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El ININ hoy

Tcnicas nucleares aplicadas al estudio de piezas arqueolgicas y obras de arte


Por Javier M. Ortega Escalona (jortega@nuclear.inin.mx)

Un reactor nuclear, dos aceleradores de partculas, microscopios electrnicos y otros equipos altamente especializados son ahora instrumentos que se utilizan para el estudio de piezas arqueolgicas y otras obras de arte. Desde hace poco ms de una dcada, el Instituto Nacional de Investigaciones Nucleares (ININ) cre una lnea de investigacin especializada en el estudio y la preservacin del vasto patrimonio cultural de Mxico. En 1997, se cre el primer laboratorio de Arqueometra en Mxico para analizar, procesar y tratar material arqueolgico por medio de tcnicas nucleares seal la doctora Dolores Tenorio Castilleros, investigadora del ININ, quien promovi la creacin de este laboratorio y ha contribuido con una serie de trabajos a la utilizacin de tcnicas nucleares como herramienta de la arqueologa. Las tcnicas nucleares ofrecen a la antropologa una serie de ventajas sobre los mtodos tradicionales. Por ejemplo, en las caracterizaciones de huesos, cermicas, piedras, pigmentos y otros objetos, es decir, en el conocimiento de los elementos que componen las muestras, se da un dilogo entre los tomos de las piezas y de los instrumentos del ININ que permite conocerlos con extraordinaria precisin (de partes por milln). A diferencia de los mtodos tradicionales que requieren de un muestras de
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un tamao suficientemente para ser analizadas, al aplicar las tcnicas nucleares, pueden utilizarse muestras muy pequeas, incluso menores a un gramo. En otros casos, como por ejemplo con un lienzo o una obsidiana, las pruebas se practican sobre las piezas completas sin que requieran de una preparacin previa ni sufran ningn deterioro. Como ocurre con otras innovaciones tecnolgicas, muchos especialistas de la arqueologa desconocen todava los atributos de las pruebas y no consideran a la arqueometra por tcnicas nucleares como una opcin con evidentes ventajas sobre los estudios tradicionales. En otros casos, las propias instituciones encargadas del estudio y preservacin del patrimonio cultural mexicano han solicitado la colaboracin del ININ para determinados proyectos. Algunas de las tcnicas utilizadas en el ININ para la caracterizacin de materiales arqueolgicos son la emisin de rayos X por induccin de partculas (PIXE), el anlisis por activacin neutrnica (AAN), la fluorescencia de rayos X (FRX), las espectroscopia de absorcin atmica, las cromatografa de gases o lquidos, la espectroscopia infrarroja, la difraccin de rayos X y la microscopa electrnica de barrido, que se describirn brevemente a continuacin. Para la aplicacin de la tcnica PIXE se requiere de un acelerador de partculas. En Mxico existen tres de estos equipos utilizados para

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Figura 1. Esquematizacin de tcnicas analticas en un acelerador de partculas

investigacin cientfica: uno de ellos se encuentra en la Universidad Nacional Autnoma de Mxico (UNAM) y los otros dos, en el ININ. La tcnica PIXE (figura 1) consiste en hacer incidir un haz de protones -proveniente del acelerador- sobre los tomos de la muestra; esta reaccin produce que los tomos de la pieza en estudio emitan las radiaciones caractersticas que sirven como una huella digital de los elementos que componen la muestra. Resultados similares pueden obtenerse de la fluorescencia de rayos X, donde se aplica radiacin gamma a la pieza. Para el anlisis por activacin neutrnica se usa un reactor nuclear de investigacin como fuente de neutrones. En vez de incidir sobre las capas electrnicas de los tomos (como lo hacen los protones en la tcnica PIXE), los neutrones van al ncleo de los tomos de la muestra y los vuelve radiactivos; el nivel y el tipo de energa que emite la muestra, permiten identificar claramente los elementos que la componen. Otras instituciones mexicanas, regularmente efectan sus caracterizaciones por medio de anlisis qumicos convencionales, lo que resulta difcil, lento y, en ocasiones, la pieza se destruye. En contraparte, con tcnicas nucleares las piezas se irradian, no se destruyen y, previa preparacin del experimento, en minutos pueden obtenerse resultados.

La microscopa electrnica es otra de las herramientas en las que el ININ ha desarrollado una amplia experiencia. A diferencia de los microscopios pticos tradicionales que emplean luz, en los microscopios electrnicos emiten un haz de electrones que interacciona con la muestra y se producen varios fenmenos, entre ellos: se generan electrones retrodispersados y secundarios, rebotados en la superficie de la muestra, que proporcionan informacin sobre sta (microscopa electrnica de barrido); otros electrones atraviesan la muestra y ofrecen informacin sobre su estructura (microscopa electrnica de transmisin); los electrones denominados Auger y los rayos X caractersticos, proporcionan informacin sobre la composicin qumica de la muestra; y los electrones absorbidos dan informacin sobre la conductividad de la muestra. Como en el caso de otras pruebas, el Instituto Nacional de Antropologa e Historia (INAH) ha solicitado al ININ una serie de estudios de microscopa electrnica. Esta vinculacin inspir al INAH para adquirir su propio microscopio electrnico. Las combinaciones de las tcnicas nucleares

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disponibles en el ININ han revelado datos de importante valor antropolgico: por ejemplo, determinar las sustancias conservadoras que pueden aplicarse a objetos antiguos para no daarlos; establecer la existencia rutas de intercambio comercial en el Mxico prehispnico mediante la determinacin de la regin de procedencia de ciertos vestigios; o la dieta de un grupo humano a partir de los elementos encontrados en restos seos, entre otras aportaciones. A continuacin se presenta una breve retrospectiva de algunos estudios desarrollados por especialistas del ININ. Lienzo la Virgen de los Dolores: un acercamiento al multi-mtodo La investigacin de objetos antiguos nicos es una actividad ardua y que requiere de exhaustivo cuidado por parte de los expertos de la conservacin. Un aspecto determinante en esta labor es saber cmo muestrear las obras, a fin de obtener informacin significativa y evitar daos en la pieza durante su estudio. Una forma para optimizar la informacin contenida en el propio objeto es el uso de varias tcnicas analticas sobre las mismas micromuestras. Un ejemplo de este multi-mtodo es el estudio del lienzo de la Virgen de los Dolores, proveniente de una coleccin particular y cuyo origen histrico era incierto. Esto motiv al propietario a solicitar al ININ y a otras instituciones que se analizaran sus materiales para obtener una datacin aproximada, al tiempo que se autentificaba la obra. Las tcnicas que se utilizaron fueron PIXE, anlisis por activacin neutrnica, microscopia ptica, microscopa electrnica de barrido (MEB), espectroscopia micro-Raman y espectroscopa infrarroja con transformada de Fourier (FT-IR). Estos mtodos permitieron identificar los diversos pigmentos inorgnicos (xido de hierro, negro

de carbn, blanco de plomo, azul prusiano), as como ail. Las microscopias aplicadas revelaron la capa estructural de las muestras, mientras que FT-IR permiti determinar la naturaleza del barniz usado (goma laca). A travs de este conjunto de tcnicas fue posible identificar los materiales en la pintura, que son indicativos del perodo de manufactura de las obras de arte. Datacin de huesos de mamut El propsito de esta investigacin, realizada con el INAH, fue datar algunos huesos de mamut encontrados en el Valle de Mxico, por medio del mtodo de decaimiento del uranio. Desde luego, no todas las muestras son susceptibles a datarse por este mtodo, por lo que fue necesario aplicar tcnicas analticas previas. Para este trabajo, primeramente se determin la concentracin total de uranio en los huesos del mamut a travs de espectrometra ultra violeta; luego se hizo un estudio de la conservacin de estas muestras por medio de microscopa electrnica de barrido (SEM), difraccin de rayos X (XRD) y PIXE. El uso complementario de esta tcnicas permiti verificar el estado de la conservacin del hueso, mientras que el decaimiento del uranio determin la edad de los huesos del mamut. Estudio de materiales purpechas por las tcnicas PIXE y metalogrfica A solicitud de un investigador de la Escuela Nacional de Antropologa e Historia, se utiliz la tcnica PIXE disponible en el acelerador Tanden Van de Graaff del ININ para analizar 12 piezas de cobre encontradas entre las ofrendas de la tumba del Seor Tarasco, descubierta en el portal de Matamoros, en Uruapan, Mich., en 1957. Adicionalmente, se utiliz un microscopio metalogrfico. Esta investigacin contribuy a la determinacin el periodo y las tcnicas de

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manufactura de estas piezas metlicas prehispnicas. Irradiacin gamma para la preservacin de documentos importantes Pruebas de microscopa electrnica han identificado la presencia de hongos en documentos antiguos, donde la humedad del medio ambiente permite su crecimiento y el consecuente dao al papel. Por medio de la irradiacin gamma es posible eliminar los microorganismos y garantizar la conservacin

de documentos de incalculable valor histrico. En el ININ se han realizado pruebas para determinar las dosis que deben aplicarse para cada tipo de papel. Apoyo a la restauracin Al interpretar los procesos fsico qumicos, microestructurales y caractersticas de los materiales constitutivos de piezas antiguas se ofrecen bases a restauradores y arquelogos para tomar decisiones apropiadas.

La tcnica PIXE revela que Murillo utiliz obsidianas mexicanas en sus obras El ININ fue la nica institucin extranjera en participar en un estudio practicado a dos obras de Bartolom Esteban Murillo: junto con el Centro de Investigacin y Restauracin de Museos de Francia, el Centro de Investigacin en Fsica Aplicada a la Arqueologa, el Museo Nacional de Historia Natural y el Museo de Louvre (todas ellas organizaciones francesas), se investigaron La agona en el jardn y San Pedro penitente arrodillado ante Cristo y la columna. Por medio de la tcnica PIXE, se analizaron para identificar la naturaleza de un material poco utilizado, usado como fondo en estas obras. Originalmente se consideraba que el pigmento estaba compuesto por mrmol negro; ahora se sabe que se trata de obsidiana con una composicin idntica en ambas obras. Esta composicin se compar con la de seis obsidianas de las denominadas espejos ahumados, provenientes de los museos de Historia Natural y del Hombre, ambos en Pars, con muestras geolgicas de cinco yacimientos mexicanos. Las trazas de obsidianas de Murillo de manganeso, zirconio, estroncio, yodo, rubidio, niobio y zinc eran muy similares a las de cuatro de los espejos ahumados y a las de otras obsidianas procedentes del yacimiento de Ucareo-Zinapcuaro

(Michoacn), un importante sitio de extraccin en la poca prehispnica. En la literatura sobre el tema, no se encontraron datos de obsidianas similares en otras regiones de Mesoamrica, o bien, en los yacimientos del Mediterrneo. La participacin del ININ consisti en proveer de datos sobre la composicin qumica elemental (obtenida por la tcnica PIXE) de muestras de los yacimientos de obsidianas ms utilizados en la poca prehispnica, as como de muestras fsicas. El estudio determin que aunque Murillo vivi en Sevilla, ocasionalmente emple en sus pinturas materiales provenientes del Nuevo Mundo.

La agona en el jardn en la lnea PIXE

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Este es el caso delestudio denominado Anlisis por espectroscopa Raman de materiales. El propsito de este trabajo fue mejorar las tcnicas de restauracin a fin de que no se emplearan materiales ajenos que pudieran daar las piezas. Para esto fue necesario caracterizar, por una parte, materiales utilizados por artistas prehispnicos en la elaboracin de pinturas, utensilios y otros objetos ornamentales, y por otra, las materias primas que aplican los restauradores actuales. Existen pocos estudios sobre este tema y la mayora de los datos que se conocen en la actualidad se basan en fuentes documentales, ms que en estudios cientficos. Para este trabajo, investigadores del ININ hicieron un profuso estudio bibliogrfico sobre sustancias orgnicas, como pegamientos y pigmentos que se utilizaban en la poca prehispnica, para despus conseguir fsicamente las sustancias en algunos expendios de la Ciudad de Mxico y del sureste de la Repblica, adems de obtener otros materiales de uso regional y general en la prctica de la conservacin. La labor no result fcil, pues obviamente las materias primas han cambiado su nombre con el paso del tiempo. Despus de hallar las materias primas, se prepararon muestras en el ININ y se enviaron al departamento de Qumica Analtica de la Universidad de Gante en Blgica, donde se elaboraron espectros Raman1. Los resultados (en

cuya interpretacin tambin participaron especialistas del ININ) demostraron la existencia de materias primas como aceites de cha y linaza, cera de Campeche y de abeja, copal blanco, resinas mastique, chapopote, gomas de aje2. Restauracin del cdice Techialoyan Para la restauracin del Cdice Techialoyan, proveniente de la poblacin de San Pedro Totoltepec, Estado de Mxico, as como de otras piezas, el ININ colabor con el Instituto Mexiquense de Cultura (IMC), por medio de tcnicas analticas nucleares como PIXE y AAN y otras aportaciones en ciencia de materiales, microscopa electrnica y fsica computacional. Por medio de la colaboracin interinstitucional, se estudiaron piezas del patrimonio cultural del IMC, como las pinturas rupestres de Ixtapantongo y de la cueva del Venado (en Acambay), y los diablitos de Malinalco. El deteriorado estado de conservacin de algunas de estas piezas y an de otras en buenas condiciones, han hecho necesaria la utilizacin de tcnicas analticas especializadas, nucleares y no nucleares. Procedencia y uso de los raspadores de obsidianas prehispnicas de Metztitln, Hidalgo En este trabajo colaboraron el INAH, el Instituto de Investigaciones Antropolgicas (IIA-UNAM) y el ININ. La investigacin se hizo sobre los raspadores arqueolgicos de obsidiana encontrados en el rea de Metztitln, Hidalgo. El ININ contribuy con dos tcnicas analticas: la procedencia de la materia prima fue determinada por medio de anlisis por activacin neutrnica. En forma complementaria se utiliz microscopa electrnica para identificar el uso de las herramientas prehispnicas. En esta forma, se infiere que los raspadores de Metztitln hechos de obsidianas de Zacualtipan, Hidalgo, fueron utilizados para la extraccin del jugo del agave en el periodo postclsico tardo.

La espectroscopa Raman es una tcnica fotnica de alta resolucin que proporciona en pocos segundos informacin qumica y estructural de casi cualquier material o compuesto orgnico o inorgnico, lo que permite su identificacin. El anlisis con esta tcnica se basa en el examen de la luz dispersada por un material al incidir sobre l un haz de luz monocromtico. Una pequea porcin de la luz se dispersa inelsticamente experimentando ligeros cambios de frecuencia que son caractersticos del material analizado, e independ ientes de la frecuencia de la luz incidente.
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Aje gum o Axin. es aceite de insectos. Estos viven en la corteza de los rboles jatropha curcas (coquillo, coquito, cotoncillo). La goma gutta es laca orgnica que da colores amarillos poco permanentes, por lo que se sustituye por la aureolita
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