Niels Bohr

(Niels Henrick David Bohr; Copenhague, 1885 - 1962) Físico danés. Considerado como una de las figuras más deslumbrantes de la Física contemporánea y, por sus aportaciones teóricas y sus trabajos prácticos, como uno de los padres de la bomba atómica, fue galardonado en 1922 con el Premio Nobel de Física, "por su investigación acerca de la estructura de los átomos y la radiación que emana de ellos". Cursó estudios superiores de Física en la Universidad de Copenhague, donde obtuvo el grado de doctor en 1911. Tras haberse revelado como una firme promesa en el campo de la Física Nuclear, pasó a Inglaterra para ampliar sus conocimientos en la Universidad de Cambridge, bajo la tutela de sir Joseph John Thomson (1856-1940), químico británico distinguido con el Premio Nobel en 1906 por sus estudios acerca del paso de la electricidad a través del interior de los gases, que le habían permitido descubrir la partícula bautizada luego por Stoney (1826-1911) como electrón.

Niels Bohr

Precisamente al estudio de los electrones estaba dedicada la tesis doctoral que acababa de leer el joven Bohr en Copenhague, y que había llevado a territorio británico con la esperanza de verla traducida al inglés. Pero, como quiera que Thomson no se mostrara entusiasmado por el trabajo del científico danés, Bohr decidió abandonar el laboratorio de la universidad de Cambridge y marcharse a la Universidad de Manchester, donde aprovechó las enseñanzas de otro premio Nobel, Ernest Rutherford (1871-1937), para ampliar sus saberes acerca de la radiactividad y los modelos del átomo. A partir de entonces, entre ambos científicos se estableció una estrecha colaboración que, sostenida por firmes lazos de amistad, habría de ser tan duradera como fecunda. Rutherford había elaborado una teoría del átomo que era totalmente válida en un plano especulativo, pero que no podía sostenerse dentro de las leyes de la Física clásica. Borh, en un alarde de audacia que resultaba impredecible en su carácter tímido y retraído, se atrevió a soslayar estos problemas que obstaculizaban los progresos de Rutherford con una solución tan sencilla como arriesgada: afirmó, simplemente, que los movimientos que se daban dentro del átomo están gobernados por unas leyes ajenas a las de la Física tradicional. En 1913, Niels Bohr alcanzó celebridad mundial dentro del ámbito de la Física al publicar una serie de ensayos en los que revelaba su particular modelo de la estructura del átomo. Tres años después, el científico danés regresó a su ciudad natal para ocupar una plaza de profesor de Física Teórica en su antigua alma mater; y, en 1920, merced al prestigio

en donde continuó investigando e impartiendo clases hasta que. cuyo resultado fue la fabricación de la primera bomba atómica. en 1938. consiguió las subvenciones necesarias para la fundación del denominado Instituto Nórdico de Física Teórica (más tarde denominado Instituto Niels Bohr). Niels Henrik David Borh falleció en Copenhague durante el otoño de 1962. El átomo de Bohr . de la Organización Europea para Investigación Nuclear. en 1957. Niels Bohr enunció. bajo el pseudónimo de Nicholas Baker. Pocos días después. Niels Bohr pasó largas temporadas en los Estados Unidos de América. convocado por la Fundación Ford para favorecer las investigaciones científicas encaminadas a la mejora de la Humanidad. A pesar de estas diferencias. al igual que su progenitor. Director. Pionero en la organización de simposios y conferencias internacionales sobre el uso pacífico de la energía atómica. en 1943. en uno de los tres vértices del triángulo europeo donde se estaban desarrollando las principales investigaciones sobre la Física del átomo. consciente de las aplicaciones devastadoras que podían tener sus investigaciones. El mecanismo de la fisión nuclear(1939) y Física atómica y conocimiento humano (1958). Bohr se refugió en los Estados Unidos y. a raíz de la ocupación alemana. después de haber dejado impresas algunas obras tan valiosas comoTeoría de los espectros y constitución atómica (1922). año en el que Bohr se consagró definitivamente como científico de renombre universal con la obtención del Premio Nobel. Por todo ello. y anunció. profesor universitario de dicha materia y director del Instituto Nórdico de Física Teórica. En la década de los años treinta.por Albert Einstein (1879-1955). A. Teoría atómica y descripción de la naturaleza (1934). fue. Inmerso en sus investigaciones sobre el átomo y la Mecánica cuántica. recibió el premio Átomos para la Paz. en 1951 publicó y divulgó por todo el mundo un manifiesto firmado por más de un centenar de científicos eminentes. en 1923. cuya dirección asumió desde 1921 hasta la fecha de su muerte (1962). que habría de seguir los pasos de su padre y colaborar con él en varias investigaciones. en el que se afirmaba que los poderes públicos debían garantizar el empleo de la energía atómica para fines pacíficos. A raíz de esta última aportación se fue constituyendo en torno a su figura la denominada "escuela de Copenhague de la Mecánica cuántica". y recibió el Premio Nobel en 1975. al que añadió. el principio de la complementariedad. a los setenta y siete años de edad. en 1928. el padre de la teoría de la relatividad reconoció en el físico danés a "uno de los más grandes investigadores científicos de nuestro tiempo". Wheeler en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton (Nueva Jersey). trabajó con J. empezó a colaborar activamente en el denominado "Proyecto Manhattan". Doctorado también en Física. tuvo que abandonar su país natal debido a sus orígenes judíos. fue elegido presidente de la Real Academia Danesa de Ciencias (1939).Luz y vida (1933). En muy poco tiempo. cuyas teorías fueron combatidas ferozmente -bien es verdad que en vano. junto a las universidades alemanas de Munich y Göttingen. De regreso a Dinamarca. que el plutonio habría de ser fisionable. retornó a Dinamarca y volvió a ponerse al frente del Instituto Nórdico de Física Teórica. por Otto Hahn (1879-1968) y Fritz Strassmann (1902-1980)-. adonde llevó las primeras noticias sobre la fisión nuclear -descubierta en Berlín. Al término de la II Guerra Mundial (1939-1945). vino al mundo Aage Niels Bohr (1922). que habrían de dar lugar a los trabajos de fabricación de armas nucleares de destrucción masiva. A partir de entonces. sostenidas siempre en un plano teórico -pues Einstein sólo pudo oponer a las propuestas de Borh elucubraciones mentales-. junto con su colaborador. elprincipio de la correspondencia. Volvió a instalarse en Copenhague. Su vida y la de los suyos llegaron a estar tan amenazadas que se vio forzado a embarcar a su familia en un pequeño bote de pesca y poner rumbo a Suecia. este Instituto se erigió. al igual que lo era el uranio. se dedicó a convencer a sus colegas de la necesidad de usar los hallazgos de la Física nuclear con fines útiles y benéficos.internacional que había ido adquiriendo por sus estudios y publicaciones. Durante cinco meses. desarrollado en un laboratorio de Los Álamos (Nuevo México). desde 1953. En 1922.

que se encuentra más cercana (o alejada) respecto al núcleo. donde E1 y E2 son las energías correspondientes a las órbitas de tránsito del electrón. 2) El electrón gira alrededor de su núcleo de tal forma que la fuerza centrífuga sirve para equilibrar con exactitud la atracción electrostática de las cargas opuestas. Según el cuarto postulado. enunció cuatro postulados: 1) Un átomo posee un determinado número de órbitas estacionarias. por ejemplo. Rutherford había vislumbrado un átomo de hidrógeno conformado por un protón (es decir. 3) El momento angular del electrón en un estado estacionario es un múltiplo de h/2p (donde h es la constante cuántica universal de Planck). En un principio.proporcionaron nuevos datos que confirmaban la validez del modelo de Bohr. una carga eléctrica en movimiento tenía que irradiar energía. gracias a la amplitud y el desarrollo que le proporcionó el trabajo de Arnold Sommerfeld (1868-1951) -que mejoró el modelo del danés para explicar la estructura fina del espectro-. De ahí que los postulados lanzados por Bohr en 1913 puedan considerarse como las bases donde se sustenta la Física nuclear contemporánea. Merced a este último y más complejo postulado. en virtud del cual la Mecánica cuántica debe tender hacia la teoría de la Física tradicional al ocuparse de los fenómenos macroscópicos (o. ajenas a las de la Física tradicional. En realidad. puesto que. . ante todo. la radiación o absorción de energía sólo tiene lugar cuando un electrón pasa de una órbita de mayor (o menor) energía a otra de menor (o mayor). su gran acierto fue señalar que estos principios eran irracionales desde el punto de vista de la mecánica clásica. por lo tanto. la variación de energía se emite en forma de un cuanto de radiación electromagnética (es decir. en parte. los átomos de hidrógeno ceden distintivas longitudes de onda de luz. dejan de irradiar energía. dicho de otro modo. fundamentalmente. Pero. Bohr aceptó. aunque enseguida pudo generalizarse a otros elementos superiores. cuando un electrón pasa de un estado estacionario de más energía a otro de menos (y. y. en efecto. un electrón sólo interacciona con un fotón cuya energía le permita pasar de un estado estacionario a otro de mayor energía. Para fijar las circunstancias en que debían concordar la mecánica clásica y las nuevas teorías de la mecánica cuántica. a tenor de lo conocido hasta entonces. más cercano al núcleo). Borh pudo explicar por qué. Con la formulación de estos postulados. Pero esta teoría contravenía las leyes de la Física tradicional. y advertir que requerían una nueva limitación en el uso de los conceptos ordinarios de causalidad.Las primeras aportaciones relevantes de Bohr a la Física contemporánea tuvieron lugar en 1913. pero lo superó combinándolo con las teorías cuánticas de Max Planck (1858-1947). que aparecen en el espectro del hidrógeno como una distribución fija de líneas de luz conocida comoserie de Balmer. en efecto. aunque estén en movimiento. En los tres artículos que publicó en el Philosophical Magazine en 1913. cuando. Dicho de otro modo. el modelo de Rutherford. pero. un fotón). pero. en las cuales los electrones no radian ni absorben energía. afirmó que los movimientos internos que tienen lugar en el átomo están regidos por leyes particulares. siempre que las constantes cuánticas llegue a ser despreciables). La frecuencia f de la radiación emitida o absorbida viene determinada por la relación: E1-E2=hf. para afrontar los problemas con que había topado su maestro y amigo Rutherford. Su teoría se aplicó. cuando se hallan en ciertos estados estacionarios. Borh estableció en 1923 el denominado principio de correspondencia. al estudio del átomo de hidrógeno. Al hilo de esta afirmación. el átomo no podría ser estable. a la inversa. dar una explicación cuantitativa del espectro del hidrógeno. Bohr observó también que los electrones. por ende. y algunos de ellos -como James Franck (1882-1964) y Gustav Hertz (1887-1975). esta estructura del átomo propuesta por Bohr desconcertó a la mayor parte de los científicos de todo el mundo. Y. consiguió establecer los principios de la teoría cuántica del átomo en la forma más clara y concisa posible. numerosos investigadores del Centro y el Norte de Europa comenzaron a interesarse por las ideas del físico danés. Niels Borh logró. a raíz de que su colega y maestro Rutherford le felicitara efusivamente por estos postulados. una carga positiva central) y un partícula negativa que giraría alrededor de dicho protón de un modo semejante al desplazamiento descrito por los planetas en sus órbitas en torno al sol.

de la constatación de que la luz y los electrones actúan unas veces como ondas y otras como partículas-. En su valioso ensayo titulado Luz y vida (1933). Partiendo de la dualidad onda-partícula recientemente enunciada por el joven Louis de Broglie (1892-1987) es decir. Bohr también consideró que eran complementarias ciertas descripciones. conseguida por vez primera -como ya se ha indicado más arriba. incluyendo fenómenos pertenecientes a un mismo sistema atómico. con J. el principio de complementariedadexpresa que no existe una separación rígida entre los objetos atómicos y los instrumentos que miden su comportamiento. a Bohr un nuevo precepto: el principio de complementariedad de la Mecánica cuántica.trazaron un cuadro aproximado de la estructura de los átomos que poseen numerosos electrones. otro futuro premio Nobel de Física. ya que los instrumentos empleados en la experimentación son objetos naturales sometidos a las leyes de la física tradicional. idéntico comportamiento al observado en el U-235. En 1925. En la década de los años treinta. Bohr no llegó.por Otto Hahn y Fritz Strassmann.Sirviéndose de este principio. pero sólo reconocibles en situaciones experimentales físicamente incompatibles. generalmente causales y espacio-temporales. Ambos son. y la variación periódica en el comportamiento químico de los elementos. su ayudante Heisenberg enunció el principio de indeterminación o de incertidumbre. El 15 de enero de 1939 llevó las primeras nuevas de este logro científico a los Estados Unidos de América. Fue así como concibió su propio modelo de núcleo. y consiguieron otros logros como explicar la naturaleza de los rayos X. Bohr y sus colaboradores -entre los que se contaba el joven Werner Karl Heisenberg (1901-1976). en donde demostró que el isótopo 235 del uranio es el responsable de la mayor parte de las fisiones. ni las propiedades de la luz ni las de los electrones pueden observarse simultáneamente. Bohr afirmó que. en el Berlín de 1938. que no habría de ser obtenido hasta un año después por Glenn Theodore Seaborg (1912-1999)-. En otras palabras. así como a ciertas propiedades físicas como la posición y el momento precisos. Con ello estaba sentando las bases de la fisión nuclear. complementarios: elementos de diversas categorías. La formulación de este luminoso principio de Heisenberg sugirió. un conocimiento pleno de la realidad de la Naturaleza en sí misma o de alguna de las cosas que la componen. y propuso la teoría de los fenómenos de desintegración nuclear. esbozó una nueva teoría del mecanismo de fisión. tendría. el creciente interés de todos los científicos occidentales por el estudio del interior del núcleo del átomo -con abundante experimentación al respectollevó a Bohr al estudio detallado de los problemas surgidos al tratar de interpretar los nuevos conocimientos adquiridos de forma tan repentina por la Física atómica. según el cual era utópica la idea de poder alcanzar. Siguiendo este razonamiento. por más que sean complementarias entre sí y necesarias para una interpretación correcta. A. el proceso de fisión nuclear. en el campo de la microfísica. analizó las implicaciones humanas de este principio de complementariedad. . en ambos casos. al que comparó con una gota líquida. en opinión de Bohr. Durante este fructífero período de colaboración. a su vez. los fenómenos de la absorción y emisión de luz por parte de los átomos. según la cual el elemento 94 -es decir. en el Instituto de Estudios Avanzados de Princeton (Nueva Jersey). el científico danés. empero. dando una buena muestra de sus singulares dotes para la especulación filosófica. que acabaría dando lugar al más poderoso instrumento de exterminio concebido hasta entonces por el ser humano: la bomba atómica. el plutonio. en primer lugar al hallazgo de la fisión nuclear. Wheeler.

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