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LA BATALLA DE CERIOLA

Gonzalo de Crdoba se dirige hacia Ceriola a marchas forzadas donde se enfrentara al duque de Nemours que llegara a la plaza al da siguiente para enfrentarse en batalla campal con el Gran Capitn y vengarse de todas las derrotas que le haba infligido este a sus tropas. [] Bien entrada la tarde, alcanzaron su objetivo. El castillo de Ceriola, protegido por gascones, dominaba el pueblo desde un altozano. La nica medida que se tom contra l fue aislarlo. El lugar conocido como Cerro Mediano estaba situado al sudeste del fuerte, en una loma de suave pendiente. Todo l lo cubran sembrados de vias y, en menor medida, olivares, separados por setos y cercas de piedra que corran a lo largo de las lindes de los campos. El sitio era de mucha confianza, pues se saba que por all escondan los campesinos sus animales cuando la tormenta de la guerra acechaban por la comarca. En las inmediaciones corra un riachuelo de agua limpia y fresca que los lugareos aprovechaban para regar los huertos domsticos. En l bebieron por turnos las capitanas, que iban desechas por las fatigas del camino, y luego abrevaron los animales. Sin tregua para descansar, comenzaron los trabajos. Asesorado por Prspero Colonna, el Gran Capitn dio ordenes de profundizar un canalillo seco que corra por el borde ms bajo de la loma de Cerro Mediano. Los peones gastaron el terreno y apilaron con maa la tierra sobrante en la parte exterior de la hondonada para que ganara en altura y se convirtiera en formidable trinchera. Remataron la obra hincando cepas y ramas entretejidas en el vrtice del talud. El obstculo, empleado, tal vez, en primera ocasin por los espaoles en batalla campal, no era ms que una adaptacin circunstancial de los mtodos italianos de fortificar sus campamentos. D. Gonzalo dispuso a sus hombres detrs de la hondonada, en el arranque de la suave pendiente de la colina. En el centro, como eje de todo el plan de batalla, un bloque de 2.000 lansquenetes armados de recias picas al mando de Hans von Ravennstein. Pedro Navarro, al mando de 2.000 rodeleros y alabarderos, les daba escolta por la derecha. Garca de Paredes a la izquierda con otros 2.000 peones. Por delante de las tres formaciones de infantera, sin entrar en el foso, pero cubiertas por l, dos capitanas de arcabuceros de unos 250 hombres cada una puestos en varias lneas. La caballera en los flancos, posicin natural, adquirida despus con el paso de los aos al ir perdiendo importancia. Diego Lpez de Mendoza en el flanco derecho con 400 hombres de armas espaoles precedidos por otras dos capitanas de arcabuceros dispuestas de igual forma que las anteriores. La responsabilidad del ala izquierda recaa en Prspero Colonna; a su mando 400 hombres de armas de las dos nacionalidades. La caballera ligera qued como reserva en el extremo izquierdo, a la zaga de la caballera pesada de D. Prspero. El cheposo Pedro de Paz y Fabricio Colonna se repartan 800 jinetes y caballos ligeros italianos. A espaldas de toda esta gente, casi por lo alto de las banderas del capitn Paredes, dominando la pendiente desde un lugar ms elevado y llano, estaban colocadas 13 bocas de fuego apuntadas bajo las ordenes de Diego de Vera y el conde de Mochito. El Gran Capitn se reserv un sitio en medio del ejrcito, desde el cual controlar y gobernar a los suyos y observar, lejos del riesgo de las primeras filas, las evoluciones de los franceses. Luca el general, sayo con cruces rojas, que tapaba las luces de su armadura. Cea espada y pual de los llamados de misericordia, por servir para restar sufrimiento a los vencidos. Montaba al tordo Santiago, animal de mucha alzada y fogoso carcter, regalo de su to D. Diego de Arellano, gran aficionado a los caballos. El duque, invitado de honor, lleg con retraso a la cita. Careca de datos suficientes sobre el

verdadero alcance de la maniobra realizada por el ejrcito espaol. Sus ojeadores no le haban dicho gran cosa a causa de las pocas facilidades concedidas durante la marcha por la caballera de Fabricio colonna, la polvareda y los arbustos leosos, que les entorpecan el trabajo e impedan ver con claridad el nmero y la calidad de las tropas del Gran Capitn. l que iba pendiente de sorprender al contrario se dio de bruces con una slida formacin de batalla. Nemours prefera aplazar el encuentro hasta la maana siguiente por lo avanzado de la tarde y las caractersticas del terreno, empinado, cuarteado por los setos, ideal para parir gazapos y criar perdices, pero del todo inapropiado para probar suerte en una dudosa carga de caballera y menos en las malas condiciones en las que se hallaban los animales tras el esfuerzo de la calurosa jornada. Pero antes de tomar una decisin consult con sus capitanes. Mand llamar a Gaspar de Coligny, a Francoie DUrfe y a Chastellart, conocedores de la zona por haber estado en alguna ocasin acuartelados en Ceriola. Los tres compartieron las ideas del virrey. Aunque Ivo Dllegre, tambin presente en el consejo, coincida en lo intempestivo de la hora y en lo difcil del terreno, arrastrado por su forma de ser, y con la sangre muy alterada por la presencia del enemigo, volvi a increpar al duque con fuertes palabras, y achac la necesidad de provocar la batalla por lo inadecuado del campamento, sin agua y mal guarecido. Chandieu, el comandante de los suizos, comparta su opinin. Lus Darc, sin controlar mucho lo que deca, dio su respaldo a Lus DArmagnac. La discusin se generaliz. Nadie ceda ante nadie ni valoraba el juicio de los dems. Ms pareca gresca de gaanes en una taberna que parlamento entre caballeros. La nota ms alta la puso Martn Godebyete, rey de armas, hombre de honor poco dado a medias tintas. Bajo amenaza de dar cuentas al monarca de la conducta irresoluta y bochornosa del virrey, que pareca no desear la pronta aniquilacin del enemigo, oblig al indeciso duque a tomar una determinacin. Muy herido en su orgullo habl el de Nemours, claro y alto para que lo oyeran del primero al ltimo de los all presentes. No sirvo bien al rey, pero muriendo en el campo salvar al menos mi honor. Las huestes de Lus XII se prepararon para la batalla que tanto deseaban. La vanguardia francesa, desviada a la derecha, estaba compuesta por 250 lanzas divididas en dos lneas paralelas a la trinchera espaola. Seguan a sus seores un tropel de escuderos, pajes y ayudantes, que multiplicaban por cinco o seis el nmero de caballos. Al frente de ellos el duque de Nemours, presto a dirigir la carga. Al lado del virrey, Lus DArc con su celebre capitana. En el centro, ms atrasado, formaban 7.000 hombres de a pie, a medias entre suizos y gascones, bajo las ordenes del prestigioso Chandieu. En primera fila, los mercenarios helvticos encabezaban el compacto y disciplinado cuadro con cien picas al frente y sesenta de profundidad. Delante de esta tremenda falange tena su emplazamiento la artillera, compuesta por varias bateras con un total de 26 piezas de diferentes calibres y excelente fundicin, mandadas por el maestre Regnaut de Saint-Chamand. Por detrs y a la izquierda de los piqueros, la reserva constituida por 400 hombres de armas, en su mayora italianos, con su correspondiente acompaamiento de servidores, comandados por el colrico Ivo DAllegre, alejado de los puestos de honor en represalia por las ofensas lanzadas al virrey. Los msicos de la caballera anunciaron el comienzo de la batalla. Los gendarmes de la vanguardia iniciaron el avance a paso lento, con las lanzas apoyadas en los estribos, para no cansar en demasa a sus monturas, que haban de atravesar un terreno plagado de impedimentos. De inmediato rugi la artillera francesa. Los primeros disparos quedaron cortos. Las pelotas se hundieron en el terrapln de la trinchera, o fueron a parar al interior de la hondonada donde no hacan dao alguno. Los maestres de artillera ordenaron elevar el tiro. Esta vez las bolas de piedra pasaron por lo alto de los alemanes, echados al suelo para evitar

riesgos, y se incrustaron en la frtil tierra de la ladera causando algunas bajas entre las vias all plantadas. A este limitado papel se redujo la participacin de la artillera gala durante la batalla. Bien es cierto que el arma real no haba alcanzado la perfeccin de pocas posteriores, pero tampoco tuvo tiempo para corregir los fallos del principio. El encuentro fue breve y no tard en contactar con el enemigo. Las bocas de fuego callaron para no herirla. Los hombres de armas continuaban con la carga. A medio camino, aceleraron el ritmo hasta ponerse al trote. Las filas perdan cohesin. Los setos, las cepas y los arbolillos hacan imposible mantener el orden. Aislados bolaos disparados desde la colina por las piezas de mayor alcance caan entre ellos, rebotaban en el suelo y espantaban a no pocos caballos. Un mnimo rato mantuvieron este paso. El temperamento fogoso de la nobleza francesa, ms que las patas de sus animales, los llevaba hacia delante. Tras una leve reorganizacin, el virrey lanz el grito de guerra, baj la celada y, lanza en ristre, puso el corcel a galope. Todos lo imitaron. Tomando impuso de no se sabe dnde, las nobles bestias obedecieron y emprendieron veloz carrera. Algunos caballeros rodaron por el suelo al tropezar sus monturas con cualquiera de los incontables obstculos repartidos por el campo, otros cayeron destrozados al ser alcanzados por los primeros impactos de la artillera enemiga. La carga prosegua frentica, brutal, esplendida. La fe ciega en el triunfo los impulsaba. Cabalgaban hacia la gloria; pero aquel da la gloria estaba lejos, muy lejos: detrs de las lneas espaolas. Nemours, adelantado a la mayora de sus hombres, slo miraba hacia delante. Vea como la distancia con el enemigo se reduca, pero no se daba cuenta que a sus espaldas la formacin se deshilachaba. Frente a l, clavado a la ladera de la colina como si hubiera echado races, en disciplinado silencio el ejrcito espaol esperaba a su rival con las mechas encendidas. Los cabos de batalla recorran los destacamentos para mantener el orden, pero su labor era casi estril pues nadie osaba moverse de su sitio. El amor propio, la vergenza, el honor y el compaerismo velaban por los asuntos del Gran Capitn. En esos momentos de inquietud contenida que preceden a los encuentros decisivos, ocurri lo inesperado. Pudo haber sido el detonante de la derrota, pero el ingenio de D. Gonzalo lo convirti en festejada ancdota. En contraste con la tensa calma del resto de la tropa, las bateras de Diego de Vera ya haban entrado en accin con varias descargas de desigual resultado, aunque con algo ms de acierto que las francesas por su mejor emplazamiento. En el ajetreo de cargar los caones, mover las piezas y de ir y venir a la retaguardia a por ms plvora, uno de los sirvientes dej caer descuidadamente por el camino la carga de uno de los barrilillos en fino reguero. Con el chispazo producido al aplicar la mecha al fogn de una bombarda se prendi el explosivo. Al ver la gran llamarada y la humareda subiendo monte arriba, sali la gente corriendo con gran susto y alboroto en busca de algn refugio. Cuando el fuego alcanz los barriles amontonados en la carreta, explotaron todos juntos y salieron por los aires convertidos en lluvia de astillas, que se esparci por docenas de metros a la redonda. El estruendo lo escucharon hasta los gascones de Ceriola. Todo el ejercito qued sobrecogido. Las nicas victimas del suceso fueron los animales de tiro sujetos a la carreta. La mayor parte de la reserva de plvora vol con la explosin. El accidente le quit la ronquera a la artillera espaola. El caballero de Rodas, fray Leonardo Alejo, el antiguo defensor de Tarento y tutor de Ferrantino, llev la novedad al general, aunque el resplandor que sala de detrs de las lneas y alumbraba de improviso los campos a media luz, no presagiaban nada bueno, y no precisaba

de mucho comentario. Todas las caras se volvieron expectantes hacia el Gran Capitn en espera de su decisin. l, con aparente buen humor, resolvi la cuestin con una de sus celebres frases: Oh qu buenas nuevas!. Ninguna cosa pudiera or en esa sazn con que ms me alegrara, porque el da se acaba y nos ha de alumbrar la plvora. Sabed que son lumbreras de nuestra victoria, la cual tengo ahora por ms cierta. Al tiempo que ocurran estas cosas en el campo espaol, la caballera pesada del duque de Nemours apretaba la carga en el ltimo tramo. Las voces inconfundibles de los cabos de batalla ordenaron atencin. Los escopeteros apretaron con sus manos nudosas los pesados arcabuces cargados y humeantes, prestos a realizar una descarga en cuento lo ordenara su capitn. A la siguiente voz apuntaron y, cuando los galos estuvieron aproximadamente a unos treinta metros, abrieron fuego sobre ellos. El efecto fue rpido y demoledor, pero la cercana del parapeto hizo que, por la inercia de la galopada, lo subieran e intentaran rebasarlo. Las cepas y las ramas hincadas en la tierra apelmazada del talud araaban las patas de los caballos y estos, muy resentidos por el esfuerzo, se negaban a obedecer. Los pocos que saltaron al foso cayeron de mala manera revueltos unos con otros y fueron acribillados por la segunda descarga, que a la vez mat a muchos de los que estaban arriba y convenci a los sobrevivientes de lo incierto de su tarea. Con el paso cortado al frente, los gendarmes intentaron hallar remedio por la derecha de la trinchera, pero el barullo era enorme. Los relinchos y las coces de los caballos lisiados, las cadas, la polvareda, los lamentos, las blasfemias, los escopetazos, el humo pegajoso de la plvora y, sobre todo, la oscuridad, que al declinar la tarde era cada vez ms intensa, hacan gran confusin. El duque de Nemours, con dos arcabuzazos, apenas se sostena en la silla. La sangre manaba de continuo, bajaba por la pierna y goteaba por el estribo. El cabalo sin riendas iba por donde lo llevaba la refriega. En esos momentos, la infantera espaola y algunos arcabuceros alemanes adelantaron posiciones y realizaron una tercera descarga. Tal era el desconcierto entre los galos, y una escasa resistencia ofrecieron, que los escopeteros dispararon contra ellos como si de un bando de palomas se tratase. Una tercera bala impact en el cuerpo del virrey y le hizo caer al suelo sin conocimiento. Franois DUrfe le prest socorro. Lus DArc, desmontado y herido en un pi, intentaba poner orden en el caos. Y en medio del desconcierto el orden de los suizos. Al redoble hueco de sus cajas de guerra, hicieron acto de presencia como salidos de las tinieblas. Impecables, ceremoniosos. Las filas se abra y cerraban con una precisin pasmosa al encontrarse la falange con un obstculo. El cuadro avanzaba lento, inexorables, como un monstruoso erizo devorador de vias y olivos. A ellos dedicaron su fuego concentrado los arcabuceros subidos al parapeto. Dos descargas mermaron las primeras filas. Los de atrs pasaron por lo alto de los camaradas heridos y taparon los huecos a modo de piezas de repuesto, para que la maquina gigantesca no dejara de funcionar. Otra descarga y nuevas bajas. Chandieu orden hacer una pausa para coger aliento, reorganizarse y proseguir el avance con la misma decisin. Casi a bocajarro, otra mortal y ltima descarga aclar las filas. Los suizos, imperturbables, como si no fuera con ellos, cerraron los huecos y continuaron la marcha deseosos de alcanzar su objetivo. Los escopeteros, una vez terminado su trabajo, se replegaron a la colina y dieron paso a la milicia de Maximiliano. Los lansquenetes salvaron la hondonada y, con las picas en la cintura, esperaron arriba del talud el choque con los montaeses.

Los helvticos, con el refuerzo de los gascones, superaban en nmero a los rubicundos teutones de tez colorada y nariz quemada por el sol. Pero, mientras que estos estaban frescos y contaban con la ventaja del terrapln, aquellos, desechos por la arcabucera, haban dejado a bastantes de sus hombres por el camino. Las primeras filas, donde se disponan los veteranos y los mejor equipados, fueron las ms castigadas. Colisionaron dos fuerzas parejas; los eficaces hombres de las cumbres y los praderos alpinos contra los fieros guerreros de las llanuras baadas por el Rin. Y el Elba. Los adversarios, separados por una letal maraa de aguzadas picas, intentaban con obcecada cabezonera rebasar a sus oponentes sin un resultado palpable. Algunos soldados armados de montantes y alabardas salieron de entre la masa que los resguardaba, y se atrevieron a cruzar por la malla de astas puntiagudas, astillndolas y desmochando los hierros con sus armas, pero sin otra cosecha que una retirada a tiempo para no ser ensartados por las moharras de las filas de atrs. Enzarzados en equilibrada disputa, ninguno de los dos bloques consegua destacar y quebrantar al otro. El poderoso cuadro suizo era detenido por un contingente de iguales caractersticas, y fue de escasa ayuda para los desbaratados hombres de armas franceses. El Gran Capitn dio ordenes a toda la lnea espaola de avanzar colina abajo. Prspero Colonna atac el ala derecha, donde agonizaban los restos de la caballera francesa, que no resisti la acometida y se retir en desorden. Los gendarmes, en su loca huida, tropezaron aparatosamente con el flanco de la falange suiza. Los piqueros, atropellados por sus propios compaeros, no saban si echarse a un lado o hacer frente a los galos como si de una carga enemiga se tratara. D. Prspero aprovech la confusin para ahondar la brecha en el costado del cuadro. Pedro Navarro condujo a 1.500 de sus soldados a una fiera agarrada contra el flanco izquierdo de los helvticos. Raudos como serpientes, sortearon las picas protegidos por sus rodelas y, como posesos en medio de una danza macabra, dejaron de ser soldados para convertirse en matarifes. Garca de Paredes se agreg con otros 1.500 peones a la hecatombe del cuadro helvtico, cuando las derrengadas capitanas, congregadas en torno a las banderas de sus queridos cantones, se disponan a defenderlas hasta el ltimo hombre. Ciento de suizos quedaron para siempre en aquella tierra reseca, lejos de sus valles y bosques inaccesibles. El bravo Chandieu, que tanto haba deseado la batalla, fue una de las victimas de aquel da. Gonzalo de Crdoba no quiso desaprovechar la ocasin y se uni a la pelea con los 400 caballeros de Prspero Colonna. A travs de la anarqua reinante y del aire enrarecido del crepsculo, divis la cruz blanca de la bandera francesa. Fue a por ella sin pensarlo dos veces. Barri a todos los que se le opusieron, y al comparecer junto al alfrez portador de la ensea, sin ms requisito, le cercen el brazo de un tajo. Quito la mano amputada del asta y entreg el guin al valiente Alonso Prez de Celada, que le cubra la espalda. Los jinetes espolearon la derrota, envolviendo a los piqueros y persiguiendo a los fugitivos. Amparados por la penumbra salvaron la vida muchos franceses. [] Bajas aproximadas: - Espaolas 100 - Francesas 3.000 (+ toda la artillera y el campamento francs)