Edafología. Ciencias Ambientales Lección 1. Edafología. Concepto.

Es una ciencia joven que trata sobre el estudio del suelo. Aparece al final del siglo pasado, si bien se constituye como tal en la "IV Conferencia Internacional sobre Pédologie" celebrada en Roma en 1924 de la que nace la "Sociedad Internacional de Ciencia del Suelo", cuyo primer Congreso se celebra en Washington en 1927.

Su nombre viene del griego 'edaphos' que significa superficie de la tierra, en contraposición de "geos" que denomina al cuerpo cósmico. Estudia el suelo desde todos los puntos de vista: su morfología, su composición, sus propiedades, su formación y evolución, su taxonomía, su distribución, su utilidad, su recuperación y su conservación. Duchaufour (1987) contrapone los conceptos de Ciencia del Suelo y Edafología con un carácter estático en la primera y dinámico en la segunda. Según su criterio la Ciencia del Suelo es tan antigua como el conocimiento del mismo, mientras que la Edafología es más reciente. En la actualidad se confunden ambas y solo los anglosajones utilizan el término Soil Science. La mayoría de los autores atribuyen a V. V. Dokuchaev la paternidad de esta ciencia, si bien en 1837 K. Sprengel publica el primer tratado de Edafología bajo el titulo alemán de "Bodenkunde", por lo que algunos autores lo consideran el pionero, como destaca E. Huguet del Villar (1937), citado por J. Porta (1999). Lección 1. Concepto de suelo. El vocablo suelo deriva de la palabra latina "solum" con la que se denominaba a la superficie sólida de la Tierra, que solo

El nombre propio unido al determinante la sirve para indicar que nos referimos al cuerpo cósmico. como lo es el latino "terra" del que deriva. lo mismo que al decir "a Ana se la ha tragado la tierra". con sus 149 millones de km². pero nosotros consideraremos como suelo a la "capa superior de la superficie sólida del planeta. en la que están o pueden estar enraizadas las plantas y . No obstante. Esta definición etimológica no resulta adecuada al concepto que pretende representar. Los conceptos de suelo y tierra suelen prestarse a confusión.constituye. se utilizan algunos artilugios gramaticales para facilitar la comprensión semántica del término. que tanto sirve para nombrar al cuerpo cósmico como a la superficie del mismo. pues incluso el propio término tierra es en sí mismo confuso. tercer planeta del sistema solar. formada por meteorización de las rocas. al 29 % de la superficie del planeta. queremos significar que no se encuentra en los lugares que frecuenta habitualmente o en el punto donde cabría esperar que estuviese. región o superficie determinada. que alcanza los 510 millones de km². en expresiones tales como "tierra campa". en este sentido cuando hablamos de "la tierra de María Santísima" nos referimos a Andalucía."tierra fuerte" por suelo arcilloso o "tierra vegetal" para expresar que un suelo posee abundante materia orgánica y es muy apto para el cultivo. y que a veces se confunde con él. la que carece de arbolado y solo se usa para siembra de cereal. Otra acepción correspondería al sustantivo sin determinante. Esta acepción es la que mas se acerca al concepto de suelo que vamos a considerar. este planeta sería la Tierra. El nombre común adicionado de la misma partícula sirve para expresar un país. algo que los griegos habían resuelto con los vocablos "geos" y "edaphos". cuya órbita se ubica entre las de Venus y Marte. que representa a la materia inorgánica desmenuzable que cubre la superficie sólida del planeta para diferenciarla de la roca o material coherente.

De cualquier forma. el clima y otros condicionantes de su productividad. En general se usa en plural cuando se quiere indicar su propiedad o ubicación. el relieve. Así ya los primeros cultivadores neolíticos de las Islas Británicas preferían. entre los que hay que incluir el manejo. el término tierra se aplica con mayor frecuencia. El suelo es conocido desde tiempos remotos.que constituye un medio ecológico particular para ciertos tipos de seres vivos". desde el momento en que el hombre se volvió sedentario. coincidiendo con el término campo. Por contra. naciendo de esta manera. la idea de suelo es muy compleja y ha ido evolucionando con el tiempo. . aun hoy. este es el único medio de estudio con un total desprecio hacia la tecnología moderna. aunque en aquellos momentos. así diremos "estas tierras son del señor Marqués" o "las tierras del Cuzco son buenas para la producción de maíz".3 % del área total del planeta. si no el primer concepto de suelo. En este sentido la superficie ocupada por suelos o tierras desciende hasta unos 3200 millones de has. suelos bien drenados y fáciles de trabajar. Los cultivadores prehistóricos tenían una organización parcialmente sedentaria: el tiempo de permanencia en una localidad dependía de su organización agrícola y del carácter de los suelos locales. Durante un tiempo enorme el conocimiento del suelo ha sido únicamente el que dimana de la experiencia y en algunos países.. tuvo necesidad de conocer el suelo. lo que denota una necesidad de conocimiento de este medio. además de a éste. la elección inicial del punto de establecimiento estaba muy condicionada al tipo de suelo. para aposentarse. según sus características físicas. que solo constituyen el 21 % de la considerada inicialmente. si la primera clasificación de suelos en útiles e inútiles. fuese desde un punto de vista exclusivamente utilitario. sus propiedades y su comportamiento. y como el pasado es la clave del presente y la escuela del futuro. y le corresponde únicamente el 6. resulta conveniente revisar esta evolución para adquirir un correcto conocimiento del concepto de suelo. con un criterio económico o de producción y es mas amplio que el de suelo porque incluye. y comenzó a cultivar sus propias cosechas. como soporte de los vegetales.

Pocas indicaciones nos han llegado sobre la concepción. hace unos 4. alumno de Aristóteles. así como la profundidad o desarrollo del suelo.) concibe el suelo. así emplea términos como amarillo ligero o rojo suelto . Los clasifica según las propiedades visibles en la superficie cultivada. grandes observadores. refleja su experiencia personal en los trabajos del campo. persistió durante muchas centurias. que alimentaba las raíces de los árboles. agua y aire. . cabe destacar a Cato el Antiguo (234-149 a. substrato. como color. Virgilio (70-19 a. trata del suelo en dos de los cuatro libros que constituyen las "Geórgicas ".).C. Entre ellos.000 años. escrita hacia el 160 a.).. y finalmente. o concepciones del suelo de la Grecia clásica.000 ó 5. como materia básica del Universo. consecuentemente aumentar la producción de alimentos y fibras. Utiliza como principales criterios el color y la consistencia. Los suelos de China son clasificados en 9 clases .C. por debajo el dominio del reino de la oscuridad. junto con líquidos y gases en proporción variable de sus respectivos componentes. Su concepto de suelo es solo el que deriva de la idea del “medio que soporta la vida vegetal".C. Empédocles (483430 a. quien en su obra "De agri cultura ". que suministraba nutrientes al sistema radicular herbáceo.C. Los conceptos de tierra y suelo eran sinónimos. juntamente con el fuego. Desde siempre el suelo ha sido considerado como una mezcla más o menos suelta de pequeños fragmentos de roca y materiales de origen orgánico. definió el suelo con el término "edaphos " para diferenciarlo de la tierra como cuerpo cósmico. Teofrasto (370-287 a. y distinguió en él varias capas: superficial. con un contenido variable en humus. aparece la primera clasificación real de suelos debida al chino Ping Hua Lee. subsuperficial.) por su gran vinculación con la política de Augusto de reanudar la actividad agrícola. según su facilidad para producir cosechas.C. Un gran número de escritores de la Roma clásica. obtuvieron datos empíricos que permitieron mejorar el tipo de uso y manejo de los suelos y. y la idea de que el suelo fue uno de los componentes básicos de cualquier materia. textura y pedregosidad. con una determinada capacidad productiva.En este mismo sentido.

Es obligado citar al francés Bernard Palissy (1510-1590). que aunque destacó como gran ceramista. Kulbell atribuye dicho principio al humus. muy superior a las de Cato y Varro. Así Wallerius. La aplicación de los métodos y técnicas químicas. Como en todo lo demás. estudia diversas características del suelo. En ella considera el cultivo del suelo como la fuente principal del bienestar humano y como el mejor remedio contra la depravación de las costumbres. es también un oscuro periodo en el desarrollo de la ciencia. A. modifican las técnicas de uso del suelo. y la del suelo no iba a escapar de la generalidad. En el Renacimiento se produce un redescubrimiento de los clásicos y es un periodo de transición hacia la nueva ciencia del siglo XVII. J. en su obra "Chemical Foundations of Agriculture ". en el Siglo XVIII. permiten efectuar los primeros trabajos científicos del suelo.Finalmente Columella. que el denomina "magma unginosum". natural de Cádiz. La caída del Imperio Romano marca el inicio de la Edad Media. que es una de las obras clásicas de agricultura. En su libro " Traité des sels divers et de l'agriculture ". cuya cultura es la más sobresaliente de la época. escribe hacia el año 45 los 12 libros que constituyen "De re rustica ". En el Siglo XVII se inicia la búsqueda del "principio de vegetación" o fuente principal de la nutrición vegetal. afirma que . Los árabes. su corrección e inicia el empleo de abonos minerales naturales. fue un autentico humanista. Destaquemos de este periodo la obra "El libro de la agricultura " debida a Ibn el Awan.

caliza. Es evidente que en lo que concierne a la productividad de los suelos desarrollados sobre rocas. En sus cartas acepta sin reservas la definición de suelo dada por Walz en la que"el suelo está formado por rocas desintegradas y descansa sobre las mismas rocas de que se formó.843. Es tan diferente de la tierra. como se consideraba hasta el siglo XIX. definió al suelo como "el laboratorio químico de la Naturaleza. algo de magnesio. cuyas teorías sobre la fertilidad mineral y química del suelo. humus. a una nutrición exclusivamente mineral. Los trabajos de Liebig en 1. todas las demás direcciones de estudio. La composición química de las plantas es el criterio con que juzga el suelo. al igual que los de Bousignault. de importancia capital por otra parte. alúmina. de una fuente puramente orgánica. consideran al suelo como el almacén de los compuestos químicos suministrados por los minerales. Son pues. los suelos fértiles contienen una sustancia compleja. Ya en el Siglo XIX. hay tantos tipos de suelos como especies de rocas expuestas en la superficie de la .809 considera que "el suelo está compuesto de sílice. el suelo es el tubo de ensayo en el cual puede uno introducir nutrientes para las plantas. en el cual tienen lugar reacciones de descomposición y síntesis de una determinada manera ". tierra y humus. es compartido por Liebig. Para Davy "el suelo es el laboratorio en el cual se prepara el alimento. aunque distingue también la parte mineral y propone que una mezcla conveniente de ambos componentes proporcionaría un óptimo desarrollo. si ha sido transportado.las plantas se alimentan de humus del suelo. oscurecieron debido a su éxito. Berzelius (1779-1848). hacen cambiar el criterio de la nutrición de las plantas. Thaer en 1. Esta sustancia se descompone y desaparece. el humus. con características diversas. consecuencia de la descomposición de las plantas. mientras que la tierra no. Por otra parte. que debe designarse con un nombre distinto. Este punto de vista químico con un enfoque más utilitario. La composición definida por Thaer como característica del suelo refleja la importancia dada por él a los análisis químicos y muestra su concepto del suelo como algo compuesto de dos elementos distintos y yuxtapuestos. ha conservado las mismas relaciones con respecto al material de que se originó”. hierro y otras sustancias en cantidades pequeñas”. representantes de la teoría mineral estricta. Para Liebig.

con una adición de materiales orgánicos. de sus propiedades físicas y químicas sino de su posición en relación con el clima. que contiene los productos de descomposición de plantas y animales. Vemos aparecer aquí. como agentes que alteran el material original. indicando que "las fuerzas que descomponen las rocas nativas y las convierten en suelo son el agua. distinta y separada de la roca nativa compacta. no como formadores de cuerpos nuevos. calor. un cuerpo independiente. Pero aunque éste tiene importancia en la conducta del suelo no parece que se haya dado cuenta de su valor genético. Fallou. el clima caliente debe ser preferido al frío en este aspecto". en su estudio de los suelos de Sajonia. mas o menos desintegrada. Tal idea no se refiere al origen del suelo. la visión geológica del suelo. sino que es una formación . La idea general sobre suelos en el sentido de la Historia Natural. Estos factores genéticos quedan limitados para él a su parte meramente destructiva. El suelo es pues. Cuando el clima es frío se forman menos amoniaco y nitratos en el proceso de destrucción de la materia orgánica y como estas sustancias son importantes para el desarrollo de las plantas. anhídrido carbónico. del hecho de que el suelo es un objeto en equilibrio con el clima. el suelo como tal no pertenece ya a la roca anterior. junto al criterio de suelo como soporte de plantas. no solamente. Es uno de los primeros que se ocupan de los procesos genéticos. la roca ha cambiado en este sentido y menos frecuentemente en su composición. es que pueden subdividirse en dos categorías: suelos meteorizados y suelos lavados. "El suelo es una roca nativa descompuesta. ya que sus condiciones de fertilidad pueden cambiar según el clima. el suelo es un producto de meteorización con que el tiempo destruye incesantemente el manto de rocas de nuestro planeta y gradualmente lo descompone en la masa del suelo". sino a su génesis y deposición. que da una importancia capital al factor roca y que ha condicionado durante mucho tiempo la visión de numerosos investigadores. señala que “geológicamente y en un sentido científico general. Springel define el suelo como una masa de material derivado de minerales.tierra". sino que aparece como algo externo. frío y electricidad". No se puede formar un suelo por un proceso de lavado si antes el agua no toma parte en un proceso de meteorización y descomposición. Un mismo suelo puede tener fertilidad en un lugar y no en otro. oxigeno. Da una importancia fundamental al clima en relación con la materia orgánica y la productividad: "el valor agrícola del suelo depende.

La ciencia del suelo es una ciencia empírica. es la roca alterada al contacto con el aire y aunque Berendt distingue claramente entre suelos y materiales sedimentarios sueltos. como parte de la materia muerta que forma la envoltura sólida de la Tierra. Como las rocas no proceden de la eternidad. en parte. en parte. sino como una rama de la química agrícola. su zonalidad. como veremos al tratar el problema de la clasificación. Hilgard indica que "las diferencias climáticas pueden influir materialmente en el carácter de los suelos formados sobre un mismo tipo de roca" y precisa. Sin embargo. la naturaleza misma es su fuente. "el suelo es la capa superior de meteorización de la corteza sólida de la tierra". aunque las ideas de Dokuchaev influyeron posteriormente sobre él. porque escribe: "la porción orgánica del suelo no puede originarse hasta que el suelo se ha formado. requieren comida y solamente pueden obtenerla del suelo". tal vez como reacción al excesivo concepto químico de su tiempo. Su criterio es típicamente geológico. por ciertos vegetales descompuestos. Lo mismo podemos decir de Raman. es función de las distintas condiciones de las regiones naturales. Berendt y Lang el suelo es un producto geológico. Igualmente el criterio de fertilidad tiene para él una importancia decisiva. Su definición del suelo como "el material mas o menos suelto y . sino que son formaciones de épocas geológicas. La ciencia del suelo no se reconoce como una ciencia por si misma. no llega nunca a describir un perfil como tal y no llega a comprender la génesis del suelo. importancia que transmite al Bureau of Soil y a sus seguidores. ya que escribe: "hasta hace poco la agricultura se enfocaba desde el punto de vista químico. Aunque estos puntos de vista. se piensa que un análisis químico puede dar una idea completa sobre el suelo.geológica por sí misma". la regularidad de la distribución de los suelos. Para Werner. Las observaciones en suelos sobre sus relaciones geognósticas o sobre su relación a las formaciones de estratos o rocas subyacentes son de especial importancia". parecen modernos y sus conocimientos sobre suelos los obtuvo del estudio de cortes verticales. el humus". no tiene en cuenta la constitución morfológica como resultado de un proceso genético y es el factor roca madre su principal criterio de clasificación. está de acuerdo con Lang que escribe: "como parte de la corteza terrestre. el suelo es un producto histórico de la tierra edificado. el suelo no es mas que una clase de roca. ya que las plantas y los animales. cuando escribe. de material pétreo destruido y transformado químicamente.

clima. Pensó que el suelo era un cuerpo natural con expresión variable en el espacio y en el tiempo. Lo mas importante de la obra de Dokutchaev es que creó una filosofía conectada con las numerosas relaciones e interrelaciones que existen entre rocas. suelos. nombres que subsisten actualmente. material originario y tiempo". Define al suelo como "la capa externa de la corteza de la tierra. en los que propone una clasificación de suelos naturales o "normales" y acuña algunos de los más famosos nombres de suelos: chernozem. como vemos. en ellos observó una secuencia de capas horizontales a las que llamó horizontes. por el concepto geológico o químico.friable en el cual. así como otras condiciones de crecimiento". aguas superficiales y freáticas. que constantemente se manifiestan ellas mismas como un resultado de la actividad combinada de los siguientes agentes: clima. se refiere únicamente a la producción de cosechas. más o menos coloreadas por el humus. por medio de sus raíces. Se utilizaban en cada caso los métodos y las técnicas de diversas ciencias como Física. En 1882 Dokutchaev inició un estudio sobre evaluación agrícola y capacidad de uso de la tierra en la provincia de Gorkiy. De aquí surgen los catorce volúmenes de "Data on Land Appraisal in Nizhnii-Novgorod Province " (1886). a los que denominó perfiles. fauna y hombre. Fue preciso esperar al fin del siglo XIX para que el suelo. ha estado dominada en Europa Occidental y Estados Unidos. flora. Finalmente definió los suelos como: "Las formaciones superficiales minerales y orgánicas. Ya en el Siglo XX. las plantas encuentran un sostén y un alimento. llegase a ser el objeto de una ciencia especial. Otra de las innovaciones introducidas por Dokutchaev fue la realización de cortes verticales. junto con la preocupación de mejorar las técnicas agrícolas. propiamente definido. organismos vivos y muertos (plantas y animales). sierozem y podsol. La ciencia del suelo. usualmente no . Química y Geología. Marbut (1863-1935) llegó a ser uno de los investigadores más conocidos en la Edafología mundial y fundador de la escuela americana de Edafología. geomorfología. solonchak.

S3. y son variables independientes. S4. extensa y profunda. r. porosidad. con el que se trata al sistema suelo como un sistema dinámico. S1. probablemente también. una síntesis del suelo como la que expone en los comienzos de su libro "El Suelo": . en el que las sustancias pueden ser adicionadas o extraídas de él y que se caracteriza por un conjunto de propiedades que se pueden designar por símbolos. propiedades que se conocen como factores condicionantes. estructura. Pero un limitado número de propiedades será suficiente para delimitar el estado de un sistema. S2. o. tales como: clima del suelo. Esto puede expresarse mediante la siguiente ecuación que relaciona las propiedades del suelo y los factores formadores: S = f (cl. t) La magnitud de cualquiera de las propiedades del tipo S tales como pH. clase y número de organismos y topografía. S2.. lo que expresa con la ecuación: f (S1. r. carbonatos. Entre los científicos españoles. pasando por una serie de estados intermedios.) = 0 Esta ecuación sería cierta para un momento determinado.. Es necesario introducir una nueva variable que es el tiempo. que difiere del material subyacente en color. S4. en procesos químicos. contenido en arcilla. introduciendo estas variables nace la nueva ecuación: f (cl. está determinada por los factores formadores del suelo.. reacción y morfología". establece de manera tan clara. o..) = 0 Hay un número de propiedades que afectan al sistema suelo que no son inherentes al mismo. S3. textura. p. y con tanta trascendencia. composición química. pero el material original va evolucionando progresivamente hasta dar un suelo estable. características biológicas y.consolidada que varia en espesor desde una fina película a varios metros.. ninguno antes de Albareda.. Jenny considera el suelo como un sistema físico abierto. constitución física.

Una solución consiste en definir la unidad mínima de suelo. . El criterio que utilicemos para establecerlo condicionará toda la sistemática. forma el "polipedón" que constituye una unidad de suelo para la clasificación y cartografía. y las verticales han de corresponder a todo el suelo. los cuerpos objeto de su estudio tienen unos límites claros. construida necesariamente sobre él . abruptos.Formación limítrofe. lavados y evaporaciones. aunque sea de espesor variable. mientras que un suelo concreto. Representa el límite arbitrario entre el suelo y el no suelo y es comparable en muchos aspectos a la celdilla unidad de un cristal. o incluso discontinuo. un individuo-suelo. definidos. seres vivos y restos de la vida. En otras Ciencias Naturales. crecimientos y destrucciones. zona en que se compenetran la parte sólida. Su forma es semejante a un prisma hexagonal. dependiendo de la variabilidad del suelo. una complejidad natural sometida a una complejidad dinámica. Individuo suelo. Las dimensiones laterales del pedón han de ser lo suficientemente grandes para que permitan estudiar la naturaleza de cualquier horizonte. El perfil del suelo queda representado por una cualquiera de las caras verticales de este pedón . y su área basal varía desde uno a diez metros cuadrados. líquida y gaseosa de la Tierra. cambia en sus márgenes de una manera con frecuencia continua hacia otros individuos-suelo con diferentes propiedades. En esta línea. El conjunto de pedones contiguos con características similares. la "Soil Taxonomy" del USDA (United States Department of Agriculture) define el "pedón" como el más pequeño volumen que puede ser llamado suelo. Concepto de suelo. lo mineral y lo orgánico.

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