Patógenos y nutrientes En cierto sentido, los agentes patógenos y nutrientes son contaminantes "naturales", ya que todos los organismos

biológicos expulsan desechos en el medio ambiente que los rodea, siendo éste un equilibrio mismo del ecosistema. Los residuos son alimentos y bebidas para otros organismos. Los descomponedores degradan los desechos orgánicos en nutrientes que las plantas absorben y usan. Cuando los residuos biológicos y nutrientes minerales no son consumidos tan rápido como se producen, se produce la contaminación como resultado. Algunos nutrientes minerales entran en el agua como suministro de los fertilizantes que se utilizan para tierras agrícolas. Los nutrientes también se producen por la descomposición de las aguas residuales provenientes de las aguas usadas en el hogar y en procesos industriales. Algunos contaminantes biológicos se trasforman como agentes patógenos y resultan perjudiciales para las personas y animales. Incluso pueden causar enfermedad a las personas sanas que consumen agua que contienen microorganismos patogénicos. El Cólera, la hepatitis y la fiebre tifoidea, son algunas de las muchas enfermedades que las personas pueden adquirir por el consumo de agua contaminada con agentes patógenos.
Figura 19-5 Parte de una planta de tratamiento pequeña (Karen Roeder)

La contaminación pasa las sustancias nutritivas minerales no son consumidas tan rápido como la eliminación de desechos biológicos.Los desechos biodegradables orgánicos y las sustancias nutritivas, puede ser obtenidos en los alimentos sólidos secos y aguas residuales. Los alimentos sólidos secos incluyen recortes de césped, restos madera de alimentos y los restos de cosechas. Las aguas residuales son efluentes que entran al entorno en forma líquida. El más claro ejemplo de efluente es el proveniente de la casa común y los fregaderos, esto flujo es depositado en las alcantarillas. Las alcantarillas consisten en un sistema de tubos subterráneos y bombas, que recogen los efluentes líquidos provenientes de los edificios y las casas, trasportándolos hasta las plantas de tratamiento (la Figura 19-5). En algunas granjas, las excreciones de los animales son recicladas. Sin embargo, actualmente en muchos sitios, los abonos de animal de granjas y los desechos orgánicos de la industria, son también eliminados como aguas residuales. En muchos países industrializados, las aguas residuales son eliminadas en los estuarios y el océano, sin ser tratadas por el ser humano. Millones de casas en los Estados Unidos, no están unidas a las redes de alcantarillas. Por lo tanto, estas aguas residuales son eliminadas en sistemas sépticos. Un sistema séptico consiste en un tanque en el cual los descomponedores degradan los contaminantes de las aguas residuales y luego pasan hacia un sector de drenaje que dispersa el agua purificada en el suelo. Los sistemas sépticos que no son mantenidos, o son mal diseñados o instalado, son una causa de contaminación, de aguas superficiales en muchas partes del país.

Demanda Bioquímica de Oxígeno y Patógenos Los descomponedores aeróbicos consumen el oxígeno degradando la materia orgánica; la cantidad de material biodegradable en el agua puede ser medido, determinando la cantidad del oxígeno consumido. La capacidad que tiene un pez u otro organismo aeróbico de consumir la materia orgánica, nos indican la cantidad de oxígeno demandad. La cantidad del consumo de basura en el agua, es determinada oxigeno por lo general, mediante la medición de la demanda biológica (o bioquímica) de oxígeno. La demanda bioquímica de oxígeno (DBO), es definida como la cantidad de oxígeno consumido cuando la sustancia biodegradable es oxidada en un sistema acuático. La DBO, es medida por una muestra de agua contaminada con oxígeno saturado; realizando este proceso en una botella cerrada, durante varios días. Al descomponerse el material orgánico en el agua se produce el consumo de oxígeno a medida que estos se degradan. Si el material orgánico presente es mayor, más rápido consumen el oxígeno los descomponedores. Al final del período, la cantidad de oxígeno sobrante en la botella es medido, y la disminución del nivel de oxígeno es expresado como la demanda bioquímica de oxígeno. Si el agua contiene mayor cantidad de materia orgánica, más elevado es el nivel de DBO. El agua de buena calidad, contiene aproximadamente 9 partes por millón de oxígeno disuelto. Es considerado gravemente contaminado si e nivel de DBO está por debajo de las 4 partes por millón. Bacteria Coliforme La prueba más común usada por departamentos de salud, para descubrir si el agua es apta para beber, es observar si la misma contiene bacteria coliforme. La bacteria coliforme (Escherichia coli) se encuentra en grandes cantidades en los intestinos, y por lo tanto el excremento de la gente y los animales. La mayor parte de las bacterias coliformes no son patógenos, pero si la bacteria está presente en el agua, quiere decir que el agua no fue tratada. Para que el agua sea potable, deben eliminarse las bacterias. La colonia bacterial es incubada en un recipiente durante 24 horas, y luego es analizada. Según la Agencia de protección del medio ambiente (MINISTERIO DEL MEDIO AMBIENTE), el agua es potable si la misma cuenta con una colonia de 100 bacterias por mililitros del agua. Si se excede este nivel en el agua de uso doméstico o red municipal, el propietario o el municipio deben añadir cloro para que la misma sea potable (El cloro mata la bacteria.) el EPA recomienda que el agua de una pileta puede contener colonias de entre 100 y 200 bacterias por mililitros, pero algunos estados permiten un nivel más alto. En 1985, el MINISTERIO DEL MEDIO AMBIENTE reportó que un cuarto de las piletas no eran aptas para nadar, de acuerdo a las normas del EPA.Contaminación Nutritiva y Eutrofización Cuando los descomponedores degradan la materia orgánica en el agua, usan la energía para su propio metabolismo, y convierte los elementos en sales y gases. La química de descomposición es diferente cuando ocurre en aguas que contienen oxígeno disuelto (aeróbico), que en aguas que no contiene oxígeno (anaerobio), porque los descomponedores que viven en estos dos entornos son diferentes. La Tabla 19-1 muestra los compuestos que los descomponedores fabrican a partir de los elementos que son más comunes en materia orgánica. El amoníaco y el sulfuro de hidrógeno son gases venenosos en grandes concentraciones, con un olor nauseabundo. La mayor parte del gas producido durante la composición (como el dióxido de carbono y metano) deja el agua y pasa a la atmósfera. Los sulfatos y nitratos son nutrientes para las plantas.

Como resultado.Si una masa de agua contiene más nitratos de lo que una planta de tratamiento puede tratar. donde un pozo de agua potable está contaminado por estiércol proveniente de una granja. Además de los residuos orgánicos. las aguas residuales contienen aproximadamente un 30% de grasa. se encuentra en un tanque de aireación. agentes patógenos. y un 15% de carbohidratos. Los agricultores están comenzando a utilizar fertilizantes en cantidades más pequeñas y más cuidadosamente. han pasado a ser notablemente más eutróficos en los últimos 20 años. El 80% de la Materia sólida de las aguas residuales sedimentan en la parte inferior de los tanques. pero no hay muchos de estas porque son caras para construir y operar. las plantas acuáticas crecen rápidamente. se inicia cuando las aguas residuales entran en cualquier planta depuradora a través de una serie de pantallas gruesa que retiran los escombros como cepillos de dientes y joyas que no deberíamos haber tirado por el retrete (Figura 19-7). tales como el Lago Tahoe. protistas. el público en general ha adquirido más conocimiento acerca de la contaminación del agua. Cientos de niños han muerto a causa de la intoxicación por nitrito desde la Segunda Guerra Mundial. El líquido restante contiene poca materia orgánica y tiene también la mitad de sus nutrientes inorgánicos. en cuyo caso la productividad del agua sigue siendo alta y la eutrofización avanza rápidamente. La composición de las aguas residuales es diferente de acuerdo a la estación del momento (porque depende de las lluvias) y del lugar. Los problemas surgen cuando grandes cantidades de nutrientes siguen drenando en un lago o río. La descomponedores son las bacterias. se ha producido una fuerte presión para prohibir el uso de detergentes que contienen fósforo y la instalación de plantas de tratamiento terciario de aguas residuales. Los nutrientes provienen de fuentes tales como alcantarillas. Con suerte. en el cuerpo humano. Los filtros percoladores son lechos de grava. Estos cambios han alterado fundamentalmente el Lago Erie el cual es relativamente poco profundo Incluso en lagos oligotróficos profundos. El líquido de tratamiento primario. hongos. los cuales son biodegradables. que reducen la capacidad de la sangre para transportar oxígeno. la solución es la descomposición de las aguas residuales Existen tres tipos de tratamiento de aguas residuales: primaria. y grandes volúmenes de agua de drenaje. El líquido aún contiene 40% de sus sólidos y el 70% de su materia orgánica. Las aguas residuales se vierten sobre estos a través de boquillas en la rotación de los brazos para que absorba gran cantidad de oxígeno del aire a medida que cae. Una planta depuradora de aguas residuales imita a la naturaleza. Hasta el 80% de los fertilizantes y plaguicidas aplicados en casas. Aparte del agua y materia inorgánica. activando los lodos (ver Figura 19-7). generalmente en las zonas rurales. Si se añade fósforo al agua. 3% proteínas. donde decenas de descomponedores diferentes viven y trabajan. Estas fuentes suelen proporcionar continuamente nutrientes al agua. Aquí el cloro es añadido para matar cualquier bacteria que el líquido puede contener y se vierten en el río de la región o de un lago. un desgaste de dinero. el líquido vuelve a pasar por otro tanque de sedimentación donde cualquier materia sólida sedimenta (Figura 19-8). céspedes y jardines son completamente inútiles y acaban con nuestro abastecimiento de agua. Por esta razón. Los descomponedores degradan la materia de los organismos muertos y luego ellos mueren. las depuradoras de aguas residuales se encuentran entre los más comunes de sistemas de control de contaminación. polímeros orgánicos artificiales. Los detergentes que contienen fosfatos son una fuente importante de contaminación por nutrientes. a continuación. y las industrias. Entonces pasa por tubería a un tanque de sedimentación. La descomposición aeróbica reduce el volumen de los lodos. estos nitratos entran al agua potable y. Hasta un 25% de algunas aplicaciones de fertilizante terminan en un río o lago.La mayor fuente de los nutrientes minerales que contaminan nuestros lagos y ríos son fertilizantes de granjas y huertos. como consecuencia de la contaminación de nutrientes. los fosfatos que contienen los detergentes. Los lagos oligotróficos de aguas transparentes son mucho más atractivos y útiles que los lagos eutróficos cubiertos de algas. dejando menos de lo que se elimina en vertederos o en otros lugares. 19-C TRATAMIENTO DE AGUAS RESIDUALES En los últimos 20 años. con la compra de fertilizantes. La mayor fuente de los nutrientes minerales que contaminan nuestros lagos y ríos son fertilizantes de granjas y huertas. pero cuando el fósforo es consumido por completo mueren y estas precipitan. restos de comidas. las aguas residuales contienen metales. secundaria y terciaria. malas hierbas y subproductos de las bacterias anaerobias (Figura 19-6). Tratamiento secundario El tratamiento secundario expone tanto a los lodos y los fluidos aparte de las aguas residuales a la descomposición aeróbica de los descomponedores. larvas y gusanos. los cuales eliminan moléculas orgánicas e inorgánicas del agua. Tratamiento Primario La primera etapa de tratamiento de aguas residuales. . Esto es en primer lugar. Después de pasar por filtros de goteo o aireación de un tanque. sales. El Fósforo es uno de los elementos que más probablemente limita la productividad de un ecosistema (Sección 6-D). la planta de aguas residuales es una planta superior. Las partículas de materia orgánica de las aguas servidas están expuestas a las bacterias que se peguen hasta que estén lo suficientemente grandes como para posarse en el fondo como lodo. Las personas ya no toleran la grave situación del deterioro de los ríos locales o frecuentar playas contaminadas por las manchas de petróleo o aguas residuales. tales como las fábricas de papel y productos de los frigoríficos. Otro método de descomposición aeróbica de los fluidos de tratamiento primario es el uso de filtros percoladores. El líquido de los tanques de sedimentación luego desemboca en un electrolizador. los nitratos se convierten en nitritos. En el tracto digestivo. donde el aire se burbujea para permitir que los descomponedores aeróbicos puedan trabajar. Aquí. los fertilizantes que se usan en tierras agrícolas.

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