Niels Bohr

(Niels Henrick David Bohr; Copenhague, 1885 - 1962) Físico danés. Considerado como una de las figuras más deslumbrantes de la Física contemporánea y, por sus aportaciones teóricas y sus trabajos prácticos, como uno de los padres de la bomba atómica, fue galardonado en 1922 con el Premio Nobel de Física, "por su investigación acerca de la estructura de los átomos y la radiación que emana de ellos". Cursó estudios superiores de Física en la Universidad de Copenhague, donde obtuvo el grado de doctor en 1911. Tras haberse revelado como una firme promesa en el campo de la Física Nuclear, pasó a Inglaterra para ampliar sus conocimientos en la Universidad de Cambridge, bajo la tutela de sir Joseph John Thomson (1856-1940), químico británico distinguido con el Premio Nobel en 1906 por sus estudios acerca del paso de la electricidad a través del interior de los gases, que le habían permitido descubrir la partícula bautizada luego por Stoney (1826-1911) como electrón.

Niels Bohr

Precisamente al estudio de los electrones estaba dedicada la tesis doctoral que acababa de leer el joven Bohr en Copenhague, y que había llevado a territorio británico con la esperanza de verla traducida al inglés. Pero, como quiera que Thomson no se mostrara entusiasmado por el trabajo del científico danés, Bohr decidió abandonar el laboratorio de la universidad de Cambridge y marcharse a la Universidad de Manchester, donde aprovechó las enseñanzas de otro premio Nobel, Ernest Rutherford (1871-1937), para ampliar sus saberes acerca de la radiactividad y los modelos del átomo. A partir de entonces, entre ambos científicos se estableció una estrecha colaboración que, sostenida por firmes lazos de amistad, habría de ser tan duradera como fecunda. Rutherford había elaborado una teoría del átomo que era totalmente válida en un plano especulativo, pero que no podía sostenerse dentro de las leyes de la Física clásica. Borh, en un alarde de audacia que resultaba impredecible en su carácter tímido y retraído, se atrevió a soslayar estos problemas que obstaculizaban los progresos de Rutherford con una solución tan sencilla como arriesgada: afirmó, simplemente, que los movimientos que se daban dentro del átomo están gobernados por unas leyes ajenas a las de la Física tradicional. En 1913, Niels Bohr alcanzó celebridad mundial dentro del ámbito de la Física al publicar una serie de ensayos en los que revelaba su particular modelo de la estructura del átomo. Tres años después, el científico danés regresó a su ciudad natal para ocupar una plaza de profesor de Física Teórica en su antigua alma mater; y, en 1920, merced al prestigio

fue.por Albert Einstein (1879-1955). en 1938. se dedicó a convencer a sus colegas de la necesidad de usar los hallazgos de la Física nuclear con fines útiles y benéficos. año en el que Bohr se consagró definitivamente como científico de renombre universal con la obtención del Premio Nobel. el padre de la teoría de la relatividad reconoció en el físico danés a "uno de los más grandes investigadores científicos de nuestro tiempo". junto a las universidades alemanas de Munich y Göttingen. Por todo ello. en el que se afirmaba que los poderes públicos debían garantizar el empleo de la energía atómica para fines pacíficos. vino al mundo Aage Niels Bohr (1922). que habría de seguir los pasos de su padre y colaborar con él en varias investigaciones.internacional que había ido adquiriendo por sus estudios y publicaciones. a raíz de la ocupación alemana. De regreso a Dinamarca. En 1922. elprincipio de la correspondencia. por Otto Hahn (1879-1968) y Fritz Strassmann (1902-1980)-. de la Organización Europea para Investigación Nuclear. Durante cinco meses. que el plutonio habría de ser fisionable. fue elegido presidente de la Real Academia Danesa de Ciencias (1939). consciente de las aplicaciones devastadoras que podían tener sus investigaciones. El mecanismo de la fisión nuclear(1939) y Física atómica y conocimiento humano (1958). bajo el pseudónimo de Nicholas Baker. en 1951 publicó y divulgó por todo el mundo un manifiesto firmado por más de un centenar de científicos eminentes. Director. cuyo resultado fue la fabricación de la primera bomba atómica. cuyas teorías fueron combatidas ferozmente -bien es verdad que en vano. y anunció. en donde continuó investigando e impartiendo clases hasta que. Niels Henrik David Borh falleció en Copenhague durante el otoño de 1962. al que añadió. Inmerso en sus investigaciones sobre el átomo y la Mecánica cuántica. al igual que su progenitor. Al término de la II Guerra Mundial (1939-1945). junto con su colaborador. A pesar de estas diferencias. en 1923. tuvo que abandonar su país natal debido a sus orígenes judíos. Wheeler en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton (Nueva Jersey). desarrollado en un laboratorio de Los Álamos (Nuevo México). A raíz de esta última aportación se fue constituyendo en torno a su figura la denominada "escuela de Copenhague de la Mecánica cuántica". El átomo de Bohr . consiguió las subvenciones necesarias para la fundación del denominado Instituto Nórdico de Física Teórica (más tarde denominado Instituto Niels Bohr). retornó a Dinamarca y volvió a ponerse al frente del Instituto Nórdico de Física Teórica.Luz y vida (1933). trabajó con J. Volvió a instalarse en Copenhague. convocado por la Fundación Ford para favorecer las investigaciones científicas encaminadas a la mejora de la Humanidad. en 1957. En la década de los años treinta. adonde llevó las primeras noticias sobre la fisión nuclear -descubierta en Berlín. Bohr se refugió en los Estados Unidos y. en 1943. este Instituto se erigió. Niels Bohr enunció. después de haber dejado impresas algunas obras tan valiosas comoTeoría de los espectros y constitución atómica (1922). En muy poco tiempo. en 1928. empezó a colaborar activamente en el denominado "Proyecto Manhattan". al igual que lo era el uranio. profesor universitario de dicha materia y director del Instituto Nórdico de Física Teórica. el principio de la complementariedad. en uno de los tres vértices del triángulo europeo donde se estaban desarrollando las principales investigaciones sobre la Física del átomo. Pionero en la organización de simposios y conferencias internacionales sobre el uso pacífico de la energía atómica. Su vida y la de los suyos llegaron a estar tan amenazadas que se vio forzado a embarcar a su familia en un pequeño bote de pesca y poner rumbo a Suecia. desde 1953. A partir de entonces. Teoría atómica y descripción de la naturaleza (1934). Niels Bohr pasó largas temporadas en los Estados Unidos de América. sostenidas siempre en un plano teórico -pues Einstein sólo pudo oponer a las propuestas de Borh elucubraciones mentales-. Pocos días después. recibió el premio Átomos para la Paz. Doctorado también en Física. y recibió el Premio Nobel en 1975. cuya dirección asumió desde 1921 hasta la fecha de su muerte (1962). a los setenta y siete años de edad. que habrían de dar lugar a los trabajos de fabricación de armas nucleares de destrucción masiva. A.

pero lo superó combinándolo con las teorías cuánticas de Max Planck (1858-1947). Su teoría se aplicó. Para fijar las circunstancias en que debían concordar la mecánica clásica y las nuevas teorías de la mecánica cuántica. dar una explicación cuantitativa del espectro del hidrógeno. Merced a este último y más complejo postulado. pero. siempre que las constantes cuánticas llegue a ser despreciables). cuando un electrón pasa de un estado estacionario de más energía a otro de menos (y. más cercano al núcleo). un electrón sólo interacciona con un fotón cuya energía le permita pasar de un estado estacionario a otro de mayor energía. Niels Borh logró. ante todo. consiguió establecer los principios de la teoría cuántica del átomo en la forma más clara y concisa posible. Bohr observó también que los electrones. y. dicho de otro modo. cuando. por lo tanto. 3) El momento angular del electrón en un estado estacionario es un múltiplo de h/2p (donde h es la constante cuántica universal de Planck). pero. Según el cuarto postulado. por ejemplo. aunque estén en movimiento. en efecto. en parte. fundamentalmente. En realidad. En un principio. afirmó que los movimientos internos que tienen lugar en el átomo están regidos por leyes particulares. numerosos investigadores del Centro y el Norte de Europa comenzaron a interesarse por las ideas del físico danés. a tenor de lo conocido hasta entonces. un fotón). para afrontar los problemas con que había topado su maestro y amigo Rutherford. Y. el modelo de Rutherford.Las primeras aportaciones relevantes de Bohr a la Física contemporánea tuvieron lugar en 1913. por ende. La frecuencia f de la radiación emitida o absorbida viene determinada por la relación: E1-E2=hf. En los tres artículos que publicó en el Philosophical Magazine en 1913. el átomo no podría ser estable. dejan de irradiar energía. su gran acierto fue señalar que estos principios eran irracionales desde el punto de vista de la mecánica clásica. cuando se hallan en ciertos estados estacionarios. que aparecen en el espectro del hidrógeno como una distribución fija de líneas de luz conocida comoserie de Balmer. que se encuentra más cercana (o alejada) respecto al núcleo. enunció cuatro postulados: 1) Un átomo posee un determinado número de órbitas estacionarias. la variación de energía se emite en forma de un cuanto de radiación electromagnética (es decir. y advertir que requerían una nueva limitación en el uso de los conceptos ordinarios de causalidad. 2) El electrón gira alrededor de su núcleo de tal forma que la fuerza centrífuga sirve para equilibrar con exactitud la atracción electrostática de las cargas opuestas. Pero esta teoría contravenía las leyes de la Física tradicional. Borh estableció en 1923 el denominado principio de correspondencia. los átomos de hidrógeno ceden distintivas longitudes de onda de luz. . Con la formulación de estos postulados. donde E1 y E2 son las energías correspondientes a las órbitas de tránsito del electrón. la radiación o absorción de energía sólo tiene lugar cuando un electrón pasa de una órbita de mayor (o menor) energía a otra de menor (o mayor). Borh pudo explicar por qué. una carga positiva central) y un partícula negativa que giraría alrededor de dicho protón de un modo semejante al desplazamiento descrito por los planetas en sus órbitas en torno al sol. Rutherford había vislumbrado un átomo de hidrógeno conformado por un protón (es decir. Pero. a raíz de que su colega y maestro Rutherford le felicitara efusivamente por estos postulados. ajenas a las de la Física tradicional. a la inversa. y algunos de ellos -como James Franck (1882-1964) y Gustav Hertz (1887-1975). en las cuales los electrones no radian ni absorben energía. esta estructura del átomo propuesta por Bohr desconcertó a la mayor parte de los científicos de todo el mundo. Al hilo de esta afirmación. gracias a la amplitud y el desarrollo que le proporcionó el trabajo de Arnold Sommerfeld (1868-1951) -que mejoró el modelo del danés para explicar la estructura fina del espectro-. en efecto.proporcionaron nuevos datos que confirmaban la validez del modelo de Bohr. en virtud del cual la Mecánica cuántica debe tender hacia la teoría de la Física tradicional al ocuparse de los fenómenos macroscópicos (o. al estudio del átomo de hidrógeno. Bohr aceptó. puesto que. De ahí que los postulados lanzados por Bohr en 1913 puedan considerarse como las bases donde se sustenta la Física nuclear contemporánea. Dicho de otro modo. aunque enseguida pudo generalizarse a otros elementos superiores. una carga eléctrica en movimiento tenía que irradiar energía.

en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton (Nueva Jersey). así como a ciertas propiedades físicas como la posición y el momento precisos. . y la variación periódica en el comportamiento químico de los elementos. según el cual era utópica la idea de poder alcanzar. un conocimiento pleno de la realidad de la Naturaleza en sí misma o de alguna de las cosas que la componen. Ambos son. por más que sean complementarias entre sí y necesarias para una interpretación correcta. En la década de los años treinta. Partiendo de la dualidad onda-partícula recientemente enunciada por el joven Louis de Broglie (1892-1987) es decir.por Otto Hahn y Fritz Strassmann. de la constatación de que la luz y los electrones actúan unas veces como ondas y otras como partículas-.trazaron un cuadro aproximado de la estructura de los átomos que poseen numerosos electrones. esbozó una nueva teoría del mecanismo de fisión.Sirviéndose de este principio. y propuso la teoría de los fenómenos de desintegración nuclear. complementarios: elementos de diversas categorías. generalmente causales y espacio-temporales. dando una buena muestra de sus singulares dotes para la especulación filosófica. ya que los instrumentos empleados en la experimentación son objetos naturales sometidos a las leyes de la física tradicional. Bohr afirmó que. Bohr y sus colaboradores -entre los que se contaba el joven Werner Karl Heisenberg (1901-1976). en el campo de la microfísica. Con ello estaba sentando las bases de la fisión nuclear. en opinión de Bohr. Wheeler. que no habría de ser obtenido hasta un año después por Glenn Theodore Seaborg (1912-1999)-. al que comparó con una gota líquida. su ayudante Heisenberg enunció el principio de indeterminación o de incertidumbre. Bohr no llegó. ni las propiedades de la luz ni las de los electrones pueden observarse simultáneamente. y consiguieron otros logros como explicar la naturaleza de los rayos X. los fenómenos de la absorción y emisión de luz por parte de los átomos. En otras palabras. Siguiendo este razonamiento. el proceso de fisión nuclear. el creciente interés de todos los científicos occidentales por el estudio del interior del núcleo del átomo -con abundante experimentación al respectollevó a Bohr al estudio detallado de los problemas surgidos al tratar de interpretar los nuevos conocimientos adquiridos de forma tan repentina por la Física atómica. tendría. el plutonio. analizó las implicaciones humanas de este principio de complementariedad. Fue así como concibió su propio modelo de núcleo. en primer lugar al hallazgo de la fisión nuclear. idéntico comportamiento al observado en el U-235. El 15 de enero de 1939 llevó las primeras nuevas de este logro científico a los Estados Unidos de América. incluyendo fenómenos pertenecientes a un mismo sistema atómico. que acabaría dando lugar al más poderoso instrumento de exterminio concebido hasta entonces por el ser humano: la bomba atómica. La formulación de este luminoso principio de Heisenberg sugirió. en donde demostró que el isótopo 235 del uranio es el responsable de la mayor parte de las fisiones. empero. según la cual el elemento 94 -es decir. a su vez. En 1925. con J. el principio de complementariedadexpresa que no existe una separación rígida entre los objetos atómicos y los instrumentos que miden su comportamiento. pero sólo reconocibles en situaciones experimentales físicamente incompatibles. conseguida por vez primera -como ya se ha indicado más arriba. Durante este fructífero período de colaboración. En su valioso ensayo titulado Luz y vida (1933). el científico danés. en el Berlín de 1938. Bohr también consideró que eran complementarias ciertas descripciones. otro futuro premio Nobel de Física. en ambos casos. A. a Bohr un nuevo precepto: el principio de complementariedad de la Mecánica cuántica.

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