrn atmico dbilmente ligado.) Podra esperarse que desde ese momento el fotn habra quedado definitivamente instalado en la fsica, pero episodios posteriores permiten comprobar que la resistencia no desapareci del todo en esa fecha. Por ejemplo, en 1924 Bohr, Kramers y Slater protagonizaron un curioso episodio para desterrar al fotn. Publicaron un trabajo en el que prescindan de l, aunque a costa de introducir propiedades tan extraas en la interaccin radiacin-materia como la no conservacin de la energa y de la cantidad de movimiento en los procesos elementales. Pero el artculo de Bohr, Kramers y Slater no logr acabar con el fotn pues, en 1925, Walther Bothe y Hans Geiger demostraron experimentalmente lo injustificado de ciertas predicciones de aqullos y lo acertado de las basadas en el fotn de Einstein.

7. El lser de tomos junta dos de los conceptos einsteinianos que se comentan en este artculo, la emisin estimulada y la condensacin de Bose-Einstein. Un condensado [parte de arriba] est atrapado entre dos bobinas magnticas. La aplicacin de breves impulsos de un campo magntico oscilante altera las propiedades magnticas de parte de esos tomos, de forma que quedan libres de la presa de las bobinas y se propagan, acelerados por la gravedad terrestre, como una onda de materia con propiedades de coherencia y brillo anlogas a las de la luz de un lser; de ah que se hable de "lser de tomos". Cada mancha en la secuencia vertical es un paquete de tomos. Cinco milisegundos median entre un paquete y el siguiente; se apilan a lo largo de 5 milmetros. La forma de media luna se debe a la gravedad y las fuerzas interatmicas.

un trabajo redactado en ingls acompaado por una nota manuscrita: Respetado Seor: Me he atrevido a enviarle el artculo adjunto para que usted lo examine y me d su opinin. Estoy deseando saber qu piensa sobre l... Yo no s suficiente alemn como para traducir el trabajo. Si usted cree que vale la pena publicarlo, le quedara sumamente agradecido si tomara las medidas necesarias para su aparicin en Zeitschrift fr Physik. A pesar de ser por completo un extrao para usted, no tengo reparos en hacerle tal peticin. Porque todos somos discpulos suyos aunque slo nos hayamos podido beneficiar de sus enseanzas a travs de sus escritos. No s si an recuerda que alguien, desde Calcuta, pidi su autorizacin para traducir al ingls sus trabajos sobre relatividad. Usted accedi. El libro ya ha sido publicado. Yo fui el que tradujo su trabajo de relatividad general.

ra cuntica de los gases ideales aplicando el mtodo introducido por Bose. Prescindiendo aqu del contenido del artculo cabe preguntarse dnde radicaba la importancia que Einstein le asignaba. La respuesta es clara: por primera vez la frmula de Planck se deduca a partir de un tratamiento exclusivamente corpuscular de la radiacin, sin tener que recurrir para nada al electromagnetismo. La radiacin se trataba como si fuera un gas de molculas, slo que el papel de stas parecan desempearlo ahora los fotones, autnticas partculas ya, segn las conclusiones de Einstein en 1916. Aunque con un lenguaje anacrnico, se podra decir que la idea de Bose consisti simplemente en tratar a los fotones como partculas indistinguibles, contra la tradicional distinguibilidad de las molculas. A la hora de calcular el nmero de los posibles repartos distintos de fotones entre estados, Bose lo haca como si, por ejemplo, se tratara de repartir monedas de un euro entre personas: las monedas son indistinguibles a estos efectos, pues slo interesa la cantidad total asignada. Pero atendiendo a la mecnica estadstica clsica de Boltzmann, habra que haber procedido como si, por ejemplo, se tratara de repartir entradas para diferentes espectculos: las entradas son distinguibles porque hay que tener en cuenta el espectculo concreto al que se refieren. Bose no era un fsico estadstico consolidado y nunca fue consciente de que su tratamiento representara la base de una nueva mecnica estadstica, en la que las componentes ltimas de un agregado gozasen de indistinguibilidad. Ms tarde reconocera que no tena idea de que lo que haba hecho era realmente novedoso y que l no era estadstico hasta el punto de saber que lo que haba hecho era algo en verdad distinto de la estadstica de Boltzmann. Se trata de un curioso episodio histrico que ilustra sobre la complejidad inherente al proceso de la creacin cientfica, en la prctica tan alejado de las rgidas prescripciones del mtodo cientfico. Einstein, en cambio, era un fsico estadstico consumado que inmediatamente percibi las implicaciones del trabajo de Bose. Si tratando a los fotones como indistinguibles, ste haba obtenido una frmula la de Planck de la teora cuntica de la radiacin, Einstein pens en volver a la analoga que ya haba explotado en 1905 entre gas y radiacin, slo que ahora en sentido contrario. Es as como logr elaborar la teora cuntica de los gases, largamente anhelada como posible solucin a problemas pendientes ligados con ciertos comportamientos termodinmicos a muy bajas temperaturas. Con el trabajo de Bose (1924) sobre la radiacin y su extensin natural por Einstein (1924-1925) al gas de molculas, nace la mecnica estadstica de BoseEinstein, primera alternativa cuntica a la mecnica estadstica clsica. Entre los nuevos resultados obtenidos, adems de la resolucin de ciertos problemas pendientes ligados con el comportamiento de algunos gases a bajas temperaturas, figuraba la prediccin de un extrao fenmeno, ms tarde bautizado como condensacin de Bose-Einstein: por debajo de una cierta 46

temperatura prescriba una acumulacin extraordinaria de molculas en el estado de menor energa posible. London responsabiliz en 1938 a este fenmeno del extrao comportamiento del helio a muy bajas temperaturas; ello fue oportunamente corroborado y desde entonces la condensacin de Bose-Einstein est incluida dentro del posible comportamiento de algunos sistemas termodinmicos. Permtasenos aqu una ligera digresin de carcter tcnico. Pronto se reconoci que los sistemas para los que son vlidas las conclusiones de la mecnica estadstica de Bose-Einstein deban estar representados por funciones de onda con una cierta propiedad de simetra; las partculas que integran un sistema tal se llaman bosones, por razones obvias. En 1940 Pauli demostr que los bosones son partculas cuyo espn slo puede adoptar valores enteros: 0, 1... Por el contrario, la mecnica estadstica de Fermi-Dirac, enunciada en 1926, describe sistemas donde aquella propiedad es ahora de antisimetra (la funcin de onda del sistema cambia de signo al permutar dos partculas cualesquiera del agregado), las partculas se llaman fermiones y su espn ha de ser semientero: 1/2, 3/2,... Pero retomemos el hilo del nuevo mtodo estadstico, pues deparaba una sorpresa que ni Bose ni Einstein fueron los primeros en desvelar. Fue Ehrenfest quien detect inmediatamente que, desde el punto de vista estadstico, aqullos no haban actuado segn los preceptos clsicos de Boltzmann, entre los que la distinguibilidad de las partculas ocupaba un lugar destacado. Einstein, sin ninguna justificacin explcita, haba tratado a las molculas como indistinguibles, lo que en el fondo implicaba una nueva concepcin estadstica.

Las misteriosas molculas ondulatorias


Einstein no slo reconoci, y acept, que su tratamiento se apartaba del marco clsico, sino que con unos sencillos clculos comprob que si hubiese tratado a las molculas a lo Boltzmann no hubiese llegado a la teora cuntica de los gases, sino que habra vuelto a obtener la vieja teora clsica, con sus conocidos problemas. Y si Bose hubiese hecho otro tanto, tampoco habra llegado a obtener la ley de Planck, sino que se hubiese quedado en la ley de Wien, ya desterrada por su desajuste con los experimentos. Ante tal situacin pareca forzoso inclinarse ante el nuevo mtodo estadstico, sobre todo si se tena en cuenta otro resultado de Einstein: la mecnica estadstica clsica el antiguo mtodo resultaba ser una aproximacin de la mecnica estadstica cuntica el nuevo mtodo cuando la temperatura del gas era suficientemente alta y la densidad del gas suficientemente baja; conste que estos dos criterios merecen mayor precisin de la que aqu podemos dedicarles. Einstein fue ms lejos y se pregunt por aquellas caractersticas de las molculas clsicas que hubieran podido quedar alteradas en virtud del nuevo tratamiento. Y ah lleg la gran sorpresa! Con objeto de arrojar luz sobre la cuestin, como en tantas otras ocasiones, recurri a otro de sus experimentos mentales: ahora estudi el comportamiento de INVESTIGACIN
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dos gases iguales separados por una pared que slo permita el paso de molculas con energa dentro de una cierta franja y que era impermeable para el resto. El anlisis de la situacin depar una sorpresa que Einstein describi con estas palabras: De las consideraciones anteriores parece que, con cada movimiento [de una molcula], hay un campo ondulatorio asociado, de la misma forma que el campo ondulatorio ptico se asocia al movimiento de los quanta de luz. Este campo ondulatorio, cuya naturaleza fsica resulta por el momento oscura, debe en principio poder detectarse a travs de los efectos de los movimientos correspondientes. As, un haz de molculas de gas que atraviesa una abertura deber sufrir una difraccin, anloga a la que experimenta un rayo luminoso. Para que un fenmeno de este tipo sea observable, su longitud de onda debe ser comparable a las dimensiones de la abertura. Acabamos de ver cmo Einstein desemboc en la necesidad de asociar propiedades ondulatorias a las molculas al buscar explicaciones de su comportamiento atendiendo al nuevo mtodo estadstico. Estas ideas no eran simples escapatorias basadas en especulaciones formales. Como lo prueba el que, tras destacar que encajaban bien en el marco diseado por Louis de Broglie en su tesis doctoral recin presentada sobre la dualidad onda-corpsculo, Einstein incluy sugerencias para detectar experimentalmente estas propiedades ondulatorias mediante la oportuna difraccin de haces moleculares. INVESTIGACIN
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8. Esta fotografa (marzo de 1923) tambin corresponde a la visita de Einstein a Espaa. Le rodean los catedrticos de la facultad de ciencias de la Universidad de Madrid.

As, las cuestiones planteadas hacia 1900 sobre la naturaleza y el comportamiento de la radiacin, derivaron veinticinco aos despus hacia el estudio de unas misteriosas propiedades ondulatorias de las partculas materiales. En unos meses se dispararon los acontecimientos. Schrdinger tom el testigo de Einstein y De Broglie, como l mismo reconoci, y formul su mecnica ondulatoria a comienzos de 1926, proporcionando una base, segn la opinin generalizada, para abordar de forma sistemtica los problemas asociados con el comportamiento ondulatorio de la materia. Aunque el nuevo formalismo de Schrdinger tambin fue en principio bien recibido por Einstein, su actitud cambi drsticamente en unas semanas, tras la introduccin por Born a mediados de 1926 de la interpretacin probabilstica de la funcin de onda. Hemos llegado al momento elegido por Einstein para desligar su nombre del desarrollo de la mecnica cuntica, aunque los primeros pasos de sta siempre irn unidos a nuestro personaje. Ante los nuevos acontecimientos, el escepticismo de Einstein no ces de aumentar; en especial tras la eliminacin de todo vestigio de causalidad entendida al modo clsico: ahora ya no se poda certificar a priori que los experimentos realizados con dos tomos igualmente preparados condujeran a idnticos resultados. La descripcin probabilstica que la mecnica cuntica preconizaba como 47

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explicacin ltima fue el desencadenante de su paulatina prdida de inters por los nuevos desarrollos. En una famosa carta a Born, de finales de 1926, Einstein explica as su posicin: La mecnica cuntica es ciertamente impresionante. Pero una voz interior me dice que no constituye an la ltima palabra. La teora explica muchas cosas, pero realmente no nos acerca ms al secreto de el viejo [sic]. Yo, en cualquier caso, estoy convencido de que El no juega a los dados.

Eplogo: el desencanto final


La automarginacin cientfica de Einstein fue acompaada de la social, a pesar del inters que no pocos tenan por mantenerle dentro del grupo que lideraba el desarrollo de la fsica cuntica. Un ejemplo de ello es la invitacin que Lorentz, en su calidad de presidente del quinto congreso Solvay (Bruselas, 1927), le curs para participar en el mismo. La contestacin de Einstein, cuatro meses antes del comienzo, contiene sobrados elementos para detectar el desaliento que comenzaba a embargarle: Recuerdo haberme comprometido con usted a hacer un informe sobre estadstica cuntica en el congreso Solvay. Despus de mucha reflexin en torno al s y al no, llegu al convencimiento de que no soy competente para hacer tal informe de una forma que realmente corresponda al estado de cosas [actual]. La razn est en que no he podido participar en el desarrollo moderno de la teora cuntica tan intensamente como hubiera sido necesario para este propsito. Esto se debe, en parte, a que tengo muy escaso talento receptivo para seguir por completo los tormentosos desarrollos [recientes] y, en parte tambin, porque no apruebo la forma de pensar puramente estadstica sobre la que estn basadas las nuevas teoras... Le ruego no se disguste conmigo por ello; no lo tom a la ligera, sino que prob con todas mis fuerzas. En este quinto congreso Solvay (Bruselas, 1927) se exhibieron todas las grandes aportaciones a la teora cuntica surgidas en los dos aos anteriores. All se encontraban casi todos los protagonistas. Fue en esta reunin donde comenz un largo y fructfero debate entre Einstein y Bohr, en torno a la interpretacin del formalismo cuntico. Un debate entre dos posiciones irreconciliables: el realismo preconizado por Einstein, contra la interpretacin de Copenhague la ortodoxa defendida por Bohr. Einstein nunca dej de buscar, aunque sin xito, una nueva teora acorde con sus premisas: algo as como una estructura fina de la mecnica cuntica en la que los fenmenos se describiran mediante unas variables ocultas, por el momento ajenas a nuestra percepcin. Esta descripcin sera independiente de nuestra forma de observacin y gozara del determinismo de la descripcin causal de la fsica clsica. Los resultados que proporciona la mecnica cuntica seran algn tipo de promedio sobre aquellas varia48

bles; todo ello las variables ocultas y la nueva teora pendientes de descubrir. El desencanto de Einstein ante el cariz que tomaban los modernos desarrollos cunticos no fue slo testimonial, sino que se materializ en algunos trabajos, ms crticos que constructivos. El ms influyente es un artculo publicado en 1935 junto con Boris Podolsky y Nathan Rosen dos jvenes colegas de Princeton bajo el ttulo Puede considerarse completa la descripcin mecnico-cuntica de la realidad fsica?, universalmente conocido por las siglas EPR. Su conclusin, tras la oportuna definicin de lo que ellos entendan por realidad fsica y por teora completa, fue contundente: la respuesta al interrogante del ttulo ha de ser negativa. Con la pronta respuesta de Bohr, comenz una larga polmica sobre la interpretacin del formalismo cuntico, en la lnea apuntada durante las discusiones en el quinto congreso Solvay. Una debate an en parte vigente, aunque no se plantee exactamente en los mismos trminos. Como testimonio de la posicin ltima de Einstein, reproducimos unas frases, extradas de su autobiografa cientfica, escrita en 1949 para conmemorar el septuagsimo aniversario de su nacimiento: Mi opinin es que la actual teora cuntica, con ciertos conceptos bsicos fijos que en esencia estn tomados de la mecnica clsica, representa una formulacin ptima de las conexiones [sic]. Creo, sin embargo, que esta teora no ofrece un punto de partida til para el futuro desarrollo. Este es el punto en el que mis expectativas difieren de las de la mayora de los fsicos contemporneos... Ante todo creen que el carcter aparentemente discontinuo de los procesos elementales slo puede representarse mediante una teora en esencia estadstica.

El autor
Luis Navarro Veguillas es doctor en ciencias fsicas y profesor titular de Historia de la Ciencia en la Universidad de Barcelona. Sus investigaciones historiogrficas se dirigen hacia el anlisis de la ntima relacin existente entre el desarrollo de la mecnica estadstica y la aparicin de las primeras ideas cunticas.

Bibliografa complementaria
EL SEOR ES SUTIL.... LA CIENCIA Y LA VIDA DE ALBERT EINSTEIN. Abraham Pais. Ariel, Methodos, 1984. EINSTEIN PROFETA Y HEREJE. Luis Navarro Veguillas. Tusquets, Metatemas (21), 1990. ALBERT EINSTEIN. CARTAS A MILEVA. Introduccin de Jos Manuel Snchez Ron. Mondadori, 1990. ALBERT EINSTEIN. CORRESPONDENCIA CON MICHELE BESSO. Dirigido por P. Speziali. Tusquets, Metatemas (36), 1994. HISTORIA DE LA FSICA CUNTICA. 1. EL PERODO FUNDACIONAL (18601926). Jos Manuel Snchez Ron. Crtica, Drakontos, 2001. EINSTEIN 1905: UN AO MILAGROSO. CINCO ARTCULOS QUE CAMBIARON LA FSICA. Edicin e introducciones de John Stachel. Crtica, Drakontos, 2001.

INVESTIGACIN

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La constante cosmolgica
Una nueva presentacin de la constante cosmolgica de Einstein puede sealar el camino que lleve a superar la relatividad general
Lawrence M. Krauss y Michael S. Turner

n 1917, Albert Einstein tena que conciliar su nueva teora de la gravedad, la relatividad general, con los limitados conocimientos de que se dispona en aquella poca acerca del universo. Como la mayora de sus contemporneos, estaba convencido de que el universo deba ser esttico ni expansionarse, ni contraerse, pero tal estado no era compatible con sus ecuaciones de la gravedad. En una huida hacia adelante, agreg a sus ecuaciones una entidad ad hoc, un trmino cosmolgico que compensaba la gravedad y permita una solucin esttica. Pero doce aos ms tarde Edwin Hubble descubri que el universo distaba de ser esttico. Encontr que las galaxias remotas se alejaban de la nuestra a una velocidad proporcional a su lejana. No se necesitaba ningn trmino cosmolgico para explicar un universo en expansin. Einstein abandon la idea. Cuenta George Gamow en su autobiografa que Einstein, hablando de problemas cosmolgicos, me dijo que la introduccin del trmino cosmolgico haba sido el mayor disparate de su vida. Sin embargo, desde los seis ltimos aos el trmino cosmolgico ahora conocido como constante cosmolgica ha vuelto a la palestra. Ha resurgido para desempear una funcin central en la fsica del siglo XXI. En esta segunda vida difiere, no obstante, de la idea original de Einstein. Ahora debe su resurreccin a un hallazgo reciente: la expansin del universo se acelera; adems, para mayor irona, arranca de los principios de la mecnica cuntica, rama de la fsica que, como es sabido, Einstein aborreca. Muchos confan en que el trmino cosmolgico nos d la clave para dejar atrs la teora de Einstein y profundizar en el conocimiento del espacio, el tiempo y la gravedad; quizs, incluso, para descubrir una teora cuntica que unifique la gravedad con las dems fuerzas fundamentales de la naturaleza. Es demasiado pronto para saber adnde nos llevar, pero cabe pensar que nuestra concepcin del universo no permanecer intangible.
UN UNIVERSO SOLITARIO podra ser nuestro destino si la expansin csmica sigue acelerndose, impelida quiz por la constante cosmolgica. Las esferas anaranjadas representan el universo observable, que crece a la velocidad de la luz; las esferas azules representan una parte del espacio en expansin. A medida que la expansin se acelera, se observan menos cmulos de galaxias.

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DON DIXON

Nacimiento de una constante


La relatividad general fue el fruto del trabajo de Einstein durante los diez aos que siguieron a su decisiva intuicin de 1907: que la gravedad y el movimiento acelerado son equivalentes. De acuerdo con un famoso experimento ideal suyo, la fsica que se cumpla en el interior de un ascensor en reposo en un campo gravitatorio uniforme de intensidad g era exactamente la misma que la fsica que operaba en el interior de un ascensor lanzado hacia el espacio vaco con una aceleracin uniforme g. Einstein recibi un influjo poderoso de Ernst Mach. Rechazaba ste la idea de un sistema de referencia absoluto para el espaciotiempo. En la fsica newtoniana, la inercia refleja la tendencia de un objeto a moverse con velocidad constante a menos que se halle condicionado por una fuerza. La nocin de velocidad constante requiere un sistema de referencia inercial, no acelerado. Ahora bien, no acelerado con respecto a qu? Newton postul la existencia del espacio absoluto, un sistema de referencia inmvil que defina todos los sistemas inerciales locales. Para Mach, en cambio, la distribucin de materia en el universo defina los sistemas inerciales. La teora general de la relatividad de Einstein incluye, en buena medida, la tesis del fsico austraco. La teora de Einstein fue la primera concepcin de la gravedad que ofreca en potencia un cuadro coherente del universo. No slo abarcaba el movimiento de los objetos por el espacio y el tiempo, sino tambin la propia evolucin dinmica del espacio y del tiempo. Al intentar describir el universo con su nueva teora, Einstein busc una solucin finita, esttica y compatible con los principios de Mach (vale decir una distribucin de materia finita

que fuera perdindose en un vaco, por ejemplo, no satisfara la idea machiana de que se necesitaba materia para definir el espacio). Estos tres prejuicios llevaron a Einstein a introducir el trmino cosmolgico, con el que llegaba a una solucin esttica y, aunque finita, sin fronteras; su universo se curvaba sobre s mismo, a la manera de la superficie de un baln. Desde un punto de vista fsico, el trmino cosmolgico, aunque inobservable a la escala de nuestro sistema solar, produca, a escalas mayores, una repulsin csmica que compensaba la atraccin gravitatoria sobre los objetos distantes. Sin embargo, el entusiasmo de Einstein por el trmino cosmolgico mengu muy pronto. En 1917, Willem de Sitter demostr que las ecuaciones de Einstein completadas con el trmino cosmolgico tenan una solucin un espaciotiempo sin materia, resultado no muy machiano que se diga. Ms tarde, se vio que ese modelo no era esttico. En 1922, Alexander Friedmann construy modelos de universos en expansin y en contraccin que no requeran el trmino cosmolgico. Y en 1930 Arthur Eddington demostr que el universo de Einstein no era realmente esttico: el equilibrio entre la gravedad y el trmino cosmolgico resultaba tan precario, que bastaban pequeas perturbaciones para que se produjera una contraccin o una expansin desbocadas. En 1931, con la expansin del universo firmemente establecida por Hubble, Einstein haba ya abandonado su trmino cosmolgico. Considerado desde una ptica terica, resultaba insatisfactorio, declar. El descubrimiento de Hubble acab con la necesidad del trmino cosmolgico para compensar la gravedad. En un universo que se expande, la gravedad debe frenar la

expansin. Cabe entonces preguntarse si la gravedad adquirir intensidad suficiente para detener la expansin y obligar al universo a contraerse o si, por el contrario, el cosmos se expandir para siempre. En los modelos de Friedmann, la respuesta guarda relacin con la densidad media de materia: un universo de densidad elevada se contraer indefinidamente (colapsar), mientras que un universo de densidad baja se expandir por toda la eternidad. La lnea divisoria se halla en el universo de densidad crtica, que se expande sin fin, aunque a velocidad siempre decreciente. Puesto que en la teora de Einstein la curvatura media del universo guarda relacin con la densidad media, van ligados la geometra y el sino del cosmos. El universo de densidad elevada tiene curvatura positiva, similar a la superficie de un baln; el de baja densidad, curvatura negativa, a la manera de una silla de montar; por ltimo, el de densidad crtica es espacialmente plano. En resumen, los cosmlogos vinieron a creer que la determinacin de la geometra del universo nos revelara su destino.

La energa de la nada
El trmino cosmolgico desapareci de la cosmologa a lo largo de los seis decenios subsiguientes, salvo una espordica reaparicin en que se subsumi en la teora del estado estacionario, enunciada a finales de los aos cuarenta y descartada en los sesenta. Pero quiz lo ms sorprendente acerca del trmino estribe en otro fenmeno: aun cuando Einstein no lo hubiera introducido en un momento de confusin, mientras gestaba la relatividad general, habramos acabado por comprender que su presencia resulta inevitable. En su actual conformacin, no deriva de la relatividad, que gobierna la naturaleza a las mayores escalas, sino de la mecnica cuntica, la fsica de lo ms pequeo. Esta nueva concepcin del trmino cosmolgico difiere bastante de la enunciada por Einstein. Su ecuacin de campo original, G = = 8GT, relaciona la curvatura del espacio, G , con la distribucin de materia y energa, T, donde G es la constante de Newton que caINVESTIGACIN
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Resumen

La mecnica cuntica y la relatividad, combinadas con el descubrimiento de que el universo se expande, han llevado a los fsicos a retomar el trmino cosmolgico que Einstein introdujo y despus repudi. Pero ahora representa una misteriosa forma de energa que impregna el espacio vaco y acelera la expansin csmica. El esfuerzo por entender el origen de esta energa quiz deje atrs la teora de Einstein y cambie nuestra concepcin del universo.

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racteriza la intensidad de la gravedad. Cuando Einstein aadi el trmino cosmolgico, lo puso en el lado izquierdo de la ecuacin, dando a entender que era una propiedad del propio espacio. Si lo trasladase al lado derecho, adquirira un sentido radicalmente nuevo, el que tiene hoy da: una nueva y extraa forma de densidad de energa que permanece constante, incluso cuando el universo se expande, y cuya gravedad no es repulsiva, sino atractiva. La invariancia de Lorentz, la simetra fundamental asociada con ambas teoras de la relatividad, la especial y la general, dicta que slo el espacio vaco puede alcanzar esta clase de densidad de energa. Desde esa perspectiva, resulta ms extrao an el trmino cosmolgico. Ante la pregunta sobre cul sea la energa del espacio vaco, la mayora respondera que nada. La intuicin as lo entiende. Mas, por desgracia, la mecnica cuntica dista mucho de ser intuitiva. A las escalas ms pequeas, donde los efectos cunticos se vuelven importantes, ni siquiera el espacio vaco est realmente vaco. Muy al contrario, lo pueblan pares de partculas y antipartculas virtuales, que recorren cortas distancias y desaparecen. Todo all resulta tan efmero, que no puede observarse directamente. Lo que no empece que cuenten, y mucho, sus efectos indirectos; pueden medirse. Las partculas virtuales, por citar un ejemplo, alteran, de una forma mensurable, el espectro del hidrgeno. De hecho, se ha medido. Una vez aceptada esta premisa, hay que admitir que esas partculas virtuales podran dotar de alguna energa no nula al espacio vaco. La mecnica cuntica considera, pues, obligatorio el trmino cosmolgico de Einstein, no opcional. No cabe prescindir del mismo con un tericamente insatisfactorio. Pero existe un problema. Todos los clculos y estimaciones de la magnitud de la energa del espacio vaco conducen a valores tales, que resultan absurdos: entre 55 y 120 rdenes de magnitud superiores a la energa de toda la materia y la radiacin del universo observable. Si la densidad de energa del vaco fuera de esas proporciones, la maINVESTIGACIN
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EL TERMINO COSMOLOGICO

Un cambio de significado
El ncleo de la teora de la relatividad general de Einstein es la ecuacin de campo, segn la cual la geometra del espaciotiempo (G, el tensor de curvatura de Einstein) est determinada por la distribucin de materia y de energa (T, el tensor energamomento), donde G es la constante de Newton que caracteriza la intensidad de la gravedad. (Un tensor es una entidad geomtrica o fsica que se puede representar por medio de un conjunto de nmeros.) En otras palabras, la materia y la energa le dicen al espacio cmo se ha de curvar.

G = 8GT
Einstein introdujo el trmino cosmolgico para que compensase la atraccin de la gravedad a escalas csmicas; se obtena as un universo esttico. Aadi el trmino (multiplicado por g, el tensor mtrico del espaciotiempo, que define las distancias) al lado izquierdo de la ecuacin de campo; daba as a entender que era una propiedad del espacio. Pero abandon el trmino una vez qued claro que el universo se expanda.

G + g = 8GT
El nuevo trmino cosmolgico que hoy se investiga es una consecuencia de la teora cuntica, que indica que el espacio vaco puede poseer una densidad de energa. Este trmino VAC, la densidad de energa del vaco, multiplicada por g debe ir al lado derecho de la ecuacin de campo con las otras formas de energa.

G = 8G (T + VAC g)
Aunque matemticamente equivalentes, el trmino cosmolgico de Einstein y la energa del vaco cuntico divergen en su significacin conceptual; aqul constituye una propiedad del espacio, sta una forma de energa ligada a los pares virtuales partcula-antipartcula. La teora cuntica mantiene que estas partculas virtuales salen sin cesar del vaco, existen durante un brevsimo intervalo de tiempo y desaparecen (abajo).

Partcula

Antipartcula

TIEMPO

Desaparicin

Aparicin ESPACIO

teria del universo se dispersara al instante. Con esa china en el zapato han venido batallando los tericos desde hace tres decenios, por lo menos. En principio, deba haberse advertido tal dificultad en los aos treinta, poca en que se empezaron a calcular los efectos de las partculas virtuales. Pero en todas las reas de la fsica, con la excepcin de las relacionadas con la gravedad, carece de inters la energa absoluta de un sistema; slo importan las diferen-

cias de energas entre los estados (por ejemplo, las diferencias de energas entre el estado fundamental de un tomo y sus estados excitados). Si se aade una constante a todos los valores de las energas, desaparecer en los clculos; puede, pues, ignorarse. Adems, por entonces, los fsicos no prestaban atencin suficiente a la cosmologa como para preocuparse de aplicarle la teora cuntica. Pero la relatividad general establece que todas las formas de ener53

SLIM FILMS

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Los hitos
Desde que Einstein lo concibiera hace casi 90 aos, el trmino cosmolgico ha pasado por el rechazo, la remodelacin y reasuncin. Aqu se exponen algunos de los hitos.

1922: Alexander Friedmann construye modelos de universos en expansin y en contraccin sin un trmino cosmolgico.

FEBRERO DE 1917: Einstein introduce el trmino cosmolgico para compensar la gravedad; le permiti construir un modelo terico de universo esttico y finito.

MARZO DE 1917: Willem de Sitter construye un modelo alternativo tambin con trmino cosmolgico. Ms tarde, se demostr que implica una expansin acelerada.

Con creces
La primera prueba slida de que algo no acaba de encajar lleg con ciertas mediciones aprestadas para determinar a qu ritmo se frenaba la expansin del universo. Recordemos que Hubble descubri que las velocidades relativas de las galaxias remotas eran proporcionales a su distancia de nuestra galaxia. Desde el punto de vista de la relatividad general, esta correlacin se debe a la expansin del propio espacio, que ha de frenarse con el tiempo en virtud de la atraccin gravitatoria. Y como las galaxias re54

INVESTIGACIN

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UNDERWOOD & UNDERWOOD/CORBIS (Einstein); OBSERVATORIO YERKES (de Sitter); SOVIET PHYSICS-USPEKHI, CORTESIA DE AIP EMILIO SEGR VISUAL ARCHIVES (Friedmann)

ga, incluida la energa de la nada, actan como una fuente de gravedad. En los aos sesenta, Yakov Borisovich Zeldovich cay en la cuenta del inters del problema. Acometi las primeras estimaciones de la densidad de energa del vaco. A partir de entonces, los tericos se propusieron esclarecer por qu sus clculos daban unos valores tan desmedidos. Algn mecanismo desconocido, razonaban, deba anular la mayor parte de la energa del vaco, si no toda. En realidad, suponan que el valor ms verosmil era cero; hasta la nada cuntica deba carecer de peso. Mientras los tericos persistieron en la creencia de que tena que existir tal mecanismo de anulacin, pudieron dejar de lado el problema del trmino cosmolgico. Aunque fascinante, resultaba prescindible. Pero intervino la naturaleza.

motas se ven segn eran hace miles de millones de aos, el frenado de la expansin ha de curvar la relacin de Hubble; lineal en los dems aspectos. Vale decir, la recesin de las galaxias ms distantes ha de ser ms veloz que lo predicho por la ley de Hubble. As las cosas, la tarea consista, por lo tanto, en determinar con precisin las distancias y las velocidades de las galaxias ms remotas. Para esa medicin haba que encontrar objetos de luminosidad intrnseca conocida, que sirvieran de referencia; es decir, cuerpos que brillasen lo suficiente para que pudisemos verlos a travs del universo y de cuya luminosidad deducir la distancia a que se encontrasen. Se alcanz ese hito en los aos noventa, con la calibracin de las supernovas de tipo Ia; se trata de explosiones termonucleares de estrellas enanas blancas con una masa de alrededor de 1,4 veces la solar. Dos grupos el Proyecto Cosmologa y Supernovas, dirigido por Saul Perlmutter, del Laboratorio Nacional Lawrence en Berkeley, y el Equipo Supernovas de z Elevado, dirigido por Brian Schmidt, de los Observatorios Mount Stromlo y Siding Spring emprendieron la medicin del frenado de la expansin del universo con este tipo de supernovas. A comienzos de 1998, ambos grupos convergieron en un mismo descubrimiento, sorprendente: durante los ltimos cinco mil millones de aos, se ha ido acelerando la ex-

pansin, no frenndose. Desde entonces, se han venido consolidndose las pruebas de la aceleracin csmica; adems, no slo las tenemos de la actual fase de aceleracin, sino tambin de una poca anterior de deceleracin. Los datos de las supernovas, sin embargo, no agotan las pruebas de que alguna nueva forma de energa domina la expansin csmica. La mejor informacin de que disponemos acerca del universo primitivo proviene de las observaciones del fondo csmico de microondas (FCM), la radiacin residual de la gran explosin que lleva inscritas las caractersticas del universo cuando slo tena unos 400.000 aos. Con las mediciones harto precisas, realizadas en el ao 2000, del tamao angular de las variaciones del FCM a travs del cielo se pudo determinar que el universo es plano. Han confirmado este descubrimiento una nave espacial que observa el FCM, la Sonda Wilkinson de la Anisotropa de las Microondas, y algunos experimentos ms. Una geometra espacialmente plana obliga a que la densidad media del universo sea igual a la densidad crtica. Ahora bien, numerosas mediciones de cada una de las formas de materia incluida la materia oscura fra, un supuesto mar de partculas que se mueven lentamente y no emiten luz, aunque s que ejercen una atraccin gravitatoria han mostrado que la materia contribuye slo en alrededor de

1967: Yakov Borisovich Zeldovich estima la densidad de energa del vaco cuntico y encuentra que dara un trmino cosmolgico elevadsimo.

1929: Edwin Hubble descubre que el universo est en expansin. Dos aos despus, Einstein abandona el trmino cosmolgico. En su opinin resultaba ser tericamente insatisfactorio.

1998: Dos equipos estudiosos de las supernovas dirigidos por Saul Perlmutter (izquierda) y Brian Schmidt (derecha) anuncian que la expansin csmica se est acelerando. Un trmino cosmolgico remodelado producira este efecto. Desde 1998, se han acumulado las pruebas de la aceleracin csmica.

un 30 por ciento a la densidad crtica. Un universo plano requiere, por tanto, alguna otra forma de energa, repartida de manera homognea, que no ejerza influencia observable en las acumulaciones locales de materia y, pese a ello, sume el 70 por ciento de la densidad crtica. La energa del vaco, o algo muy parecido a ella, producira el efecto deseado. Desde una tercera lnea de razonamiento se apuntaba en el mismo sentido: la aceleracin csmica constitua la pieza que faltaba en el rompecabezas cosmolgico. A lo largo de veinte aos, el modelo de la inflacin con materia oscura fra se convirti en la principal explicacin de la estructura del universo. La teora de la inflacin mantiene que, en sus primersimos momentos, el universo sufri un ingente pulso de expansin que suaviz y aplan su geometra y ampli las fluctuaciones cunticas de la densidad de energa, de tamaos subatmicos a magnitudes csmicas. En el transcurso de ese perodo se produjo la distribucin de materia ligeramente inhomognea que llev a las variaciones que se ven en el FCM y a las estructuras del universo actual. La gravedad de la materia oscura fra, que supera por mucho a la de la materia ordinaria, gobern la formacin de estas estructuras. A mediados de los noventa, sin embargo, las observaciones pusieron en entredicho ese modelo explicativo. El nivel predicho de agloINVESTIGACIN
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meracin de la materia difera del que se estaba midiendo. Peor an, la edad del universo predicha pareca ser menor que la edad de las estrellas ms viejas. En 1995 indicamos que estas contradicciones desaparecan si la energa del vaco representaba unos dos tercios de la densidad crtica. (Este modelo difera del universo cerrado de Einstein, en el que la densidad del trmino cosmolgico era la mitad que la de la materia.) Dada la movida historia de la energa del vaco, nuestra idea constitua una provocacin. Pero diez aos ms tarde todo cuadra. Adems de explicar la actual aceleracin csmica y el perodo de deceleracin previo, el resurgido trmino cosmolgico modifica la edad del universo; ahora llega casi a los 14.000 millones de aos (ms, y con un margen suficiente, que la edad de las estrellas ms viejas); amn de aadir la suficiente energa para llevar el universo a la densidad crtica. No sabemos si esa energa realmente proviene del vaco cuntico. Dada la importancia que tendra descubrir la causa de la aceleracin csmica, urge cuantificar la energa del vaco. No puede obviarse ya la determinacin del peso de la nada, dejar la tarea a las futuras generaciones. Y el rompecabezas parece ahora todava ms confuso que cuando se persegua una teora que anulara la energa del vaco. Importa explicar por qu la energa del vaco no es cero, aun-

BETTMANN/CORBIS (Hubble); REIMPRESO CON PERMISO DE V. I. GOLDANSKII ET AL. EN PHYSICS TODAY, VOL. 40. 1988 AIP (Zeldovich); LABORATORIO NACIONAL LAWRENCE BERKELEY (Perlmutter); ACADEMIA DE CIENCIAS AUSTRALIANA (Schmidt)

que s tan pequea como para que sus efectos en el cosmos cuenten slo desde hace algunos miles de millones de aos. Nada ms apasionante para los cientficos que un problema de este calibre e importancia. As como a Einstein le condujo a la relatividad general la incompatibilidad de la relatividad especial y la teora newtoniana de la gravedad, hoy en da creemos que la teora einsteiniana es incompleta porque no puede incorporar las leyes de la mecnica cuntica. Pero las observaciones cosmolgicas quizs iluminen la relacin entre la gravedad y la mecnica cuntica en sus aspectos ms fundamentales. La equivalencia de los sistemas referenciales acelerados y la gravedad indic a Einstein el camino; otra clase de aceleracin, la aceleracin csmica, podra marcrnoslo a nosotros. Los tericos han esbozado ya un mapa provisional.

El supermundo
La teora de cuerdas, llamada tambin teora M, parece a muchos una va prometedora hacia la unificacin de la mecnica cuntica y la gravedad. Tiene en la supersimetra, o SUSY, uno de sus principios bsicos. Consiste en una simetra entre las partculas de espn semientero, o fermiones (quarks y leptones), y las de espn entero, los bosones (fotones, gluones y otros transmisores de fuerzas). En un mundo en el que SUSY se manifestara plena55

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TEORIAS EN EVOLUCION

Modelos de cosmos: entonces y ahora


El modelo cosmolgico de Einstein (izquierda) representaba un universo, finito en el espacio e infinito en el tiempo, que conserva el mismo tamao eternamente. Carente de lmites espaciales, se curva sobre s mismo como un crculo. Tras el descubrimiento de la expansin csmica, los cosmlogos construyeron un modelo de universo infinito en el que el ritmo de expansin se iba frenando a causa de la gravedad (centro), quiz hasta el punto de que acabara desplomndose sobre s mismo. En los aos ochenta los tericos aadieron una fase previa de rpido crecimiento; de esa fase anterior de inflacin, se tienen ya bastantes indicios. En los seis ltimos aos, las observaciones han demostrado que la expansin csmica empez a acelerarse hace unos cinco mil millones de aos (derecha). El destino ltimo del universo expansin continuada, colapso o una hiperaceleracin o gran desgarro depende de la naturaleza de la misteriosa energa oscura que est generando la acelerada expansin.

Expansin eterna Futuro Colapso

Expansin eterna Colapso

Gran desgarro Tiempo

Presente Espacio

Espacio Expansin desacelerada Inflacin

Espacio Expansin acelerada Expansin desacelerada Inflacin

Transicin

Pasado Gran explosin Gran explosin

Universo de Einstein finito y esttico

Universo infinito con expansin decelerada

Universo infinito con expansin acelerada

mente, una partcula y su supercompaera poseeran la misma masa; por ejemplo, el electrn supersimtrico (selectrn) sera tan ligero como el electrn, y as sucesivamente. Se puede demostrar que, en ese supermundo, la nada cuntica no pesara y el vaco tendra energa cero. Sin embargo, sabemos que en el mundo real no puede existir un selectrn tan ligero como el electrn: se habra detectado en los aceleradores de partculas. (Se conjetura que las partculas supercompaeras son millones de veces ms pesadas que los electrones; por eso no pueden hallarse sin aceleradores ms potentes.) SUSY debe ser, por tanto, una simetra rota: la nada cuntica podra pesar un poco. Se han ideado modelos de supersimetra rota que dan una densidad de energa del vaco menor, en muchos rdenes de magnitud, que las elevadsimas estimaciones mencionadas. Pero aun as supera con creces la indicada por las observa56

ciones cosmolgicas. Hace poco, sin embargo, se ha reconocido que la teora M parece permitir un nmero casi infinito de soluciones diferentes. Aunque la mayora de esas posibles soluciones ofrecera una energa del vaco demasiado alta, algunas s podran rendir una tan baja como la que observamos. Otro hito de la teora de supercuerdas es la introduccin de dimensiones adicionales, seis o siete dimensiones espaciales, todas ocultas a la vista excepto las tres usuales. Dicho constructo ofrece una manera indita de explicar la aceleracin csmica. Georgi Dvali y su equipo, de la Universidad de Nueva York, han propuesto que el efecto de las dimensiones extra quiz se manifieste como un trmino adicional en las ecuaciones de campo de Einstein, que ocasionara una expansin acelerada del universo [vase Salir de la oscuridad, por Georgi Dvali; INVESTIGACIN Y CIENCIA, abril 2004]. Este enfoque va en contra de lo que se esperaba: durante

muchos aos se ha supuesto que en las distancias cortas sera donde cabra buscar diferencias entre la relatividad general y su teora sucesora, no a escala csmica. Si la hiptesis de Dvali est en lo cierto, los presagios de una nueva concepcin del cosmos vendrn de las mayores distancias, no de las menores. Cabe la posibilidad de que la explicacin de la aceleracin csmica no tenga nada que ver con que el trmino cosmolgico sea tan pequeo o con la manera en que se pueda extender la teora de Einstein para que incluya la mecnica cuntica. La relatividad general estipula que la gravedad de un objeto es proporcional a su densidad de energa ms tres veces su presin interna. Cualquier forma de energa con una presin grande y negativa que tire hacia dentro, como una lmina elstica, en vez de empujar hacia fuera, como un globo de gas tendr, por tanto, una gravedad repulsiva. La aceleracin csmica podra, pues, haber revelado, lisa y llanamente, INVESTIGACIN
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la existencia de la energa oscura, una forma inslita de energa que no predicen ni la mecnica cuntica ni la teora de cuerdas.

Geometra y destino
En cualquier caso, el descubrimiento de la aceleracin csmica ha transformado nuestra concepcin del futuro. El destino se ha desligado de la geometra. Una vez aceptamos la existencia de la energa del vaco o de algo similar, cabe cualquier sino. Un universo plano dominado por una energa del vaco positiva se expandir para siempre a un ritmo cada vez mayor, mientras que otro dominado por una energa del vaco negativa colapsar. Y si la energa oscura no es en absoluto energa del vaco, su futuro efecto sobre la expansin csmica resulta incierto. Al contrario que una constante cosmolgica, la densidad de energa oscura podra crecer o menguar con el tiempo. Si la densidad crece, la aceleracin csmica aumentar: las galaxias, los sistemas solares, los planetas y los tomos, en este orden, se disgregarn en un lapso de tiempo finito. Pero si la densidad cae, la aceleracin podra cesar. Y si la densidad se hace negativa, el universo quiz colapse. Nosotros hemos demostrado que, si no se conoce con detalle el origen de la energa que hoy impele la expansin, ningn conjunto de observaciones cosmolgicas podr establecer el fin ltimo del universo. Para encajar este rompecabezas, quiz necesitemos una teora fundamental que nos permita predecir y categorizar la aportacin gravitatoria de cada una de las posibles contribuciones a la energa del espacio vaco. En otras palabras, la fsica de la nada determinar el sino de nuestro universo. Para dar con la solucin puede que se requieran nuevas mediciones, de la expansin csmica y de las estructuras que se forman en ella, que orienten a los tericos. Afortunadamente, se estn planeando muchos experimentos nuevos, entre ellos un telescopio espacial que observar las supernovas remotas y otros, tanto terrestres como espaciales, que analizarn la energa oscura a travs de su efecto en el desarrollo de las macroestructuras csmicas. INVESTIGACIN
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Nuestro conocimiento del mundo fsico suele desarrollarse en una atmsfera de confusin creadora. La niebla de lo desconocido condujo a Einstein a considerar el trmino cosmolgico como un recurso desesperado en la construccin de un universo esttico, machiano. Hoy en da, la confusin acerca de la aceleracin csmica nos lleva a explorar cada camino que nos pueda ensear acerca de la energa que impulsa la aceleracin. La buena nueva es que, aunque muchas rutas lleven a vas muertas, la resolucin de este profundo y paradjico misterio quiz nos sirva para unificar la gravedad con las dems fuerzas de la naturaleza, la gran esperanza de Einstein.

Los autores
Lawrence M. Krauss y Michael S. Turner fueron de los primeros en argumentar que el universo est dominado por un trmino cosmolgico radicalmente diferente del que introdujo, y despus repudi, Einstein. Su prediccin, en 1995, de una aceleracin csmica fue confirmada por las observaciones astronmicas tres aos ms tarde. Krauss es profesor del departamento de fsica en la Universidad Case de la Reserva Federal. Turner ocupa la ctedra Bruce V. Rauner de la Universidad de Chicago.

Bibliografa complementaria
SUBTLE IS THE LORD: THE SCIENCE AND LIFE OF ALBERT EINSTEIN. Abraham Pais. Oxford University Press, 1982. THE COSMOLOGICAL CONSTANT PROBLEM. Steven Weinberg en Reviews of Modern Physics, vol. 61, n.o 1, pginas 1-23; 1989. THE OBSERVATIONAL CASE FOR A LOW DENSITY UNIVERSE WITH A NON-ZERO COSMOLOGICAL CONSTANT. J. P. Ostriker y P. J. Steinhardt en Nature, vol. 377, pgs. 600-602; 19 de octubre, 1995. THE COSMOLOGICAL CONSTANT IS BACK. Lawrence M. Krauss y Michael S. Turner en General Relativity and Gravitation, vol. 27, n.o 11, pgs. 1135; 1995. GEOMETRY AND DESTINY. Lawrence M. Krauss y Michael S. Turner en General Relativity and Gravitation, vol. 31, n.o 10, pgs. 1453-1459; octubre 1999.

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El paisaje de la teora de cuerdas


La teora de cuerdas predice que el universo ocupa al azar un valle de entre una coleccin casi infinita de hondonadas en un inmenso paisaje de posibilidades
Raphael Bousso y Joseph Polchinski

egn la teora de la relatividad general de Albert Einstein, la gravedad equivale a la geometra del espacio y el tiempo, combinados en el espaciotiempo. Cualquier cuerpo dotado de masa deja una huella en la conformacin de ste, segn una ecuacin formulada por Einstein en 1915. La masa de la Tierra, por ejemplo, hace que el tiempo transcurra un poco ms deprisa para una manzana en lo alto de un rbol que para un fsico que trabaje a su sombra. Cuando la manzana cae, en realidad responde a esa alteracin del tiempo. La curvatura del espaciotiempo mantiene a la Tierra en rbita alrededor del Sol y aleja cada vez ms a las galaxias remotas. Esta bella y sorprendente idea ha sido confirmada por numerosos experimentos de gran precisin. Visto lo acertado que fue reemplazar la fuerza gravitatoria con la dinmica del espacio y del tiempo, por qu no buscar una explicacin geomtrica para las dems fuerzas de la naturaleza, e incluso para el repertorio de partculas elementales? En esa bsqueda se empe Einstein gran parte de su vida. Le atrajeron en particular los trabajos del alemn Theodor Kaluza y del sueco Oskar Klein; mientras la gravedad refleja la forma de las cuatro dimensiones espaciotemporales que nos resultan familiares, el electromagnetismo, sostenan, resulta de la geometra de una quinta dimensin adicional demasiado sutil para que se vea directamente (al menos hasta ahora). La pesquisa de Einstein en pro de una teora unificada con frecuen-

cia se tilda de fracaso. Ms bien, fue un intento prematuro: haba que comprender primero las fuerzas nucleares y el papel crucial de la teora cuntica de campos en la formulacin de la fsica, conocimientos que no se alcanzaron hasta el decenio de 1970. La bsqueda de una teora unificada es una de las ms destacadas actividades de la fsica terica actual, y justo como haba previsto Einstein, a los conceptos geomtricos les toca un papel clave. La concepcin de Kaluza-Klein ha sido desenterrada y ampliada, y se la ha incorporado a la teora de cuerdas, un marco prometedor para la unificacin de la mecnica cuntica, la relatividad general y la fsica de partculas. Tanto en la conjetura de Kaluza-Klein como en la teora de cuerdas, las leyes de la fsica que nos son conocidas estn sujetas a la forma y la talla de dimensiones microscpicas adicionales. Qu determina su forma? Recientes avances tericos y experimentales sugieren una respuesta sorprendente, objeto de controversia, que altera en gran medida nuestra imagen del universo.

La teora de Kaluza-Klein y las cuerdas


Kaluza y Klein propusieron su idea de una quinta dimensin a principios del siglo XX, cuando los cientficos conocan dos fuerzas: el electromagnetismo y la gravedad. Ambas decaen proporcionalmente al cuadrado de la distancia de su fuente; resultaba tentador imaginarse que estaban relacionadas. Kaluza y Klein comprendieron que la teora geomtrica de la gravedad de Einstein podra aportar esa conexin si existiera una dimensin espacial adicional, si el espaciotiempo tuviera cinco dimensiones. La idea no es tan extravagante como parece. Si la dimensin espacial adicional est enroscada en un crculo suficientemente pequeo, habr escapado a nuestros mejores microscopios, esto es, a los ms potentes aceleradores de partculas (vase el recuadro Dimensiones adicionales). Adems, ya sabemos por 59

LA TEORIA DE CUERDAS predice un paisaje terico poblado por innumerables universos posibles. El paisaje tiene quiz 10500 valles; cada uno corresponde a un conjunto de leyes de la fsica vlidas en vastas burbujas del espacio. Nuestro universo visible estara situado en una regin pequea de una de tales burbujas.

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la relatividad general que el espacio es flexible. Las tres dimensiones que vemos se estn expandiendo y fueron en otra poca mucho ms pequeas, de modo que no resulta tan aventurado imaginar que existe otra dimensin que sigue siendo pequea actualmente. Aunque no podamos detectarla directamente, una dimensin adicional pequea podra tener efectos indirectos que s cabra observar. La relatividad general describira entonces la geometra de un espaciotiempo de cinco dimensiones. Se pueden distinguir en esta geometra tres elementos: la forma de las cuatro dimensiones grandes del espaciotiempo, el ngulo entre la dimensin pequea y las otras, y la circunferencia de la dimensin pequea. El espaciotiempo grande se comporta segn la relatividad general de cuatro dimensiones. En cada uno de sus puntos, el ngulo y la circunferencia poseen determinado valor, como dos campos definidos en el espaciotiempo que tomen ciertos valores en cada punto. Sorprendentemente, el campo del ngulo reproduce un campo electromagntico que vive en el mundo de cuatro dimensiones. Dicho de otra manera, las ecuaciones que gobiernan su comportamiento son idnticas a las del electromagnetismo. La circunferencia determina las intensidades relativas de las fuerzas electromagnticas y gravitatorias. As pues, de una teora de slo la gravedad en cinco dimensiones, se obtiene una teora tanto de la gravedad como del electromagnetismo en cuatro. La posibilidad de las dimensiones adicionales ha acabado adquiriendo tambin relevancia en la unificacin de la relatividad general y la mecnica cuntica. En la teora de cuerdas, uno de los enfoques preferidos para esa unificacin, las partculas son en realidad objetos unidimensionales, pequeas hebras o anillos en vibracin. El tamao tpico de una cuerda es del orden de la longitud de Planck, esto es, 1033 centmetros. Por consiguiente, una cuerda parecer un punto a no ser que se ample hasta esas escalas. Para que las ecuaciones de la teora sean matemticamente coherentes, la cuerda tiene que vibrar en 10 dimensiones espaciotemporales; existirn, pues, seis dimensiones adicionales, demasiado pequeas para que se las detecte. Adems de las cuerdas, puede haber inmersas en el espaciotiempo unas lminas de varias dimensiones conocidas como branas (palabra derivada de membranas). Segn la idea original de KaluzaKlein, las funciones de onda cunticas de las part-

culas ordinarias llenaran la dimensin adicional: las partculas mismas se extenderan por la dimensin adicional. La teora de cuerdas, por el contrario, puede quedar confinada en una brana. La teora de cuerdas tambin involucra flujos, fuerzas que pueden ser representadas por lneas de campo, de manera similar a la representacin de las fuerzas en el magnetismo clsico (no cuntico). En conjunto, el cuadro que dibuja la teora de cuerdas parece ms complicado que la teora de KaluzaKlein, pero la estructura matemtica subyacente es en realidad ms unificada y completa. Retiene la nocin principal de la teora de Kaluza-Klein: las leyes fsicas que vemos dependen de la geometra de dimensiones adicionales ocultas.

Demasiadas soluciones?
La cuestin es: qu determina la geometra? La relatividad general proporciona una respuesta: el espaciotiempo debe satisfacer las ecuaciones de Einstein; en palabras de John Wheeler, de la Universidad de Princeton, la materia le dice al espaciotiempo cmo curvarse, y el espaciotiempo le indica a la materia cmo moverse. Pero la solucin de las ecuaciones no es nica, de modo que estn permitidas muchas geometras diferentes. El caso de la geometra de cinco dimensiones de Kaluza-Klein constituye un ejemplo simple de esta falta de unicidad. La circunferencia de la dimensin pequea puede tomar cualquier tamao: en ausencia de materia, cuatro dimensiones grandes planas, ms un crculo de cualquier tamao, son una solucin de las ecuaciones de Einstein. (Tambin se dan otras soluciones mltiples similares cuando est presente la materia.) En la teora de cuerdas se tienen varias dimensiones adicionales, lo cual resulta en muchos ms parmetros ajustables. Una dimensin adicional slo se puede enroscar en un crculo. Cuando existen ms, el manojo de dimensiones adicionales puede tomar muchas formas diferentes (tcnicamente, topologas), tales como una esfera, una rosquilla, dos rosquillas unidas y as sucesivamente. Cada rosquilla (que forma como un asa) tiene una longitud y una circunferencia, lo que resulta en un amplsimo repertorio de geometras posibles para las dimensiones pequeas. Dejando de lado las asas, otros parmetros corresponden a las posiciones de las branas y las diferentes cantidades de flujo enrollado en torno a cada rizo (vase el recuadro El estado del vaco). Pero las soluciones de esta vasta coleccin no son equivalentes: cada configuracin tiene una energa potencial, determinada por los flujos, las branas y la curvatura misma de las dimensiones enroscadas. Esta energa se llama energa del vaco, porque es la energa del espaciotiempo cuando las cuatro dimensiones grandes carecen por completo de materia o de campos. La geometra de las dimensiones pequeas intentar acomodarse para minimizar esta energa, al igual que una bola colocada en lo alto de una pendiente rodar hasta una posicin ms baja. Para comprender las consecuencias que se derivan de esta minimizacin, centrmonos en un solo parINVESTIGACIN
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Resumen

Segn la teora de cuerdas, las leyes de la fsica que observamos dependen de la manera en que las dimensiones adicionales del espacio se curven como una diminuta sortija. El mapa de las posibles configuraciones de las dimensiones adicionales dibuja un paisaje donde cada valle corresponde a un conjunto de leyes estable. El universo visible entero se halla en una regin del espacio asociada a un valle del paisaje donde las correspondientes leyes de la fsica permiten la evolucin de la vida.

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metro: el tamao total del espacio oculto. Se puede trazar una curva que muestre cmo vara la energa del vaco conforme cambia este parmetro. En el recuadro El paisaje de las cuerdas se muestra un ejemplo. Para tamaos muy pequeos, la energa es alta, de modo que la curva comienza a la izquierda por arriba. Luego, de izquierda a derecha, cae formando tres valles, cada uno de ellos ms bajo que el precedente. Finalmente, a la derecha, tras salir del ltimo valle, desciende suavemente hacia un valor constante. El fondo del primer valle est por encima de la energa nula; el del medio es exactamente cero, y el de la derecha es inferior a cero. La manera en que se comporta el espacio oculto depende de las condiciones iniciales, de dnde parte la bola que lo representa. Si la configuracin parte a la derecha del ltimo pico, la bola rodar hacia el infinito, y el tamao del espacio oculto se incrementar sin lmite (y acabar por no estar ya oculto). En otro caso, se aposentar en el fondo de una de las hondonadas, y la talla del espacio oculto se ajustar para minimizar la energa. Estos tres mnimos se distinguen en razn de la energa del vaco resultante: positiva, negativa o nula. En nuestro universo el tamao de las dimensiones ocultas no cambia con el tiempo; si lo hiciera, observaramos que las constantes de la naturaleza estaran cambiando. Por tanto, debemos encontrarnos en un mnimo. En particular, parece que nos encontramos en un mnimo con una energa de vaco ligeramente mayor que cero. Al contar con ms parmetros, deberamos en realidad imaginarnos esta curva de energa del vaco como la seccin de una superficie compleja y multidimensional, una especie de macizo con cimas y valles, que Leonard Susskind, de la Universidad de Stanford, ha dado en llamar paisaje de la teora de cuerdas (vase el recuadro El paisaje de las cuerdas). Los mnimos de este paisaje multidimensional el fondo de los valles donde podra detenerse una bola corresponden a las configuraciones estables de espaciotiempo (incluyendo branas y flujos); se llaman vacos estables. Un paisaje real slo permite dos direcciones independientes (norte-sur y este-oeste), y eso es todo lo que somos capaces de dibujar. Pero el paisaje de la teora de cuerdas es mucho ms complicado, con cientos de direcciones independientes. Las dimensiones del paisaje no deben confundirse con las dimensiones espaciales del mundo real; cada eje mide no una posicin en el espacio fsico, sino algn aspecto de la geometra (pensemos en el tamao de un asa o la posicin de una brana). El paisaje de la teora de cuerdas dista de haber sido cartografiado. Calcular la energa de un estado del vaco es un problema difcil; por lo normal, slo se consigue si se encuentran las aproximaciones adecuadas. Se han realizado ltimamente continuos avances, sobre todo en 2003, cuando Shamit Kachru, Renata Kallosh y Andrei Linde, todos de la Universidad de Stanford, y Sandip Trivedi, del Instituto Tata de Investigacin Fundamental, en Mumbai (India), encontraron pruebas convincentes de que el paisaje tiene, en efecto, mnimos donde el universo puede atollarse. INVESTIGACIN
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DIMENSIONES ADICIONALES

Cuerdas y tubos
La teora de Kaluza-Klein y la teora de cuerdas incluyen, aparte de las tres que percibimos, minsculas dimensiones espaciales adicionales. Para imaginrnoslas, pensemos en un espacio consistente en un tubo muy largo y muy fino. Visto de lejos, parecera no tener ms que una dimensin, pero al ampliarlo mucho se pondra de Espacio manifiesto su forma cilndrica. Cada punto sin dimensiones de la lnea resultara ser un crculo unidimensional del tubo. Segn la teora original de Kaluza-Klein, cada punto de nuestro conocido espacio tridimensional es en realidad un diminuto crculo.

Punto

Segn la teora de cuerdas, lo que parecen partculas puntuales son en realidad pequeas cuerdas. Predice adems la existencia de objetos parecidos a membranas, las branas (verde), de distinta diBrana Partcula mensionalidad. Las cuerdas con extremos (azul) siempre los tienen en una brana. Las que son aros cerrados Cuerda (rojo) estn libres de esa restriccin.

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La teora de cuerdas tambin incorpora la teora de Kaluza-Klein, que representamos de nuevo con una lnea del espacio que en realidad es un tubo. Corre a lo largo de este tubo, poblado por cuerBrana das, una brana unidimensional. Espacio Algunas de las cuerdas envuelven la circunferencia del tubo una o ms veces. A pocos aumentos, las cuerdas parecen partculas puntuales y la diCuerda mensin adicional, incluyendo la brana, no se obPartcula serva.

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No podemos estar seguros de cuntos vacos estables existen, esto es, de cuntos puntos hay en los que una bola quedara en reposo. Pero muy bien podra resultar que fuera un nmero enorme. Algunas investigaciones sugieren que hay soluciones con hasta 500 asas, aunque no muchas ms. Se pueden enroscar diferentes nmeros de lneas de flujo en torno a cada asa, pero no muchas, porque el espacio se volvera inestable, como la parte de la derecha de la grfica. Si suponemos que cada asa puede tener entre ninguna y nueve lneas de flujo (10 valores posibles), entonces se daran 10 500 configuraciones posibles. Aun cuando cada asa slo presentara una unidad de flujo o ninguna, habra 2 500, esto es, 10 150 posibilidades. No slo afectan a la energa del vaco las muchas soluciones; cada una de ellas, al definir las clases de partculas y de fuerzas que estarn presentes, y sus masas e intensidades de interaccin, dar lugar a diferentes fenmenos en el mundo macroscpico de cuatro dimensiones. La teora de cuerdas quiz nos proporcione un nico conjunto de leyes fundamentales, pero las leyes de la fsica que observamos en el mundo macroscpico dependern de la geometra de las dimensiones adicionales. Muchos abrigan la esperanza de que la fsica llegue a explicar por qu el universo se rige por las leyes concretas que sabemos obedece. Ahora bien, para que esa esperanza se haga realidad, deben contestarse cuestiones profundas acerca del paisaje de la teora de cuerdas. Qu vaco estable describe el mundo fsico que observamos? Por qu la naturaleza ha escogido este vaco particular y no otro cualquiera? Quedan relegadas a la mera posibilidad matemtica todas las dems soluciones? Nunca podrn hacerse realidad? La teora de cuerdas, de ser cierta, significara el fracaso absoluto de la democracia: de una copiosa poblacin de mundos posibles, uno y nada ms que uno recibira el privilegio de ser real. En vez de reducir el paisaje a un nico vaco elegido, en el ao 2000 propusimos una manera diferente de concebir el problema a partir de dos importantes ideas. La primera: el mundo no tiene por qu quedar atrapado sin remedio en una determinada configuracin de las dimensiones pequeas: un raro proceso cuntico permite que las dimensiones pequeas salten de una configuracin a otra. La segunda: de la teora general de la relatividad que est integrada en la de cuerdas se deduce que el universo puede crecer con tal rapidez, que coexistan diferentes configuraciones unas junto otras en subuniversos distintos, cada uno de ellos tan grande como para no percatarse de la existencia de los dems. As se suprime el misterio acerca de una existencia nica de nuestro vaco particular. Adems, planteamos que nuestra propuesta resolva uno de los mayores enigmas de la naturaleza.

Un sendero a travs del paisaje


Como ya hemos dicho, cada vaco estable se caracteriza por su nmero de asas, branas y cuantos de flujo. Pero ahora debemos tener en cuenta que cada uno de estos elementos se puede crear y destruir, de modo que tras perodos de estabilidad el mundo puede sal62

tar a otra configuracin diferente. En el paisaje, la desaparicin de una lnea de flujo o un cambio topolgico es un salto cuntico sobre un collado para caer en otro valle ms profundo. Por consiguiente, a medida que pasa el tiempo, diferentes vacos pueden llegar a la existencia. Supongamos que cada una de las 500 asas del ejemplo anterior comienza con nueve unidades de flujo. Una a una, las 4500 unidades de flujo decaern en una secuencia que se regir por las predicciones probabilsticas de la teora cuntica, hasta que la energa almacenada en los flujos se consuma. Se comienza en un elevado valle de montaa y se salta al azar sobre las crestas circundantes, visitando 4500 valles cada vez ms profundos. El camino atraviesa un paisaje variado, pero slo recorremos una minscula porcin de las 10500 soluciones posibles. La mayora de los vacos no llega a conseguir sus 15 minutos de fama. Pero hemos pasado por alto una parte clave de esta historia: el efecto de la energa del vaco en la evolucin seguida por el universo. Los objetos ordinarios las estrellas, las galaxias tienden a frenar el universo en expansin e incluso pueden conseguir que se contraiga. Una energa del vaco positiva, sin embargo, acta a modo de antigravedad: segn la ecuacin de Einstein, hace que las tres dimensiones que vemos crezcan cada vez ms deprisa. Esta rpida expansin tiene un importante y sorprendente efecto cuando las dimensiones ocultas saltan a una nueva configuracin. Recurdese que en cada punto de nuestro espacio tridimensional se halla un pequeo espacio de seis dimensiones, que a su vez vive en un punto del paisaje. Cuando este espacio pequeo salta a una nueva configuracin, el salto no ocurre en todas partes al mismo tiempo. Se produce en un sitio del universo tridimensional; a continuacin, se expande velozmente una burbuja de la nueva configuracin de baja energa (vase el recuadro El multiverso). Si las tres dimensiones grandes no se estuvieran expandiendo, esta burbuja en crecimiento acabara por ocupar todos los puntos del universo. Pero la antigua regin tambin se est expandiendo, y esta expansin bien puede ser ms rpida que la de la nueva burbuja. Todos salen ganando: la antigua y la nueva regin aumentan su tamao. La nueva nunca desbanca completamente a la antigua. Este resultado es posible gracias a la geometra dinmica de Einstein. La relatividad general no es un juego de ganancia nula: el estiramiento del tejido espacial permite crear volumen lo mismo para el antiguo que para el nuevo vaco. Mientras este arreglo acta, el nuevo vaco envejece. Cuando le llegue el momento de decaer, no desaparecer sin ms, sino que har germinar una burbuja en crecimiento, ocupada por un vaco con una energa an menor. Puesto que la configuracin original sigue creciendo, acabar por decaer de nuevo en otro lugar, a otro mnimo cercano del paisaje. El proceso continuar infinitas veces, y los decaimientos sucedern de todas las formas posibles, con regiones muy separadas perdiendo flujo de diferentes asas. De esta manera, cada burbuja albergar muchas nuevas soluciones. INVESTIGACIN
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EL ESTADO DEL VACIO

El espacio oculto
Cualquier solucin dada de las ecuaciones de la teora de cuerdas representa una configuracin especfica del espacio y del tiempo. En particular, especifica la disposicin de las dimensiones pequeas, as como las de sus branas asociadas (verde) y las lneas de fuerza conocidas como lneas de flujo (naranja). Nuestro mundo tiene seis dimensiones adicionales, de manera que cada punto de espacio tridimensional esconde un diminuto espacio o variedad de seis dimensiones anlogas al crculo de que se habla en el recuadro Dimensiones adicionales. La fsica que se observa en las tres dimensiones grandes depende del tamao y de la estructura de la variedad: cuntas rosquillas tiene, el nmero y la colocacin de las branas, y el nmero de lneas de flujo enrolladas en torno a cada rosquilla.

Brana

Lnea de flujo Punto del espacio

Variedad de las dimensiones adicionales Espacio

En vez de una sola secuencia de decaimiento del flujo, el universo experimenta todas las secuencias posibles, lo que resulta en una jerarqua de burbujas anidadas, o subuniversos. El resultado es muy parecido al esquema de inflacin eterna propuesto por Alan Guth, del Instituto Tecnolgico de Massachusetts, Alexander Vilenkin, de la Universidad Tufts, y Linde [vase El universo inflacionario autorregenerante, por Andrei Linde; I NVESTIGACIN Y C IENCIA , enero de 1995]. Nuestro esquema es anlogo a un nmero infinito de exploradores que tomasen todos los caminos posibles que pasaran por cada mnimo del paisaje. Cada explorador representa algn lugar del universo alejado de los otros. El camino que toma cada explorador es la secuencia de vacos que experimenta ese lugar del universo. Siempre que el punto de partida de los exploradores se site en las alturas, queda asegurado que se visitarn casi todos los mnimos. De hecho, cada uno ser visitado infinitas veces por cada posible camino que baje de los mnimos ms altos. La cascada slo se detiene cuando cae bajo el nivel del mar, en una energa negativa. La geometra caracterstica asociada con una energa del vaco negativa no permite que contine el juego de la perpetua expansin y formacin de burbujas. Hay, por el contrario, una gran implosin local, algo similar a lo que ocurre en el interior de un agujero negro. En cada burbuja, un observador que realizase experimentos a bajas energas (como los nicos que podemos hacer nosotros) vera un universo particular de cuatro dimensiones con sus propias leyes de la fsica. No puede llegarnos informacin del exterior de nuestra burbuja, pues el espacio intermedio se expande demasiado deprisa para que la luz pueda adelantarlo. Slo percibimos un conjunto de leyes, las que corresINVESTIGACIN
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ponden a nuestro vaco local, simplemente porque no vemos muy lejos. En nuestro esquema, lo que tomamos por la gran explosin que cre nuestro universo no es sino el salto ms reciente a una nueva configuracin de cuerdas en este lugar, que se ha dilatado ya hasta contar con muchos miles de millones de aos luz. Algn ao, probablemente demasiado lejano como para inquietarse, esta parte del mundo quizs experimente una transicin similar.

La crisis de la energa del vaco


El esquema que hemos expuesto explica cmo llegan a existir los diferentes vacos estables del paisaje de las cuerdas en diversos lugares del universo, con la consiguiente formacin de innumerables subuniversos. Este resultado puede resolver uno de los problemas ms importantes y pertinaces de la fsica terica, relacionado precisamente con la energa del vaco. Para Einstein, lo que ahora imaginamos como energa del vaco era un trmino matemtico arbitrario una constante cosmolgica que se poda aadir a su ecuacin de la relatividad general para que concordase con su conviccin de que el universo es esttico. Para obtener un universo esttico, propuso que esa constante tomara un valor positivo, pero abandon la idea cuando las observaciones demostraron que el universo se expanda. Con el advenimiento de la teora cuntica de campos, el espacio vaco lo que llamamos aqu simplemente el vaco se convirti en un lugar concurrido, lleno de partculas virtuales y de campos brotando y desapareciendo sin cesar, poseyendo cada partcula y cada campo una energa positiva o negativa. Segn los clculos ms simples basados en esta teora, esas energas sumadas alcanzaran la enorme densidad de unos 10 94 gramos por centmetro cbico, esto es, una 63

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masa de Planck por cada longitud cbica de Planck. Llamamos a este valor p. Un resultado conocido por la prediccin falsa ms famosa de la fsica porque los experimentos han demostrado tiempo ha que la energa del vaco se encuentra por debajo de 10 120 p. La fsica terica se sumi en una profunda crisis. Entender el origen de esta gran discrepancia ha sido uno de los objetivos principales de la fsica terica durante ms de tres dcadas, pero ninguna de las numerosas propuestas de solucin ha gozado de una gran acogida. Con frecuencia se supona que la energa del vaco es exactamente igual a cero una suposicin razonable para un nmero que tiene al menos 120 ceros tras la coma decimal. As que pareca que la tarea consista en explicar cmo poda la fsica dar lugar a un valor nulo. Muchos intentos se centraron en que la energa del vaco pudiese ajustarse por s misma a cero, pero no se ofrecieron explicaciones convincentes de cmo tena lugar este ajuste o por qu el resultado final debera aproximarse a cero en todas partes. Con la intencin de aportar un porqu y un cmo, combinamos, en nuestro artculo del ao 2000, las soluciones de la teora de cuerdas y sus dinmicas cosmolgicas con una idea enunciada en 1987 por Steven Weinberg, de la Universidad de Texas en Austin. Consideremos primero el repertorio de soluciones. La energa del vaco es la elevacin vertical de un punto en el paisaje. Esta altura va desde aproximadamente +p en los picos ms altos hasta p en el fondo de los valles ms profundos. Suponiendo que existan 10500 mnimos, sus alturas se distribuirn al azar entre esas dos cotas. Si representamos todos estos valores en el eje vertical, la distancia media entre ellos ser de 10-500 p. Muchos, si bien no ms que una diminuta fraccin del total, tendrn por lo tanto valores entre cero y 10 -120 p. Este resultado explica cmo aparecen esos valores tan pequeos. La idea general no es nueva. Andrei Sajarov sugiri ya en 1984 que las complicadas geometras de las dimensiones ocultas podran dar lugar a una gama de energas del vaco que incluyesen valores en el rango encontrado experimentalmente. Otros han avanzado propuestas alternativas que no parece que se den en la teora de cuerdas. Hemos explicado cmo la cosmologa ocupa la mayora de los mnimos, y que de ah resulta un complicado universo que contiene burbujas con todos los valores imaginables de la energa del vaco. En cul de estas burbujas nos encontramos? Por qu debera ser nuestra energa del vaco casi nula? Aqu interviene la intuicin de Weinberg. El azar, bien es verdad, tiene algo que ver. Pero muchos lugares son tan inhspitos que no es extrao que no vivamos en ellos. Esta lgica nos resulta familiar en otro contexto: no nacemos ni en la Antrtida, ni en la fosa de las Marianas, ni en las desoladas llanuras sin aire de la Luna. Slo vivimos en la diminuta fraccin del sistema solar que puede acoger la vida. De la misma manera, slo una pequea fraccin de los vacos estables puede albergar la vida. Otras regiones del universo con una elevada energa positiva del vaco experimentan expan64

siones tan virulentas, que la explosin de una supernova palidecera a su lado. Las regiones con gran energa negativa del vaco desaparecen en una implosin csmica. Si la energa del vaco en nuestra burbuja hubiera sido mayor que +10118 p o menor que 10120 p, no podramos vivir aqu, igual que nos achicharraramos en Venus o quedaramos aplastados en Jpiter. Este tipo de razonamiento se denomina antrpico. Muchsimos mnimos se encontrarn en la franja conveniente, justo por encima o por debajo de la lnea de nivel. Vivimos donde se puede vivir, de modo que no debera sorprendernos que la energa del vaco en nuestra burbuja sea diminuta. Pero tampoco sera de esperar que fuera exactamente cero! Unos 10380 vacos proporcionan buenas condiciones, pero slo una pequea parte, como mucho, tendr energa nula. Si los vacos se distribuyen completamente al azar, el 90 por ciento de ellos se encontrarn en el intervalo que va de 0,1 a 1,0 10118 p. De modo que si el cuadro del paisaje es correcto, debera observarse una energa del vaco no nula, probablemente no mucho menor que 10118 p. Recientes observaciones de las supernovas distantes han demostrado que la expansin del universo visible se est acelerando; uno de los ms sorprendentes giros en la historia de la fsica experimental, constituye una seal de una energa del vaco positiva. De la tasa de aceleracin, se determin que el valor de la energa era alrededor de 10 120 p, suficientemente pequea como para eludir la deteccin en otro tipo de experimentos y suficientemente grande como para que la explicacin antrpica sea plausible. La imagen del paisaje parece resolver la crisis de la energa del vaco, pero con algunas consecuencias inquietantes. Einstein se pregunt si Dios elega las particularidades de nuestro universo o si, por el contrario, las leyes de ste vienen fijadas por algn principio fundamental. Los fsicos tendemos a pensar lo segundo. Las leyes subyacentes de la teora de cuerdas, aunque no las conocemos an del todo, parecen ser inevitables y fijas: las matemticas no dejan eleccin. Pero las leyes que observamos ms directamente no son las leyes subyacentes. Dependen de la forma de las dimensiones ocultas, y en esto las posibilidades son mltiples. Los detalles de lo que vemos en la naturaleza no son inevitables, sino la consecuencia de la burbuja particular en la que nos encontramos. Hay alguna otra prediccin de la nocin de paisaje de cuerdas, aparte de un valor de la energa del vaco pequeo, aunque no nulo? Responder a esta cuestin requerira un conocimiento mucho mayor del espectro de vacos. En ello se trabaja activamente desde diversos ngulos. En particular, todava no se ha localizado un vaco estable especfico que reproduzca las leyes de la fsica conocidas en nuestro espaciotiempo de cuatro dimensiones. El paisaje de las cuerdas es en buena medida un territorio por explorar. Los experimentos podran ayudar. Puede que lleguemos a ver las leyes de la fsica de ms dimensiones directamente, ya sea mediante cuerdas, agujeros negros o partculas de Kaluza-Klein, gracias a los aceleradores. O incluso se podran realizar observaciones astronmicas directas de INVESTIGACIN
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EL PAISAJE DE LAS CUERDAS

Topografa de la energa
Cuando se representa la energa de cada posible solucin de las cuerdas en funcin de los parmetros que definen las variedades de seis dimensiones que llevan asociadas, se obtiene un paisaje. Si slo se vara un parmetro por poner un caso, el tamao total de la variedad, el paisaje es un grfico simple, una lnea. Aqu, tres tamaos en particular (todos cercanos a la longitud de Planck) tienen energas en los valles, o mnimos, de la curva. La variedad tender naturalmente a ajustar su tamao para acabar en uno de los tres mnimos, como una bola que rueda por una pendiente (tambin podra rodar hacia el infinito, en el extremo de la derecha del grfico de este ejemplo).

Energa

Longitud de Planck

Tamao

Parmetro 2

Vaco estable
El verdadero paisaje de la teora de cuerdas comprende todos los parmetros; por tanto, dara lugar a una topografa con un nmero de dimensiones muy elevado. Aqu representamos un paisaje que muestra las variaciones de la energa del vaco cuando se cambian slo dos parmetros. La variedad que constituyen las dimensiones adicionales tiende a acabar en el fondo de un valle, que es una solucin estable de las cuerdas, o en un vaco estable; dicho de otra manera, una variedad en un valle tiende a permanecer en ese estado durante mucho tiempo. Las regiones de color azul tienen una energa inferior a cero.

Energa

Parmetro 1

Parmetro 2

Estado inicial

A
Energa

B C
Parmetro 1
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Los efectos cunticos, sin embargo, permiten que una variedad cambie de estado abruptamente en un punto y, por un tnel, atraviese el collado hasta otro valle vecino. Las flechas rojas muestran cmo podra evolucionar una regin del universo: empezando en una cima, rueda valle abajo hasta alcanzar el vaco A, desde donde atraviesa por un tnel hasta otro valle ms profundo B, y as sucesivamente. Otras regiones del universo seguirn distintos caminos al azar. Cabe comparar el resultado con un nmero infinito de exploradores que recorriesen el paisaje y visitaran todos los valles (flechas azules).

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EL MULTIVERSO

Burbujas de realidad
La posibilidad de que un vaco estable se transforme en otro abre un panorama completamente diferente de nuestro universo en las grandes escalas.

El paso por tneles cunticos de un vaco estable a otro no tiene por qu ocurrir en todas partes del universo al mismo tiempo. Suceder al azar en uno u otro lugar; se generar as una burbuja de espacio en expansin (flechas), con el nuevo vaco. En este ejemplo, la regin azul del espacio tiene un vaco A; la variedad constituida por sus dimensiones adicionales pequeas consiste en dos rosquillas que llevan enrollados grupos de dos y cuatro lneas de flujo. La regin roja, que tiene un vaco B, emerge cuando una de las cuatro lneas de flujo decae. En correspondencia con sus diferentes variedades, las dos regiones tendrn diferentes clases de partculas y fuerzas, y por tanto diferentes leyes fsicas. La regin roja crece rpidamente, pudiendo llegar a tener un dimetro de miles de millones de aos luz. Acabar por haber otra transicin en la regin roja, esta vez un decaimiento de una de las dos lneas de flujo; generar la regin verde, que tiene un vaco C y otro conjunto diferente ms de partculas y de fuerzas.

La regin verde tambin crece rpidamente, pero sin llegar a alcanzar a la regin roja. De manera similar, la regin roja nunca reemplaza por completo el vaco original azul.

Como los tneles cunticos son cosa del azar, lugares muy separados del universo decaern siguiendo diferentes series de vacos. De esta manera, el paisaje se explora completamente; cada vaco estable existe en muchos lugares diferentes del universo.

Universo visible

El universo entero es, por tanto, una espuma de burbujas en expansin dentro de otras burbujas, cada una con sus propias leyes de la fsica. De entre ellas, son poqusimas las apropiadas para la formacin de estructuras complejas, como las galaxias y la vida. Nuestro entero universo visible (de decenas de millones de aos luz de dimetro ahora) es una regin no muy grande de una de esas burbujas.

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cuerdas de tamao csmico, que podran haberse producido en la gran explosin para luego expandirse con el resto del universo. El panorama que hemos expuesto no est firmemente asentado. Desconocemos todava la formulacin precisa de la teora de cuerdas; al revs que con la relatividad general, para la que tenemos una ecuacin precisa basada en un principio fsico subyacente que comprendemos bien, las ecuaciones exactas de la teora de cuerdas son inciertas, y probablemente queden por descubrir nociones fsicas importantes, que podran cambiar por completo o desechar del todo el paisaje de las cuerdas o las cascadas de burbujas que lo pueblan. Del lado experimental, la existencia de una energa del vaco no nula parece ahora una conclusin inevitable de las observaciones, pero los datos de la cosmologa se caracterizan por su volatilidad. Es todava pronto para dar por terminada la bsqueda de otras explicaciones de la existencia de la energa del vaco y su diminuto valor. Pero no sera menos desatinado descartar la posibilidad de que nos encontremos en un rincn apacible de un universo ms variado que todos los paisajes de la Tierra.

Los autores
Raphael Bousso y Joseph Polchinski trabajan juntos desde un congreso sobre la dualidad de las cuerdas en Santa Brbara (California). Se complementan: Bousso haba trabajado en gravedad cuntica y en cosmologa inflacionaria y Polchinski, en teora de cuerdas. Bousso ensea en la Universidad de California en Berkeley. Polchinski es profesor del Instituto Kavli de Fsica Terica de la Universidad de California en Santa Brbara.

Bibliografa complementaria
EL UNIVERSO ELEGANTE. Brian Greene, Drakontos, 2001. A FIRST COURSE IN STRING THEORY. Barton Zwiebach. Cambridge University Press, 2004. THE COSMOLOGICAL CONSTANT PROBLEM. Thomas Banks en Physics Today, vol. 57, n.o 3, pgs. 46-51; marzo de 2004.

INVESTIGACIN

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Estaba Einstein en lo cierto?


A diferencia de casi todos sus contemporneos, Einstein crea que la mecnica cuntica cedera el paso a una teora clsica. Algunos fsicos se muestran hoy inclinados a aceptarlo
George Musser
instein se ha convertido en una figura punto menos que intocable. Incluso lo que l reputaba su pifia monumental se ha convertido en slido apuntalamiento del aura de infalibilidad que le rodea. Me refiero a la constante cosmolgica, que l mismo introdujo y ms tarde repudi: ha resultado ser de gran utilidad para explicar las observaciones astronmicas [vase La constante cosmolgica, por Lawrence M. Krauss y Michael S. Turner, en este mismo nmero]. Los profanos se escandalizan ante la posibilidad de que Einstein no tuviera razn; la mayora de los fsicos tericos, en cambio, se asombraran an ms si resultara que andaba en lo cierto. Al margen de su grandeza, qu le ocurri a Einstein durante la revolucin cuntica de los aos veinte y treinta del siglo pasado? Manuales y biografas repiten que se desentendi de la teora cuntica como el padre que abandona a sus hijos. En 1905 contribuy a traer al mundo los conceptos bsicos, pero a medida que la nueva mecnica maduraba, parece que se limit a agitar su dedo admonitorio. Se esforz poco en edificar la teora y mucho en derribarla. Una suerte de espiritualismo conservador encarnado en su famosa declaracin nunca creer que Dios juegue a los dados con el mundo pareci eclipsar su racionalidad cientfica. Alejado de la corriente cuntica dominante, Einstein dedic sus ltimos decenios a una quijotesca bsqueda de una teora unificada de la fsica. Los defensores de la teora de cuerdas y otros que, andando el tiempo, retomaron esa misma idea unificadora se juramentaron, sin embargo, para no seguir sus pasos. Partieron de un supuesto distinto; a saber: cuando la teora general de la relatividad (que describe la gravedad) se encuentra con la mecnica cuntica (que se ocupa de todo lo dems), la relatividad debe retirarse. La obra 68

maestra de Einstein, si bien no puede considerarse errnea en sentido estricto, acabar revelndose como una mera aproximacin.

Teoras incompletas
Pero a medida que los fsicos han venido ahondando en la comprensin de la teora cuntica, la admiracin por la postura de Einstein ha multiplicado los adeptos. Segn Christopher Fuchs, de los laboratorios Bell, Einstein entendi las cuestiones centrales de la mecnica cuntica con mayor prontitud y profundidad de lo que muchos creen. Algunos incluso coinciden con l en que la teora cuntica terminar por subsumirse en una teora ms fundamental. Aunque para ello la cuntica deba sufrir algn cambio, si aceptamos el juicio de Raphael Bousso, de la Universidad de California en Berkeley. Una hiptesis aventurada? La mecnica cuntica constituye el marco terico de mayor xito de toda la historia de la ciencia. Ha desbancado a todas las teoras clsicas que la precedieron, salvo la relatividad general. Adems, los fsicos creen, con raras excepciones, que su coronacin definitiva es slo cuestin de tiempo. Y, despus de todo, la relatividad est plagada de agujeros, de agujeros negros. Predice que las estrellas colapsan en puntos infinitesimales, pero no acierta a explicar qu pasa luego. Se trata, pues, de una teora incompleta. Una forma natural de superar sus limitaciones sera subsumirla en una teora cuntica de la relatividad; la de cuerdas, por ejemplo. Pero en el pas de los cuantos queda tambin algn cabo suelto. Lo advirti ya Einstein. La mecnica cuntica no explica por qu ocurren distintos eventos fsicos, no brinda una forma de llegar a las propiedades intrnsecas de los objetos y carece de fundamentos INVESTIGACIN
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1. SERA LA MECANICA CUANTICA una mera ilusin? Einstein crea que, tras los extraos resultados que se nos ofrecen, se esconde un universo que opera segn los principios intuitivos de la fsica clsica.

conceptuales convincentes. Adems, nos retrotrae a una concepcin pre-einsteiniana del espacio y el tiempo. La teora cuntica afirma, por ejemplo, que un cubo de ocho litros contiene ocho veces lo que un cubo de un litro. Ello resulta vlido en la vida cotidiana, pero la relatividad nos indica que el cubo de ocho litros puede, en ltima instancia, dar cabida a slo cuatro veces aquel contenido; es decir, la verdadera capacidad de los cubos crece en proporcin con su superficie y no con su volumen. A esta restriccin se la conoce por lmite hologrfico. Cuando el contenido del cubo alcanza determinada densidad, que se sobrepasa el lmite aludido, entonces el sistema colapsa en un agujero negro. As pues, los agujeros negros podran constituir un indicio del fracaso no slo de la relatividad, sino tambin de la teora cuntica. Desde los aos veinte, se viene intentando completar la mecnica cuntica con variables ocultas. En sntesis, la mecnica cuntica procede de la clsica: las partculas cuentan con una posicin y velocidad definidas, y obedecen las leyes de Newton (o su extensin relativista); si parecen seguir el ritmo cuntico es simplemente porque no vemos, o no podemos ver, el orden subyacente. En opinin de Carsten van de Bruck, de la Universidad de Sheffield, la aleatoriedad de la mecnica cuntica corresponde a la de lanzar una moneda al aire: parece azar, pero en realidad no INVESTIGACIN
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hay nada aleatorio; podramos describir el fenmeno mediante una ecuacin determinista.

Informacin que se pierde por rozamiento


En el movimiento browniano encontramos una buena analoga. La agitacin de las motas de polvo parece aleatoria; sin embargo, como Einstein puso de manifiesto, se debe a unas molculas invisibles que siguen las leyes clsicas del movimiento. Se trata, en efecto, de una analoga muy sugestiva. Las ecuaciones de la mecnica cuntica presentan una extraa semejanza con las de la teora cintica molecular y, ms en general, con la mecnica estadstica. En algunas formulaciones, la constante de Planck, parmetro bsico de la teora cuntica, desempea, en el sentido matemtico, el papel de la temperatura. Viene a ser como si la mecnica cuntica describiese una suerte de gas o conjunto de molculas, una catica sopa de entidades primitivas. Para evaluar una especulacin de este tipo, cuando todava no cuentan con el conocimiento suficiente para contrastarla empricamente, los fsicos siguen un criterio pragmtico: una teora gozar de mayor aceptacin cuanto mayor sea su fecundidad, su capacidad explicativa y predictiva. La de cuerdas, por ejemplo, ha generado nuevos principios fsicos y disciplinas matemticas; por tanto, aunque llegara a fallar experi69

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mentalmente, no habra sido una prdida de tiempo. En ese sentido, hace tiempo que los expertos rechazaron el concepto de variables ocultas. Las teoras que las incorporaron no predijeron ningn fenmeno novedoso, no ofrecieron fundamentos conceptuales convincentes y no consiguieron reproducir la mecnica cuntica sin recurrir a la accin a distancia u otros trucos que se supona iban a evitar. El mismo Einstein, que al principio se interes por las variables ocultas, termin por calificarlas de chapuza. Lleg a la conclusin de que la teora cuntica no poda completarse mediante injertos clsicos, sino a partir de un profundo replanteamiento de los fundamentos de la fsica. Durante los ltimos cinco aos, sin embargo, las variables ocultas han resucitado, de la mano de Gerard t Hooft, de la Universidad de Utrecht y premio Nobel, conocido por su aficin a discurrir sobre hiptesis radicales. Aduce que la diferencia ms destacada entre la mecnica cuntica y la clsica yace en la prdida de informacin. Un sistema clsico contiene ms informacin que otro cuntico, porque las variables de la fsica clsica pueden tomar cualquier valor, mientras que las cunticas slo determinados, discretos. En consecuencia, para que un sistema clsico d origen a un sistema cuntico, debe perder informacin. Eso puede ocurrir mediante el rozamiento u otras fuerzas disipativas. Si arrojamos dos monedas desde el Empire State con velocidades diferentes, la friccin del aire har que ambas lleguen al suelo casi con la misma velocidad final. Un observador situado en la acera apenas podr precisar con qu velocidades se lanzaron; esa informacin constituye una variable oculta. En esta y muchas otras situaciones, un amplio abanico de condiciones iniciales desembocan, a largo plazo, en las mismas condiciones finales: las del atractor. Igual que de los estados cunticos, de los atractores se dice tambin que son discretos. Las leyes que obedecen derivan de las leyes de Newton, aunque difieren de stas. De hecho, sostiene t Hoof, no son otras que las de la mecnica cuntica. Segn este enfoque, la naturaleza sera clsica en sus niveles ms finos, aunque parecera cuntica a causa de la disipacin. Massimo Blasone, de la Universidad de Salerno, afirma que la mecnica cuntica podra constituir el lmite energtico inferior de alguna teora fundamental. Dando cuerpo a ese concepto, Blasone ha demostrado que un par de osciladores clsicos plagados de rozamientos dan lugar a un oscilador armnico lineal cuntico (la versin cuantizada del pndulo simple). Cada oscilador obedece las leyes clsicas, pero su comportamiento conjunto sigue los principios cunticos. El grupo que encabeza Berndt Mller, de la Universidad de Duke, ha demostrado que un sistema clsico que opere en cinco dimensiones puede trocarse en un sistema cuntico si se observa slo en cuatro dimensiones; el misterio cuntico refleja la rica malla de interconexiones que la dimensin adicional (la variable oculta) ofrece. Respecto al origen del rozamiento que torna en cunticos los sistemas clsicos, van de Bruck opina que podra tener que ver con la gravedad. 70

135 km/h 95 km/h 65 km/h

130 km/h

2. EL ROZAMIENTO Y LA PERDIDA DE INFORMACION ofrecen una explicacin de la mecnica cuntica en trminos clsicos. A causa de la friccin del aire, las pelotas que se arrojan desde lo alto de un rascacielos llegan al suelo con la misma velocidad final. Para un observador situado en la acera, la informacin relativa a las diferencias entre las velocidades iniciales de las pelotas se pierde. De forma anloga, si el universo sufre algn tipo desconocido de rozamiento, la mecnica cuntica podra reflejar el hecho de que los resultados de los eventos colapsan en valores discretos, en vez de ocupar todo el abanico de posibilidades.

Variables que se ocultan en el futuro


Existe otro enfoque para tratar las variables ocultas. Basado tambin en filigranas dimensionales, reclama la intervencin del tiempo. Suele reiterarse, con cierta irona, que la mecnica cuntica nos resulta tan extraa porque nuestra mente est acostumbrada a pensar que slo el pasado afecta al presente. Y si influyera el futuro? Entonces, los atributos probabilsticos de la teora cuntica constituiran slo un mero reflejo de nuestra ignorancia acerca de lo venidero. Mark Hadley, de la Universidad de Warwick, ha dedicado los ltimos diez aos a perfilar esa hiptesis. Seala que, en la relatividad general, el futuro existe con la misma certeza que el pasado; por tanto, sera razonable que ambos afectaran al presente. La observacin que se efectuara en el futuro correspondera entonces a una de las variables ocultas. Yendo ms lejos, Haley afirma que la lgica bsica de la mecnica cuntica no es ms que una consecuencia natural de la teora de Einstein. Tambin ha recuperado una hiptesis sobre la que Einstein trabaj en los aos treinta: las partculas no constituyen objetos instalados en el espaciotiempo, sino partes del mismo. Aunque esta propuesta cay en desgracia, porINVESTIGACIN
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BRYAN CHRISTIE DESIGN

que, entre otras cosas, no explicaba las simetras rotacionales de las partculas cunticas, Hadley asegura haber salvado el problema. Qu hacer, pues, con las hiptesis de t Hoof y Hadley? Comparadas con intentos precedentes sobre las variables ocultas, ofrecen dos ventajas. Por un lado, resulta difcil representar la conexin entre la realidad cuntica observada y la clsica, ms profunda; y a los fsicos les gusta que toda teora que merezca la pena entrae dificultad. Por otro lado, ambos enfoques predicen nuevos fenmenos, que los fsicos experimentales pueden buscar. Por ejemplo, van de Bruck sugiere que los campos gravitatorios intensos podran cambiar las leyes de la mecnica cuntica. Ideas similares afloran en las teoras dominantes. En la teora de cuerdas, un sistema cuntico puede ser matemticamente equivalente, o dual, a uno clsico. En algunas de esas dualidades intervienen sistemas mecnico-estadsticos similares a los estudiados por Mller. Ningn defensor de la teora de cuerdas se atrevera a afirmar que el sistema cuntico constituye, literalmente, un sistema clsico; sin embargo, segn Brian Greene, de la Universidad de Columbia, la investigacin de esas dualidades podra arrojar luz sobre sus diferencias y, por tanto, sobre los principios que subyacen a la teora cuntica. En cuanto a que sta pueda surgir de la relatividad, Bousso dedujo, en fecha reciente, el principio de incertidumbre de Heisenberg la ms famosa frmula de la mecnica cuntica a partir del lmite hologrfico. Con todo, las variables ocultas siguen contando con pocos adeptos entre los fsicos. La mecnica cuntica constituye una jungla terica repleta de entidades extraas. No parece empeo fcil reducirla a la fsica clsica. Ahora bien, en vez de aprestarse a reconstruir la teora partiendo de cero, por qu no desmontarla

Lnea del campo elctrico Espaciotiempo

Partcula

y averiguar qu es lo que la hace funcionar? Eso es precisamente lo que se propone Fuchs y, con l, otros. Han descubierto que buena parte de la teora es subjetiva: no describe las propiedades objetivas de un sistema fsico, sino el estado del conocimiento del observador que lo explora. Einstein lleg ms o menos a la misma conclusin cuando critic el concepto de entrelazado cuntico (la misteriosa conexin entre dos partculas remotas). Lo que parece una conexin fsica corresponde, en realidad, a una imbricacin de los conocimientos del propio observador acerca de las dos partculas. Al fin y al cabo, si se diera una conexin real, los ingenieros deberan poder emplearla para enviar seales ms rpidas que la luz pero no pueden. De forma parecida, hace tiempo que los fsicos consideran que la medicin de un sistema cuntico provoca que ste colapse desde un abanico de posibilidades hasta una sola realidad. En opinin de Fuchs, lo que colapsa es precisamente nuestra incertidumbre sobre el sistema. El truco consiste en despojar al sistema de sus aspectos subjetivos para poner de manifiesto la realidad objetiva. La incertidumbre sobre un sistema cuntico difiere sustantivamente de la que rodea a un sistema clsico. Pensemos en el famoso gato de Schrdinger. Para la fsica clsica, el gato est vivo o est muerto; la incertidumbre significa aqu que no conocemos su estado hasta que no levantamos la tapa y lo observamos. Para la mecnica cuntica, en cambio, el gato no est ni vivo ni muerto; al mirar dentro de la caja, lo obligamos a convertirse en una cosa u otra, con una probabilidad del 50 por ciento para cada una. A Einstein le pareci una interpretacin arbitraria. Las variables ocultas eliminaran esa arbitrariedad. Pero, del todo? En realidad, el universo clsico no es menos arbitrario que el cuntico. La diferencia reside en el origen de la arbitrariedad. En la fsica clsica, se remonta al alba del tiempo: una vez que el universo se cre, se represent a s mismo segn un guin previsto. En la mecnica cuntica, el universo improvisa sobre la marcha, en parte mediante la intervencin de los observadores. Segn Fuchs, no existe una nica forma de ser del mundo, porque ste se halla todava en proceso de creacin, de conformacin. Lo mismo podra decirse de nuestra interpretacin de la realidad cuntica.

Bibliografa complementaria
QUANTUM GRAVITY AS A DISSIPATIVE DETERMINISTIC SYSTEM. Gerard t Hooft en Classical and Quantum Gravity, vol. 16, n.o 10, pgs. 3263-3279; octubre 1999. DISSIPATION AND QUANTIZATION. Massimo Blasone, Petr Jizba y Giuseppe Vitiello en Physics Letters A, vol. 287, n.o 3-4, pgs. 205-210; 27 de agosto, 2001. C HAOTIC Q UANTIZATION OF C LASSICAL G AUGE F IELDS . T. S. Bir, S. G. Matinyan y B. Mller en Foundations of Physics Letters, vol. 14, n.o 5, pgs 471-485; octubre 2001. FLAT SPACE PHYSICS FROM HOLOGRAPHY. Raphael Bousso en Journal of High Energy Physics, mayo 2004.

Agujero de gusano

3. LOS NUDOS ESPACIOTEMPORALES, o agujeros de gusano, ofrecen otra forma de deducir la mecnica cuntica a partir de una teora clsica. Las partculas dotadas de carga elctrica, ms que objetos materiales donde se originan las lneas del campo electromagntico (arriba), podran responder a ilusiones causadas por un agujero de gusano (abajo).

BRYAN CHRISTIE DESIGN

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1. LAS VIOLACIONES DE LA RELATIVIDAD podran manifestarse en el batido de relojes especulares de antimateria y en la dilatacin de la materia en ciertas direcciones.

Bsqueda de violaciones de la relatividad


Para descubrir indicios de una teora unificada que complete la fsica, se buscan violaciones del principio en que Einstein bas la relatividad
Alan Kosteleck
a teora de la relatividad, formulada por Einstein en 1905, cimienta las teoras ms fundamentales de la fsica. Descansa a su vez en una idea: las leyes fsicas se presentan bajo la misma forma a todos los observadores inerciales; es decir, a cualquier observador que se mueva a velocidad constante por la direccin que sea. La teora predice una variedad de fenmenos, entre ellos la igualdad de la velocidad de la luz para todos los observadores, el retraso de los relojes en movimiento y la equivalencia entre masa y energa (E = mc2). Han confirmado estos efectos experimentos de gran sensibilidad. La relatividad es, hoy, una herramienta bsica, cotidiana, de la fsica experimental. En el estudio de los choques entre partculas se constata el aumento de la masa y del tiempo de vida de las partculas rpidas. Los experimentos con istopos radiactivos dependen de la transformacin de la masa en energa. Afecta incluso a la electrnica de consumo: el Sistema de Posicionamiento Global debe tener en cuenta la dilatacin del tiempo, que altera la marcha de los relojes a bordo de sus satlites en rbita. Sin embargo, en aos recientes, algunos fsicos han venido investigando la posibilidad de que los postulados de la relatividad constituyan slo una aproximacin a los verdaderos principios de la naturaleza. Esperan que pequeas desviaciones de la relatividad puedan ofrecer las primeras seales de la teora final buscada tanto tiempo hace. La invariancia de las leyes fsicas para observadores diferentes establece una simetra del espaciotiempo; recibe el nombre de simetra de Lorentz en honor del fsico terico Hendrik Antoon Lorentz, quien la estudi ya a finales del siglo XIX. Una esfera perfecta ilusINVESTIGACIN
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tra una simetra ordinaria, la simetra bajo las rotaciones: la rotemos como queramos, parecer siempre la misma. La simetra de Lorentz no consiste en que unos objetos presenten el mismo aspecto bajo ciertas transformaciones, sino en la inalterabilidad de las leyes de la fsica tanto bajo rotaciones como bajo unas determinadas transformaciones que suelen recibir el nombre metafrico de boosts (en ingls, empujn hacia arriba, en sentido literal o figurado); a lo largo de este artculo las llamaremos impulsiones, pero entindase que no se trata de algn tipo de proceso fsico que modifique el movimiento de entes materiales. Son unas reglas matemticas que ligan los sistemas de coordenadas que se trasladan a velocidad constante entre s de manera diferente a como lo hacen las transformaciones galileanas, meramente lineales y aditivas, que aplicamos cuando las velocidades son muy pequeas con respecto a la de la luz. Cuando se cumple la simetra de Lorentz, el espaciotiempo es istropo: todas las direcciones y todas las velocidades son equivalentes, ninguna se singulariza. La simetra de Lorentz forma el ncleo de la relatividad. Las impulsiones producen los bien conocidos efectos relativistas. Antes del artculo de Einstein de 1905, las respectivas ecuaciones haban sido ya estudiadas por otros, Lorentz entre ellos, pero se haba interpretado que describan cambios fsicos en los objetos; que las longitudes de los enlaces interatmicos, por ejemplo, se acortaban para generar la contraccin de las longitudes. Einstein combin todas las piezas y comprendi que las longitudes y la marcha de los relojes estn ntimamente ligadas. Las nociones de espacio y tiempo se fusionaron en un concepto nico: el espaciotiempo. 73

DAVID EMMITE PHOTOGRAPHY

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SIMETRIA ESPACIOTEMPORAL

Relatividad cumplida
a b c

La simetra de Lorentz, de capital importancia para la fsica, es una propiedad fundamental de la naturaleza. Posee dos componentes: la simetra rotacional y la simetra bajo impulsiones, transformaciones que ligan sistemas de referencia que se desplazan entre s a velocidad constante. Imaginemos dos barras, de materiales dismiles pero de la misma longitud, situadas una junto a otra, y dos relojes movidos por mecanismos distintos que funcionan sincronizados (a). Segn la simetra rotacional, si rotamos una de las barras y uno de los relojes con respecto a los otros dos objetos, las longitudes de las barras permanecern iguales y los relojes seguirn sincronizados (b). La simetra bajo impulsiones predice que la barra en movimiento se acortar con respecto a la otra barra, que consideramos en reposo y que el reloj en movimiento se atrasar; ambos fenmenos se producirn en una cuanta que depender de la velocidad relativa de modo exacto (c). Cuando el espacio y el tiempo se combinan en el espaciotiempo, la formulacin matemtica de las impulsiones se parece mucho a la de la simetra rotacional. Una simetra estrechamente relacionada con la lorentziana es la simetra CPT, iniciales tomadas de conjugacin de carga, inversin de paridad e inversin del tiempo. Predice que si un reloj se sustituye por otro igual que l pero de antimateria (inversin de carga), invertido adems como en un espejo (paridad) y que marche hacia atrs en el tiempo, se seguir marcando la misma hora (d). Un teorema matemtico demuestra que, en la teora cuntica de campos, la simetra CPT debe cumplirse siempre que se obedezca la simetra de Lorentz.

d
Reloj

Reloj de antimateria con inversin de la paridad

Violaciones de la relatividad

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DON FOLEY

La rotura de la simetra de Lorentz puede representarse mediante un campo de vectores en el espaciotiempo. Partculas y fuerzas interactan con ese campo de vectores (flechas) de modo similar a como interactan las partculas cargadas con un campo elctrico (que es tambin un campo de vectores). A diferencia del caso de la simetra de Lorentz, ya no equivalen todas las direcciones y todas las velocidades. Dos barras de diferente composicin que tengan la misma longitud para una orientacin

relativa al campo de vectores (izquierda) quiz se contraigan o dilaten con otra orientacin (derecha). Anlogamente, dos relojes de diferente factura que funcionen acompasados en la primera orientacin podran atrasarse o adelantarse en la segunda. A su vez, barras y relojes que se desplacen a velocidad constante entre s sufriran tal vez contracciones de longitud y dilataciones de tiempo diferentes en funcin de sus materiales, de la direccin de su movimiento y de su velocidad.

La simetra de Lorentz se encuentra en las races mismas de nuestras teoras de las partculas y fuerzas fundamentales. Combinada con los principios de la mecnica cuntica, crea un armazn para la fsica: la teora cuntico-relativista de campos. En ese marco, cada partcula y cada fuerza vienen descritas por un campo que impregna el espaciotiempo y posee la adecuada simetra de Lorentz. Las partculas, as los electrones y los protones, existen como excitaciones localizadas, o cuantos, del campo pertinente. El modelo estndar de la fsica de partculas, que engloba las partculas y fuerzas no gravitatorias conocidas (la fuerza electromagntica y las interacciones dbil y fuerte), es una teora cuntico-relativista de campos. Los requisitos de la simetra de Lorentz constrien drsticamente el modo en que los campos de esta teora pueden comportarse e interactuar. Muchas interacciones, que se expresaran como trminos que cabra aadir con apariencia de verosimilitud a las ecuaciones, deben excluirse porque violan la simetra de Lorentz. El modelo estndar no abarca la interaccin gravitatoria. La mejor descripcin por ahora de la gravedad, la relatividad general de Einstein, se fundamenta tambin en la simetra de Lorentz. (El adjetivo general significa que incluye la gravedad, mientras que la relatividad especial la excluye.) En la relatividad general, las leyes fsicas son en cualquier lugar las mismas para todas las orientaciones y velocidades del observador, como antes, pero los efectos de la gravedad complican las comparaciones entre experimentos realizados en lugares distintos. La relatividad general es una teora clsica (es decir, no cuntica) y se desconoce cmo combinarla con el modelo estndar bsico de un modo

Fuerza aplicada

2. UNA ROTURA ESPONTANEA DE LA SIMETRIA tiene lugar cuando un conjunto de condiciones o ecuaciones simtricas origina un resultado asimtrico. Pinsese en una barra cilndrica a la que se aplica una fuerza vertical (izquierda). Se trata de un sistema completamente simtrico con respecto a las rotaciones en torno al eje de la barra. Pero si se aplica una fuerza lo bastante grande, el sistema se vuelve inestable y la barra se comba en una u otra direccin (derecha). La rotura de la simetra se representa con un vector, o flecha (en rojo), que indique la direccin, el sentido y la cuanta de la flexin. La violacin de la simetra de Lorentz implica la aparicin de este tipo de magnitudes vectoriales en el espaciotiempo.

completamente satisfactorio. Puede combinarse con l de manera parcial, sin embargo, en un modelo estndar con gravedad, que toma en cuenta todas las partculas y las cuatro fuerzas.

Unificacin y escala de Planck


Esa combinacin de modelo estndar y relatividad general resulta asombrosamente acertada en la descripcin de la naturaleza. Explica los resultados experimentales y fenmenos fundamentales ya establecidos. No hay pruebas experimentales confirmadas de una fsica que vaya ms all [vase Ms all del modelo estndar de la fsica, por Gordon L. Kane; INVESTIGACIN Y CIENCIA, agosto de 2003]. Pese a ello, muchos juzgan insatisfactoria la combinacin. Una razn de esa inquietud es la incompatibilidad matemtica de las elegantes formulaciones de la fsica cuntica y la gravedad. En situaciones en que aqulla y sta son importantes el caso, por ejemplo, de un experimento clsico en el que neutrinos fros remontan el campo gravitatorio terrestre, la gravedad se incorpora a la formulacin cuntica como una fuerza aplicada desde fuera. Esta

Resumen

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DON FOLEY

Aunque la relatividad especial se cuenta entre las ms fundamentales y mejor verificadas de las teoras fsicas, sus leyes quiz sean violadas, aunque sea en pequesimo grado, por la unificacin de la mecnica cuntica y la gravedad. Para descubrir tales infracciones hay en curso numerosos experimentos, pero hasta ahora ninguno ha sido tan sensible como para lograrlo.

caracterizacin concuerda con el experimento de manera ptima, pero nos deja insatisfechos en cuanto descripcin fundamental y coherente. Como si al explicar de qu modo una persona alza un objeto pesado se detallase hasta el nivel molecular la resistencia mecnica y dems propiedades de los huesos, y, en cambio, a los msculos se los tratase slo como mquinas de funcionamiento desconocido, de las que slo se supiese que rinden una cierta gama de fuerzas. Por estas y otras razones, muchos creen que debe ser posible formular una teora definitiva, una exposicin completa y unificada de la naturaleza, que combine sin contradicciones la fsica cuntica y la gravedad. Uno de los primeros en elaborar este proyecto fue el mismo Einstein. Abord la tarea durante la ltima parte de su vida. Quera dar con una teora que abarcase no slo la gravedad, sino tambin el electromagnetismo. Por desgracia, era demasiado ponto. Creemos ahora que el electromagnetismo est estrechamente relacionado con las interacciones fuerte y dbil. (La interaccin fuerte acta entre los quarks, que constituyen protones y neutrones; a la dbil se deben algunos tipos de radiactividad y la desintegracin del neutrn.) Slo gracias a descubrimientos experimentales realizados tras la muerte de Einstein pudo caracterizarse a ambas interacciones con la nitidez suficiente para entenderlas por separado, no digamos ya para abordar su combinacin con el electromagnetismo y la gravedad.

Eje de rotacin

6 A.M. 6 P.M.

3. PARA CONSEGUIR UN LABORATORIO QUE GIRE con respecto a un campo de vectores infractor de la relatividad, presente en todo el espaciotiempo, puede aprovecharse la misma rotacin terrestre, como en este experimento hipottico en la Universidad de Indiana (punto amarillo). En el referencial del laboratorio, el campo de vectores parece cambiar de direccin en el transcurso de un da. Un experimento detectara as eventuales violaciones de la simetra de Lorentz; podra consistir en comparar dos masas de distintos materiales, para observar si sufren pequeas variaciones peridicas.

acometer experimentos de una sensibilidad nunca lograda. Otra simetra espaciotemporal que podra ser violada es la que recibe el nombre de simetra CPT. Se cumple cuando no afecta a las leyes fsicas la aplicacin simultnea de tres transformaciones: intercambio de partculas y antipartculas (conjugacin de cargas, C), reflexin especular (inversin de la paridad, P) e inversin del tiempo (T). El modelo estndar respeta la simetra CPT, pero las teoras con violaciones de la relatividad podran quebrantarla.

Infracciones espontneas
De dnde vendran, si se presentaran, las violaciones de la relatividad en la teora definitiva? Un mecanismo natural y elegante es la llamada violacin de Lorentz espontnea. Posee semejanzas con las roturas espontneas de otros tipos de simetras. Las hay siempre que las leyes fsicas subyacentes son simtricas, pero no el sistema real. Para ilustrar la idea de ruptura espontnea de la simetra, consideremos una barra cilndrica delgada, de pie sobre el suelo (vase la figura 2). Imaginemos que se le aplica una fuerza vertical descendente. La situacin es del todo simtrica bajo rotaciones en torno al eje de la barra: un cuerpo cilndrico, una fuerza vertical. Las ecuaciones fsicas bsicas tambin presentan simetra bajo rotaciones. Para una intensidad suficiente de la fuerza, sin embargo, la barra se curvar en una direccin particular; se habr roto espontneamente la simetra rotacional. En el caso de las violaciones de la relatividad, en vez de las ecuaciones que describen la barra y la fuerza aplicada tenemos las ecuaciones de la teora definitiva; en vez de la barra misma, los campos cunticos de la materia y las fuerzas. La intensidad de fondo natural de esos campos suele ser nula. Pero no en ciertas situaciones. El campo elctrico posee una direccin (es un vector): en cada lugar del espacio habr, pues, una direccin especial, singularizada por la del campo elctrico. Una partcula cargada se acelerar en esa direccin: la simetra rotacional se habr roto INVESTIGACIN
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Una manera de afrontar esa teora definitiva consiste en la teora de cuerdas, donde las partculas y fuerzas se describen en funcin de objetos unidimensionales (cuerdas) y membranas de dos o ms dimensiones que reciben el nombre de branas. La gravedad cuntica de bucles pretende dar con una interpretacin cuntica compatible con la relatividad general; predice que el espacio est formado por parches (cuantos) de rea y volumen [vase Atomos del espacio y del tiempo, por Lee Smolin; INVESTIGACIN Y CIENCIA, marzo de 2004]. Como quiera que sea la teora definitiva, se espera que la fsica cuntica y la gravedad acaben inextricablemente entrelazadas en una escala de longitud fundamental de unos 1035 metros, la longitud de Planck, llamada as en honor de Max Planck, el creador de la nocin de cuanto. La longitud de Planck es, con mucho, demasiado pequea tanto para los microscopios corrientes como para esa otra especie de microscopio que son los colisionadores de partculas de alta energa (que slo llegan hasta unos 1019 metros). Construir una teora definitiva convincente, pues, no slo presenta grandes dificultades; resulta adems imposible observar directamente los nuevos fenmenos fsicos que sin duda predira. Pese a esos obstculos, puede que exista una senda que nos lleve a obtener informacin experimental 76

sobre la escala de Planck. Experimentos de sensibilidad suficiente quiz capten minsculos efectos indirectos que reflejen la nueva fsica de la teora unificada. Como analoga valga la imagen de una pantalla de televisor u ordenador, compuesta de un gran nmero de pxeles luminosos. Son pequeos respecto a la distancia a que de ordinario se observa la pantalla; la imagen se muestra continua a la vista. Pero en ciertas ocasiones se hacen patentes; por ejemplo, cuando un locutor viste una corbata a rayas estrechas y se ven aguas en la pantalla. Hay violaciones de la relatividad que daran lugar a efectos muar de ese estilo, pero en la escala de Planck. A distancias macroscpicas, el espaciotiempo parece invariante de Lorentz, pero la simetra pudiera romperse a distancias pequeas en razn de las peculiaridades de la unificacin de la fsica cuntica y la gravedad. Los efectos observables de las violaciones de la relatividad a escala de Planck posiblemente se hallen en el intervalo de 1034 a 1017. Para hacernos una idea sobre estos valores, consideremos que el grosor de un cabello humano es del orden de 1030 veces la distancia de un extremo a otro del universo observable. Incluso 1017 no es ms que el cociente del grosor de un cabello y el dimetro de la rbita de Neptuno. Por tanto, para detectar violaciones de la relatividad hay que

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DON FOLEY

(y tambin la simetra ligada a las impulsiones). El mismo razonamiento vale para cualquier campo de tensores; un vector es un caso particular de tensor. Esos campos espontneos de tensores no aparecen en el modelo estndar, pero algunas teoras fundamentales, incluida la de cuerdas, poseen rasgos que favorecen la rotura espontnea de la simetra lorentziana. Stuart Samuel, del City College de Nueva York, y yo planteamos en 1989 que, en efecto, s haba sitio para ella, con las consiguientes violaciones observables de la relatividad, en la teora de cuerdas y en las teoras de campos con gravedad. En 1991 ampli la hiptesis con Robertus Potting, de la Universidad del Algarve (Portugal), para incluir las violaciones CPT espontneas en la teora de cuerdas. Desde entonces, se han propuesto diversos mecanismos que llevaran a las cuerdas, y a otros enfoques de la gravedad cuntica, a contravenir la relatividad. Si la rotura espontnea de la simetra de Lorentz, o cualesquiera otros mecanismos de rotura, formasen parte de la teora fundamental definitiva, las correspondientes violaciones de la relatividad brindaran su primera prueba experimental.

El modelo estndar ampliado


Supongamos que la teora fundamental de la naturaleza contenga la violacin de Lorentz, quiz con violacin CPT adems. Cmo se manifestara en los experimentos? Qu relacin guardara con la fsica conocida? Para responder a estas preguntas, nos gustara disponer de un marco terico general que abarcase todos los efectos posibles y se aplicase al anlisis de cualquier experimento. Con l calcularamos parmetros experimentales concretos, compararamos experimentos diversos y haramos predicciones acerca de los fenmenos esperables. Para construirlo nos guiamos por ciertos criterios. Primero, los fenmenos fsicos deben ser independientes del sistema de coordenadas particular empleado para representar el espacio y el tiempo. Segundo, los xitos experimentales del modelo estndar y la relatividad general significan que las violaciones de Lorentz y CPT han de ser pequeas. Siguiendo estos criterios y empleando slo las fuerzas y partculas conocidas, desembocamos en un conjunto de trminos posibles posibles interacciones que podran aadirse a las ecuaciones de

la teora. Cada trmino corresponde a un campo de tensores particular que adquiere un valor de fondo no nulo. Los coeficientes que especifican las cuantas de esos trminos se ignoran; muchos podran ser nulos cuando se conozca la teora definitiva. Al resultado final se le ha llamado ampliacin del modelo estndar (AME). La belleza de esta formulacin radica en su generalidad: cualesquiera que sean nuestras preferencias filosficas o fsicas sobre el origen de las violaciones de la relatividad, AME incluir los efectos resultantes en la naturaleza, pues contiene todas las modificaciones y generalizaciones compatibles con el modelo estndar y lo que sabemos de la gravedad. Para imaginar los efectos de la violacin de Lorentz, viene bien atribuirle al espaciotiempo una orientacin intrnseca. En el caso de un campo vectorial con su correspondiente trmino en las ecuaciones de AME, esa orientacin coincidir con la direccin que tenga ste. El caso ms general, el de un campo de tensores cualquiera, es similar aunque ms complicado. En virtud de los acoplamientos con estos campos de fondo, los movimientos y las interacciones de las partculas

LABORATORIOS ORBITALES

El estudio del espacio en el espacio


Estacin Espacial Internacional
En el espacio se buscarn violaciones de la simetra de Lorentz mediante la comparacin de relojes. Aqu se representan dos campos de vectores que violan la relatividad (flechas rojas y azules) y exhiben interacciones diferentes con partculas. Abajo se representa cmo se contrastan un reloj atmico (representado por un tomo) y un reloj que funciona con luz o microondas (lneas onduladas) encerradas en una cavidad resonante. La luz y los electrones (en rojo) interaccionan con los vectores rojos, mientras que los protones (en azul) lo hacen con los azules. Con la rotacin de la Estacin Espacial, esas interacciones cambiantes conduciran a que los relojes se desincronizasen: la violacin quedara de manifiesto. La rotacin de 92 minutos de la estacin facilita una toma de datos ms rpida y ms sensible que un experimento en el suelo.

Electrn Neutrn Protn

Campos de vectores

DON FOLEY

Atomo

Cavidad resonante

Luz en la cavidad resonante

INVESTIGACIN

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77

ICONOCLASTAS

Derribar a un gigante
Todos quieren un trozo de Einstein. De cada tres manuscritos disparatados que llegan a las revistas cientficas, dos se refieren a Einstein: afirman sus autores que disponen de una teora unificada (acertando donde l fracas) o que han demostrado la falsedad de sus teoras. (La tercera gran clase de dislates la forman los mviles perpetuos y las fuentes energticas inagotables.) Cual canbales ansiosos del vigor y espritu vital de sus vctimas, tales espontneos sin norte parecen creer que superando o refutando a Einstein adquirirn todo su prestigio y se les aclamar como a l. Slo refutan su propia competencia en relatividad bsica. Pero no son los locos los nicos iconoclastas. Numerosos investigadores serios y perfectamente cualificados pretenden tambin superar a Einstein tal y como ste super a Galileo y Newton. El artculo de Alan Kosteleck que aqu se ofrece describe la bsqueda experimental de desviaciones de la relatividad einsteiniana. El anlisis que expone se basa en una ampliacin del modelo estndar que aade a las ecuaciones de la fsica de partculas cualquier trmino que pueda infringir la relatividad. Se trata de un modelo comprehensivo de todas las desviaciones posibles que, desde las altsimas energas que reinan en las cimas (an no exploradas) de la teora unificada definitiva, se filtraran en la fsica cotidiana. No obstante, ciertas enmiendas de la relatividad han atrado en especial la atencin; entre ellas, la relatividad doblemente especial, estudiada por Giovanni Amelino-Camelia, de la Universidad de Roma, desde 2000 y, posteriormente, por Lee Smolin, del Instituto Permetro de Fsica Terica, en Ontario, Joo Magueijo, del Imperial College de Londres, y otros. Dicho sea de paso, Magueijo encarna a la perfeccin la figura del iconoclasta, como se evidencia en su polmico libro Ms deprisa que la luz. La relatividad doblemente especial se inspira en la teora de la gravedad cuntica de bucles [vase Atomos del espacio y del tiempo, por Lee Smolin; INVESTIGACIN Y CIENCIA, marzo de 2004]. Impone un segundo limite cinemtico, que se une a la barrera relativista de la velocidad de la luz en el vaco, c. La idea es que, a distancias muy cortas, la suave continuidad del espaciotiempo debe disgregarse, volverse granulosa, como la arena o la malla de una telaraa. En fsica cuntica, las distancias y tiempos cortos corresponden a momentos y energas elevados. As pues, para una energa suficientemente alta la energa de Planck una partcula debera ver la granulosidad del espaciotiempo.

LA GIGANTESCA FIGURA de Einstein proporciona un blanco tentador para fsicos de toda ndole. Quiz habra visto con buenos ojos los esfuerzos por ir ms all de sus teoras.
Violara de esa forma la relatividad, para la que el espaciotiempo ha de ser continuo hasta las escalas ms diminutas. En una teora doblemente especial, al igual que una partcula no puede acelerarse por encima de c, tampoco llegar a adquirir una energa mayor que la de Planck.

adquiriran una dependencia direccional, como les ocurre a las partculas elctricas que se mueven en un campo elctrico o magntico. Cabe imaginar de la misma manera la violacin CPT, pero en este caso los correspondientes efectos tendran lugar porque las partculas y las antipartculas no se acoplaran por igual a los campos de fondo. AME predice que el comportamiento de una partcula puede quedar afectado de varias formas por las violaciones de la relatividad. Las propiedades e interacciones de la partcula dependeran de la direccin en que se moviese (violaciones de la simetra rotacional) y de su velocidad (violaciones de la simetra bajo impulsiones). Si la par78

tcula tiene espn un momento angular intrnseco, la infraccin de la relatividad depender tal vez del valor y la orientacin del espn. O la partcula quiz no sea el reflejo especular de su antipartcula (violaciones CPT). Cada uno de estos comportamientos podra, adems, variar segn la especie de partcula; los protones a lo mejor estaran ms afectados que los neutrones, y no estarlo en absoluto los electrones. Estos efectos se combinaran en una pltora de seales, cuya bsqueda sera el objeto de los experimentos. Algunos ya se han iniciado, pero hasta ahora ninguno ha facilitado pruebas concluyentes de violaciones de la relatividad.

La luz antigua
El estudio de la luz polarizada que ha viajado miles de millones aos luz por el cosmos ofrece un modo de obtener sensibilidades extraordinarias a las violaciones de la relatividad. En la ampliacin del modelo estndar, ciertas interacciones que infringen la relatividad cambian la polarizacin de la luz cuando sta atraviesa un espacio que est vaco. El cambio sera tanto mayor cuanto ms distancia recorriese la luz. En la AME, las violaciones de la relatividad dominantes que ataen a la luz pueden tanto quebrantar la simetra CPT como preservarla. Se espera que la primera posibilidad, por razones tcnicas, no se presente o slo lo haga en INVESTIGACIN
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LUCIEN AIGNER Corbis

Algunos de esos modelos predicen que una luz de frecuencia altsima se propaga ms deprisa que una de frecuencia ms baja. Los experimentadores buscan ese efecto en la que procede de las remotas erupciones de rayos gamma. Pero los escpticos no estn convencidos de que las teoras que se atienen al principio de doble relatividad estn bien cimentadas. Algunos argumentan que sus ecuaciones equivalen fsicamente a la relatividad ordinaria, slo que aderezadas con tantas complejidades, que no resulta evidente. Para afianzarse necesitan una deduccin rigurosa a partir de principios ms fundamentales, como los de la teora de cuerdas o la teora de la gravedad cuntica de bucles, aparte, claro est, de pruebas experimentales. Otra infraccin que algunos han considerado es que c haya variado a lo largo de la historia del universo (hablando un tanto impropiamente; se trata ms bien de que las ecuaciones tomen su forma ms natural con c variable). John W. Moffat, de la Universidad de Toronto, estudi modelos de ese tipo a principios del decenio de 1990. Magueijo ha sido su paladn ms recientemente. Si c hubiera sido mayor en los primersimos instantes de la gran explosin, ciertos efectos se habran propagado a una velocidad ms alta de lo pensado. Despejara algunos enigmas cosmolgicos. Si c vara, variar tambin alfa, la constante de estructura fina, nmero adimensional que expresa la intensidad de la interaccin electromagntica. Alfa es funcin de c, la constante de Planck y la carga del electrn. Por tanto, aunque c no vare, puede que alfa vare, lo que podra no violar la relatividad, pero resultara igualmente un terremoto. La variacin de alfa viene en parte avalada por la teora de cuerdas; su valor dependera de la estructura exacta de las dimensiones adicionales que aade a las cuatro dimensiones ordinarias del espacio y el tiempo. La posibilidad de que alfa pueda variar ya fue considerada en 1955 por Lev Landau. Hoy, se estn examinando luces emitidas por cusares remotos cuando el universo tena slo unos pocos miles de millones de aos; se buscan as pruebas de que alfa fue un poco diferente eones atrs. Una alfa variable alterara la frecuencia de la luz emitida o absorbida por tomos e iones. La mayora de las bsquedas de esas modificaciones ha resultado infructuosa hasta ahora. Tan slo el grupo encabezado por John K. Webb, de la Universidad de Nueva Gales del Sur (Australia), ha anunciado un resultado positivo. Emplearon un nuevo procedimiento para afinar la precisin y han presentado pruebas (bien

que estadsticamente dbiles) de alteraciones de frecuencias: segn sus datos, parece que, entre hace ocho mil y once mil millones de aos, alfa vala del orden de seis partes por milln menos. Tan minscula variacin es difcil de conciliar con la teora de cuerdas, que predice la estabilidad a largo plazo de las constantes como alfa, interrumpida por cambios catastrficos de gran magnitud. Sin embargo, algunos han sostenido que la precisin que declara tener el nuevo mtodo no es correcta; los corrimientos de frecuencias observados no seran ms que fluctuaciones estadsticas. Y un equipo formado por Patrick Petitjean y Bastien Aracil, del Instituto de Astrofsica de Pars, y Raghunathan Srianand y Hum Chand, del Centro Interuniversitario de Astronoma y Astrofsica de Pune (India), no ha podido reproducir en 2004 los resultados de Webb ni con el mismo procedimiento de ste, ni con el tradicional, cuya sensibilidad han apurado al mximo. [Hay que tener en cuenta que la compatibilidad de los datos del grupo franco-indio con que alfa no haya cambiado dependa, cuando utilizaron el mtodo de Webb, de una conjetura acerca de las proporciones entre ciertos istopos. En cambio, para alcanzar la misma conclusin con el mtodo tradicional mejorado no han tenido que recurrir a suposicin alguna acerca de las abundancias isotpicas. Al mismo tiempo, un grupo talo-ruso comunicaba tambin la divergencia de sus resultados con los de Webb. Pero por otra parte ha habido un resultado positivo. Steve Lamoreaux y Justin Torgerson, del Laboratorio Nacional de Los Alamos, han reanalizado ltimamente los datos del reactor natural de Oklo, una veta de uranio que mantuvo espontneamente durante milenios una reaccin de fisin en cadena, har unos dos mil millones de aos. Hasta ahora se consideraba que los datos relativos a este reactor natural slo imponan una estricta cota superior a una eventual variacin de alfa y eran compatibles con su invariabilidad. Segn estos investigadores, en cambio, Oklo demostrara que alfa vala ms hace dos mil millones de aos que ahora (segn Webb, recurdese, vala hace unos diez mil millones de aos menos que hoy). Este tipo de anlisis depende de suposiciones de difcil comprobacin; lo sorprendente del resultado mueve a ser cautelosos]. As que, hasta ahora, Einstein ha resistido a todos sus retadores. Los iconoclastas tendrn que seguir buscando la primera Graham P. Collins, de la redaccin grieta en su armadura.

grado insignificante; los datos de los estudios cosmolgicos as lo confirman, con una sensibilidad de hasta 10 42 . Alrededor de la mitad de las violaciones de la relatividad que respetan CPT en lo que se refiere a la luz se observaran midiendo la polarizacin csmica: el cambio en la polarizacin de la luz mientras sta atraviesa el universo dependera de su color. En la Universidad de Indiana, Matthew Mewes y el autor han buscado ese efecto en los datos de la polarizacin de la luz infrarroja, visible y ultravioleta procedente de galaxias lejanas; hemos alcanzado una sensibilidad de 10 32 en los coeficientes que controlaran esas violaciones. INVESTIGACIN
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Las dems posibles infracciones de la luz a la relatividad pueden medirse en el laboratorio mediante versiones modernas del clsico experimento de Michelson-Morley, en el que se manifestaron los efectos de la simetra de Lorentz (se denomina as en honor del fsico Albert Michelson y del qumico Edward Morley). En el experimento de Michelson-Morley original se enviaron dos haces de luz en direcciones perpendiculares; result que su velocidad era independiente de la direccin. En los experimentos actuales, ms sensibles, se emplean cavidades resonantes; se hace, por ejemplo, que giren sobre una plataforma rotatoria y se buscan las variaciones de la frecuencia de reso-

nancia en funcin del ngulo girado. El grupo de John A. Lipa, de la Universidad de Stanford, emplea cavidades superconductoras para estudiar las propiedades de las resonancias de microondas. Achim Peters, de la Universidad Humboldt de Berln, Stephan Schiller, de la Universidad de Dsseldorf y sus colaboradores emplean luz lser en resonadores de cristal de zafiro. Estos experimentos y otros similares de diferentes grupos han conseguido sensibilidades de 1015 a 1011.

Experimentos de contraste de relojes


Tambin se han conseguido unas sensibilidades excepcionales a las violaciones de la relatividad en ex79

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SIMETRIA CPT

Experimentos con antimateria


Hidrgeno
Electrn

Antihidrgeno

Fotn Protn Antiprotn

Positrn Fotn

410 434

486

565

410 434

486

565

Longitud de onda (nanmetros)


Si se cumple una forma de simetra espaciotemporal denominada invariancia CPT, la antimateria deber comportarse de igual manera que la materia. Esta hiptesis se est comprobando en el CERN, cerca de Ginebra, con dos experimentos que se valen de tomos de antihidrgeno. Un tomo de hidrgeno emite luz de un color o longitud de onda caractersticos cuando su electrn cae desde un nivel energtico ms alto a uno ms bajo (arriba, izquierda). Ese mismo proceso en el antihidrgeno (arriba, derecha) debe emitir luz del mismo color (los fotones son sus propias antipartculas, as que es tambin un fotn lo que emiten). Por lo tanto, si se cumple la invariancia CPT, el antihidrgeno y el hidrgeno han de tener unos espectros de emisin iguales (abajo). En realidad, en los experimentos del CERN se estudiarn la absorcin de luz lser ultravioleta (lo contrario del proceso de emisin aqu mostrado) y transiciones en las que se emiten microondas: en cualquier caso, deberan ser iguales para el hidrgeno y el antihidrgeno. Cualquier discrepancia constituira una seal de violacin CPT, que a su vez implicara una violacin de Lorentz.

dades de 10 27 a 10 23 a diferentes tipos de violaciones de la relatividad, que afectaran a protones, neutrones y electrones. En otros experimentos se han empleado (en vez de tomos) electrones individuales, positrones (antielectrones), iones de hidrgeno negativamente cargados, antiprotones en trampas electromagnticas y muonios (tomos donde un electrn gira en torno a un muon positivo). Hay planes para efectuar experimentos con relojes en la Estacin Espacial Internacional y en otros satlites. Tendran varias ventajas, incluido un ms fcil acceso a todas las direcciones del espacio. En los experimentos con relojes sobre la superficie terrestre se aprovecha la rotacin de la Tierra, pero la inmovilidad del eje de rotacin limita la sensibilidad a algunos tipos de violacin de la rotacin. Como el plano orbital de la Estacin se halla inclinado y experimenta precesin, podran muestrearse todas las direcciones del espacio. Adems, el perodo orbital de 92 minutos de la Estacin permitira una toma de datos 16 veces ms rpida que en un experimento terrestre. (La Estacin suele dar a la Tierra siempre el mismo lado; para ello, cada 92 minutos no slo completa una rbita, sino que gira 360 grados alrededor de su eje.)

Antimateria
Los experimentos que buscan violaciones de la simetra CPT de manera directa comparan las propiedades de partculas y antipartculas. En uno de los ensayos clsicos interviene un tipo de partcula fundamental, el kan. La interaccin dbil la convierte gradualmente en su antipartcula, el antikan, y luego al revs. Es tan fino el equilibrio de estas oscilaciones, que incluso una minscula violacin de la simetra CPT las hara variar perceptiblemente. Diversos grupos buscan violaciones de la simetra CPT en las oscilaciones de los kaones. Por ahora, la cota ms sensible de las posibles violaciones CPT y Lorentz la ha logrado la Colaboracin KteV. En ese experimento, el acelerador Tevatrn del Fermilab cre cantidades ingentes de kaones. Los resultados dieron dos mediciones independientes INVESTIGACIN
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perimentos de comparacin de relojes, que investigan si el batido de un reloj cambia en funcin de su orientacin. El reloj bsico por excelencia es un tomo en un campo magntico; su batido, la frecuencia de la transicin entre dos de sus niveles energticos, que depende de la intensidad del campo magntico. La orientacin del reloj est definida por la direccin del campo magntico aplicado, fija, de ordinario, con respecto al laboratorio; girar, por lo tanto, con la Tierra. Un segundo reloj monitoriza el batido del primero. Suele consistir en un tipo diferente de tomo, sometido al mismo tipo de transicin. Para que la violacin se patentice, los batidos (las frecuencias de tran80

sicin) deben resultar afectados en cuantas distintas. Hasta ahora, el ms sensible experimento de esta clase se ha realizado en el laboratorio de Ronald Walsworth, del Centro Smithsoniano de Astrofsica de Harvard. Ha logrado la extraordinaria sensibilidad de 1031 a una combinacin de coeficientes de AME especfica para neutrones. El grupo de Walsworth mezcla helio y nen en una ampolla de vidrio y convierte ambos gases en mseres (lseres de microondas), una difcil proeza tcnica. Luego, comparan las frecuencias de los dos mseres. En otras instituciones se han efectuado experimentos de comparacin de relojes atmicos con sensibili-

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DON FOLEY

Imanes Espn electrnico

4. EN LA UNIVERSIDAD DE WASHINGTON se estn investigando fuerzas acopladas por el espn mediante un pndulo de torsin (la lenteja rota en torno al alambre de suspensin). La lenteja (fotografa superior) se compone de imanes toroidales hechos de diferentes materiales (en rojo y azul, derecha). El campo de cada tipo de imn tiene la misma intensidad, pero est generado por una cantidad diferente de espines electrnicos (flechas). El campo magntico forma un lazo cerrado muy dbil en el exterior de la lenteja, con lo que se reducen las seales espurias causadas por las interacciones magnticas. Sin embargo, los espines electrnicos no estn compensados. De existir un campo de vectores infractor de la relatividad suficientemente intenso que interaccionase con los espines, se manifestara perturbando las oscilaciones de la lenteja.

de los coeficientes de AME con una sensibilidad de 1021. En el CERN (el laboratorio europeo de fsica de partculas cercano a Ginebra) estn en curso dos experimentos, ATHENA y ATRAP, para capturar antihidrgeno y comparar sus propiedades espectroscpicas con las del hidrgeno; si se preserva la simetra CPT, habrn de ser iguales a stas (vase el recuadro Experimentos con antimateria). En ensayos relativistas de gran sensibilidad se han empleado tambin objetos de materiales donde los espines de muchos tomos se combinan en un espn global. (Pensemos en el espn de cada electrn como si fuera la aguja de una brjula. Las agujas que apuntan en sentidos contrarios se compensan, pero las que marcan un mismo sentido se suman para dar un espn mayor.) Tales materiales son corrientes; el campo magntico de un imn recto se debe a un espn global. En la busca de una violacin de Lorentz, la presencia de un campo magntico intenso constituye, sin embargo, un inconveniente. Para obviarlo, Eric Adelberger, Blayne Heckel y sus compaeros de la INVESTIGACIN
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TED COOK Universidad de Washington (fotografia); DON FOLEY (ilustracin)

Universidad de Washington han ideado y construido un anillo de material de espines polarizados que posee un espn electrnico neto pero no un campo magntico externo (vase la figura 4). El anillo se emplea como lenteja de un pndulo de torsin, que rota en torno a su cable en un sentido y otro; el armazn de la que pende est sobre una plataforma giratoria. Una violacin de Lorentz debida al espn se manifestara a travs de una perturbacin de las oscilaciones del pndulo que dependera de la orientacin de ste.

Este aparato ha establecido en 1029 los mejores lmites actuales de la violacin de la relatividad por los electrones. Es posible que ya se hayan detectado violaciones de la relatividad, aunque sin reconocerlas como tales. En aos recientes, se ha demostrado que los neutrinos, partculas fundamentales que apenas interaccionan con las dems, oscilan unos tipos de neutrinos se convierten en otros. Obliga a modificar la configuracin mnima del modelo estndar [vase La resolucin del problema de los neutrinos solares, por Arthur B. McDonald, Joshua R. Klein y David L. Wark; INVESTIGACIN Y C IENCIA , junio de 2003]. Las oscilaciones suelen atribuirse a que los neutrinos posean masas pequeas, antes desconocidas. Pero AME predice tambin unas propiedades oscilatorias de los neutrinos inslitas. Han demostrado los tericos que la descripcin del comportamiento de los neutrinos en funcin de violaciones de la relatividad y de AME puede ser ms sencilla que la descripcin corriente en funcin de las masas. Futuros anlisis de datos sobre los neutrinos podran confirmar esta idea. Los experimentos aqu tratados han puesto de manifiesto que se pueden alcanzar sensibilidades a escala de Planck con las tcnicas existentes. Hasta la fecha no han surgido pruebas convincentes de violaciones de la relatividad, pero lo cierto es que no se han estudiado demasiados tipos de violaciones posibles.

El autor
Alan Kosteleck es profesor de fsica en la Universidad de Indiana. Sus investigaciones sobre las simetras de Lorentz y CPT desencadenaron el reciente inters por las violaciones de la relatividad y han preparado el terreno para un gran nmero de nuevos experimentos.

Bibliografa complementaria
TESTING TIMES IN SPACE. Steve K. Lamoreux en Nature, vol. 416, pgs. 803-804; 25 de abril, 2002. BACK TO THE FUTURE. Philip Ball en Nature, vol. 427, pgs. 482-484; 5 de febrero, 2004. BREAKING LORENTZ SYMMETRY. Robert Bluhm en Physics World, vol. 17, n.o 3, pgs. 4146; marzo 2004. Disponible en physicsweb.org/article/world/17/3/7 LORENTZ INVARIANCE ON TRIAL. Maxim Pospelov y Michael Romalis en Physics Today, vol. 57, n.o 7, pgs. 40-46; julio 2004.

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La unificacin de las fuerzas


En un artculo publicado por Scientific American en 1950, esbozaba su teora unificada de la fsica. Result ser errnea
George Musser
uando Albert Einstein daba los primeros pasos para desarrollar una teora unificada de la fsica, en los primeros aos veinte, la empresa prometa. La relatividad y una mecnica cuntica en perodo de gestacin planteaban tantas preguntas nuevas cuantas respondan. Ante tal panorama, eran muchos los fsicos que perciban la necesidad de un marco conceptual ms amplio. Llegaron a raudales ideas nuevas sugeridas por Hermann Weyl, Arthur Stanley Eddington, Theodor Kaluza y otros. Aunque fracasaron en el intento de unificar la fsica, su empeo sirvi para introducir conceptos harto fecundos; por citar un par: la simetra de aforo y los espacios de dimensin infinita. Treinta aos despus, slo Einstein perseveraba en la tarea. Haba publicado un rimero de teoras unificadas, de las que una tras otra se haba retractado. Algunos cientficos consideraron que su enfoque se encontraba en va muerta; el progreso que la fsica ha experimentado desde el fallecimiento de Einstein, en 1955, lo ha confirmado. A finales de 1949, Einstein public la que consider versin definitiva de su teora unificada. Los editores de Scientific American le invitaron a preparar una adaptacin de la misma, en clave divulgativa. El artculo, que se publicara en el nmero de abril de 1950, fue el penltimo de los que Einstein escribira para el pblico general. Redactado en alemn, la versin que se public corresponde a una traduccin apenas retocada por los editores. (El manuscrito original se guarda en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton.) Se trata de un texto de ardua lectura. Seco y metdico, carece de los vvidos experimentos ideales que, con trenes, rayos de luz y ascensores, animaban sus anteriores escritos. La descripcin de los detalles de la teora unificada es tan vaga, que resulta casi incomprensible. Dennis Flanagan, editor de la revista en aquel entonces, comenta: El artculo entraaba mayor dificultad que los que solamos publi82

car; le propusimos al Dr. Einstein algunas modificaciones. No hubo forma. El artculo ofrece mltiples lecturas, sobre todo, si se toma como una exposicin relacionada no con la fsica sino con la filosofa de la ciencia. Su carcter abstracto, si bien cierra el paso al inexperto, constituye uno de sus rasgos ms valiosos, pues refleja la evolucin que los intereses de Einstein siguieron en el transcurso de su carrera. Su labor ya no se centraba en explicar los fenmenos observados. La teora de la relatividad general haba dado cuenta de la gravitacin; las ecuaciones de Maxwell se encargaban de la otra fuerza prominente de la naturaleza, el electromagnetismo. Movido por la necesidad de eliminar los problemas conceptuales que estas teoras planteaban, Einstein trataba de fundirlas en una. As pues, era precisamente la estructura abstracta de estas teoras lo que le interesaba. En el artculo escriba: Las teoras nuevas son necesarias, sobre todo, cuando encontramos fenmenos que no pueden explicarse mediante las teoras existentes. Pero este pretexto resulta, por as decirlo, trivial, impuesto desde el exterior. Existe otra motivacin, ms sutil, de no menor importancia: lograr la unificacin y la simplificacin de las premisas de la teora como un todo. Dado que los fsicos ya se haban ocupado de resolver las cuestiones ms inmediatas y asequibles haban dado con las leyes que describen nuestras experiencias directas el siguiente paso entraara, sin duda, mayor dificultad: Una teora cuyos conceptos bsicos e hiptesis fundamentales se encuentren prximos a la experiencia cuenta con una notable ventaja, a la vez que genera una mayor confianza. Adems, reduce la probabilidad de tomar una direccin errnea, INVESTIGACIN
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AL TRATAR DE ELABORAR una teora unificada, Einstein trabaj estrechamente con Peter Bergmann (izquierda) y Valentine Bergmann (derecha), dos jvenes fsicos de origen alemn que tambin haban huido de los nazis y que ms adelante llegaran a adquirir su propia nombrada cientfica. Sonja, esposa de uno de los Bergmann, fue quien tradujo al ingls el artculo de Einstein para Scientific American (y muchos otros manuscritos). Esta fotografa fue tomada en 1940.

puesto que su refutacin, mediante experimentos, requiere menos tiempo y esfuerzo. Empero, conforme aumenta la profundidad de nuestro conocimiento, debemos renunciar cada vez ms a esta ventaja en pro de nuestra bsqueda de simplicidad y uniformidad lgicas en los fundamentos de la teora fsica. Este razonamiento resulta vigente an en nuestros das. Son muchos quienes opinan que la teora de cuerdas, en concreto, se ha desviado tanto de la morada del experimento que ha dejado de constituir una ciencia. Sin embargo, cualquier teora digna de considerarse fundamental va a parecer remota e inaccesible, al menos de entrada. No basta con efectuar unas cuantas observaciones, seguir una serie de reglas y llegar a una explicacin. Debe empezarse por proponer una idea, desarrollarla y, slo entonces, pensar en cmo verificarla experimentalmente. La ciencia, en este sentido, es un arte. Einstein escribi: El concepto terico... no se elabora al margen de la experiencia; tampoco se deduce de la experiencia mediante un procedimiento puramente lgico. Surge de un acto creativo. En las teoras einsteinianas, la chispa creativa resida en el concepto de simetra. Un objeto se considera simtrico cuando, pese a someterlo a una reflexin, una rotacin u otra distorsin, permanece inalterado. Desde el punto de vista matemtico, aplicar una transformacin de este tipo viene a ser como escribir una ecuacin mediante un procesador de textos y luego efectuar una operacin de bsqueda y sustitucin de algunos de sus trminos. Si la frmula cuenta con una determinada clase de simetra, la correspondiente operacin de bsqueda y sustitucin no alterar su significado. En el caso de la relatividad especial, las coordenadas que especifican la posicin y el tiempo x, y, z y t pueden sustituirse por una funcin matemtica de x, y, z, t. Pero slo un tipo de funcin mantiene el significado; de ah el calificativo de especial. Esta simetra unifica el espacio con el tiempo. Para calcular la distancia entre puntos, de nada sirve recurrir al teorema de Pitgoras, en el que slo intervienen x, y, z; se necesita una versin tetradimensional, en la que tambin aparece t. INVESTIGACIN
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La teora de la relatividad general ampla el tipo de operaciones vlidas de bsqueda y sustitucin. En lugar de una nica transformacin de x, y, z y t, admite prcticamente cualquier funcin de estas coordenadas. Para que las ecuaciones de la fsica permanezcan invariables, se requiere la intervencin de una fuerza: la gravitacin. La distancia entre puntos se calcula mediante una regla ms compleja que el simple teorema de Pitgoras: la mtrica. Esta se representa mediante una matriz cuadrada de 4 4 nmeros, simtrica respecto de su diagonal principal. Einstein razon: Por qu detenerse aqu? Por qu no permitir que esa matriz sea una matriz cualquiera? Por qu no aadir, a la matriz simtrica (con 10 elementos no redundantes), una matriz antisimtrica (con 6 elementos no redundantes)? Se da la circunstancia de que las ecuaciones de Maxwell pueden expresarse mediante una matriz antisimtrica. De aqu la esperanza de unificar la gravitacin y el electromagnetismo mediante este enfoque. Desdichadamente, no todo lo que parece lgico resulta viable. Einstein top con dificultades al intentar encajar las dos matrices; y no se trataba de un obstculo transitorio: la gravitacin y el electromagnetismo son profundamente dispares. Adems, en el transcurso de los tres decenios en los que Einstein estuvo persiguiendo su teora unificada, se identificaron nuevas fuerzas que no encajaban en su esquema, a saber, las fuerzas nucleares dbil y fuerte, ms emparentadas con el electromagnetismo que con la gravitacin. Aunque la intuicin de Einstein sobre el papel de la simetra era correcta, la estaba aplicando en una direccin equivocada. En el artculo escriba: No veo razn alguna para suponer que el significado heurstico del principio de relatividad general se restrinja a la gravitacin y que el resto de la fsica se trate por separado... La pequeez, en comparacin, de los que hoy denominamos efectos gravitatorios no constituye razn de peso suficiente para ignorar el principio de relatividad general en las investigaciones tericas fundamentales. En otras palabras, no hay justificacin para preguntarse cmo sera la fsica sin la gravitacin. Result que lo cierto era precisamente lo contrario: la mecnica cuntica explica, sin la ayuda de la gravitacin y con una precisin exquisita, el electromagnetismo, las fuerzas nucleares y la estructura de la materia. La gravitacin constituye la pieza ms difcil de encajar con el resto de la fsica; los expertos estn an en ello. 83

LUCIEN AIGNER Corbis

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Einstein y Newton
Los dos gigantes de la ciencia compartan genio y figura
Alan Lightman

s posible medir el genio de Albert Einstein? En muchos sentidos, no. Si nos remontamos en el tiempo, pasando por cimas cientficas tan seeras como James Clerk Maxwell, Ludwig Boltzmann, Charles Darwin, Louis Pasteur o Antoine Lavoisier, debemos retroceder nada menos que hasta Isaac Newton para hallar otro sabio de logro cientfico comparable. Y anterior a Newton, tal vez no encontremos a nadie. Einstein y Newton posean una inteligencia que les permiti abarcar todas las reas de conocimiento propias de su mbito y ms. Newton invent el clculo diferencial, formul las leyes de la mecnica y del movimiento, y propuso una teora universal de la gravitacin. Einstein cre una nueva teora de la gravedad y ech los cimientos de las ms altas torres de la fsica moderna: la teora de relatividad especial y la mecnica cuntica. Pero ambos cientficos fueron ms all de estos hitos cimeros: cambiaron en la ciencia la forma de pensar. Desarrollaron sendas visiones del mundo: el universo newtoniano y el universo einsteiniano; siendo el primero un mundo de absolutos y el segundo, de relatividades. En el universo de Newton, el tiempo fluye de forma inexorable, a un ritmo constante, ahora y siempre. La causalidad es tan estricta como un mandamiento de Dios. Todo efecto, sin excepcin, cuenta con una causa. El futuro puede predecirse, por completo, a partir del pasado. En el universo de Einstein, en cambio, el tiempo no es absoluto: la celeridad del flujo temporal depende del observador. Adems, de acuerdo con la fsica cuntica que Einstein contribuy a fundar, a pesar de sus reservas, la incertidumbre intrnseca a los fenmenos subatmicos impide predecir el futuro a partir del pasado. Las certezas deben reemplazarse por probabilidades. Encierran estas ideas mayor trascendencia que las propias teoras cientficas. Se trata de planteamientos filosficos, temas sinfnicos que definen distintas formas de entender el mundo. Newton y Einstein fueron, ante todo, fsicos tericos. Al igual que muchos otros fsicos tericos, realizaron sus trabajos ms importantes a la edad de veintitantos aos. Ambos probaron suerte con los experimentos. Newton, el gran empirista, descubri, entre otras cosas, que la luz blanca est compuesta por una mezcla de co-

Aunque parezca extrao, mi pasin por la justicia y la responsabilidad sociales siempre ha contrastado con una acusada falta de apego a las personas que me rodean y a las comunidades humanas. Me considero verdaderamente un viajero solitario; en el fondo de mi corazn, nunca me he sentido parte de mi pas, mi hogar, mis amigos y ni siquiera de mi familia ms inmediata. Lo mismo Newton que Einstein defendieron ferozmente su independencia. Ambos adoraban su soledad. El legado de Isaac Newton y Albert Einstein ha dejado una profunda huella. Newton venci una idea que, durante siglos, haba permanecido incardinada en la cultura occidental, a saber, que ciertas reas de coINVESTIGACIN
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HULTON-DEUTSCH COLLECTION/CORBIS (arriba); BETTMANN/CORBIS (abajo)

lores; invent las matemticas que hubo menester. No fue ste el caso de Einstein; sin embargo, su brillante intuicin le llev a estudiar y adoptar la obscura geometra no eucldea de Riemann y Gauss, para formular su teora geomtrica de la relatividad. Ambos pueden considerarse artistas. Se consagraron a la simplicidad, la elegancia y la belleza matemtica. Como muchos otros genios, preferan trabajar en solitario. Newton desapareca durante meses cuando se encontraba sumido en un proyecto. Einstein nunca dirigi tesis doctorales; ejerci la docencia en contadas ocasiones. De los dos, Newton fue el que vivi ms apartado, casi aislado, de la sociedad. A su muerte, Voltaire hizo notar que en el decurso de tan larga vida [Newton] no tuvo ni pasin ni flaqueza; jams se acerc a ninguna mujer. Newton lleg incluso a formular un plan para preservar su celibato: La va que conduce a la castidad, escribi, no consiste en luchar contra los pensamientos incontinentes, sino en evitarlos mediante alguna ocupacin, la lectura o la meditacin sobre otras cosas. Durante los ltimos aos de su vida, Einstein se implic en numerosas causas sociales: ofreci su apoyo a la Liga para los Derechos Humanos, pronunci conferencias sobre poltica, filosofa o educacin por todo el mundo, y contribuy a fundar la Universidad Hebrea de Jerusaln. Aunque se le conocen varias relaciones amorosas, parece que, en la intimidad, fue tan solitario como Newton. En un ensayo publicado en 1931, a sus 52 aos, Einstein escriba:

nocimiento son inaccesibles a la mente humana. En gran parte del pensamiento anterior a Newton, a la humanidad slo le era dado comprender aquello que Dios se haba dignado revelar. Adn y Eva fueron expulsados del Paraso por haber comido del rbol del conocimiento, del conocimiento reservado a Dios. Zeus encaden a Prometeo a una roca por haber entregado el fuego, un secreto de los dioses, al hombre mortal. Cuando Adn, en el Paraso perdido de John Milton, inquiere al arcngel Rafael sobre la mecnica celeste, Rafael le ofrece slo vagos indicios y afirma luego que el resto, al Angel como al Hombre. Todas estas limitaciones y regiones prohibidas se desvanecieron al llegar Newton con sus monumentales Principia (1687). En esa obra expona, en trminos matemticos y precisos, todos los fenmenos del mundo fsico conocido, desde los pndulos y los muelles hasta los cometas y las trayectorias de los planetas. A partir de Newton, la lnea que separa lo espiritual de lo material gan claridad. El mundo fsico se presentaba cognoscible a los humanos. Einstein, con sus extraordinarios y, en apariencia, absurdos postulados de la relatividad especial, demostr que no es posible acceder a las grandes verdades de la naturaleza mediante la mera y minuciosa observacin del mundo exterior. Al contrario, en ocasiones los cientficos deben partir de sus propias ideas, inventar hiptesis y sistemas lgicos, que slo ms adelante se contrastarn mediante experimentos. Por ejemplo, toda la experiencia que adquirimos desde que nacemos nos hace creer que el tiempo fluye a un ritmo constante; pero se trata de una falsa impresin. La fsica moderna ha avanzado hasta una comprensin de la naturaleza que trasciende a la experiencia y la percepcin humanas; nos ha enseado que la intuicin puede conducirnos a concepciones errneas. Con su legado, Einstein dio un vuelco al empirismo que, durante siglos, haba dominado el pensamiento. Contradijo tambin el famoso aforismo de Newton hypotheses non fingo (No construyo hiptesis), con el que el sabio britnico afirmaba que no era un filsofo de saln, sino un cientfico que fundaba sus teoras en fenmenos observables. En su autobiografa, Einstein se distanciaba de Newton con estas palabras: Newton, os pido perdn: hallasteis el nico medio al que un hombre del ms alto intelecto y creatividad poda, en vuestro tiempo, acceder. Los conceptos que introdujisteis siguen todava hoy guiando nuestro pensamiento en la fsica, aunque sepamos ahora que debern reemplazarse por otros ms alejados de la esfera de la experiencia inmediata. En la introduccin de una edicin de la Opticks de Newton, publicada en 1931, Einstein escriba: La Naturaleza era para l [Newton] un libro abierto... Conjunt en su persona el experimentador, el terico, el mecnico, y, en no menor medida, el artista en la exposicin. Permanece ante nosotros recio, seguro y solitario. Si Newton pudiera reaparecer en el futuro, en un viaje imaginario por el tiempo, probablemente dira lo mismo de Einstein. Alan Lightman es fsico. 85

C URIOSIDADES DE LA FSICA
Interacciones que pegan

Jean-Michel Courty y douard Kierlik

a en el siglo IV antes de nuestra era, se asombraba Aristteles de cmo trepaba la salamanquesa por el tronco de los rboles, ora hacia la cima, ora hacia las races, incluso cabeza abajo. Hace tiempo que la adherencia de ese lagarto tropical mantiene intrigados a los expertos en reptiles. Tendr ventosas en las patas? O quizs alguna sustancia pegajosa? Ahora sabemos que es la morfologa de las extremidades de ese saurio lo que potencia la interaccin entre sus dedos y aquello que toca. Ya en las postrimeras del siglo XIX , el holands Johannes Van der Waals presenta que entre las molculas, aun cuando no estn dotadas de carga elctrica (neutras), operan ciertas fuerzas. Sus compatriotas Petrus Debye y Wilhelm Keesom, y el germano-estadounidense Fritz London, demostraron que tales interacciones resultan de la polarizacin de la materia. Un sencillo experimento sirve para poner de manifiesto dicho fenmeno: frotemos con un trapo de lana una regla de plstico y veremos cmo sta atrae un trozo de aluminio o de papel. Al arrancar electrones de la lana, el plstico adquiere carga elctrica negativa. Pero, por qu la hoja de aluminio, siendo ste neutro, resulta atrada? Sucede que, al acercarse la regla, los electrones libres del aluminio (un material conductor) son repelidos; as, ste acumula carga positiva en la zona prxima a la regla y carga negativa en la zona alejada: se polariza. Puesto que el campo elctrico que genera la regla decrece con la distancia, mientras la zona del aluminio prxima al

punto de contacto (positiva) siente una fuerte atraccin, la zona alejada (negativa) percibe una dbil repulsin. De este balance resulta, por tanto, una fuerza atractiva y dirigida hacia la regin de mayor intensidad de campo. Polarizacin de la materia En el caso del papel, u otro material aislante, ocurre algo parecido. En funcin de la polaridad de las molculas, se presentan dos situaciones. Si la distribucin de la carga elctrica es simtrica, nos hallamos ante una molcula apolar, si bien polarizable: la nube electrnica se desplaza en sentido opuesto al campo, formando un dipolo inducido. Si la distribucin es asimtrica, se trata de una molcula polar: el campo la hace girar hasta que el dipolo (en este caso permanente) se orienta paralelo a las lneas de fuerza y luego la atrae hacia las regiones de mayor intensidad. La molcula de agua constituye un buen ejemplo de molcula polar: el oxgeno atrae a los electrones que participan en los enlaces que lo unen a los tomos de hidrgeno, de forma que el sistema se comporta como si el oxgeno contara con una pequea carga negativa y los hidrgenos con la carga opuesta. Un campo elctrico acta sobre una molcula neutra y sta, a su vez, crea un campo elctrico. El campo que crean las molculas polares resulta de la suma de todos los campos asociados a las cargas que, distribuidas de forma asimtrica, polarizan la molcula. En las apolares, como el oxgeno molecular (O2), el origen del campo es ms sutil. De acuerdo con la mecnica cuntica, la posicin de los electrones en una molcula flucta sin cesar. A nuestra escala de tiempo, el conjunto de esos movimientos adquiere la apariencia de una nube de electrones borrosa y simtrica que, en promedio, no genera ningn campo elctrico. Sin embargo, a la escala de tiempo de los fenmenos subatmicos, el campo elctrico instantneo de los dipolos que los electrones (carga negativa) forman con los ncleos (carga positiva) no es nulo. Ese campo acta sobre las otras molculas como el de una molcula polar. Las fuerzas de Van der Waals corresponden, pues, a las fuerzas electrostticas que operan entre molculas neutras. Resultan de las interacciones entre los dipolos inducidos de las molculas polarizables y los dipolos permanentes de las molculas polares. Poco intensas, son siempre atractivas y de corto alcance. Se manifiestan en todo punto de contacto entre objetos, cada vez que una molcula se halla en presencia de otra. En una gran superficie de contacto, la suma de todas las interacciones individuales puede resultar en una fuerza considerable. Por ello cuesta separar INVESTIGACIN
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1. La presencia de un campo elctrico induce la polarizacin de una hoja de aluminio (izquierda), as como de una molcula (derecha).

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Pata de salamanquesa

Lminas

Recubrimiento de pas

Pas o setae

dos placas de acero o vidrio pulidos. Entre dos cuerpos rugosos, en cambio, la adhesin por fuerzas de Van der Waals apenas se manifiesta, pues la superficie de contacto es demasiado pequea. Este fenmeno se observa tambin en las motas de polvo: demasiado ligeras para que su peso las desprenda de una pared, se pegan a los muebles hasta que un plumero las hace volar. Se depositan tambin en los circuitos integrados, causando graves desperfectos; se han convertido en una de las peores pesadillas de los fabricantes de semiconductores, as como de los ingenieros de la NASA, que no saben cmo eliminar el polvo de los paneles solares de los vehculos de exploracin de Marte el polvoriento. La salamanquesa Por supuesto, una salamanquesa es mucho mayor que una mota de polvo. Cmo explican entonces su adherencia las fuerzas de Van der Waals? Kellar Autumn, profesor de biomecnica de la Universidad de Oregn, y su equipo han resuelto el misterio estudiando la morfologa de las extremidades de ese lagarto. Sus cinco dedos en forma de garra estn cubiertos de lminas; cada lmina cuenta con numerosas y finas pas 500.000 por pata!, que, a su vez, constan de unas 1000 spatulae, cortos filamentos cuya extremidad redondeada es de unas 0,2 micras de ancho. La presencia de tal cantidad de filamentos microscpicos aumenta sobremanera la superficie de contacto entre la salamanquesa y la pared por la que trepa y, por tanto, la fuerza de Van der Waals. Para estimar la magnitud de esa fuerza de adhesin, pensemos en un sistema ms simple: por ejemplo, una bola en contacto con una pared. Un clculo aproximado indica que la fuerza de Van der Waals que opera entre la bola y la pared crece con el radio a razn de 0,2 newton por metro. Si extrapolamos este comportamiento al sistema salamanquesa-pared, la atraccin entre cada spatula y la pared viene a ser de unos 0,02 microINVESTIGACIN
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2. Los millones de pas que recubren las patas de la salamanquesa aumentan la superficie de contacto de los dedos con el soporte. Las fuerzas de Van der Waals que all operan son tan intensas que contrarrestan la accin de la gravedad.

newton; multipliqumosla por el nmero de spatulae que recubren los dedos del lagarto y obtendremos una fuerza adhesiva de alrededor de 40 newton, suficiente para levantar cuatro kilogramos. Sin embargo, una salamanquesa apenas llega a los 60 gramos. Merced a unas patas superadherentes y un cuerpo liviano, la salamanquesa sube y baja por las paredes, camina por el techo y se desplaza de hoja en hoja cmodamente. Existe, empero, un material sobre el que, pese a todos sus esfuerzos, resbala: el tefln. Diseado para impedir que los alimentos se adhieran a la sartn, consiste en un polmero de tetrafluoretileno poco polar y difcilmente polarizable. Sin crear campo elctrico alguno e insensible al campo de las otras molculas, las fuerzas de Van der Waals apenas operan en su superficie. Pero, si no se pega ni a los alimentos, cmo logra mantenerse unido al metal de la sartn? Los fabricantes salvan esta dificultad fundindolo y depositndolo sobre una superficie metlica muy rugosa. As, el tefln no se adhiere, sino que se agarra merced al gran nmero de anfractuosidades que invade truco que no est al alcance de la salamanquesa. El ser humano ya ha empezado a remedar este reptil tropical: en iRobot (Massachusetts) estn ultimando los detalles de una pata artificial de lagarto, que equiparar un robot capaz de desplazarse por las paredes. Con todo, la naturaleza sigue superando la tcnica. La pata de una salamanquesa, amn de autoadherente, es autolimpiable. Dejando que el animal caminara sobre talco, los ingenieros han observado que sus patas quedaban limpias a los pocos pasos. Mientras no consigan que las extremidades del robot hagan lo mismo, el polvo amenazar su operatividad. 87

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J UEGOS MATEMTICOS
Numerogooglia

Juan M. R. Parrondo

n uno de esos momentos en los que, delante del ordenador, uno no encuentra inspiracin por ninguna parte, escrib casi mecnicamente mi nmero de telfono en el casillero de Google, el ms conocido y eficaz buscador en Internet. Google respondi inmediatamente que haba encontrado 31 pginas web en las que apareca mi nmero, el 3686105. El resultado me pareci sorprendente. Era mi nmero de telfono especial, como para estar contenido en tantas pginas, o estas apariciones eran nicamente fruto de la casualidad? Google tiene indexadas aproximadamente 6000 millones de pginas. Suponiendo que en todas ellas hubiera un nmero (y slo uno) al azar entre 1 y 10.000.000, la probabilidad de que mi telfono estuviera en una pgina sera de 107 y el nmero medio de pginas con mi nmero sera 6 109 107 = 600. Este es, por supuesto, un argumento muy grosero: ni todas las pginas contienen un solo nmero ni todos los nmeros son igual de probables. Podramos refinar un poco ms el argumento? En primer lugar, cuntas pginas web contienen nmeros? Una forma de estimar la fraccin de pginas que contienen nmeros, utilizando slo las funciones de bsqueda de Google, podra ser la siguiente. Buscamos una palabra muy comn, como the, que se encuentra en 5790 millones de pginas. A continuacin buscamos la misma palabra pero eliminando las pginas que contienen 1, 2, 3, etc. Lamentablemente, Google slo permite un mximo de 10 palabras en sus bsquedas. Por ello, slo podemos buscar pginas que contengan the (hay que poner un + antes de la palabra para que el buscador la admita) y que no contengan nueve cifras. Haciendo distintas pruebas, vemos que el nmero de pginas que quedan despus de eliminar las que contienen nmeros es, aproximadamente, de 26,6 millones. Esto significa que el 99,54 % de las pginas contienen las primeras cifras. Sin embargo, este mtodo no es fiable y el resultado vara si en lugar de the se utilizan otras palabras. Por alguna razn que desconozco, el algoritmo de Google para eliminar palabras no conduce a resultados consistentes. Por ejemplo, si buscamos time obtenemos 405 millones de pginas. Buscando time space, es decir, las pginas que contienen la palabra time y que no contienen la palabra space, obtenemos 24,5 millones. Finalmente, buscando time space, es decir, todas las pginas que contienen las dos palabras, lo que se obtiene es 10,7 millones. Evidentemente, el nmero de pginas con time y space, 10,7 millones, ms el nmero de pginas con time y sin space, 24,5 millones, debera ser igual al nmero de pginas con time. Sin embargo, no llega a la dcima parte. Con otros pares de palabras se obtienen resultados similares. De modo que utilizar la opcin de eliminar palabras no es nada fiable.

En la segunda parte del argumento inicial, suponamos que todos los nmeros de menos de siete cifras aparecen por igual. Esta suposicin es incorrecta. Los nmeros con menos cifras son evidentemente ms comunes. Lo podemos ver buscando en Google mi nmero de telfono y quitndole cifras de derecha a izquierda, es decir, buscando 3, 36, 368, 3686, hasta 3.686.105. El resultado puede verse en la figura 1, en donde tambin he incluido el resultado del mismo experimento realizado con otro nmero de siete cifras tomado al azar, el 5.477.232. El comportamiento de las dos grficas, en escala logartmica, es similar: el logaritmo del nmero de pginas decrece de manera casi lineal y con una pendiente de 7/6 = 1,17. Esto
1,00E+10 1,00E+09 1,00E+08 1,00E+07 1,00E+06 1,00E+05 1,00E+04 1,00E+03 1,00E+02 1,00E+01 1,00E+00 1 2 3 4 5 6 7

NUMERO DE PAGINAS

NUMERO DE CIFRAS

1. Nmero de pginas, en escala logartmica, que contienen las primeras cifras de dos nmeros de siete cifras tomados al azar: 3.686.105 (barras azules) y 5.477.232 (barras moradas).

quiere decir que, al aadir una cifra, el nmero de pginas se multiplica aproximadamente por 107/6 = 0,068. Podemos pensar que este factor es el producto de dos probabilidades: la probabilidad de que en una pgina aparezca un nmero con una cifra ms, que sera del 68 %, y la probabilidad de que la cifra adicional sea precisamente la de nuestro nmero, que tendra que estar en torno al 10 %. Este resultado s parece consistente y permite obtener la siguiente aproximacin para el nmero de pginas que contienen un nmero dado de c cifras: N = n0 (0,068)c 1 en donde n0 es el nmero de pginas que contienen la primera cifra del nmero. Aunque enseguida veremos un modo de refinar el clculo de n0, se puede comprobar, buscando pginas que contengan el 1, el 2, etc., que n0 est en torno a los 1000 millones de pginas. Insertando este dato en la frmula anterior, obtenemos que un nmero concreto de 7 cifras debera aparecer en unas 100 pginas, uno de 8 cifras en unas 7 y uno de 9 cifras slo en 0,46 pginas. Se trata, por supuesto, de una aproximacin muy grosera, INVESTIGACIN
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pero el lector puede comprobar alguna de estas predicciones. Por ejemplo, pruebe a introducir nmeros de ocho cifras y ver que Google encuentra, como mucho, una o dos pginas. Qutele una cifra al nmero y ver que se encuentran unas pocas decenas, tal y como predice nuestra frmula. La aproximacin se puede refinar un poco ms teniendo en cuenta una vieja y misteriosa amiga: la ley de Benford, a la que dedicamos los Juegos Matemticos de diciembre de 2002. La ley dice que, en un conjunto de datos numricos que provengan del mundo real, la probabilidad de que el primer dgito de los datos sea un 1 es mayor que la de que sea un 2, un 3, etc. Con ms precisin, la probabilidad de que el primer dgito sea d es, segn la ley de Benford: Pd = log10 1 + 1 d Utilizando esta frmula se encuentra que, para d = 1 la probabilidad es, aproximadamente, del 30 %, para d = 2 del 17,6 %, para d = 3 del 12,5 %, para d = 4 del 9,7 %, para d = 5 del 7,9 %, para d = 6 del 6,7 %, para d = 7 del 5,8 %, para d = 8 del 5,1 % y para d = 9 del 4,6 %. Como vemos, el 1 es ms de seis veces ms probable que el 9, una diferencia considerable. Se verifica la ley de Benford en Internet? He realizado dos experimentos relacionados con la ley de Benford. En el primero de ellos busco en Google nmeros de slo una cifra: el 1, el 2, etc., y calculo las frecuencias relativas, es decir, el nmero de pginas en que aparece un dgito concreto dividido por el nmero de pginas en donde aparece uno cualquiera de los 9 dgitos. El resultado se muestra en la figura 2 (barras moradas) y se compara con la ley de Benford (barras azules). El predominio del dgito 1 no es en los datos reales tan grande como el predicho por la ley; sin embargo, la tendencia descendente es clara. Pero la ley de Benford se aplica al primer dgito de los nmeros y no a las veces que aparecen los dgitos por separado. Un segundo experimento ms acorde con el significado de la ley es el siguiente. Tomamos un nmero de seis cifras al azar y vamos cambiando su primer dgito desde el 1 hasta el 9. Por ejemplo, tomando el 183.954, buscaramos este nmero, luego el 283.954, el 383.954, etc. Anotamos los resultados de las bsquedas y calculamos de nuevo las frecuencias relativas. En la figura 3 se ven las frecuencias comparadas con la frmula de Benford. El acuerdo es mayor que en el caso de la figura 2. Estamos ahora en condiciones de refinar an ms nuestra frmula para el nmero de apariciones, sustituyendo n0 por un nmero proporcional a la frecuencia dada por la ley de Benford. Con ello, el nmero de pginas en las que debera aparecer un nmero de c cifras cuya primera cifra es d es: He obtenido el factor 45 10 8 imponiendo que la N = 45 108 log10 1 + 1 (0,068)c 1 d suma de pginas para todo valor de d y de c sea de 10.000 millones, que es un poco superior a la suma de todas las apariciones de nmeros de una cifra (eviINVESTIGACIN
Y

FRECUENCIA DE APARICIONES

0,35 0,3 0,25 0,2 0,15 0,1 0,05 0 1 2 3 4 5


NUMERO

2. Frecuencia con la que aparecen nmeros de una sola cifra (barras moradas) comparada con la ley de Benford (barras azules).

dentemente, supera el nmero de pginas indexadas porque en una misma pgina puede haber varios nmeros). Para un nmero de 7 cifras comenzando por 1, la frmula nos da 134 pginas, mientras que para uno que comienza por 3 es slo de 56 pginas. Jugando con algunos nmeros escritos al azar, se puede comprobar que la frmula predice aceptablemente los resultados de las bsquedas. Podemos ahora volver a la pregunta inicial: es mi nmero de telfono especialmente frecuente o sus 31 apariciones pueden ser fruto del azar? La frmula anterior nos dice que un nmero de 7 cifras comenzando por 3 debera aparecer en unas 56 pginas. Por lo tanto mi nmero es relativamente raro. Comparen las modestas 31 apariciones con las 199.000 del nmero de
0,35

FRECUENCIA DE APARICIONES

0,3 0,25 0,2 0,15 0,1 0,05 0 1 2 3 4 5 6 7 8

PRIMER DIGITO

3. Frecuencia de apariciones cambiando el primer dgito de distintos nmeros de seis cifras, comparada con la ley de Benford (curva azul).

7 cifras 1.234.567. Este s es un nmero peculiar. Podra utilizarse alguna vez Google para cuantificar lo raro o lo familiar que es un nmero? No lo s, pero creo que Google, adems de ser una herramienta insustituible para el internauta, es un estupendo banco de pruebas para jugar con nmeros. Invito al lector a continuar esta numerogooglia con sus propios experimentos o juegos. Aqu van algunas preguntas: cul es el nmero de 7 cifras con menos apariciones? Cul es el que aparece ms veces? Curiosamente, no es el 1.234.567. He encontrado uno que aparece en ms de 600 mil pginas. Imaginen cul. parr@seneca.fis.ucm.es 89

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I DEAS APLICADAS
ORGANOS DE TUBOS

Mark Fischetti

Aire grande

os rganos de tubos son los instrumentos musicales ms grandes y potentes del mundo. Sin embargo, entre un sonido atronador y un silencio absoluto se interpone slo una simple placa de madera. Los rganos han funcionado con la misma fsica sencilla desde que se construyesen los primeros hacia 250 a.C. El aire, que se bombea desde un depsito, asciende, tras atravesar unas vlvulas de madera revestidas de cuero, por tubos de distintas longitudes, donde vibra y produce las diferentes notas. Durante 2000 aos, el abastecimiento de aire se consegua accionando a mano o con los pies unos fuelles solan encargarse de ello nios, hasta que aparecieron los motores y soplantes elctricos. Hasta finales del siglo XIX, cuando un organista oprima una tecla, unas varillas de madera tiraban de una pequea placa de madera, la vlvula, para permitir el paso del aire al interior de un tubo especfico. Pero, conforme el pblico solicitaba maravillas mecnicas cada vez ms aparatosas, iba creciendo la presin del viento necesaria para darles vida y los intrpretes tenan que apretar ms y ms las teclas para abrir las vlvulas venciendo esa presin. Al fin, para resolver el problema, los organeros recurrieron a la recin aparecida electricidad. Ahora, cuando, sin esfuerzo, se oprima una tecla, se cerraba un circuito que activaba un electroimn o solenoide, que a su vez accionaba directamente la vlvula correspondiente. Actualmente se siguen fabricando rganos con cada uno de esos tipos de mecanismos. Hay diferencias en el sonido, dice Stanley Scheer, vicepresidente de Casavant Frres, venerable casa se fund en 1879 constructora de rganos establecida en St. Hyacinthe (Quebec). En ciertos diseos, predomina el refinamiento sonoro; en otros, el sentimiento. Un rgano de iglesia modesto, de dos teclados, pedales y unos 16 registros (sonoridades distintas) puede tener 1200 tubos y costar unos 150.000 euros; se tardar un par de aos en construirlo a mano. En el taller se monta y se prueba completamente; entonces lo desarman y remiten a su lugar de instalacin definitiva. All, a lo largo de varias semanas, vuelve a montarse la mirada de piezas en un intrincado rompecabezas. Se dan pequeos retoques a cada tubo para ajustarlo a la acstica del local y se los afina. Cada rgano es una maravilla de la tcnica, dice Scheer. Y cada vez que un rgano se toca en pblico por primera vez, aade, nos asombra que esa maravilla acabe convirtindose en msica.

1. LOS ORGANOS MECANICOS funcionan con el aire que un fuelle enva a un depsito que regula la presin en el secreto. Cuando el organista tira de un registro, un mecanismo articulado desplaza una corredera de madera cuyos orificios se enfrentan a unos tubos dispuestos en fila y que, as, quedan preparados para emitir sonido. Al oprimirse una tecla, las varillas abren la vlvula de madera, permitiendo la entrada de aire al canal de la nota correspondiente (La bemol, por ejemplo), desde donde asciende por todos los tubos cuyos registros estn abiertos.

2. LOS ORGANOS ELECTROMECANICOS carecen de varillas. Al oprimirse una tecla, un hilo lleva corriente a un solenoide, que tira de la armadura y abre la vlvula, permitiendo el paso de aire al canal correspondiente a la tecla. La vlvula se cierra con un muelle (no aparece en la ilustracin).

Bisagra

Armadura

Solenoide

3. LOS ORGANOS ELECTRONEUMATubo TICOS basan su funcionamiento en presiones de aire relativas. Al tirar de un registro, se retira una vlvula de mando y se abre el Aire conducto hacia un pequeo disco de fieltro (la vlvula, en Muelle este caso) situado encima de Vejiga Vlvula de mando una vejiga de cuero con tensor de muelle. Al oprimir una tecla, Imn llega corriente a un electroimn, el cual abre una armadura, con Armadura lo que el aire del conducto sale e impulsa la vejiga hacia abajo para que el aire pueda fluir tubo arriba.
KENT SNODGRASS Precision Graphics

Aire evacuado

Depsito

Soplante

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SABIA USTED QUE...?

SONIDO METALICO: Para los tubos de mayor tamao, que emiten los bajos, se emplea madera, porque aumenta la resonancia a la vez que atena los armnicos. En los tubos metlicos, con ms plomo se favorece la nota fundamental; con ms estao se consiguen mayores armnicos. Pueden tambin emplearse zinc y cobre. En el timbre influye asimismo el espesor del tubo. SONIDO GRANDE: Las vastas dimensiones de la catedral londinense de San Pablo crean una reverberacin de nueve segundos para su rgano grande, construido en la dcada de 1690 y renovado sustancialmente en 1872. Los organistas deben aprender a dominar esa prolongacin del sonido, pero sin dejar que les distraiga mientras tocan. En el rgano Newberry Memorial de la Universidad de Yale, el registro de bombarda abre unos tubos de 32 (es decir, 32 pies de alto, casi diez metros), que sacuden el

edificio a 16 ciclos por segundo. El Gran Organo John Wanamaker, que llena de sonido el gran atrio tiene siete pisos de altura de los grandes almacenes Lord & Taylor de Filadelfia, cuenta con 28.500 tubos. No hay otro en el mundo que tenga tantos. En el mayor cabra un pony; el menor mide slo seis milmetros de alto. El rgano de la Sala de Conciertos Walt Disney, de Los Angeles, inaugurado este verano, pesa 40 toneladas; su estructura de acero soporta ms de 100 tubos gigantes, curvos para adaptarse a las paredes. Sus 6134 tubos estn sujetos en bases de metal pesado para que aguanten un terremoto.
EL ORGANO EXPRESIVO: Consiste en un cuerpo de juegos

de tubos encerrados tras una persiana de listones de madera. El sonido de los tubos se percibe amortiguado; pero cuando el organista abre los listones con un pedal, el sonido se eleva en un expresivo crescendo.

Resonador Flauta 8 Manguito de afinacin Principal 8 Boca Labio Flauta 16 Clarinete 8 Alambre de afinacin Lengeta

Orificio del pie

Canal de tecla Sol

Corredera

La

Lab

Bisagra

Secreto

Contrapeso Muelle Vlvula Varillas Registro

4. LA VALVULA se abre cuando se oprime una tecla. El orificio abierto en el secreto para que entre la varilla est sellado por un pequeo contrapeso de plomo con la base forrada de fieltro. Cuando se suelta una tecla, un muelle cierra la vlvula, que es silenciada mediante un forro de fieltro y sellada por una junta de cuero.

5. LOS TUBOS FLAUTADOS, o de embocadura (izquierda), son huecos; cuando el viento asciende, procedente de la vlvula abierta, incide en el labio y pone a vibrar el aire ambiente. As se crea el sonido. El reglaje musical se consigue con un manguito mvil situado en el extremo superior. En los tubos de lengeta (derecha), el sonido se genera por el viento que hace vibrar una lengeta, que transfiere su vibracin al aire del resonador. El alambre de afinacin, que toca la lengeta, permite reglar el tono, como un dedo sobre una cuerda de violn. Los tubos de lengeta pueden ser cuadrados, circulares o cnicos. Los tubos flautados tienden a emplearse para los timbres de rgano (diapasn, principal), flauta y cuerda, los de lengeta para trompas y clarinetes. Para una misma nota, los tubos cerrados son la mitad de largos que los abiertos. Un tubo abierto de unos sesenta centmetros de largo (desde la boca al extremo superior) produce un Do medio (261,6 hertz).

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L IBROS
Vida
Origen y desarrollo
LIFES ORIGIN. THE BEGINNINGS OF BIOLOGICAL EVOLUTION. Dirigido por J. William Schopf. University of California Press; Berkeley, 2002. ON THE ORIGIN OF PHYLA, por James W. Valentine. The University of Chicago Press; Chicago, 2004. WHOSE VIEW OF LIFE? EMBRYOS, CLONING AND STEM CELLS, por Jane Maienschein. Harvard University Press; Cambridge, 2003. E MBRIOLOGY , E PIGENESIS , AND E VOLUTION , por Jason Scott Robert. Cambridge University Press; Cambridge, 2004. porta la informacin para la sntesis citoplasmtica de enzimas y otras protenas. No cabe imaginar ese esquema depurado en los comienzos de la vida. Conocemos adems que el ADN es progenie evolutiva de polmeros de ARN, establecidos con anterioridad. Con otras palabras, hubo un mundo previo de ARN, en el que este cido nucleico constitua el nico medio de informacin y mediaba la catlisis de su propia replicacin. Ahora bien, el ARN no podra haber acometido sus funciones sobre una tierra inerte a menos que abundara el azcar ribosa, uno de sus constituyentes, concentracin entonces harto improbable. El sistema de ARN debi partir, pues, de una forma precedente de vida. Ignoramos cul pudo ser. En cualquier caso, todo sistema vivo se caracteriza por una serie de propiedades, entre las que destacan dos nucleares: su capacidad de evolucin adaptativa y su capacidad de reproduccin. Se basara en la qumica del carbono. Si la vida se apoyara en el silicio, el proceso producira dixido de silicio cristalino (SiO2), que, en vez, de desprenderse a la atmsfera, se acumulara; no habra lugar a ningn ciclo biolgico. El registro fsil slo atestigua que la vida microbiana floreci hace unos 3500 millones de aos. Desde entonces evolucionara con sorprendente celeridad. En el despliegue inicial cumpli un papel nico el ncleo, cuya aparicin abri el paso a la gran diversidad de vida multicelular. El ncleo de la clula eucariota consta de una membrana de bicapa lipdica atravesada por miles de poros (complejos protenicos), que regulan el trfico molecular. La cuestin del origen del ncleo se halla ntimamente ligada a la cuestin de nuestro propio origen. De dnde deriva? En las bacterias, el ADN, ARN y protenas operan conjuntamente en el espacio principal de la clula; all, en cuanto el cdigo de ADN se transcribe en ARN, las protenas de los INVESTIGACIN
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as dos cuestiones centrales de la biologa, qu es la vida y cmo se despliega, persisten abiertas. Ni siquiera disponemos de una definicin cannica de la vida. Unos remiten a la combinacin de un conjunto particular de sustancias qumicas; otros hablan de un sistema, altamente ordenado y complejo, de procesamiento de la informacin; y los hay que apelan sin ms a la estructura celular. Casi todos afirman, sin embargo, que la transicin de lo inerte a lo vivo es un continuum, Y se ha avanzando en la bsqueda de los hitos decisivos. Se sabe que la nucleosntesis de los elementos biognicos carbono, hidrgeno, oxgeno, nitrgeno, azufre y fsforo se produjo en el interior de estrellas remotas. A esos elementos fundamentales habra que agregar diversos iones metlicos (magnesio, hierro, zinc), que son componentes crticos de pigmentos vitales (clorofilas y citocromos) y numerosas enzimas. De cuanto se conoce sobre las condiciones para la aparicin de la vida trata Lifes Origin, que incluye uno de los ltimos trabajos de Juan Or, cientfico espaol recientemente fallecido y experto en qumica prebitica. La historia se remonta, en efecto, miles de millones de aos y culmina con la protoformacin celular. Los procesos tectnicos, metamrficos y erosivos han borrado los vestigios de las primeras mani-

festaciones de vida. Podemos reconstruir las condiciones presumibles de su aparicin? La primera prueba experimental lleg en 1952, en el laboratorio de Harold Clayton Urey. En el marco de su programa de investigacin sobre el origen del sistema solar, Urey supuso que la atmsfera primitiva de la Tierra era rica en hidrgeno y, por ende, reductora. En un experimento diseado para simular ese escenario reductor constituido por CH4, NH3, H2O y H2, Stanley Miller obtuvo, un ao despus, la primera sntesis prebitica de un aminocido. Andando el tiempo se crearon ms aminocidos, cidos alifticos, urea y otros. (En 1960 Or logr la sntesis abitica de adenina.) Nuestro planeta incipiente no dispona de enzimas ni de la energa que permiten a las clulas fabricar polmeros mediante la adicin de monmeros. Adems, la formacin de polmeros comporta eliminar molculas de agua, lo que no poda acontecer en pleno ocano primitivo. Para superar ese escollo se admite que tal ensamblaje se realizara sobre partculas de arcilla, sedimentadas en los mrgenes de lagunas someras. Un ulterior salto decisivo deba estribar en la sntesis de molculas portadoras de informacin. Lo que entendemos por gen. De acuerdo con el guin actual, el mensaje de la vida, cifrado en ADN, se transcribe en ARN, que

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alrededores comienzan a traducir ese ARN en una nueva protena. Pero la doble membrana nuclear de las clulas eucariotas desacopl transcripcin y traduccin; se logr as un mayor refinamiento del proceso. Carl Woese descubri, en los aos setenta, que las bacterias constituan dos reinos: las bacterias propiamente dichas y las arqueas, que habran surgido antes de los eucariotas. El anlisis gentico inicial indicaba que las arqueas guardaban un parentesco con los eucariotas ms estrecho que con las bacterias. Sin embargo, la secuenciacin reciente de diversos genomas microbianos ha impreso un nuevo giro a la situacin, que pospone el origen de los eucariotas. Estos contienen genes de arqueas y de bacterias. Los genes de arqueas parecen responsables de los procesos relacionados con la informacin, en los que intervendran el ADN y el ARN, mientras que los genes bacterianos se encargaran de procesos asociados al metabolismo y subsistencia. De ese antan compromiso simbitico entre arqueas y bacterias provendran los eucariotas. Para otros autores, los acontecimientos siguieron un curso distinto. Hubo eucariotas antes de que aparecieran bacterias y arqueas, o emergieron contemporneamente. Apoyan su propuesta en los planctomicetes, un grupo de bacterias, dotadas de ncleo, o algo parecido a ello. Estos supuestos precursores de los eucariotas poseen finas membranas internas que encierran compartimentos; en particular, los planctomicetes Gemmata obscuriglobus y Pirellula marina. En uno de esos compartimentos, sito en el centro del microorganismo, se aloja el material gentico mezclado con protenas procesadoras de ADN y de ARN. No habra existido, en consecuencia, un origen simbitico del ncleo, sino que ste se remontara hasta el primer precursor comn universal, un organismo putativo a partir del cual emergieran eucariotas, bacterias y arqueas. Con mayor radicalidad se manifiestan los partidarios del origen vrico del ncleo, una tercera opcin. Declara sta que los virus precedieron a la divergencia de los tres dominios de la vida. Pone, INVESTIGACIN
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adems, el nfasis en las semejanzas entre virus y ncleos; en esencia, los virus son paquetes de ADN envueltos por una cubierta proteica y, a menudo, por una membrana. Presentes ya en la sopa primordial, slo ms tarde se convirtieron en dependientes de las clulas para sobrevivir. Las clulas pudieron adquirir un genoma vrico completo en cualquier momento. Cualquiera que sea el origen de los eucariotas, hace unos 500 millones de aos la vida experiment cambios profundos. En apenas diez millones de aos, las especies marinas se diversificaron en un espectacular repertorio de formas y adaptaciones. Surgieron la mayora de los grandes linajes animales actuales, vertebrados incluidos. Cada uno de esos linajes o phylum corresponde a un plan de organizacin particular (On the Origin of Phyla). Nos referimos a la explosin del Cmbrico, aunque en puridad ni se trat de ninguna explosin, ni su-

cedi en el Cmbrico. La metfora se basa en que los fsiles aparecieron en rocas cmbricas, que datan de hace 520 millones de aos y que alojan representantes de los grandes grupos de animales. Pero la velocidad de cambio calculada en las secuencias protenicas y de ADN calibradas para esos fsiles establece las divergencias de los grandes grupos en un tiempo muy anterior al Cmbrico. Tal vez los iniciadores de esos linajes fueron animales pequeos y de cuerpo blando, razn que explicara la escasez del registro fsil. Inspirado su ttulo, y su contenido, en On the Origin of Species de Darwin, James Valentine ha escrito una obra magistral. Paleontlogo de profesin, reconstruye la evolucin de los metazoos a partir de la investigacin morfoanatmica de especmenes fsiles y vivos, sistemtica molecular y biologa del desarrollo. Presta especial atencin a los patrones de los clados en el

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1. Microfsiles de hace unos 3500 millones de aos, hallados en Australia. Primaevifilum amoenum (a-e); Primaevifilum conicoterminatum (f-j ).

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curso de su dispar ramificacin en respuesta a distintos entornos. En los planos corporales de los phyla se ejemplifica la combinacin perfecta de forma y funcin. Con la elegante sencillez de los diseos bsicos, resulta no menos asombrosa la plural diversificacin de estructuras y tipos, instada por la seleccin natural. Se nos van manifestando de la mano de un triple avance espectacular. En primer lugar, el refinamiento de tcnicas moleculares de reconstruccin filogentica, que complementan las tradicionales observaciones morfolgicas y aportan datos fiables para reconstruir el parentesco entre metazoos. Phyla considerados antao prximos en su parentesco constituyen en realidad linajes muy distantes. En segundo lugar, hemos asistido a una progresin en el descubrimiento, descripcin e interpretacin de los primeros metazoos fsiles. Conocemos as que la mayora de los phyla emergieron en una estrecha franja temporal, la de explosin del Cmbrico, prolfica en especmenes fsiles. El tercer avance nos remite a la gentica del desarrollo, que nos faculta para entender las bases moleculares de los planos corporales. Existen series similares de genes reguladores que controlan patrones de expresin con arquitecturas muy dispares (nemtodos, insectos y mamferos, por ejemplo). Esos genes reguladores apenas si han cambiado en el curso de la evolucin. Los fundamentos modernos de la clasificacin los estableci, a principios del siglo XIX, Georges Cuvier con la identificacin morfolgica de sus cuatro embranchements fundamentales: Vertebrados, Moluscos, Articulados (anlidos y artrpodos) y Zofitos (equinodermos, cnidarios y casi todo lo dems). Karl von Baer hall que la misma tetraparticin poda reconocerse de acuerdo con los criterios de desarrollo. En la segunda mitad de esa centuria, Ernst Haeckel introdujo el trmino phylum para designar una divisin principal del reino Animalia. Para determinar la estructura dendriforme de la clasificacin jerrquica actual se recurre al cladismo. En los rboles filogenticos resultantes, la posicin de una especie 94

(o de otro taxn) depende de sus antepasados y descendientes, no de la morfologa per se. Slo los clados que incluyen todos los descendientes del clado ancestro se consideran taxones genuinos. Los hitos ms fcilmente identificados de un dendrograma son los nodos o puntos de ramificacin. Conviene, en la tarea, no confundir homologas con analogas. Se denominan homlogos los rasgos similares en organismos o taxones distintos que han evolucionado a partir de un mismo rasgo ancestral y deben su semejanza a la herencia comn (extremidades anteriores de perros y lagartos, por ejemplo); anlogos son los rasgos similares que cumplen una funcin similar (alas de aves y murcilagos), aunque no partieron de un rasgo ancestral comn, sino que lo han adquirido de manera independiente. Cuando del hombre se trata la cuestin genrica del origen de la vida y de sus formas pasa a ser el origen de una vida y el desarrollo del embrin (Whose View of Life? Embryos, Cloning and Stem Cells y Embriology, Epigenesis, and Evolution). Maienschein, reconocida experta en la protohistoria de la biologa estadounidense, es asesora del Partido Demcrata en asuntos relacionados con la procreacin, clonacin y terapia gnica. Su libro constituye, en su propsito no explcito, un alegato que busca en la historia de la embriologa la justificacin de las tesis de la formacin poltica en que milita. Loable empeo, si no cayera en el maniquesmo que consiste en tildar de vociferantes, extremadas, dogmticas, religiosas y absolutistas las posturas discrepantes de la suya. Es una argucia retrica, comn en nuestros pagos, que consiste en descalificar al oponente con frases gruesas y negarle que se base escuetamente en los derechos del nasciturus, por mencionar un ejemplo; con apelaciones a la ciencia, se silencia que el antagonista habla desde la gentica y desde la razn tout court. Vale, no obstante, la pena hacer abstraccin de esos largos prrafos polticos y cerner el grano. Su tesis: el enfrentamiento actual constituye la reiteracin ensima de una visin opuesta sobre el instante ini-

cial de una vida y su posterior desenvolvimiento. Unos defienden que el individuo est ya en el momento de la concepcin; son los preformacionistas. Otros, epigenistas, sostienen que la individualidad se adquiere poco a poco, a travs de fases funcionales distintas. Empieza con Aristteles, en el siglo IV a. C. Al estagirita le debemos la primera interpretacin gradualista del comienzo de la vida. La generacin implica, por definicin, cambio en el tiempo; en la humana, el proceso mezcla los fluidos seminales del padre y la madre. La mujer aporta con el flujo menstrual la causa material, autntica masa a partir de la cual se formar el feto, pues el varn slo induce el estmulo para su desarrollo dinmico ulterior. No existe en un comienzo el individuo in toto, sino que cada parte da origen a otras partes, en un proceso teleolgico para convertir en acto el potencial. Con matices la exposicin aristotlica, epigentica, se integrar en el pensamiento medieval. Los siglos XVI y XVII trajeron un renovado entusiasmo por el estudio emprico de la naturaleza viva. Andrs Vesalio protagoniza el despegue de la diseccin anatmica. Al no poder intervenirse en el sujeto, de lo observado en los animales se conjeturaba lo que aconteca en aqul, completado con el conocimiento adquirido en el examen de los abortos y de especmenes teratolgicos. William Harvey estudi la generacin de los animales. Para sus Exercitationes de generatione animalium, de 1615, disec ciervas tras la copulacin y examin huevos de pollo incubados. No observ ni semen femenino, ni mezcla de fluidos seminales. Del primordium descubierto en la cierva preada (en realidad el saco amnitico) y del huevo empollado emergan, gradualmente, los distintos rganos. Crea que haba una fuerza formativa, vital, que guiaba ese paulatino desarrollo. No todos los epigenistas del siglo XVII fueron, sin embargo, vitalistas. Ren Descartes y Pierre Gassendi expusieron mecanismos materialistas. En el bando preformacionista milit Nicolas Malebranche con su famosa idea del emboitement. Los partidarios se dividieron entre animalculistas (la forma reside en el INVESTIGACIN
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AGUJA TERMICA

EMBRION TETRACELULAR DE ERIZO DE MAR

REMOCION DE LA MEMBRANA

DIVISION

HUEVO DE RANA FECUNDADO

FASE DE DOS BLASTOMEROS

SEMI-EMBRION TEJIDO MUERTO TEJIDO VIVO

SEPARACION CELULAR

BLASTULA

NEURULA

2. Experimentos de Roux, a la izquierda, y de Driesch, a la derecha

LARVA NORMAL LARVAS PLENAMENTE FORMADAS, AUNQUE MAS PEQUEAS

esperma y se transmita a travs del mismo) y ovistas (la contribucin femenina aportaba la forma, a travs del vulo). La primitiva instrumentacin microscpica pareca avalar esa tesis con la supuesta observacin de homnculos en los espermatozoides. Marcello Malpighi, el mejor embrilogo del siglo XVII, ide una tcnica muy habilidosa para ir eliminando el material nutritivo del huevo de ave y percibir as partes sutiles del mismo; crey que el embrin se formaba en el momento de la fecundacin. En el siglo XVIII la polmica se polariz en torno a Caspar Friedrich Wolff, epigentico, y Charles Bonnet, preformacionista, tesis esta ltima que defendi tambin Albrecht von Haller. Los mtodos disponibles mejoraron con el proceso de fijacin ideado por Mauro Rusconi: los huevos hervidos en distintas fases del desarrollo retenan el despliegue embrionario. Sin embargo, el hito decisivo lleg con la teora celular y el refinamiento de las tcnicas microscopistas, en el primer tercio del siglo XIX . En 1834, von Baer describi los estadios incoativos del desarrollo del huevo de rana: se produca un surco, somero primero y luego ms hondo, dividiendo el huevo en dos partes, despus en cuatro, etctera. Von Baer considera as refutado el preformacionismo. Mediado el siglo XIX la teora celular culmin con los trabajos de Robert Remak y Rudolf Virchow: las clulas, que se dividan por partiINVESTIGACIN
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cin, procedan slo de otras clulas. Por fin, George Newport describa el trnsito de los espermatozoides a travs de la cubierta gelatinosa y de la membrana vitelina que rodea al huevo de la rana. Los pasos subsiguientes en las postrimeras del siglo XIX se hallan en los manuales de embriologa. Dominio de los microtomos para obtener cortes ms finos e invencin de mtodos de fijacin y tincin. Oscar Hertwig y Hermann Fol aprehendieron el estadio de fecundacin, con dos ncleos. Theodor Boveri descubri que los fragmentos que se iban a dividir eran los que portaban un juego completo de cromosomas. Quedaba claro que la diferenciacin y la formacin del embrin arrancaban del huevo fecundado. Pero la embriologa experimental, iniciada con Wilhelm His, Eduard Pflger y Gustav Born, alcanz su madurez con Wilhelm Roux, quien en 1895 fund la revista Rouxs Archiv fr Entwicklungsmechanick der Organismen, equilibrada en 1903 con otra de tintes menos personalistas, el Journal of Experimental Biology. Roux y Hans Driesch se cieron al estudio de las fases subsiguientes a la primera divisin celular (blastmeros); Roux trabaj con ranas y Driesch con erizos de mar. Qu suceda si separaban las dos clulas y se sacrifica una? En 1888 Roux descubri que la clula remanente se desarrollaba con normalidad, al menos hasta el estadio

de gstrula, que l interpret como un semi-embrin. Ello significaba que las causas del desarrollo se hallaban, desde el inicio, en el vulo fecundado. Desarrollo y diferenciacin dependan de factores internos y del determinismo heredado, no de la respuesta ante un entorno cambiante. Roux defendi una versin del preformacionismo conocida por desarrollo en mosaico, segn la cual los materiales nucleares se transformaban en diferentes clulas hijas durante la divisin celular. Driesch esperaba confirmar los resultados de Roux en la Estacin Zoolgica de Npoles, donde abundaban los erizos de mar. Mas, para su sorpresa, comprob que cada blastmero produca dos, luego cuatro clulas, hasta desarrollarse en una forma larvaria normal, aunque de menor tamao. No operaban en mosaico, sino como un todo reorganizado; cada blastmero era, segn acu, totipotente. En vez de convertirse en una parte diferenciada del organismo, el blastmero estaba capacitado para regular su desarrollo y producir un organismo entero. A finales del siglo XIX la partenognesis ofreca otro reto a las interpretaciones establecida sobre cmo opera la vida. Centrndose en las primeras divisiones celulares, Jacques Loeb modific las condiciones externas. Coloc huevos de erizo fecundados en una solucin muy salina y luego los devolvi al 95

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medio marino. Mientras estaban en la solucin salina, parecan en reposo; cuando los devolva a las condiciones normales, se dividan en gran nmero de blastmeros con suma rapidez. Alcanzaban los estadios de blstula, gstrula e incluso la fase larvaria pluteus. Loeb infiri que, durante el perodo de reposo, los ncleos se haban estado dividiendo y preparando para la divisin celular e incluso para la diferenciacin. En su opinin, el proceso de la fecundacin haba pasado del reino de la morfologa al reino de la qumica. La activacin del vulo se reduca a la fisicoqumica. La vida comenzaba y conclua con un ciclo de oxidacin. La investigacin fue ms all de las primeras divisiones celulares y estadios precoces del desarrollo (mrula, blstula, gstrula, etctera). En el primer tercio del siglo XX, se experiment con trasplantes de tejidos de un embrin a otro. La fraccin trasplantada pareca arrastrar consigo buena parte de su especificidad, aunque a veces las clulas se adaptaban al nuevo entorno. Qu factor induca el desarrollo y la diferenciacin? Tras los trabajos de Hilde Mangold se lleg a la conclusin de que el labio dorsal del blastoporo induca la diferenciacin del organismo. Declaracin a la que se puso sordina cuando Johannes Holtfreter demostr que haba otras estructuras dotadas tambin de idntica capacidad. Los ltimos cincuenta aos han avanzado sobre los rales de la gentica molecular. Veinte aos despus del descubrimiento de la estructura helicoidal del ADN, se saba ya cmo aislar una enzima de restriccin que poda cortar segmentos del cido nucleico por determinadas zonas. Se aprendi pronto a aislar una ligasa, capaz de engarzar porciones segmentadas. Con la tcnica del ADN recombinante, la biologa planteaba un reto a la nocin de vida. Si la de un individuo se define en funcin del material heredado y se expresa a travs del desarrollo embrionario, habra que modificar tal definicin cuando recombinamos el ADN? Estamos redefiniendo la vida o redisendola? Qu es la vida? Qu es una vida? 96

3. Fsiles de la plataforma siberiana.

Con la secuenciacin y posibilidades de manipulacin del genoma humano las preguntas se tornan ms acuciantes. (A propsito de la legislacin que tales cuestiones han urgido, el lector sacar provecho de El destino de los embriones congelados. Unidas por un mismo rigor cientfico las diversas colaboraciones que componen el libro, importa destacar la claridad expositiva de Mnica Lpez Barahona sobre los distintos tipos de clulas troncales [clulas madre], quien se esfuerza, adems, en compilar los numerosos trabajos realizados con clulas adultas.) Con Embriology, Epigenesis, and Evolution tornamos al problema del desarrollo, desde una perspectiva holstica. Para Roberts no viene ste determinado en exclusiva por la accin y regulacin gnica. De hecho, entre el genoma secuenciado y el desarrollo de un organismo interpone un abismo. Ms: los genomas resultan impensables fuera de los organismos complejos de los que forman parte, pues los genes no operan por s solos; actan en un contexto de desarrollo y deben reproducirse a travs de generaciones. De acuerdo con la interpretacin estndar, sin embargo, el genoma heredado inicia y dirige el desarrollo. Pero se trata, objeta el autor, de una tesis errnea. En el desarro-

llo encontramos bastante ms que la mera activacin de los genes. De entrada conviene distinguir entre tener en cuenta el desarrollo y tomarse en serio el desarrollo. Por lo segundo entiende no refugiarse tras metforas que atribuyen poderes mgicos a los genes: instruyen y programan el organismo futuro. Antes bien, importa explorar con pormenor los procesos y los mecanismos de diferenciacin, morfognesis y desarrollo, as como las funciones reales de los genes en las actividades del organismo. Se opone al consenso interaccionista, segn el cual todos estaran de acuerdo en que genes y entorno interactan en la generacin (y explicacin) de los caracteres del organismo. En trminos epistemolgicos, el explanandum es el desarrollo planteado en el contexto de la genmica. El problema central de la embriologa cmo un organismo complejo emerge de una clula homognea no se resuelve con los genes. La interpretacin de la accin y la activacin se limita a dar cuenta del papel de los genes en el desarrollo, pero no aborda el problema del desarrollo en cuanto tal. La comprensin del desarrollo se hace, adems, imprescindible, para entender la evolucin. Astymax mexicanus, un pez de Mxico nororiental, vive en ros y en cuevas subterrneas. A lo largo de millones de aos y, entre otros cambios evolutivos, los individuos que moran en las cavidades se han vuelto ciegos, mientras que los que viven en cursos abiertos presentan grandes ojos. Los primeros han perdido incluso pigmentacin, no as stos. La prdida de ojos se debi a una interrupcin de la va del desarrollo en un punto especfico; puede restaarse suministrando una seal en el momento y tiempo adecuados, porque no han perdido la capacidad de desarrollar los ojos. El conocimiento de la biologa del desarrollo ayuda, pues, a completar la evolucin de los dos morfos del pez. Los genes, concluye Roberts, desempean un papel derivado, no determinante. El organismo constituye la unidad bsica del desarrollo. LUIS ALONSO INVESTIGACIN
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EN EL PROXIMO NUMERO ...

... DE DICIEMBRE 2004

EL CONTROL DE LOS HURACANES, por Ross N. Hoffman


Se pueden moderar o desviar los huracanes y otras formas de tempestad tropical?

EL PROGRAMA GENETICO OCULTO DE LOS ORGANISMOS COMPLEJOS, por John S. Mattick


Se crea que en la regulacin de los genes de los organismos complejos slo intervenan protenas. Sin embargo, un sistema regulador hasta ahora desconocido, basado en el ARN, podra encerrar las claves del desarrollo y la evolucin.

UN UNIVERSO DE DISCOS, por Omer Blaes


Nuevas investigaciones han descubierto la dinmica de los discos de gas que giran alrededor de estrellas jvenes y gigantescos agujeros negros.

ORION, por Csar Briceo Avila


Los sondeos del cielo nocturno con detectores digitales panormicos estn revolucionando la astronoma. Desde los Andes venezolanos, un gran ojo electrnico contribuye a develar las primeras fases de la vida de las estrellas.

EL CRISTALINO, UNA LENTE FLEXIBLE DEL OJO HUMANO, por Ralf Dahm
La investigacin del cristalino del ojo quiz nos ensee formas de prevenir las cataratas mientras ilumina la biologa del Alzheimer, del Parkinson y de otras enfermedades neurodegenerativas.