Está en la página 1de 14

CARACTERISTICAS DE LOS MATERIALES Material compuesto, sustancia obtenida por la combinacin de dos o ms materiales diferentes.

Un material compuesto puede presentar propiedades mecnicas y fsicas especiales, ya que combina las mejores propiedades de sus componentes y suprime sus defectos. Por ejemplo, el plstico reforzado con fibra de vidrio combina la alta resistencia de las delgadas fibras de vidrio con la ductilidad y la resistencia qumica del plstico; Los materiales compuestos suelen elaborarse con fibras sintticas integradas en una matriz, material que las rodea y las fija. El tipo de material compuesto ms utilizado es el compuesto de matriz polmera que consiste en fibras de un material cermico, como el carbono o el vidrio, insertadas en una matriz plstica. El componente fibroso de refuerzo de estos materiales puede consistir en fibras continuas o en segmentos cortos. Si se utilizan fibras cortas, stas deben ser de mayor dimetro. Se suelen utilizar fibras largas continuas para elaborar materiales destinados a estructuras de alto rendimiento. A pesar de presentar ventajas considerables sobre los materiales convencionales, estos materiales tienen algunos inconvenientes. Por ejemplo, los materiales compuestos de matriz polmera y otros tienden a ser muy anisotrpicos, es decir, su resistencia, rigidez y otras propiedades fsicas son diferentes de acuerdo a la orientacin del material. La utilizacin generalizada de materiales compuestos no es posible an debido a su elevado coste de fabricacin. En la actualidad el proceso de produccin de estos materiales es un proceso muy laborioso. Sin embargo, a medida que se desarrollen y mejoren estas tcnicas, ser posible producir grandes volmenes de materiales compuestos con menor coste, lo que ampliar la utilizacin de estos materiales en muchos otros campos.

METALES INTRODUCCION Metales, grupo de elementos qumicos que presentan todas o gran parte de las siguientes propiedades fsicas: estado slido a temperatura normal, excepto el mercurio que es lquido; opacidad, excepto en capas muy finas; buenos conductores elctricos y trmicos; brillantes, una vez pulidos, y estructura cristalina en estado slido. Metales y no metales se encuentran separados en el sistema peridico por una lnea diagonal de elementos. Los elementos a la izquierda de esta diagonal son los metales, y los elementos a la derecha son los no metales. Los elementos que integran esta diagonal boro, silicio, germanio, arsnico, antimonio, teluro, polonio y stato tienen propiedades tanto metlicas como no metlicas. Los elementos metlicos ms comunes son los siguientes: aluminio, bario, berilio, bismuto, cadmio, calcio, cerio, cromo, cobalto, cobre, oro, iridio, hierro, plomo, litio, magnesio, manganeso, mercurio, molibdeno, nquel,

osmio, paladio, platino, potasio, radio, rodio, plata, sodio, tantalio, talio, torio, estao, titanio, volframio, uranio, vanadio y cinc. Los elementos metlicos se pueden combinar unos con otros y tambin con otros elementos formando compuestos, disoluciones y mezclas. Una mezcla de dos o ms metales o de un metal y ciertos no metales como el carbono se denomina aleacin. Las aleaciones de mercurio con otros elementos metlicos son conocidas como amalgamas.

PROPIEDADES FISICAS Los metales muestran un amplio margen en sus propiedades fsicas. La mayora de ellos son de color grisceo, pero algunos presentan colores distintos; el bismuto es rosceo, el cobre rojizo y el oro amarillo. En otros metales aparece ms de un color, y este fenmeno se denomina pleocrosmo. El punto de fusin de los metales vara entre los -39 C del mercurio y los 3.410 C del volframio. El iridio, con una densidad relativa de 22,4, es el ms denso de los metales. Por el contrario, el litio es el menos denso, con una densidad relativa de 0,53. La mayora de los metales cristalizan en el sistema cbico, aunque algunos lo hacen en el hexagonal y en el tetragonal (vase Cristal). La ms baja conductividad elctrica la tiene el bismuto, y la ms alta a temperatura ordinaria la plata. (Para conductividad a baja temperatura vase Criogenia; Superconductividad.) La conductividad en los metales se puede reducir mediante aleaciones. Todos los metales se expanden con el calor y se contraen al enfriarse. Ciertas aleaciones, como las de platino e iridio, tienen un coeficiente de dilatacin extremadamente bajo. Los metales suelen ser duros y resistentes. Aunque existen ciertas variaciones de uno a otro, en general los metales tienen las siguientes propiedades: dureza o resistencia a ser rayados; resistencia longitudinal o resistencia a la rotura; elasticidad o capacidad de volver a su forma original despus de sufrir deformacin; maleabilidad o posibilidad de cambiar de forma por la accin del martillo; resistencia a la fatiga o capacidad de soportar una fuerza o presin continuadas, y ductilidad o posibilidad de deformarse sin sufrir roturas. Vase Ciencia y tecnologa de los materiales.

PROPIEDADES QUIMICAS Es caracterstico de los metales tener valencias positivas en la mayora de sus compuestos. Esto significa que tienden a ceder electrones a los tomos con los que se enlazan. Tambin tienden a formar xidos bsicos. Por el contrario, elementos no metlicos como el nitrgeno, azufre y cloro tienen valencias negativas en la mayora de sus compuestos, y tienden a adquirir electrones y a formar xidos cidos.

Los metales tienen energa de ionizacin baja: reaccionan con facilidad perdiendo electrones para formar iones positivos o cationes. De este modo, los metales forman sales como cloruros, sulfuros y carbonatos, actuando como agentes reductores (donantes de electrones).

ESTRUCTURA ELECTRONICA En sus primeros esfuerzos para explicar la estructura electrnica de los metales, los cientficos esgrimieron las propiedades de su buena conductividad trmica y elctrica para apoyar la teora de que los metales se componen de tomos ionizados, cuyos electrones libres forman un mar homogneo de carga negativa. En 1928, el fsico alemn Arnold Sommerfeld sugiri que los electrones en los metales se encuentran en una disposicin cuntica en la que los niveles de baja energa disponibles para los electrones se hallan casi completamente ocupados (vase tomo; Teora cuntica). En el mismo ao, el fsico estadounidense de origen suizo Flix Bloch, y ms tarde el fsico francs Louis Brillouin, aplicaron esta idea en la hoy aceptada teora de bandas para los enlaces en los slidos metlicos. De acuerdo con dicha teora, todo tomo de metal tiene nicamente un nmero limitado de electrones de valencia con los que unirse a los tomos vecinos. PLASTICOS

INTRODUCCION Plsticos, materiales polmeros orgnicos (compuestos formados por molculas orgnicas gigantes) que son plsticos, es decir, que pueden deformarse hasta conseguir una forma deseada por medio de extrusin, moldeo o hilado. Las molculas pueden ser de origen natural, por ejemplo la celulosa, la cera y el caucho (hule) natural, o sintticas, como el polietileno y el nailon. Los plsticos son resinas sintticas cuyas molculas son polmeros, grandes cadenas orgnicas. Los plsticos son duraderos y ligeros. El petrleo se refina para formar molculas orgnicas pequeas, llamadas monmeros, que luego se combinan para formar polmeros resinosos, que se moldean o extruyen para fabricar productos de plstico. Los plsticos se caracterizan por una alta relacin resistencia/densidad, unas propiedades excelentes para el aislamiento trmico y elctrico y una buena resistencia a los cidos, lcalis y disolventes.

HISTORIA El celuloide tuvo un notable xito comercial a pesar de ser inflamable y deteriorarse al exponerlo a la luz. El desarrollo de estas sustancias se inici en 1860, cuando el fabricante estadounidense de bolas de billar Phelan and Collander ofreci una recompensa de 10.000 dlares a quien consiguiera un sustituto aceptable del marfil natural. Una de las personas que optaron al premio fue el inventor estadounidense Wesley Hyatt, quien desarroll un mtodo de procesamiento a presin de la piroxilina, un nitrato de celulosa de baja nitracin tratado previamente con alcanfor y una cantidad mnima de alcohol. Durante las dcadas siguientes aparecieron de forma gradual ms tipos de plsticos. Se inventaron los primeros plsticos totalmente sintticos: un grupo de plsticos termoestables o resinas desarrollado hacia 1906 por el qumico estadounidense de origen belga Leo Hendrik Baekeland, y comercializado con el nombre de baquelita. Entre los productos desarrollados durante este periodo estn los polmeros naturales alterados, como el rayn, fabricado a partir de la celulosa, del nitrato de celulosa o del etanoato de celulosa. Entre 1920 y 1930 apareci un buen nmero de nuevos productos, como el etanoato de celulosa (llamado originalmente acetato de celulosa), utilizado en el moldeo de resinas y fibras, y el policloruro de vinilo (PVC), empleado en tuberas y recubrimientos de vinilo. Otro descubrimiento fundamental en la dcada de 1930 fue la sntesis del nailon.

Uno de los plsticos ms populares desarrollados durante este periodo es el metacrilato de metilo polimerizado, que se comercializ en Gran Bretaa con el nombre de Perspex y como Lucite en Estados Unidos, y que se conoce en espaol como plexigls. Este material tiene unas propiedades pticas excelentes; puede utilizarse para gafas y lentes, o en el alumbrado pblico o publicitario. Las resinas de poliestireno, comercializadas alrededor de 1937, se caracterizan por su alta resistencia a la alteracin qumica y mecnica a bajas temperaturas y por su escasa absorcin de agua. Estas propiedades hacen del poliestireno un material adecuado para aislamientos y accesorios utilizados a bajas temperaturas, como en instalaciones de refrigeracin y en aeronaves destinadas a los vuelos a gran altura. El PTFE (politetrafluoretileno), sintetizado por primera vez en 1938, se comercializ con el nombre de tefln en 1950. Otro descubrimiento fundamental en la dcada de 1930 fue la sntesis del nailon. Durante los aos de la posguerra se mantuvo el elevado ritmo de los descubrimientos y desarrollos de la industria de los plsticos. Tuvieron especial inters los avances en plsticos, como los policarbonatos, los acetatos y las poliamidas. Se utilizaron otros materiales sintticos en lugar de los metales en componentes para maquinaria, cascos de seguridad, aparatos sometidos a altas

temperaturas y muchos otros productos empleados en lugares con condiciones ambientales extremas. En 1953, el qumico alemn Karl Ziegler desarroll el polietileno, y en 1954 el italiano Giulio Natta desarroll el polipropileno, que son los dos plsticos ms utilizados en la actualidad. En 1963, estos dos cientficos compartieron el Premio Nobel de Qumica por sus estudios acerca de los polmeros. Por el proceso de polimerizacin, los plsticos se pueden clasificar en polmeros de condensacin y polmeros de adicin. Las reacciones de condensacin producen diferentes longitudes de polmeros, mientras que las reacciones de adicin producen longitudes especficas. Por otro lado, las polimerizaciones por condensacin generan pequeas cantidades de subproductos, como agua, amonaco y etilenglicol, mientras las reacciones de adicin no producen ningn subproducto. Algunos polmeros tpicos de condensacin son el nailon, los poliuretanos y los polisteres. Entre los polmeros de adicin se encuentran el polietileno, el polipropileno, el policloruro de vinilo y el poliestireno. Las masas moleculares medias de los polmeros de adicin son generalmente mayores que las de los polmeros de condensacin. El plstico se procesa de formas distintas, segn sea termoplstico o termoestable. Los termoplsticos, formados por polmeros lineales o ramificados, pueden fundirse. Se ablandan cuando se calientan y se endurecen al enfriarse. Lo mismo ocurre con los plsticos termoestables que estn poco entrecruzados. No obstante, la mayora de los termoestables ganan en dureza cuando se calientan; el entrecruzado final que los vuelve rgidos se produce cuando se ha dado forma al plstico. La naturaleza qumica de un plstico depende del monmero (la unidad repetitiva) que compone la cadena del polmero. Por ejemplo, las poliolefinas estn compuestas de monmeros de olefinas, que son hidrocarburos de cadena abierta con al menos un doble enlace. El polietileno es una poliolefina. Su monmero es el etileno. Otros tipos de polmeros son los acrlicos (como el polimetacrilato), los poliestirenos, los halogenuros de vinilo (como el policloruro de vinilo), los polisteres, los poliuretanos, las poliamidas (como el nailon), los politeres, los acetatos y las resinas fenlicas, celulsicas o de aminas. La fabricacin de los plsticos y sus manufacturados implica cuatro pasos bsicos: obtencin de las materias primas, sntesis del polmero bsico, obtencin del polmero como un producto utilizable industrialmente y moldeo o deformacin del plstico hasta su forma definitiva. En un principio, la mayora de los plsticos se fabricaban a partir de resinas de origen vegetal, como la celulosa (del algodn), el furfural (de la cscara de la avena), aceites de semillas y derivados del almidn o del carbn. La casena de la leche era uno de los materiales no vegetales utilizados. A pesar de que la produccin del nailon se basaba originalmente en el carbn, el aire y el agua, y de

que el nailon 11 se fabrica todava con semillas de ricino, la mayora de los plsticos se elaboran hoy con derivados del petrleo. Las materias primas derivadas del petrleo son tan baratas como abundantes. No obstante, dado que las existencias mundiales de petrleo tienen un lmite, se estn investigando otras fuentes de materias primas, como la gasificacin del carbn. El primer paso en la fabricacin de un plstico es la polimerizacin. Como se comentaba anteriormente, los dos mtodos bsicos de polimerizacin son las reacciones de condensacin y las de adicin. Estos mtodos pueden llevarse a cabo de varias maneras. En la polimerizacin en masa se polimeriza slo el monmero, por lo general en una fase gaseosa o lquida, si bien se realizan tambin algunas polimerizaciones en estado slido. Mediante la polimerizacin en disolucin se forma una emulsin que se coagula seguidamente. En la polimerizacin por interface los monmeros se disuelven en dos lquidos inmiscibles y la polimerizacin tiene lugar en la interface entre los dos lquidos. Con frecuencia se utilizan aditivos qumicos para conseguir una propiedad determinada. Por ejemplo, los antioxidantes protegen el polmero de degradaciones qumicas causadas por el oxgeno o el ozono. De una forma parecida, los estabilizadores lo protegen de la intemperie. Los plastificantes producen un polmero ms flexible, los lubricantes reducen la friccin y los pigmentos colorean los plsticos. Algunas sustancias ignfugas y antiestticas se utilizan tambin como aditivos. Muchos plsticos se fabrican en forma de material compuesto, lo que implica la adicin de algn material de refuerzo (normalmente fibras de vidrio o de carbono) a la matriz de la resina plstica. Los materiales compuestos tienen la resistencia y la estabilidad de los metales, pero por lo general son ms ligeros. Las tcnicas empleadas para conseguir la forma final y el acabado de los plsticos dependen de tres factores: tiempo, temperatura y deformacin. La naturaleza de muchos de estos procesos es cclica, si bien algunos pueden clasificarse como continuos o semicontinuos. Una de las operaciones ms comunes es la extrusin. Una mquina de extrusin consiste en un aparato que bombea el plstico a travs de un molde con la forma deseada. Los productos extrusionados, como por ejemplo los tubos, tienen una seccin con forma regular. La mquina de extrusin tambin realiza otras operaciones, como moldeo por soplado o moldeo por inyeccin. Otros procesos utilizados son el moldeo por compresin, en el que la presin fuerza al plstico a adoptar una forma concreta, y el moldeo por transferencia, en el que un pistn introduce el plstico fundido a presin en un molde. El calandrado es otra tcnica mediante la que se forman lminas de plstico. Algunos plsticos, y en particular los que tienen una elevada resistencia a la temperatura, requieren procesos de fabricacin especiales. Por ejemplo, el politetrafluoretileno tiene una viscosidad de fundicin tan alta que debe ser prensado para conseguir la forma

deseada, y sinterizado, es decir, expuesto a temperaturas extremadamente altas que convierten el plstico en una masa cohesionada sin necesidad de fundirlo. Una de las aplicaciones principales del plstico es el empaquetado. Se comercializa una buena cantidad de polietileno de baja densidad en forma de rollos de plstico transparente para envoltorios. El polietileno de alta densidad se usa para pelculas plsticas ms gruesas, como la que se emplea en las bolsas de basura. Se utilizan tambin en el empaquetado: el polipropileno, el poliestireno, el policloruro de vinilo (PVC) y el policloruro de vinilideno. Este ltimo se usa en aplicaciones que requieren estanqueidad, ya que no permite el paso de gases (por ejemplo, el oxgeno) hacia dentro o hacia fuera del paquete. De la misma forma, el polipropileno es una buena barrera contra el vapor de agua; tiene aplicaciones domsticas y se emplea en forma de fibra para fabricar alfombras y sogas. La construccin es otro de los sectores que ms utilizan todo tipo de plsticos, incluidos los de empaquetado descrito anteriormente. El polietileno de alta densidad se usa en tuberas, del mismo modo que el PVC. ste se emplea tambin en forma de lminas como material de construccin. Muchos plsticos se utilizan para aislar cables e hilos, y el poliestireno aplicado en forma de espuma sirve para aislar paredes y techos. Tambin se hacen con plstico marcos para puertas, ventanas y techos, molduras y otros artculos. Otros sectores industriales, en especial la fabricacin de motores, dependen tambin de estos materiales. Algunos plsticos muy resistentes se utilizan para fabricar piezas de motores, como colectores de toma de aire, tubos de combustible, botes de emisin, bombas de combustible y aparatos electrnicos. Muchas carroceras de automviles estn hechas con plstico reforzado con fibra de vidrio. Los plsticos se emplean tambin para fabricar carcasas para equipos de oficina, dispositivos electrnicos, accesorios pequeos y herramientas. Entre las aplicaciones del plstico en productos de consumo se encuentran los juguetes, las maletas y artculos deportivos. Dado que los plsticos son relativamente inertes, los productos terminados no representan ningn peligro para el fabricante o el usuario. Sin embargo, se ha demostrado que algunos monmeros utilizados en la fabricacin de plsticos producen cncer. De igual forma, el benceno, una materia prima en la fabricacin del nailon, es un carcingeno. Los problemas de la industria del plstico son similares a los de la industria qumica en general. La mayora de los plsticos sintticos no pueden ser degradados por el entorno. Al contrario que la madera, el papel, las fibras naturales o incluso el metal y el vidrio, no se oxidan ni se descomponen con el tiempo. Se han desarrollado algunos plsticos degradables, pero ninguno ha demostrado ser vlido para las condiciones requeridas en la mayora de los vertederos de basuras. En definitiva, la eliminacin de los plsticos representa un problema medioambiental. El mtodo ms prctico para solucionar este problema es el reciclaje, que se utiliza, por ejemplo, con las botellas de bebidas gaseosas fabricadas con tereftalato de polietileno. En este caso, el reciclaje es un proceso bastante sencillo. Se estn

desarrollando soluciones ms complejas para el tratamiento de los plsticos mezclados de la basura, que constituyen una parte muy visible, si bien relativamente pequea, de los residuos slidos. CRISTALES

INTRODUCCION Cristal, porcin homognea de materia con una estructura atmica ordenada y definida y con forma externa limitada por superficies planas y uniformes simtricamente dispuestas. Los cristales se producen cuando un lquido forma lentamente un slido; esta formacin puede resultar de la congelacin de un lquido, el depsito de materia disuelta o la condensacin directa de un gas en un slido. Los ngulos entre las caras correspondientes de dos cristales de la misma sustancia son siempre idnticos, con independencia del tamao o de la diferencia de forma superficial. La mayor parte de la materia slida muestra una disposicin ordenada de tomos y tiene estructura cristalina. Los slidos sin estructura cristalina, como el vidrio, se denominan amorfos. Debido a su estructura, son ms parecidos a un lquido que a un slido. Se conocen como lquidos superenfriados.

FORMACION En el interior del manto terrestre, a gran profundidad, las condiciones de presin y temperatura son tales que las rocas estn fundidas formando un material fluido que denominamos magma. El magma puede enfriarse al acercarse a la superficie y solidificarse constituyendo rocas de tipo gneo (vase Rocas gneas). Si el enfriamiento es muy rpido, como sucede en el caso de la lava que sale al exterior en los procesos volcnicos, no da tiempo, en el proceso de solidificacin, a que los tomos de los minerales se organicen formando cristales; pero si el enfriamiento es ms lento y tiene lugar en el interior de la corteza, los tomos tienen tiempo para constituir estructuras ordenadas que es lo que denominamos cristales. Esto sucede, por ejemplo, en el caso del granito, formado por enfriamiento lento de ciertos tipos de magma que dan como resultado una roca en la que podemos ver los diferentes minerales componentes individualizados y cristalizados. Los mismos lquidos, que se solidifican lentamente en las profundidades de la Tierra para formar granito, son expulsados a veces en forma de lava a la superficie donde se enfran muy rpido formando una roca vtrea llamada obsidiana. Si el enfriamiento es algo ms lento, se forma una roca llamada felsita; su estructura es cristalina, pero con cristales demasiado pequeos para ser vistos sin microscopio.

Una estructura as se llama criptocristalina o afantica. Un enfriamiento an ms lento produce una roca de estructura porfdica, en la que algunos cristales son suficientemente grandes para ser visibles; esta roca, que puede tener la misma composicin que la obsidiana, la felsita o el granito, se llama riolita. El granito, la riolita y la felsita no son homogneos y por tanto no pueden ser un nico cristal; son, sin embargo, rocas cristalinas. Cada uno de los constituyentes minerales de estas rocas est presente en forma de cristales que, aun siendo pequeos, son homogneos. Las sustancias que se solidificaron primero durante el enfriamiento de la roca fundida muestran la disposicin usual de las caras de sus cristales. Las que se solidificaron despus, por tener una menor temperatura de congelacin, se vieron obligadas a ocupar los intersticios libres y, por tanto, su aspecto externo est deformado. La tendencia a la cristalizacin disminuye con la viscosidad creciente del lquido; si una disolucin queda muy supersaturada o superenfriada se hace muy viscosa, y la cristalizacin deviene casi imposible. Un enfriado o una evaporacin adicional del solvente produce primero un jarabe y luego un vidrio.

CRISTALOGRAFIA El estudio del crecimiento, la forma y la geometra de los cristales se llama cristalografa. Cuando las condiciones son favorables, cada elemento o compuesto qumico tiende a cristalizarse en una forma definida y caracterstica. As, la sal tiende a formar cristales cbicos; pero el granate, que ocasionalmente forma tambin cubos, se encuentra con ms frecuencia en dodecaedros (slidos con 12 caras) o triaquisoctaedros (slidos con 24 caras). A pesar de sus hbitos diferentes (formas de cristalizacin), la sal y el granate cristalizan siempre en la misma clase y sistema. En teora son posibles treinta y dos clases cristalinas; pero slo una docena de clases incluye a casi todos los minerales comunes, y algunas clases nunca se han observado. Las treinta y dos clases se agrupan en seis sistemas cristalinos, caracterizados por la longitud y posicin de sus ejes (lneas imaginarias que pasan por el centro del cristal e intersectan las caras definiendo relaciones de simetra en el cristal). Los minerales de cada sistema comparten algunas caractersticas de simetra y forma cristalina, as como muchas propiedades pticas importantes.

OTRAS PROPIEDADES CRISTALINAS El hbito de cualquier mineral incluye muchas otras propiedades basadas en la estructura cristalina. Por ejemplo, la argentita, una mena comn de plata, cristaliza en la misma clase que el granate y la sal, pero suele encontrarse en masas criptocristalinas irregulares. La fluorita, otro mineral comn, tambin cristaliza en la

misma clase y forma normalmente cubos; cuando se fractura, tiende a dividirse en fragmentos octadricos perfectos. La sal se rompe en fragmentos cbicos, y el granate no tiene planos de exfoliacin bien definidos. Algunas sustancias tienden a formar mltiples cristales que crecen los unos sobre los otros. Algunos cristales, cuando se comprimen, producen cargas elctricas en sus extremos; otros producen cargas similares cuando se calientan. Estas propiedades, llamadas piezoelectricidad y piroelectricidad respectivamente, son mostradas de modo notable por el cuarzo. Por esta razn, los cristales de cuarzo se usan en sonares y en muchos tipos de aparatos de radio. En un transistor, se utilizan propiedades especiales de los cristales de germanio y silicio para amplificar una corriente elctrica. Otro dispositivo electrnico, la clula solar, utiliza un cristal de sulfuro de silicio o cadmio para convertir la luz del Sol en energa elctrica (vase Batera). Se ha trabajado mucho en los ltimos aos en la produccin de monocristales de sustancias que son normalmente criptocristalinas. Por ejemplo, se pueden hacer crecer grandes monocristales de metales con diversos mtodos. El ms sencillo, consiste en fundir el metal en una vasija cnica, con el vrtice hacia abajo, y hacerla descender lentamente desde el horno. Si se dan las condiciones adecuadas, se forma una nica semilla en la punta del cono y crece hasta llenar la vasija. Estos monocristales suelen diferir notablemente de los metales en su forma usual. Los cristales puros, especialmente diseados, se producen en la actualidad con tcnicas avanzadas, como la epitaxia de haz molecular, para su uso en semiconductores, circuitos integrados y otros sistemas importantes de tecnologa moderna. Cuando los rayos X atraviesan los tomos de un cristal dispuestos de forma simtrica, stos se comportan como una red de difraccin, desviando los rayos en figuras regulares. Fotografas de estas figuras dan a los cientficos una base para deducir muchos datos relativos a la naturaleza del cristal. La disposicin real de los tomos en los cristales puede observarse en imgenes producidas por microscopios electrnicos de transmisin (vase Microscopio) y dispositivos de emisin de campo inico. Una regla bsica de la cristalografa ha sido durante mucho tiempo que ninguna estructura cristalina poda tener simetra pentagonal o de orden cinco. Se pensaba que dicha simetra no poda mostrar la periodicidad traslacional requerida en los cristales. Sin embargo, en 1984, un grupo de cientficos descubri una aleacin de aluminio y magnesio que pareca violar la regla. Su figura de difraccin indicaba que tena la simetra de un icosaedro (slido con 20 caras) con 10 ejes con simetra rotacional de tercer orden y 6 con simetra rotacional de quinto orden. Este descubrimiento abre la posibilidad de que exista toda una nueva fase de materia slida organizada, distinta de los cristales y los vidrios.

MADERA Madera, sustancia dura y resistente que constituye el tronco de los rboles y se ha utilizado durante miles de aos como combustible y como material de construccin. Aunque el trmino madera se aplica a materias similares de otras partes de las plantas, incluso a las llamadas venas de las hojas, en este artculo slo se va a hablar de las maderas de importancia comercial. La madera consiste en pequeos tubos que transportan agua, y los minerales disueltos en ella, desde las races a las hojas. Estos vasos conductores estn dispuestos verticalmente en el tronco. Cuando cortamos el tronco en paralelo a su eje, la madera tiene vetas rectas. En algunos rboles, sin embargo, los conductos estn dispuestos de forma helicoidal, es decir, enrollados alrededor del eje del tronco. Un corte de este tronco producir madera con vetas cruzadas, lo que suele ocurrir al cortar cualquier rbol por un plano no paralelo a su eje. El tronco de un rbol no crece a lo alto, excepto en su parte superior, sino a lo ancho. La nica parte del tronco encargada del crecimiento es una fina capa que lo rodea llamada cambium. En los rboles de las zonas de clima templado, el crecimiento no es constante. La madera que produce el cambium en primavera y en verano es ms porosa y de color ms claro que la producida en invierno. De esta manera, el tronco del rbol est compuesto por un par de anillos concntricos nuevos cada ao, uno ms claro que el otro. Por eso se llaman anillos anuales. Aunque la fina capa de cambium es la nica parte del tronco que est viva, en el sentido de que es la parte que crece, tambin hay clulas vivas esparcidas por el xilema de la albura. Segn envejecen los rboles, el centro del tronco muere; los vasos se atascan y se llenan de goma o resina, o se quedan huecos. Esta parte central del tronco se llama duramen. Los cambios internos de los rboles van acompaados de cambios de color, diferentes segn cada especie, por lo que el duramen suele ser ms oscuro que la albura. Las maderas se clasifican en duras y blandas segn el rbol del que se obtienen. La madera de los rboles de hoja caduca se llama madera dura, y la madera de las conferas se llama blanda, con independencia de su dureza Los nudos son reas del tronco en las que se ha formado la base de una rama. Cuando la madera se corta en planchas, los nudos son discontinuidades o irregularidades circulares que aparecen en las vetas. Donde nacen las ramas del

rbol, los anillos del nudo continan las vetas del tronco; pero segn sale a la superficie, las vetas rodean al nudo y la rama crece aparte. Durante la fase de secado de la madera (ver ms abajo), sta se encoge segn la direccin de la veta, y los nudos se encogen con ms rapidez que el resto. Los nudos superficiales suelen desprenderse de las planchas y dejan agujeros. Los nudos de la base no se desprenden, pero deforman la madera que los rodea debido a su encogimiento ms acusado, y debilitan las tablas incluso ms que los agujeros que dejan los otros nudos. Los nudos de la madera no son deseables por consideraciones estticas, aparte de su efecto debilitador. Sin embargo algunos tipos de madera con nudos, como el pino, s resultan vistosas por el dibujo de su veta y se utilizan para decoracin y revestimiento de paredes. Las propiedades principales de la madera son resistencia, dureza, rigidez y densidad. sta ltima suele indicar propiedades mecnicas puesto que cuanto ms densa es la madera, ms fuerte y dura es. La resistencia engloba varias propiedades diferentes; una madera muy resistente en un aspecto no tiene por qu serlo en otros. Adems la resistencia depende de lo seca que est la madera y de la direccin en la que est cortada con respecto a la veta. La madera siempre es mucho ms fuerte cuando se corta en la direccin de la veta; por eso las tablas y otros objetos como postes y mangos se cortan as. La madera tiene una alta resistencia a la compresin, en algunos casos superior, con relacin a su peso a la del acero. Tiene baja resistencia a la traccin y moderada resistencia a la cizalladura. La alta resistencia a la compresin es necesaria para cimientos y soportes en construccin. La resistencia a la flexin es fundamental en la utilizacin de madera en estructuras, como viguetas, travesaos y vigas de todo tipo. Muchos tipos de madera que se emplean por su alta resistencia a la flexin presentan alta resistencia a la compresin y viceversa; pero la madera de roble, por ejemplo, es muy resistente a la flexin pero ms bien dbil a la compresin, mientras que la de secuoya es resistente a la compresin y dbil a la flexin. Otra propiedad es la resistencia a impactos y a tensiones repetidas. El nogal americano y el fresno son muy duros y se utilizan para hacer bates de bisbol y mangos de hacha. Como el nogal americano es ms rgido que el fresno, se suele utilizar para mangos finos, como los de los palos de golf. Otras propiedades mecnicas menos importantes pueden resultar crticas en casos particulares; por ejemplo, la elasticidad y la resonancia de la picea la convierten en el material ms apropiado para construir pianos de calidad. La madera es, por naturaleza, una sustancia muy duradera. Si no la atacan organismos vivos puede conservarse cientos e incluso miles de aos. Se han encontrado restos de maderas utilizadas por los romanos casi intactas gracias a una combinacin de circunstancias que las han protegido de ataques externos. De

los organismos que atacan a la madera, el ms importante es un hongo que causa el llamado desecamiento de la raz, que ocurre slo cuando la madera est hmeda. El nogal, la secuoya, el cedro, la caoba y la teca son algunas de las maderas duraderas ms conocidas. Muchas maderas resisten el ataque de los termes, como la secuoya, el nogal negro, la caoba y muchas variedades de cedro. En la mayora de estos casos, las maderas son aromticas, por lo que es probable que su resistencia se deba a las resinas y a los elementos qumicos que contienen. Para conservar la madera hay que protegerla qumicamente. El mtodo ms importante es impregnarla con creosota o cloruro de cinc. Este tratamiento sigue siendo uno de los mejores, a pesar del desarrollo de nuevos compuestos qumicos, sobre todo de compuestos de cobre. Tambin se puede proteger la madera de la intemperie recubriendo su superficie con barnices y otras sustancias que se aplican con brocha, pistola o bao. Pero estas sustancias no penetran en la madera, por lo que no previenen el deterioro que producen hongos, insectos y otros organismos. La madera recin cortada contiene gran cantidad de agua, de un tercio a la mitad de su peso total. El proceso para eliminar esta agua antes de procesar la madera se llama secado, y se realiza por muchos motivos. La madera seca es mucho ms duradera que la madera fresca; es mucho ms ligera y por lo tanto ms fcil de transportar; tiene mayor poder calorfico, lo que es importante si va a emplearse como combustible; adems, la madera cambia de forma durante el secado y este cambio tiene que haberse realizado antes de serrarla. La madera puede secarse con aire o en hornos; con aire tarda varios meses, con hornos unos pocos das. En ambos casos, la madera ha de estar apilada para evitar que se deforme, y el ritmo de secado debe controlarse cuidadosamente. La madera es una materia prima importante para la industria qumica. Cada ao se reducen a pasta enormes cantidades de madera, que se reconstituye de forma mecnica para hacer papel. Otras industrias se encargan de extraer algunos componentes qumicos de la madera, como taninos, pigmentos (vase Pinturas y barnices), gomas, resinas y aceites, y de modificar estos constituyentes. Adems de agua, el componente principal de la madera es la celulosa. De la gran cantidad de celulosa que se utiliza para fabricar rayn y nitrocelulosa, una parte se extrae del algodn, pero la mayor parte se obtiene de la madera. El mayor problema que presenta la extraccin de celulosa de la madera es eliminar las impurezas, de las cuales la ms importante es la lignina, una sustancia polimrica compleja. Al principio se desechaba, pero ms tarde se ha descubierto que es una buena materia prima para la fabricacin de plsticos y una sustancia adecuada para el cultivo de levadura de cerveza, que es un importante alimento para el ganado y las aves de corral.

Tambin se utiliza la madera, sin separar la celulosa de la lignina, para obtener otros productos qumicos mediante procesos determinados. En el mtodo Bergius, la madera se trata con cido clorhdrico para obtener azcares, que se utilizan como alimento para el ganado o se fermentan para producir alcohol. La madera puede transformarse en combustible lquido por hidrogenacin. Tambin se obtienen productos qumicos por destilacin. La mayora de estos productos, como el cido actico, metanol y acetona, se obtienen ya de forma sinttica. Otros nuevos productos se obtienen mezclando la madera con ciertos compuestos qumicos; la mezcla resultante tiene propiedades mecnicas similares a las de la madera, pero es ms fuerte y resistente desde el punto de vista qumico. Los mtodos ms importantes para realizar estas mezclas consisten en impregnar la madera de ciertos compuestos, como fenol y formaldehido; despus se calienta la madera impregnada y los productos qumicos reaccionan con las clulas de la madera y forman una capa plstica. La madera tratada de esta forma se llama impreg; es muy duradera y resiste el ataque de los insectos perforadores; su densidad relativa es mayor, aunque su dureza es casi la misma. Otro producto, llamado compreg, se obtiene comprimiendo la madera impregnada en una prensa hidrulica. Se la somete a una determinada presin mientras se produce la reaccin qumica en el exterior. Esta madera tiene una densidad relativa de 1,35, su dureza es muy superior a la de la madera sin tratar y su resistencia un poco mayor, aunque su rigidez puede ser un poco inferior.