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MARTYN HAMMERSLEY. REFLEXIVIDAD Y NATURALISMO EN LA ETNOGRAFA.

En: Dialogando, N 4, Red Escolar Latinoamericana de Investigaciones Cualitativas de la realidad escolar, Santiago de Chile, marzo de 1984, pp. 44-54. Traduccin: Beatrice Avalos. (*) INTRODUCCIN Ha habido gran cantidad de investigacin etnogrfica que se ha realizado en las escuelas de Gran Bretaa y los Estados Unidos en los ltimos diez aos (ver Hammersley, 1982). Es razonable presumir, por tanto, que se habr podido aprender bastante, tanto sobre la naturaleza escolar en estas sociedades como sobre hacer etnografa en educacin. Sin embargo, pocos son los signos de que esto sea as. 1 Una posible explicacin de esto, puede radicar en la profunda tensin existente entre dos principios metodolgicos que caracterizan competitivamente a la etnografa. EL PRINCIPIO DE REFLEXIVIDAD: SUS IMPLICACIONES Un presupuesto esencial de la etnografa es que la investigacin es una actividad social y que debe entenderse como tal. An ms, usualmente este presupuesto obtiene su contenido del interaccionismo simblico (Denzin, 1970; Williams, 1976).
El actor se compromete con el proceso y flujo del mundo natural y social, y a travs de sus acciones, entra en negociaciones consigo mismo y con el mundo. A travs de una serie de transacciones con el mundo en constante flujo, el actor social crea y re-crea mundos y significaciones sociales... De esta forma, el etngrafo, tambin navega y explora la superficie variada de los diversos escenarios sociales: el remanso y tambin las corrientes principales. En virtud de sus actos, de sus transacciones, el etngrafo-reporter narra los descubrimientos y auto-descubrimientos del actor. Los informantes cuentan sus historias y, a su vez, los etngrafos tambin cuentan las suyas (Atkinson, 1980: 5-6).

El reconocer, en esta forma, que la investigacin es una actividad social, lo que podramos llamar el principio de reflexividad, tiene algunas implicaciones
(*) El siguiente artculo es parte de la introduccin al libro editado por M. Hammersley, The Ethnography of Schooling: Methodological Issues (Chester, The Bemrose Press Ltd., 1983). Lo he traducido para Dialogando porque presenta una serie de postulados que obligan a pensar en los problemas metodolgicos ligados a la investigacin no cuantitativa en general, y a la investigacin etnogrfica en particular. No se trata, sin embargo, de un artculo escrito desde la perspectiva positivista. El autor es parte de un grupo de investigadores en Gran Bretaa que ha explorado nuevos caminos de investigacin en sociologa educacional, y l, en particular, se ha especializado en la etnografa dentro de la perspectiva del interaccionismo simblico. El artculo plantea una serie de cuestiones respecto a los supuestos de una etnografa as llamada naturalista que vale la pena examinar. Tambin vale la pena considerar si es posible tornar a la etnografa en una actividad ms reflexiva que lleva a construir sobre la base de experiencias acumuladas y compartidas una teora metodolgica. No hay que olvidar que el sentido de la investigacin educacional radica en su posibilidad de producir cambios; para que ello sea posible hay que convencer a los otros sobre la validez de los resultados. Cmo hacerlo en el caso de la etnografa?. 1 An cuando ha habido discusiones metodolgicas en la literatura etnogrfica, ellas no han sido muchas y explican poco sobre el desarrollo sistemtico del mtodo etnogrfico (Robinson, 1974; Human Organization, 1975; Wilson, 1977; Adelman, 1977; Woods, 1977 y 1979; Smertherham, 1978; Education and Urban Society, 1980).

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metodolgicas fundamentales. 2 En primer lugar, ello indica que las acciones del investigador deben someterse a anlisis en los mismos trminos en que se someten los de los otros participantes. La investigacin social debe considerarse como un proceso mediante el cual el investigador construye lneas de accin proyectadas en el tiempo, con el fin de lograr objetivos dentro de las situaciones que enfrenta; debe negociar con los otros y llegar a transacciones con respecto a alternativas imperfectas. A su vez, estas lneas de accin estructuran sus futuras opciones y le dan forma a sus resultados. Y an ms, sus objetivos de investigacin no constituyen la nica influencia sobre las decisiones que toma en el trabajo de campo. Tambin a l o ella le importar preservar, de una manera u otra, ciertos intereses y su propia supervivencia fsica y psicolgica (Hammersley, 1979; Woods, 1979; Pollard, 1980). Adems de esto, el sentido que el investigador le d a lo que observe se ver influido por sus propias ideas (provenientes de su experiencia personal y de la comunidad acadmica), por aquellas que encuentra en el trabajo de campo y por el rol que adopta en el contexto que est estudiando. La segunda implicacin del principio de reflexin consiste en la necesidad que tiene el investigador de tomar conciencia de sus decisiones y de los motivos que subyacen a esas decisiones. Debe reconocer que sus propias acciones, al igual que las de los otros, estn sujetas a cambio (Matza, 1964). En verdad, dado el rol marginal del etngrafo, se observan presiones que lo fuerzan a la lnea de menor resistencia (Warren, 1974). El investigador debe prestar atencin a las consecuencias de sus decisiones haciendo ajustes en sus planes para poder realizar sus objetivos en medio de circunstancias cambiantes. Y, en verdad, como resultado de esta reflexividad, podr llegar a re-evaluar o re-estructurar sus objetivos de investigacin. En tercer lugar, el principio de reflexividad requiere que las actividades del investigador no sean marginadas del informe de la investigacin. Si el lector ha de comprender cmo los resultados de la investigacin se relacionan con la situacin estudiada y ha de notar posibles sesgos, entonces debe poder contar con un adecuado recuento del proceso mismo de la investigacin. A pesar de la influencia en etnografa del interaccionismo simblico, por lo general, los investigadores no han tomado en serio el principio de reflexividad en su prctica investigativa. En tanto que en el trabajo sustantivo los etngrafos han tendido a adoptar una perspectiva interaccionista, notando como los participantes le confieren sentido en forma activa a sus ambientes, como construyen y preservan sus identidades e intereses, como negocian sus acciones en conjunto, etc., ellos rara vez someten sus propias actividades investigativas al mismo tipo de anlisis. Es verdad que desde tiempos del famoso apndice de Whyte (1955) a Streetcorner Society, ha sido comn producir historias naturales o comentarios
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El trmino reflexividad ha sido usado en variedad de modos: por ejemplo, el decir que los socilogos deben aplicar las perspectivas que han desarrollado con el fin de desarrollar una sociologa radical que busque transformar y conocer el mundo extrao fuera del socilogo como tambin el mundo extrao dentro de l (Gouldner, 1976: 489); para referirse al modo cmo la gente puede examinar y reflexionar sobre sus propios pensamientos y acciones (Barnes y Todd, 1977); para afirmar que todos los recuentos, incluso los de los socilogos son acciones en el mundo ms que simples descripciones de l (Garfinkel y Sacks, 1970). El significado que yo uso en este trabajo combina los tres sentidos de la palabra, si bien excluye la creencia que tiene Gouldner de que la reflexividad lleva o debera llevar a una posicin poltica radical, como tambin el supuesto de los etnometodlogos de que las funciones performativas interfieren en la validez descriptiva.

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metodolgicos sobre los estudios etnogrficos 3: y esto es en realidad un signo alentador. Sin embargo, an no es requerimiento obligatorio producir tales informes y an cuando se produzcan, muchos de stos slo ofrecen el esquema mnimo de lo que sera un cursillo de investigacin. En verdad, el trabajo original de Whyte deja en vergenza a la mayora de los ejemplos de este tipo. En los ltimos treinta aos han habido muchos escritos sobre metodologas etnogrficas y en los ltimos diez han aparecido un buen nmero de textos sobre mtodos etnogrficos (McCall y Simmons, 1969; Denzin, 1970a y 1970b; Filstead, 1976; Schatzman y Strauss, 1973; Bogdan y Taylor, 1975; Johnston, 1975; Douglas, 1976; Schwartz y Jacobs, 1979). Sin embargo, gran parte de esta literatura contiene expresiones destiladas de la experiencia investigativa del autor ms que un anlisis sistemtico del proceso de investigacin. Por ms iluminadores y tiles que sean estos escritos en trminos de su sabidura prctica, ellos ofrecen muy pocas referencias y un mnimo de desarrollo acumulativo. An ms, es poco claro que esta literatura haya tenido algn rol de importancia en la configuracin de la prctica etnogrfica. Las referencias que se hacen a ella en los informes de investigacin son pocas y se relacionan ms bien con una justificacin retrica de la etnografa que con la explicacin de por qu se us determinada estrategia o tcnica en vez de otra. 4 Existe, por lo tanto, una especie de conflicto entre teora y prctica de la etnografa. Tal disparidad, claro est, es un rasgo frecuente de la vida social. Hasta los etngrafos, observando a otros, han considerado que esto es de bastante inters (Deutscher, 1973; Keddie, 1971; Sharp y Green, 1975). En este caso, y sin duda en otros, la causa de la disparidad podra deberse a la influencia de un principio competitivo: el naturalismo. EL NATURALISMO Y SUS EFECTOS Naturalismo es uno de esos trminos curiosos (Fenomenologa es otro) que recibe significados totalmente contradictorios segn sus diversos usos. Tradicionalmente, se refiere al postulado de que los mtodos propios de las ciencias sociales son los de las ciencias naturales (Farber, 1959; Natanson, 1963; Keat y Urry, 1975). Sin embargo, Matza (1969) siguiendo a Randall (1963) y basado en el trabajo de Blumer (1969) discute esta interpretacin diciendo que confunde las caractersticas temporales y efmeras del naturalismo con su naturaleza persistente (pp. 4-5). Naturalismo, como el trmino lo indica, es ms bien la perspectiva filosfica que trata de mantenerse fiel a la naturaleza del fenmeno que estudia (p. 5); y contina, la forma en que el fenmeno se concibe sea como objeto o sujeto ha de guiarse ms bien por la resolucin emprica que por la conveniencia
A veces stos se publican con el informe de investigacin en un apndice metodolgico: por ejemplo, Hargreaves (1967), Liebow (1967), Gans (1967). O bien aparecen colecciones como las de Hammond (1964), Freilich (1970), Douglas (1972), Shipman (1976), Bell y Newby (1977). Tambin, ha habido libros enteros que narran la experiencia investigativa: Bowen (1954), Powdermaker (1966) y Wax (1971). Algunos escritores influidos por la etnometodologa han adoptado una interpretacin tan radical de la reflexividad que niegan totalmente la posibilidad de que los informes etnogrficos puedan presentar visiones directas de la realidad. Sealan que tanto los informes etnogrficos como tambin los informes entregados por los participantes en los cuales se basa el informe etnogrfico, sirven funciones performativas ms que referenciales y que esto limita su capacidad descriptiva. Ver Wieder (1974) y Hitchiok en este libro. 4 Johnson (1975) constituye la mayor excepcin a esto.
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a los precedentes distinguidos de otras disciplinas (p. 5). En forma un tanto paradojal, Lofland (1967) desarrolla una concepcin similar del naturalismo al deducir analogas con ciencias naturales como la botnica y la zoologa. Define a los naturalistas como aquellos que en la tradicin de Darwin y Beagle, deciden realizar recuentos de lo que observan en contextos naturales (p. 45). 5 As, el concepto de naturalismo significa, en trminos etnogrficos, un compromiso por observar y describir fenmenos sociales de manera similar a como los naturalistas en biologa estudian la flora y fauna y su distribucin geogrfica. En los das de la Escuela de Chicago, la analoga era an ms cercana de lo que es hoy da. La etnografa de Chicago se realizaba en gran medida en el contexto de una teora de ecologa urbana (Matza, 1969). Se esperaba encontrar en distintas partes de la ciudad tambin diferentes tipos de mundos sociales el distrito financiero, el barrio de casas de pensin, el bohemio, el suburbio, etc.. Ms an, la teora explicaba el por qu de ese tipo de distribucin y jugaba, por tanto, un rol similar al de la teora de la evolucin en biologa. Esta sensibilidad a la variedad y complejidad de los fenmenos sociales, como tambin la preocupacin concomitante por documentar la relacin entre cada espcimen (Denzin, 1971) y su ecologa local, llev a los etngrafos a optar por investigar de preferencia en contextos naturales. As han ido rechazando crecientemente la dependencia de documentos o la recoleccin de datos en situaciones artificiales como son las de los experimentos y entrevistas formales. El naturalismo sirve tambin para explicar la enorme preocupacin que tienen los etngrafos por describir y clasificar (Lofland, 1972) y la desconfianza que existe en contra de una teorizacin cmoda (armchair theorizing) (Glaser y Strauss, 1967). El naturalismo, sin ninguna duda, es una doctrina importante; ha tenido efectos benficos sobre la etnografa no slo a nivel prctico sino tambin a un nivel terico al proveer un contrapeso poderoso al positivismo. Sin embargo, su influencia no ha sido enteramente benigna: a) En primer lugar, a pesar de la analoga con la biologa, lejos de proveer una base para el reconocimiento de la continuidad y de los paralelos con las ciencias naturales, el naturalismo ha servido para afirmar el supuesto de un quiebre radical entre las ciencias naturales y sociales. Esto se debe a que los naturalistas, junto con el reconocimiento de la necesidad de una epistemologa apropiada al objeto estudiado, han inyectado, de contrabando, cierto tipo de ontologa. 6 En efecto, presumen como conocida de antemano la naturaleza del mundo social, pero no indican los mtodos a travs de los cuales llegaron a tales conclusiones ontolgicas, los que, por supuesto, no habran podido elegir en funcin de su adecuacin a la naturaleza del mundo social. No hay ningn lecho de roca, ni epistemolgico ni ontolgico. Para obtener cualquier tipo de datos hay que usar algn mtodo y esto supone el uso de presupuestos epistemolgicos y ontolgicos que de alguna manera son arbitrarios. Aunque se pueda argir con efectividad que una metodologa no estructurada permite mxima flexibilidad para detectar presupuestos incorrectos,
Denzin (1970a) y (1971) y Schatzman y Strauss (1973) tambin consideran que la etnografa es una especie de investigacin naturalista. Speir (1973), desde la tradicin etnometodolgica adopta una estrategia similar a la de Lofland al definir y justificar el enfoque de historia natural para la sociologa de la vida cotidiana. Matza (1969, p. 24) parece considerar, por otra parte, que el estudio de los contextos naturales es algo que facilita la adopcin de una posicin naturalista ms que contenindola en forma intrnseca. 6 Ver, por ejemplo, adems de Matza (1969), Blumer (1969) y Williams (1976).
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esa metodologa no lleva a un contacto directo con la realidad; hacen falta supuestos anteriores. As, dado que no se puede tener un punto de partida sin presuposiciones, tampoco se descartan as noms como irrelevantes las ideas epistemolgicas y metodolgicas que provienen de otras reas de investigacin, incluso las de las ciencias naturales. b) El segundo problema que surge a causa de la influencia del naturalismo es que el nfasis en el descubrimiento, en la generacin y desarrollo de teora (Glaser y Strauss, 1967) puede llevar a descuidar seriamente la cuestin de validez de los resultados. Las semillas de tal descuido se pueden encontrar en el trabajo mismo de Glaser y Strauss. Ellos presentan argumentos slidos para justificar la importancia del desarrollo de teora frente al nfasis casi exclusivo que pone el positivismo en la verificacin de teora (theory testing). Pero evitan presentar tcnicas que sirvan para el desarrollo de teora al insinuar que las tcnicas, de hecho, predeterminan la validez de la teora. En parte, a causa de esto, los recuentos etnogrficos bajo la bandera de ser investigacin exploratoria y teorizacin de terreno (exploratory research and grounded theorizing) pretenden ya haber establecido la validez de sus resultados. Si bien es cierto que uno no quisiera la verificacin de hiptesis banales como una actividad dominante de las ciencias sociales, tampoco puede aceptar que el problema de la validez se solucionar por s mismo. Es necesario que se desarrollen y que se usen tcnicas que sirvan para estimar la validez de las investigaciones. c) Un tercer problema se refiere al equvoco en contrastar situaciones naturales con situaciones artificiales tales como las de las entrevistas y los experimentos. La implicacin que tiene este contraste es que el investigador no es parte de la sociedad sino que es una especie de interventor externo. A lo que apunta, y al mismo tiempo oscurece, el concepto de situaciones naturales es a la posibilidad de que los recuentos y el comportamiento que tiene una persona en determinado ambiente pueda ser representativo de su comportamiento en otros. Dicho en otras palabras, lo que preocupa es la validez ecolgica (Brunswick, 1956; Bracht y Glass, 1968). Con razn, los etngrafos sealan el peligro de generalizar a partir de respuestas dadas en entrevistas y experimentos con respecto a otras situaciones anlogas de la vida cotidiana. Sin embargo, an cuando investigar en los lugares en que la gente vive su vida diaria es una estrategia importante que, supuesta la igualdad de otras situaciones, aumenta la validez ecolgica ello no resuelve el problema. Si bien la gente se comporta en forma diferente en situaciones distintas, no es posible generalizar automticamente a partir de la observacin del comportamiento en un contexto, lo que la gente har en otro, an cuando sea el mismo ambiente natural. As, lo que los profesores hacen o dicen en la sala de profesores puede ser muy diferente de lo que hacen y dicen en la sala de clase. Incluso, an en la sala de profesores se pueden crear distintos contextos dependiendo de quien est all (Hammersley, 1980). Al reformularse el concepto de ambientes naturales en funcin de su validez ecolgica, se le puede considerar como algo ms que una simple justificacin de la etnografa: tiene tambin implicancias para la prctica etnogrfica. Lo que hace es sugerir que en el proceso de trabajo de campo y de anlisis, los etngrafos tienen que ser mucho ms sensibles a la variacin contextual en las actividades de los participantes y a las consecuencias que esto tiene con respecto a la produccin de inferencias legtimas a partir de la observacin.
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El problema de reactividad tambin plantea interrogantes similares a los etngrafos. Si bien investigar en situaciones cotidianas debiera minimizar la reactividad, no puede presumirse que se la pueda abolir totalmente. Es necesario vigilar y controlar sus efectos. Adems, an cuando los etngrafos por lo comn no se preocupan de generalizar ms all del caso que estudian, siempre tienen que generalizar al interior del caso: por ejemplo, a partir de un nmero reducido de ellos, tienen que generalizar a todos los maestros, alumnos y salas de clase dentro de la escuela. Resulta as que hay serios problemas de muestreo an en la investigacin que se hace en ambientes naturales. Sin embargo, es raro que los etngrafos informen sobre la atencin que prestan a esto, y yo sugiero que esto se debe a que el principio del naturalismo tal como es concebido en este momento, oscurece esa atencin. Lo contrario resultara en no descalificar a la entrevista y al experimento como algo artificial. An cuando contenga el peligro de una baja validez ecolgica, s poseen otras ventajas. Por lo dems, como se ha visto, no hay ningn mtodo que escape totalmente al problema de validez ecolgica. d) Ligado al problema del naturalismo, est el concepto, bastante equvoco, de observacin directa: la nocin de que el estar simplemente all, el sumergirse en una situacin, ofrece garantas de validez por su contacto directo con la realidad. Blumer (1980) mismo se acerca a esta posicin cuando describe a la etnografa como develando algo. Lofland (1972) proporciona una versin relativamente sofisticada de esta nocin:
La forma de participar de la mente de otro ser humano es la interaccin cara-a-cara. El enfrentamiento cara-a-cara tiene el carcter irremplazable de no-reflexividad y de inmediatez, lo que hace plenamente posible el penetrar en la vida, en la mente y las definiciones del otro. Al asumir cara-a-cara el rol de otro se gana un sentido de comprensin de ese otro (p. 2).

A travs de esta nocin insinuada de empata directa nos parece retroceder a las nociones de verstehen del siglo XIX (Palmer, 1969). Si bien la interaccin cara-acara maximiza las muchas fuentes de informacin sobre el otro, no provee por s misma ninguna base para entrar verdaderamente en la vida, la mente y definiciones del otro. Si bien la inmersin completa puede ser til como tctica (Douglas, 1976), como enfoque exhaustivo de la investigacin etnogrfica se la concibe mal, pues se basa en el supuesto de que es posible colocarse de tal manera de experimentar la realidad de manera plena e inmediata. El supuesto esencial del interaccionismo es que la gente da sentido en forma activa a su ambiente y no que ste simplemente se imprime sobre ellos. Esto tambin vale para los etngrafos. An ms, los interaccionistas consideran a la gente como estrategas y reconocen que en las relaciones entre observador y participantes hay mucho sitio, por ambos lados, para presentar frentes falsos (Berreman, 1962; Douglas, 1976). Tampoco puede considerarse que participar en una situacin es garanta de validez. Participar a travs de un rol determinado no proporciona acceso directo a la experiencia de los otros participantes en la misma situacin. La experiencia no es de una pieza. Personas con un mismo rol pueden tener experiencias diferentes y experimentar las mismas cosas en maneras diferentes. Incluso, precisamente por ser investigador, la experiencia del etngrafo ser distinta a la de los otros participantes. Tendr ms libertad para abandonar la experiencia si se le hace demasiado pesada. Adems, su compromiso de participar en la situacin lo obligar por un tiempo menor que a todos los dems. Y an en los
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casos en que su compromiso sea igual al de los otros participantes, como cuando se investiga en una institucin de la que uno es empleado, los eventos se mirarn en forma diferente y esto en s mismo afectar su experiencia (Smethrham, 1978). La introspeccin de la participacin no puede, pues, considerarse en s misma como capaz de proporcionar acceso directo a la experiencia del otro. Debe tratrsela como a un instrumento que sirve para simular esa experiencia, y todas las simulaciones, en el mejor de los casos, son aproximaciones a la realidad de lo simulado. En resumen, antes de confiar en un mtodo que pretenda proporcionar acceso directo a la realidad, conviene reconocer las posibles amenazas que puede tener con respecto a la validez y buscar estrategias para detectarlas y minimizarlas. e) Finalmente, la forma misma en que se escriben los informes etnogrficos, le debe algo al naturalismo y ms especficamente, al naturalismo literario (Lofland, 1967; Rock, 1979). Estos informes se estructuran tpicamente con un afn de mostrar el mundo tal como es. Se suprimen los autores y el trabajo que hubo en producirlos. Como lo seala Atkinson (1980), la adopcin de este estilo contradice el modelo interaccionista respecto a como la gente construye las narrativas acerca de su mundo. Aade que la posicin del naturalista o realista como la de un escribano pasivo de los dictados de la naturaleza, puede ser la de un observador desapasionado, pero ciertamente no es la del sujeto-objeto reflexivo representado por el actor social del interaccionista (p. 33). Atkinson seala que necesitamos desarrollar modelos de escribir que sean ms apropiados al carcter mismo del trabajo etnogrfico, que despliegue el trabajo prctico y analtico que lleva a producir resultados. Es as como de maneras muy variadas, la concepcin etnogrfica del naturalismo si bien de valor considerable en dirigir la atencin del investigador hacia situaciones cotidianas milita contra el compromiso que tiene la etnografa de ser reflexiva. Basndose en el supuesto de que estar all y en verdad, actuar naturalmente son suficientes, puede impedir que el investigador haga una seleccin consciente de sus estrategias y tcnicas de investigacin. Lo que ciertamente no hace es propiciar que se hagan informes del proceso investigativo que sean ms que un cuento interesante o una simple gua para el novicio. Es as como aparta al etngrafo de hacer consideraciones metodolgicas propiamente tales al pintar a la investigacin como una manera de hacer contacto directo con la realidad, siendo el principal problema nicamente el tipo de negociaciones personales que se hacen para obtener acceso a esa realidad. 7 An ms, el trazar una distincin tan aguda entre etnografa e investigacin cuantitativa como modo de respuesta a los ataques positivistas, ha llevado, con frecuencia, a que los etngrafos ignoren problemas metodolgicos importantes que son compartidos por ambas tradiciones y pasen por alto la posibilidad de considerar las tcnicas cuantitativas de las ciencias sociales. De igual manera, la fuerte discriminacin que hacen los etnometodlogos con respecto a los etngrafos ha deteriorado la comunicacin entre estas dos tradiciones, con detrimento de ambas. Lo que hace el naturalismo, ante todo, es debilitar la visin de la etnografa como prctica social colectiva que est abierta a un desarrollo metodolgico acumulativo.
7 Esto es anlogo a la forma como los mdicos de hospitales consideran al trabajo clnico, es decir, como algo que no requiere investigacin, como una especie de locus sagrado que le sirve a los prcticos para que tengan contacto con la realidad cruda (Atkinson, 1981). Esta orientacin trata de justificar para el trabajo de campo un mayor nfasis en las relaciones sociales que en el registro y anlisis de datos que se recomienda en textos sobre etnografa.

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Y ha sido la dedicacin a ese principio naturalista lo que ha limitado ese desarrollo metodolgico.