LA ATMÓSFERA: COMPOSICIÓN Y ESTRUCTURA Introducción

Definición
Podemos definir a la atmósfera como la envolvente de gases de nuestro planeta, el lugar donde se desarrollan todas las manifestaciones del tiempo y el clima. La atmósfera juega un papel esencial en el equilibrio energético de la Tierra ya que controla la cantidad de radiación que llega desde el Sol y la radiación terrestre que es devuelta al espacio. Así pues, es el principal medio de transferencia de calor en nuestro planeta. Con frecuencia se le compara con una maquina térmica gigante, impulsada por el desequilibrio permanente de temperaturas entre los Polos y el Ecuador.

Composición
La Atmósfera terrestre esta formada por el aire, que es una mezcla de gases, que podríamos considerar teóricamente como gases perfectos, sin reacciones químicas entre si, así como por un gran número de partículas sólidas (polvo, humo y cenizas, polen, esporas, partículas salinas) y líquidas (vapor de agua) en suspensión, todo ello mantenido al nivel de la superficie terrestre por la acción de la fuerza de la gravedad. No debemos confundir mezcla con combinación química de gases. Muchos de los gases que se encuentran en la atmósfera son combinaciones químicas como es el caso del dióxido de carbono (CO2).

013 x 105 Nm. a 60. La mitad de la masa atmosférica total se encuentre concentrada en los primeros 5. S puede obtenerse como 4πR2. Valor de la densidad del aire Otro valor interesante es la densidad del aire que normalmente se mide a nivel del mar y a 0º C.Distribución de masa Como consecuencia de la baja compresibilidad del aire. S ≅ 5. siendo R el radio terrestre de aproximadamente 6.000 m podemos hablar de 2/3 partes del total. La disminución de la densidad del aire con la altura es no lineal. y es 1. Sin embargo. a = g = 9. Cálculo de la masa total La masa de la atmósfera se estima en aproximadamente 5. en donde M es la masa de la atmósfera que deseamos determinar.8 = 5.3 x 1018 kg.000 m.1 1014 )/9. Sabemos que la presión es fuerza por unidad de superficie. casi toda la masa se encuentra concentrada en las capas más bajas de la atmósfera. En resumen podemos establecer que la presencia de la atmósfera no pasa desapercibida ya que el aire es una sustancia material y tangible que ejerce una presión al nivel del mar de aproximadamente 1 kg/cm2 y que disminuye a medida que aumenta la altura al disminuir su densidad. este valor es apenas una millonésima parte de la masa terrestre total. Podemos establecer la presencia de la atmósfera hasta aproximadamente 10. lugar donde es prácticamente indistinguible del medio interplanetario. Despejando M de la expresión anterior y sustituyendo la P a nivel del mar como 1.1 x 1014 m2.013 105 x 5.000 m de altitud tendríamos toda la masa atmosférica exceptuando una milésima parte. A partir de la presión atmosférica podemos obtener fácilmente la masa de la atmósfera. M = (1.8 m/s2 y S es la superficie total de la Tierra.28 x 1018 kg. P = F/S = (M a)/S.293 g/dm3. a 10.000 kms. “a” es en este caso la aceleración de la gravedad. .376 x 103 m.

La masa total de la atmósfera es de 5. pero la mezcla turbulenta a gran escala evita que se produzca esta separación debido a la difusión. responsables en gran medida . la esfera representa todo el aire de la atmósfera. lagos. considerando una densidad uniforme medida a nivel del mar. Las variaciones en altura que en realidad se observan se deben atribuir a la localización de fuentes de los gases no permanentes más importantes como el vapor de agua y ozono.4×1021 kg. especialmente el hidrógeno y helio. La homosfera tiene una composición química uniforme y convencionalmente se considera hasta una altitud de 80 km. Composición química de la atmósfera En la atmósfera podemos distinguir dos capas en función de su composición química: la homosfera y la heterosfera. incluyendo el agua de los océanos. ríos.3 x 1018. La homosfera Desde la superficie terrestre hasta unos 80 km de altura la composición de la atmósfera es muy uniforme en lo que a proporción de los gases constituyentes se refiere. aguas subterráneas o la presente en las nubes. Podríamos pensar que los gases más ligeros. Las dos representaciones se muestran en relación con el volumen del planeta Tierra. la esfera representa todo el agua del mundo. En la imagen de la Tierra de la derecha. la heterosfera posee una composición química que varía en función de la altura con diferentes gases que están dispuestos en capas esféricas en función de su peso molecular. hielo. esto es. La masa total de la hidrosfera supone 1. tendrían que ser mas abundantes en la partes superiores de esta capa.En la imagen de la Tierra de la izquierda. Por su parte. la hidrosfera.

es decir. Composición química de la homosfera Componente y fórmula química Nitrógeno N2 Oxigeno O2 Argón Ar Dióxido de carbono CO2 Neón Ne Helio He Metano CH4 Kripton Kr Hidrógeno H2 Oxido Nitroso N2O Xeón Xe Monoxido de carbono CO Ozono O3 % en Volumen de aire seco 78.1 es por volumen porcentual.2 ppmv 0. etc.1 ppmv 0. ya que ambos tienen la capacidad de absorber parte de la radiación solar y terrestre.5 % del volumen atmosférico mientras que el resto de componentes como el hidrógeno. excluyendo tanto las partículas sólidas como liquidas en suspensión. neón.05 – 0. Dado que la composición de los gases en la tabla 1.03 ppmv Observamos como el nitrógeno..08 20.24 ppmv 2 ppmv 1. están en cantidades tan pequeñas que sus concentraciones deben expresarse en partes por . oxígeno y argón constituyen el 99. La tabla 1.95 0.1 nos muestra la composición media del aire puro y seco de la homosfera.1. así como el vapor de agua.de la distribución vertical de temperaturas en la atmósfera.02 – 0.2 ppmv 5. todos los porcentajes se corresponden con el número de moléculas de gas que habría en un volumen de aire seco de la homosfera que contuviese 100 moléculas de sus diferentes gases.5 ppmv 0. ya que su presencia es muy variable. helio.08 ppmv 0. De todas formas no olvidemos que las partículas de vapor de agua forman parte de la atmósfera real.3 ppmv 0. Tabla 1.93 350 ppmv 18.

los aerosoles y el vapor de agua.millón. . también forman parte de la atmósfera real. Además de esta mezcla de gases sin reacciones químicas entre si. cenizas. a la vez que influyen notablemente en la transparencia del aire. humo. procedentes tanto de la actividad humana como de fuentes naturales. Su importancia radica en el hecho de que pueden actuar como núcleos de condensación a partir de los cuales se forman las nubes y nieblas. Los aerosoles tienen una concentración muy variable y función de la localización geográfica. Aerosoles Los aerosoles son partículas de polvo. sales y materia orgánica.

El ozono se encuentra desde los 15 km de altura hasta los 85. es otro de los constituyentes de la homosfera. Las radiaciones de onda muy corta entre 0. La concentración del vapor de agua varía desde un 5% en volumen a nivel del suelo en regiones ecuatoriales costeras. el vapor de agua.29 micras. Esta capa recibe el nombre de ozonosfera. tiene una gran capacidad de absorber la radiación solar de onda corta situada entre las 0. hasta casi desaparecer por encima de los 10 o 12 km. La máxima concentración se sitúa entre los 25 y 30 km. Mecanismo de formación de ozono Cabe preguntarse porque se encuentra el ozono a esas alturas. lo que determina su fotodisociación en oxígeno atómico y biatómico. como las velocidades de estas reacciones son diferentes. Además de lo comentado. De esta forma podemos entender. El ozono actúa como filtro de las radiaciones solares ultravioletas situadas en el espectro electromagnético justo por debajo de la radiación visible. la evaporación de las aguas superficiales. que actúa como catalizador.2 micras son capaces de romper la molécula biatómica de oxígeno en sus dos átomos. que a pesar de los mecanismos de reacción contrarios anteriores. Cabe destacar la capacidad del vapor de agua para absorber las radiaciones infrarrojo-térmicas emitidas por la superficie terrestre y su transmisión de energía en forma de calor latente. El oxígeno atómico reacciona con el oxígeno molecular en presencia de nitrógeno. coexisten todas las especies de moléculas comentadas. la molécula de ozono por su parte. siendo la principal fuente de aportación del mismo. Este componente atmosférico tiene una concentración variable. El concepto de concentración de vapor de agua recibe el nombre de humedad. O3). Concluimos.2 y 0.12 y 0.Vapor de agua Por su parte. produciéndose la molécula triatómica de oxígeno (ozono. Ozono Otro gas de gran importancia para la vida en la Tierra es el ozono. que en el proceso de formación de ozono se ha absorbido la radiación solar de onda corta. .

haciéndose necesario considerar diferentes niveles que caracterizaremos por el predominio de un determinado gas sobre los demás. Lo comentado significa que las capas de gases más alejadas de la superficie terrestre no son del todo retenidas por la acción gravitatoria. de forma que resulta imposible mostrar una tabla única con los gases que la componen. Componente. Hoy en día sabemos que la . la atmósfera pierde la uniformidad en la composición química del aire. Composición química de la heterosfera. La ordenación de las capas en función del peso atómico del componente principal responde a la ausencia de la barrera turbulenta de la masa gaseosa.2.La heterosfera Por encima de los 80 km de altura. fórmula química y Peso Atómico Nitrógeno molecular N2 (28) Oxígeno atómico O (16) Helio He (4) Hidrógeno atómico H (1) Altura 100 – 200 km 200 – 1000 km 1000 – 3500 km 3500 km En la heterosfera la densidad del aire es muy baja por lo que las capas señaladas se corresponden más con zonas de transición que con superficies de separación bien definidas. Los gases más pesados se acumulan en las capas bajas y los más ligeros tienden a concentrarse en los niveles superiores. Tabla 1.

De manera que la temperatura en el limite superior. situada entre la superficie terrestre (litosfera o hidrosfera) y una altura promedio de 9km en los Polos. que llamamos tropopausa. La troposfera podemos dividirla a su vez en dos capas: a. Las diferencias térmicas mencionadas junto con las variaciones entre el día y la noche y las irregularidades del terreno.Baja troposfera: La temperatura decrece con la altura de forma irregular. junto con la fotosíntesis. Los primeros 2 o 3 km están formados por capas isotermas donde la temperatura es constante o a veces aumenta con la altura.. b. 11km en latitudes medias y 15km en el Ecuador. Este hidrógeno proviene principalmente de la escisión de las moléculas de agua que hay en la estratosfera (que son muy pocas) por la radiación ultravioleta. . alcanza aproximadamente los – 50º C. Esta la es la región atmosférica donde tienen lugar los fenómenos que conocemos como el tiempo (nubosidad y precipitaciones). Troposfera La troposfera es la capa inferior de la atmósfera..Alta troposfera: En esta el decrecimiento de la temperatura con la altura es mucho más regular y podemos fijarlo en aproximadamente 6º C por cada km. son importantes en esta sub-capa en contacto directo con el suelo.atmósfera pierde al espacio exterior del orden de 1kg/s de hidrógeno. Aquí abundan las corrientes térmicas verticales como consecuencia de las diferencias de calentamiento y la disminución de la temperatura con la altura. siendo este uno de los dos fenómenos que generan el oxígeno de la Tierra. El nombre con que se conoce a esta región es capa límite planetaria o capa frontera donde se producen turbulencias muy importantes. lo que se conoce con el nombre de inversiones térmicas. Estructura térmica Vamos a dividir la atmósfera en diferentes capas en función de la temperatura a la que se encuentran.

es decir. entre las diversas láminas existen profundas fallas por donde circulan fuertes corrientes de viento. no constituye una capa continua única. . La tropopausa no es una superficie concéntrica con la Tierra sino que tiene una estructura laminar. Variación de la temperatura con la altura en la troposfera. De acuerdo a latitud en la que nos encontremos la tropopausa puede ser dividida a su vez en: Tropopausa polar: desde los Polos hasta 45º de latitud con una altura de 9km Tropopausa de latitudes medias: desde 45º hasta 20º con una altura de 11 a 12km. Tropopausa ecuatorial: desde 20º al Ecuador con una altura de 15km. y además.La tropopausa es la capa a partir de la cual la temperatura deja de disminuir con la altura y donde el viento en altura es máximo.

Los estudios han demostrado que tienen forma tubular. su temperatura es más baja. una capa isoterma. . Estructura laminar de la tropopausa y corrientes de chorro. mantiene la temperatura con la altura. Entre las diferentes láminas de la tropopausa nos encontramos unas corrientes que circulan en sentido Oeste-Este envolviendo la Tierra. Las corrientes no siempre se encuentran en la misma latitud sino que sufren ligeras oscilaciones. siendo la temperatura en los polos mas alta que en el Ecuador. la estratosfera. Nos interesa mucho su localización para determinar la evolución de las borrascas (se encuentran normalmente en la vertical de situaciones de inestabilidad en superficie).Ya que la tropopausa es mal alta en el Ecuador. y al ser la capa inmediatamente superior. Estas corrientes reciben el nombre de “jet stream” (corrientes de chorro). Al haber tres laminas tenemos dos corrientes de chorro: corriente de chorro polar y corriente de chorro subtropical.

A latitudes altas. dado que las capas inferiores son más frías y por tanto mas densas. los polos son menos fríos que el Ecuador debido a la diferencia de altura de la troposfera. En el invierno la distribución de temperaturas es más complicada. ésta es la capa donde se observan las nubes luminosas durante las noches del verano. Estos valores se mantienen hasta alturas de la estratosfera media excepto en las latitudes entre 50-60º N. El aumento de temperatura mencionado. dificulta los movimientos verticales. a la vez que no se desarrollan las clásicas manifestaciones del tiempo (nubes y precipitaciones). Pero en sentido horizontal. contiene la máxima concentración de ozono a unos 22km de altura (un mecanismo de circulación. Su estructura térmica vertical es aproximadamente isoterma (aumentando su temperatura a medida que nos elevamos dentro de la capa de ozono). A partir de este nivel podemos hablar de la atmósfera superior y no se tiene un criterio definido aceptado universalmente. pero las temperaturas mas altas (0º C) no se alcanzan hasta los niveles superiores de la estratopausa donde la exposición a la radiación solar es superior. entre los 30-60º de latitud.Estratosfera La estratosfera esta situada entre la tropopausa y unos 50 km de altura. Una parte del ozono estratosférico penetra en la troposfera a través de la zona de confluencia de la troposfera de latitudes medias con la tropical y la polar. jugando un papel importante en la química troposférica. podemos decir que disminuye desde 1 mb a 50km hasta 0. registrándose temperaturas alrededor de – 80º C en la tropopausa ecuatorial que es la más elevada. Durante el verano la temperatura aumenta claramente con la altura pero se encuentra obviamente la tropopausa ecuatorial mas fría. transporta el ozono a este nivel donde los factores de destrucción del mismo son menos probables). Mesosfera La mesosfera está comprendida entre el límite superior de la estratosfera (estratopausa) y los 90km de altura. Se estima que pasen una mil toneladas por año de ozono.01 mb a 90km. Aquí la temperatura tiene una clara tendencia a disminuir. . donde existe una región notablemente cálida (-50 y -45º C) casi isoterma. que parecen producidas por pequeñas partículas de polvo que actúan como núcleos de sublimación de pequeños cristales de hielo. Con respecto a la presión. De hecho.

A pesar de que mas allá de la mesopausa las densidades atmosféricas son muy bajas. la atmósfera se ve afectada por rayos X y radiación UV que arrancan electrones de los átomos de oxígeno y las moléculas de nitrógeno.Nubes noctilucentes Termosfera Es la capa comprendida entre la mesopausa y un poco mas de los 400 km de altura. las temperaturas que en teoría se podrían alcanzar son de 1200 K a los 350 km. Las auras boreales y . Sin embargo las observaciones realizadas por satélites no han llegado a medir estas temperaturas a consecuencia del enrarecimiento del aire. Por encima de 100 km. es el Oxígeno atómico el que domina sobre el Nitrógeno. esta puede ofrecer una resistencia suficiente a los aerolitos del espacio. mientras que por encima de los 200 km. tanto en forma molecular como atómica. Debido a la absorción de las radiaciones ultravioletas por parte del oxígeno atómico. La parte inferior de la termosfera tiene un predominio de Nitrógeno sobre el Oxígeno.

Auroras . desde los 300 a los 80 km.australes. se producen por la penetración. de estas partículas ionizadas. especialmente en latitudes polares.

hidrógeno y helio que pueden escapar al espacio exterior debido a la baja densidad a estas alturas y la perdida de atracción gravitacional. Exosfera Los límites para esta capa atmosférica son imprecisos. La Ionosfera : Esta comprendida entre los 60 km de altura y el final de la atmósfera. Como su nombre indica es una capa muy ionizada pero su estructura vertical no es uniforme. es . este componente es detectable desde los 15 hasta los 85 km. Ya hemos comentado la importancia de este componente que filtra la radiación ultravioleta protegiéndonos de los rayos solares. se considera que su base puede estar entre los 500 y 750 km de altura. Básicamente esta formada por átomos de oxigeno.Estructura térmica de la atmósfera. casi la misma extensión de la propia mesosfera. Estructura electrónica Desde el punto de vista de la conductividad eléctrica podemos distinguir dos regiones en la atmósfera: La Ozonosfera: A pesar de que el ozono tiene su máxima concentración entre los 25 y 30 km.

Estas capas tienen importancia para la transmisión de las ondas radioelectricas que se perderían en el espacio si no se reflejaran en ellas. a diferentes niveles la concentración y los átomos varían. .. b. Por la acción de los rayos solares estas capas se desdoblan durante el día pero se unen durante la noche. protegiendo la superficie terrestre de gran parte de la radiación espacial.Capas F1 y F2..Capa E (Kenelly-Heaviside): concentración de iones más alta c. Sólo aparece durante el día y es sumamente absorbente para frecuencias por debajo de unos 10 MHz..Capa D.decir. La ionosfera se subdivide en las siguientes capas: a.

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