La urbanizacion: una fuerza ambiental considerable

por Barbara Boyle Torrey
(Abril 2004) Los seres humanos se han convertido en una fuerza ambiental considerable en los últimos 10.000 años. Con la llegada de la agricultura hace 8.000 años, comenzamos a cambiar la faz de la tierra1, y con la revolución industrial comenzamos a afectar la atmósfera. Asimismo, el reciente incremento en la población mundial ha ampliado los efectos de nuestras actividades agrícolas y económicas, pero el crecimiento demográfico oculta lo que puede ser una interacción todavía más importante entre los seres humanos y el medio ambiente. Si bien la población mundial se está duplicando, la población urbana se está triplicando en todo el mundo. En los próximos años más de la mitad de la población del planeta vivirá en áreas urbanas (ver el Gráfico 1).2

Gráfico

Población urbana y rural, 19502030

1

Fuente: Naciones Unidas, World Urbanization Prospects: The 2003 Revision (2004).

El nivel y crecimiento de la urbanización difiere considerablemente según la región (ver el Gráfico 2). Los países latinoamericanos tienen la mayor proporción de su población en áreas urbanas, pero Asia Meridional y Oriental probablemente registrarán el más rápido crecimiento urbano en los próximos 30 años. Casi todo el crecimiento demográfico futuro tendrá lugar en las ciudades y las capitales, y es de esperar que tanto el incremento de la población mundial como su redistribución afecten los sistemas naturales terrestres y la interacción entre la población y el medio ambiente urbano.

Gráfico

Población que vive en zonas urbanas

2

Asimismo.6 El crecimiento en las áreas urbanas se debe tanto al incremento en la inmigración a las ciudades como a la fecundidad de la población urbana. La dinámica de la urbanización En 1800 sólo alrededor del 2% de la población mundial vivía en áreas urbanas y eso en sí era algo sorprendente.7 . Mucho del desplazamiento a las ciudades tiene lugar por el deseo de las poblaciones rurales de aprovechar las ventajas que las zonas urbanas ofrecen. Fuente: Las mejores cifras sobre las tendencias de urbanización mundial tienden a proceder de la División de Población de las Naciones Unidas y del Banco Mundial3. Los pobres en zonas urbanas tienen menos oportunidades de educación que quienes no son pobres. pero aún así tienen más oportunidades que la población rural. Hasta hace un siglo las áreas urbanas se encontraban entre los lugares más insalubres para vivir. las Naciones Unidas estiman que habrán 225.Naciones Unidas. pero hoy en el 2000 había 18 y. sino en las ciudades de pequeño y mediano tamaño en todo el mundo. por lo que los índices de mortalidad han sido históricamente más altos en las ciudades que en zonas rurales. atención a la salud y servicios como los recreativos. si bien mucho del crecimiento futuro no tendrá lugar en estas inmensas aglomeraciones de población. como mayores oportunidades de educación. la población urbana mundial ha pasado del 2% a casi el 50% de la población mundial. por lo que es importante manejar los datos con cuidado al derivar conclusiones definitivas. las proyecciones de urbanización con frecuencia sobreestimaron los índices futuros de crecimiento. World Urbanization Prospects: The 2003 Revision (2004). La única forma en que las áreas urbanas continuaban en existencia hasta hace poco era por la continua inmigración de población rural hacia las mismas. Los ejemplos más sorprendentes de urbanización en el mundo los constituyen las superciudades de 10 o más millones de personas. En 1975 sólo había cuatro. 4 En tan sólo 200 años. para el año 2015. en el pasado. pero las Naciones Unidas advierte a los usuarios que los datos son generalmente inexactos debido a que la definición de "urbano" varía de un país a otro. El incremento en la densidad de la población en áreas urbanas dio lugar a la rápida propagación de enfermedades infecciosas.

La gente cambia el medio ambiente a través del consumo de alimentos. la urbanización de la población . para 2050 tendríamos 5. A principios de la década de 1990. los salarios y la estructura de los hogares urbanos. El crecimiento en el consumo de carne es señal de mayor afluencia en Pekín. 9 Es decir. las poblaciones urbanas consumieron más del doble de carne de cerdo que las poblaciones rurales que criaban los puercos. Ello sugiere que el índice de consumo de bienes duraderos en áreas urbanas probablemente se eleve por encima del índice del incremento de la población. Efectos ambientales de la urbanización Existe una interacción entre las poblaciones urbanas y su medio ambiente. Hoy en día existe un automóvil por cada dos personas en los Estados Unidos. la diferencia en el consumo se redujo al mejorar la dieta rural. En áreas urbanas las mujeres emigrantes de zonas rurales tienen más hijos que las nacidas en la ciudad. por lo que probablemente se exagera el efecto de la migración en la fecundidad al observar la diferencia en la fecundidad de las mujeres rurales y las que emigran a zonas urbanas. y con el tiempo continúan reduciéndose en tamaño a medida que se eleva su ingreso y educación. Casi todos los automóviles en el mundo entero en la década de 1930 estaban en los Estados Unidos. Las personas que viven en zonas urbanas tienen un perfil de consumo muy diferente al de los residentes de áreas rurales. transporte. y en América latina la diferencia es de casi 2 niños. pero no necesariamente aumentan al mismo ritmo. Por ejemplo. 8 Por supuesto que la inmigración rural a las zonas urbanas no está formada por un conjunto aleatorio de población rural. las poblaciones urbanas consumen mucha más comida. en parte porque las tasas de fecundidad urbanas son menores. en vez de una sola persona.10 Por ejemplo. durante la década de 1970. donde muchos de los residentes urbanos son vegetarianos. al mismo tiempo que concentra algunos de sus efectos ambientales en ciertas áreas geográficas. y la mayor parte de los bienes duraderos requieren energía eléctrica para funcionar. sino por personas que probablemente hubieran deseado menos hijos. el precio relativo de los productos energéticos aumenta. En la India.Las tasas de fecundidad urbanas.14 Las comparaciones entre el producto nacional bruto (PNB) y del cambio en el consumo de energía mundial por habitante muestran que existe una relación directa entre ambos. agua y el uso de la tierra. energía y bienes duraderos que las poblaciones rurales.300 millones de automóviles en todo el mundo consumiendo energía. 11 A medida que progresó el desarrollo económico. si bien son inferiores a las del contexto rural en todas las regiones del mundo. que la urbanización mundial probablemente reduce el crecimiento de la población. El consumo de energía para proporcionar electricidad. En el África subsahariana las tasas de fecundidad urbana son de alrededor de 1. incluso si se hubieran quedado en el campo.15 A medida que los países pasan de usar modalidades no comerciales de energía a modalidades comerciales. Sin embargo y a pesar de dicha eficacia y nuevas tecnologías. Las economías por tanto. pero incluso así una década más tarde las poblaciones urbanas comían un 60% más de cerdo que las rurales. el aumento en el consumo de leche es un símbolo de mayor prosperidad. y a su vez la contaminación ecológica urbana afecta la salud y la calidad de vida de las poblaciones en las ciudades. Los bienes duraderos generalmente los utiliza la totalidad del hogar. se vuelven más eficientes a medida que se desarrollan debido a adelantos en la tecnología y cambios en el consumo. En la China. Las poblaciones urbanas no sólo consumen más alimentos sino también más bienes duraderos. Si fuera así en otros lugares. los hogares chinos en áreas urbanas tenían más del doble de probabilidades de tener una televisión.13 En China el consumo de carbón por habitante en las ciudades y pueblos es más de tres veces el que existe en áreas rurales.5 niños menos que en las zonas rurales. también contribuyen al crecimiento de la población urbana. y los hogares urbanos son más pequeños que los rurales. la capacidad de cocinar y calefacción es mucho más alto en áreas urbanas que en las aldeas rurales.12 Este incremento en el consumo es el resultado del mercado laboral. energía. ocho veces más de tener una lavadora y 25 veces más de tener un refrigerador que los hogares rurales. las poblaciones urbanas tienen muchos más automóviles por habitante que las rurales.

Entre los problemas ambientales urbanos se encuentran la insuficiencia de agua y saneamiento. las ciudades generalmente no tienen tanta riqueza para asignarla a mitigar el impacto urbano sobre el medio ambiente. las viviendas y el desarrollo industrial es una frustración para el manejo eficaz de los recursos ambientales vitales. muchas ciudades en los países desarrollados han hecho frente a sus dificultades ambientales. pero reducen la filtración de agua y el nivel de la capa freática. a veces son las áreas urbanas pequeñas las que pueden causar mayores problemas.6ºC y 1. Efectos de la degradación ambiental en la salud El medio ambiente urbano es un factor importante para determinar la calidad de vida en zonas urbanas y el impacto ecológico de dichas zonas. 17 Las áreas urbanas no sólo afectan el perfil meteorológico sino también la escorrentía superficial de agua. contaminación atmosférica y número de días con tormentas. la acumulación de basura y la contaminación industrial. Y probablemente el aumento en el consumo de energía tendrá efectos ambientales negativos. el aire. donde se pagan jornales más altos que en las áreas rurales. Entre las implicaciones de salud de estos problemas ambientales se encuentran las infecciones respiratorias. es caro reducir dichos problemas y aliviar sus efectos sobre la población urbana.3ºC) 16 y estos núcleos de calor atrapan los contaminantes atmosféricos. La falta de buenos sistemas de información geográfica significa que muchos funcionarios públicos funcionan a ciegas.21 . y otras infecciones y enfermedades parasitarias. y el terreno es mucho más caro en las ciudades por la competición por el espacio. Pero no todas las áreas urbanas tienen el mismo tipo de problemas de salud o situación ecológica. y si la falta de recursos va acompañada de gobiernos ineficaces. las carreteras. puede que la ciudad en desarrollo tarde muchos años en reducir ese daño. 19 Problemas en la política ambiental urbana Comenzando con la década de 1950. y las nevadas menos comunes. Es esencial tener un gobierno urbano fuerte para avanzar en este aspecto. Muchos de los efectos de las áreas urbanas sobre el medio ambiente no son necesariamente lineales. La neblina y niebla son más frecuentes. algunos investigadores sugieren que los indicadores de problemas de salud. Los costos de capital para construir una infraestructura ecológicamente más sana (por ejemplo.mundial elevará el consumo agregado de energía. Los Ángeles ha reducido drásticamente su polución atmosférica. y con frecuencia eso es lo que menos hay. La urbanización también afecta la ecología regional en mayor extensión. Mucho de lo que determina la magnitud del impacto ambiental es la conducta de la población urbana. La combinación del incremento del consumo de energía y la diferencia de radiación significa que las ciudades son más calientes que las áreas rurales (entre 0. 18Desafortunadamente. lo que significa que la escorrentía ocurre más rápidamente y hay mayores inundaciones. El consumo urbano de energía contribuye a crear núcleos de calor que pueden cambiar el perfil meteorológico local en las zonas hacia donde sopla el viento después de pasar por las ciudades. al igual que el número de inundaciones y la contaminación del agua que corre río abajo. y no tan sólo su tamaño. Pero al comienzo de su desarrollo. las tormentas de agua y granizo mucho más frecuentes. su perfil de consumo y forma de vida. la inversión en el transporte menos contaminante. El volumen de inundación se eleva. 20 El solapamiento de jurisdicciones respecto al agua. como un metro) y para construir más clínicas y hospitales son superiores en las ciudades. Las regiones que reciben el viento después de pasar por grandes complejos industriales también registran mayor precipitación. Muchas ciudades que se expandieron cerca de ríos han logrado limpiar las aguas de los mismos que se contaminaron con el desarrollo industrial. como los índices de mortalidad infantil son más altos en las ciudades que están en rápido crecimiento que en otras donde en crecimiento es más lento. La falta de buenas estadísticas significa que muchos indicadores urbanos que servirían para tomar decisiones ecológicas con conocimiento no existen. Las áreas urbanas de mayor extensión no siempre crean más problemas ambientales. Las áreas urbanas generalmente generan más lluvia. La precipitación es entre el 5% y el 10% mayor en las ciudades. Este fenómeno se crea porque las ciudades irradian calor a la atmósfera a razón del 15% al 30% menos que las áreas rurales.

que en su mayoría vivirán en áreas urbanas. Banco Mundial (2002). 1993). World Urbanization Prospects: The 2001 Revision (Nueva York: ONU 2002). pero la investigación nacional es demasiado poco detallada para mejorar las condiciones ambientales de las áreas urbanas. y si utilizamos los resultados de la investigación de manera sabia. Cifras estimadas calculadas de 90 Encuestas demográficas y de salud. 6. Naciones Unidas. Hardee. Jeffrey R. Algunas de dichas asociaciones público-privadas han propugnado hacer frente primero a los peligros ambientales que amenazan la salud humana. Los asistentes a una conferencia del Banco Mundial sobre el desarrollo ecológicamente sostenible en 1994 concluyeron que "La reducción del hollín. ed. Cities Transformed: Demographic Change and Its Implications in the Developing World. DC: National Academy Press. el plomo. no. M. por lo que hay que hacer investigación y obtener datos a nivel local que proporcionen a los gobiernos locales la información que necesitan para tomar decisiones. Mark R. 5. Environment and Development on Demographic Prospects" en Population and Resources in a Changing World. World Urbanization Prospects: 193. Population Information Program.Cuando no existe un gobierno urbano fuerte. La mayor parte de la información que existe es a nivel nacional. y que también tienen que abordarse. También van a querer saber si financiamos la investigación apropiada para abordar esas cuestiones. 11. noviembre 1996). Instituto Indira Gandhi de Investigación sobre el Desarrollo. DC: National Academies Press. California: Morrison Institute for Population and Resource Studies. ed. Jolly y Barbara Boyle Torrey. Ciertamente los miembros de la próxima generación. Consumer Demand in China: A Statistical Factbook (Boulder. Land Use. el polvo. 1989). World Development Report 2002: Building Institutions for Markets(Nueva York: Oxford University Press para el Banco Mundial)." 23 Pero en último término existen muchas otras prioridades ambientales urbanas que producen problemas crónicos para las personas y el ambiente a largo plazo. 4. and Environment: A Long History" en Population and Land Use in Developing Countries. 9. "Fertility and Family Planning in African Cities: The Impact of Female Migration " en Journal of Biosocial Science 27. 45 (Baltimore. Kingsley Davis (Stanford. 3 (1995): 347-58. ed. "Population.. las enfermedades microbianas ofrece oportunidades de lograr un progreso tangible a un costo relativamente bajo en relativamente cortos períodos de tiempo. CO: Westview Press. National Research Council (Washington. Committee on Population. Panel on Urban Population Dynamics. Jyoti K.. Parikh et al. y Robert Gardner y Richard Blackburn. Montgomery et al. 8. presentado en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo. 7. Naciones Unidas. "People Who Move: New Reproductive Health Focus " en Population Reports . World Urbanization Prospects. 10. Barbara Boyle Torrey es una escritora y consultora que forma parte del Consejo de Administración del PRB. National Research Council. World. las asociaciones público-privadas se vuelven más importantes22 y pueden servir para establecer prioridades que son ampliamente compartidas y por lo tanto llegan a implementarse. "Consumption Patterns: The Driving Force of Environmental Stress". Taylor y Karen A. Naciones Unidas. no. Commission on Behavioral and Social Sciences and Education. Carole L. según se indica en National Research Council. MD: Johns Hopkins School of Public Health. Cities Transformed: Demographic Change and Its Implications in the Developing 2. "Impact of Trends in Resources. 2003). Serie J. Nathan Keyfitz. . National Research Council (Washington. Committee on Population. Commission on Behavioral and Social Sciences and Education. 1986): 112. Mucha de la investigación que hay que hacer sobre el impacto ambiental de las áreas urbanas todavía no se ha realizado por falta de datos y financiamiento. nos juzgarán basándose en si estamos haciendo las preguntas acertadas para proteger su ecología urbana. Gordon Wolman. Martin Brockerhoff. Bibliografía 1. 3. agosto 1991.

1994). Environment. DC: Banco Mundial. James C.12. 20. Copyright" . White (Nueva York: Plenum Press. U. "The Business of Sustainable Cities" enEnvironmentally Sustainable Development Proceedings Series. Serageldin. 24. 16. "The Poverty of Cities in Developing Regions" en Population and Development Review. 2001 Statistical Abstract. 2d ed. Consumer Demand in China: 125. 22. 1 (Marzo 1998): 75-114. 13.S. 1997). Ismail Serageldin. Economy and Equity. no. 1 (1996): 5265. 17. "The Exploding Cities of the Developing World. Andrew S. ed. Population Reference Bureau. 21. Taylor y Hardee. "The Business of Sustainable Cities": 33. Massachusetts: MIT Press. (Cambridge. Gretchen Kolsrud y Barbara Boyle Torrey. . Martin Brockerhoff y Ellen Brennan Ellen. "The Importance of Population Growth in Future Commercial Energy Consumption": 268." Foreign Affairs 75. y Joan Martin-Brown. 19. "The Importance of Population Growth in Future Commercial Energy Consumption" en Global Climate Change: Linking Energy. 1992): 127-42. no. Richard Barrett. Taylor and Hardee. Kolsrud and Torrey. 18. 15. Better Understanding Our Cities. The Role of UrbanIndicators (Paris: OCDE. The Human Impact on the Natural Environment. All rights reserved. Eugene Linden. Goudie. 7 (Washington. The Human Impact on the Natural Environment: 265. Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos. 23. Goudie. Barrett. 1987): 263. Consumer Demand in China: 148. Census Bureau. 14. y Martin-Brown. no.

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