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LAS RAYAS DE LA CEBRA

M. ngel Crdova L.*


Durante mucho tiempo se ha buscado una explicacin razonable con respecto a las rayas de la cebra, pero ninguna haba resultado satisfactoria. Hoy, el misterio parece haber sido resuelto por cientficos suecos y hngaros.

Misterio Resuelto

Con sus caractersticas franjas blancas y negras, la cebra es uno de los animales ms vistosos e inconfundibles, no slo de frica, de donde es originaria, sino del mundo entero. Y mucha gente, incluidos destacados cientficos, se han preguntado a lo largo del tiempo por qu su pelaje es as. Una leyenda africana ofrece la siguiente explicacin, tan folclrica como increble: Hace mucho tiempo, las cebras no tenan las rayas blancas y negras que tienen hoy en da, sino que eran todas blancas. Cuando vean una cebra, algunos decan que se trataba de un cruce entre un caballo blanco y un burro, o quiz una mula. En aquel tiempo, la gente todava intentaba domesticar a los caballos salvajes para poder cabalgarlos y lucirlos delante de todo el mundo, pues eran muy bellos. Las cebras tenan otro nombre, porque eran diferentes de los caballos y las mulas. Pero era muy difcil capturar y entrenar una cebra. Un da, una cebra que todava era muy joven se perdi y acab dentro un poblado. La gente empez a mirarla y a cuchichear, pensando como podran capturarla. La cebra se asust, y se dio cuenta de lo que le queran hacer. Empez a correr mientras la gente entraba a casa a buscar una red para cazarla. Corri y corri, hasta que finalmente tuvo una idea. Encontr un bote de pintura negra y lo tumb; la pintura se esparci en muchas rayas onduladas. La cebra se revolc hasta que las rayas se le quedaron pintadas en el cuerpo, pensando que as quedara fea y la gente no la querra capturar. Cuando los pobladores dieron con ella y vieron lo que haba hecho, pensaron, en efecto, que ya no era bella con todas aquellas rayas negras sobre el pelaje, y la soltaron. Pronto, todas las cebras empezaron a hacer lo mismo para que la gente no las molestara. Con el paso del tiempo, ya no les hizo falta hacerlo, pues empezaron a nacer de esta manera. Pero ahora las rayas las hacan bellas. Otras teoras, ms respaldadas por la razn son las siguientes: Que, cuando estn en grupos numerosos, las rayas pueden ayudar a confundir a sus depredadores naturales, actuando como una especie de camuflaje contra los leones. Los defensores de esta teora consideran que es probable que la evolucin natural pintara el cuerpo de este 1

equino, con el fin de camuflarse entre las altas hierbas de los parajes africanos, sobre todo, por saberse que los leones son incapaces de distinguir colores. Que las rayas coinciden con la distribucin de la grasa bajo la piel, sirviendo, as, de mecanismo regulador de la temperatura de la cebra. Que cualquier herida perturba el patrn de las rayas, por lo que tienen la funcin social de indicar claramente el estado de salud de un ejemplar a sus parejas potenciales. Cabe sealar que ninguna de ellas satisface la razn ni cuenta con el respaldo necesario. Pero hoy, el misterio parece haber sido resuelto por un grupo internacional de investigadores, encabezado por la Dra. Susanne Akesson, de la prestigiada Universidad de Lund, en Suecia, una de las 100 ms importantes del orbe. Segn informan en la revista especializada Journal of Experimental Biology, la razn del rayado abrigo es tan simple que hasta puede parecer trivial, y tiene qu ver con un mecanismo de defensa de las cebras contra los tbanos, esas moscas chupasangre tan conocidas en Tabasco, y que les permite resultar poco atractiva para tan molestos insectos. Todo empez con la inquietud del grupo de cientficos suecos y hngaros, sobre la manera en que el pelo de los equinos refleja la luz. Comenzamos con maniques de caballos negros, marrones y blancos, y encontramos que los negros y marrones polarizan la luz horizontalmente, lo cual demuestra por qu los de color oscuro atraen tanto a las moscas, explica Susanne Akesson. De acuerdo con la cientfica sueca, la luz que rebota en el pelaje oscuro del caballo y viaja hasta los ojos de la mosca se mueve a lo largo de un plano horizontal. El pelo blanco no polariza la luz, y sus ondas no resultan atractivas para las moscas. Por ello, los caballos blancos estn menos preocupados por los tbanos, que sus parientes de color oscuro. Despus de descubrir la preferencia de las moscas por el pelaje oscuro, el equipo se interes en las cebras. Queran saber qu tipo de luz rebotan sus rayas y qu efecto tendra esto en los insectos enemigos. El Experimento Se montaron tableros con diferentes patrones de color en una granja de caballos en Hungra: uno blanco, otro negro y otros con rayas de distintos anchos, semejantes a las de las cebras. Esparcimos adhesivo sobre los tableros y luego contamos cuntas moscas se haban pegado sobre cada uno, explica Akesson. La cantidad menor se registr en al tablero pintado con las rayas ms angostas. Para probar la reaccin de los tbanos con un objeto ms realista, tridimensional, se cambiaron los tableros por cuatro maniques de caballos, 2

tambin untados con adhesivo: marrn, negro, blanco y con rayas como las cebras. La recoleccin despus de dos das confirm que el patrn menos atractivo para los molestos insectos es el de las rayas. Al respecto, Mateo Cobb, bilogo de la Universidad de Manchester, en el Reino Unido, seala que el experimento fue riguroso y fascinante, pero que no excluye otras hiptesis sobre el origen de las rayas de las cebras.
* Coordinador de Informacin y Divulgacin Cientfica, del Consejo de Ciencia y Tecnologa del Estado de Tabasco (CCYTET). Comentarios y sugerencias: mcordova@ccytet.gob.mx

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