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CONTAMINACIN DEL AIRE AIR POLLUTION Water pollution is an age-old problem, but air pollution really got under

way when people started to burn fossil fuels. Eventually, city air became so bad that many countries had to tackle it by law: Britain passed a Clean Air Act in 1956, and the USA did the same in 1963. These measures helped a lot, but air pollution has not gone away. La contaminacin del agua es un problema antiguo, pero la contaminacin atmosfrica realmente se puso en marcha cuando la gente empez a quemar combustibles fsiles. Con el tiempo, la ciudad se convirti en aire tan mala que muchos pases tuvieron que hacer frente a la ley: Gran Bretaa aprob una Ley de Aire Limpio en 1956, y los EE.UU. hizo lo mismo en 1963. Estas medidas ayudaron mucho, pero la contaminacin atmosfrica no se ha ido.

Blowing in the wind Unlike water, air is everywhere, and there is no danger of it running out. But fresh air is a different matter. Indoor air is often full of dust and man-made chemicals, while outdoor air contains gases and microscopic particles from factories, power stations and vehicle exhausts. Some pollutants do not travel far, because they soon settle to the ground. Others can spread hundreds of kilometers downwind, affecting people and wildlife. A few stay in the atmosphere for many years - long enough for them to spread all over the earth.

Soplando en el viento A diferencia del agua, el aire est en todas partes, y no hay peligro de que se est agotando. Pero el aire fresco es una cuestin diferente. Del aire interior es a menudo lleno de productos qumicos de polvo y provocados por el hombre, mientras que el aire exterior contiene gases y partculas microscpicas de las fbricas, centrales elctricas y los tubos de escape de vehculos. Algunos contaminantes no viajan mucho, porque pronto se depositan en el suelo. Otros pueden extenderse cientos de kilmetros a favor del viento, que afecta a las personas y la vida silvestre. A pocos se quedan en la atmsfera durante muchos aos tiempo suficiente para que se extendiera por toda la tierra.

Acid rain In the 1980s, strange things started happening in the forests of central Europe. Trees lost their leaves, and thousands of them slowly died. German scientists called it Waldsterben, or 'forest death', and thought that it might be a new plant disease. But then a different culprit came to light, called acid rain. Acid rain is produced when gases in smoke dissolve in droplets of airborne moisture. It looks; and feels quite harmless, but it can kill trees and fish, and even eat through stone. Today, acid rain affects many countries. Tall chimneys spread the problem, so the countryside is sometimes hit worse than places close to cities or towns.

Lluvia cida En la dcada de 1980, cosas extraas comenzaron a suceder en los bosques de Europa central. Los rboles pierden sus hojas, y miles de ellos murieron lentamente. Cientficos alemanes llamaron Waldsterben, o "muerte de los bosques, y pens que podra ser una enfermedad nueva planta. Pero entonces un culpable diferente sali a la luz, llamada lluvia cida. La lluvia cida se produce cuando los gases de humo se disuelven en las gotas de humedad en el aire. Se ve y se siente bastante inofensivo, pero puede matar a los rboles y los peces, e incluso comer a travs de la piedra. Hoy en da, la lluvia cida afecta a muchos pases. Altas chimeneas difundir el problema, por lo que el campo es a veces peor que golpe lugares cercanos a las ciudades o pueblos.

Cars and smog Car exhaust fumes contribute to acid rain, and they also contain poisonous gases, such as carbon monoxide and ozone, and tiny particles of soot which can travel deep into our lungs. Exhaust pollution is worst in cities that have lots of traffic and where the climate is often sunny and calm, such as Los Angeles, USA. In these conditions, the sunshine triggers off chemical reactions, creating a murky brown layer known as photochemical smog. The smog is poisonous to plants, and it irritates people's eyes and lungs. It can be reduced by making cars burn fuel more cleanly, but with so many cars on the roads, it is hard to bring under control.

Los coches y el smog Gases de escape de coches contribuyen a la lluvia cida, y tambin contienen gases txicos, como el monxido de carbono y ozono y partculas diminutas de holln que pueden viajar profundamente en los pulmones. Contaminacin de escape es peor en las ciudades que tienen mucho trfico y donde el clima suele ser soleado y tranquilo, como Los ngeles, EE.UU.. En estas condiciones, la luz del sol desencadena reacciones qumicas, creando una capa marrn oscuro conocido como niebla fotoqumica. El smog es txico para las plantas y que irrita los ojos y los pulmones. Puede ser reducido por la fabricacin de automviles queman combustible ms limpio, pero con tantos coches en las carreteras, es difcil de controlar.

The ozone hole Ozone is one of the worst ingredients of photochemical smog, because it attacks living cells. But much higher up in the atmosphere, a layer of natural ozone protects us against harmful radiation from the sun. This vital shield, between 20km and 45km high, has been in place for millions of years. But in the early 1980s, scientists discovered that the layer seemed to thin and then disappear over Antarctica during the southern winter. Some years later, thinning was found over the north pole too. We depend on the ozone layer, so this discovery was extremely serious news. Remarkably, it had been predicted over ten years earlier by two US scientists, Mario Molina and Sherwood Rowland. They found that high-level ozone could be destroyed by chemicals called chlorofluorocarbons, or CFCs. At the time, CFCs were widely used in aerosols, refrigerators and plastics, and large amounts escaped into the air. Once airborne, CFCs drift up into the ozone layer. Here, they break down ozone molecules, and they keep doing it for many years. The world's reaction to this crisis was unusually fast and effective (see page 48). Today, the ozone hole is still with us, but it shows signs of being on the mend/Impressively, by 2040 it may have finally closed.

El agujero de ozono El ozono es uno de los peores ingredientes de la niebla txica, ya que ataca las clulas vivas. Pero mucho ms arriba en la atmsfera, la capa de ozono natural que nos protege de las radiaciones nocivas del sol. Este escudo vital, entre 20 km y 45 kilmetros de altura, ha estado en vigor durante millones de aos. Pero en la dcada de 1980, los cientficos descubrieron que la capa pareca delgada y luego desaparecen en la Antrtida durante el invierno austral. Algunos aos ms tarde, el adelgazamiento se encontr sobre el polo norte tambin. Dependemos de la capa de ozono, por lo que este descubrimiento fue una noticia muy grave. Sorprendentemente, se haba predicho hace ms de diez aos antes por dos cientficos estadounidenses, Mario Molina y Sherwood Rowland. Ellos encontraron que el ozono de alto nivel podra ser destruido por los productos qumicos llamados clorofluorocarbonos, o CFC. A la vez, los CFC eran ampliamente utilizados en aerosoles, refrigeradores y plsticos, y grandes cantidades escap en el aire. Una vez en el aire, los CFC derivar hasta en la capa de ozono. A continuacin, se descomponen las molculas de ozono, y siguen hacindolo por muchos aos. La reaccin del mundo a esta crisis fue inusualmente rpido y eficaz (vase la pgina 48). Hoy en da, el agujero de ozono est todava con nosotros, pero muestra signos de estar en vas de recuperacin / Sorprendentemente, en 2040 pudo haber finalmente cerrado.