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James Luceno

Star Wars

El Laberinto del Mal

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STAR WARS

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Ttulo Original: Star Wars. Labyrinth of Evil Traduccin: Prez Navarro

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Para mis queridos to Rosemary y Joe Savoca. Y para mis primeros mentores, Pat Mathison, que siempre me animaba a contarle historias; y Richard Thomas, que me ense lo que era la ciencia ficcin, Ian Fleming y Thomas Pynchon

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James Luceno AGRADECIMIENTOS

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Gracias de todo corazn a Shelly Shapiro, Sue Rostoni y Howard Roffman, por permanecer en mi rincn a lo largo de todo este proyecto; a George Lucas, por responder a mis muchas preguntas; a Matt Stover, por proporcionar material adicional e inspiracin creativa; a Dan Wallace, por enviarme una primera versin de su cronologa de la Era de la Precuela; a Haden Blackman, por cederme gentilmente algunos de los Grandes Momentos; al personal del Hotel Casona, en Flores, Guatemala, por encargarse de que nunca faltara el caf; y a Karen-Ann y Jake, por darme el tiempo y el espacio para soar despierto.

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La oscuridad invada el hemisferio occidental de Cato Neimoidia, aunque la inminente noche era constantemente rasgada por reiterados intercambios de luz en la atmsfera del sitiado mundo. Bajo el cielo fracturado, compaas de soldados clon y droides de combate se mataban entre s con fra precisin, en medio del huerto de rboles manax que tachonaba los baluartes del majestuoso recinto del virrey Gunray. Un relampagueante abanico de energa azul ilumin los troncos de un macizo de rboles: el sable lser de Obi-Wan Kenobi. Acosado por dos droides, Obi-Wan resisti el ataque a pie firme, moviendo su hoja a derecha e izquierda para bloquear y devolver los rayos lser contra sus enemigos. Ambos droides, alcanzados en el tronco por sus propios disparos, se hicieron pedazos con un estrpito de miembros metlicos. Obi-Wan sigui avanzando. Dio una voltereta que le hizo pasar por debajo del segmentado trax de un escarabajo recolector neimoidiano, se puso en pie y corri hacia delante. Explosiones de luz en el escudo deflector de la ciudadela iluminaban el terreno arcilloso entre los rboles, creando sombras alargadas de sus troncos retorcidos. Ajenas al caos que las rodeaba, columnas de escarabajos recolectores de cinco metros de largo seguan su infatigable marcha hacia la colina sobre la que se alzaba la fortaleza, portando cargas de follaje en sus mandbulas afiladas o en sus elevados lomos. Los sonidos agobiantes de su incesante masticacin formaban una cadencia escalofriante frente al retumbar de las detonaciones y el siseo y el silbido de las descargas lser. Desde la izquierda de Obi-Wan lleg un repentino chasquido de servomecanismos; desde su derecha, un ahogado grito de advertencia. Al suelo, Maestro! El Jedi se dej caer al suelo antes incluso de que los labios de Anakin formasen la ltima palabra, con el sable lser apuntando al suelo para no empalar a su expadawan, que llegaba a la carrera. Un borrn de energa azul sise en el aire hmedo, seguido del olor acre a circuitos quemados y del picante del ozono. Un rifle dispar contra el terreno. La acechante y alargada cabeza de un droide de combate cay chisporroteando a apenas un metro de distancia de los pies de Obi-Wan, antes de rebotar y rodar hasta perderse de vista entre la maleza, mientras repeta: "Recibido, recibido... Recibido, recibido..." Obi-Wan pivot sobre el pie derecho a tiempo de ver cmo se derrumbaba el larguirucho cuerpo del droide. Que Anakin le hubiera salvado la vida no era ninguna novedad, pero la hoja lser del joven Jedi haba pasado demasiado cerca para estar tranquilo. Se puso en pie, con ojos muy abiertos por la sorpresa. Casi me cortas la cabeza. Anakin mantuvo la hoja de su sable lser desviada hacia un lado. Bajo las luces estroboscpicas de la batalla, sus ojos azules brillaban con una retorcida diversin. Perdona, Maestro, pero tu cabeza estaba prcticamente en la trayectoria de mi sable lser. Maestro. Anakin utiliz el cargo honorfico no como un aprendiz dirigindose a su profesor, sino como lo haca un Caballero Jedi a un miembro del Consejo Jedi. Tras su audaz actuacin en Praesitlyn se haba cortado ritualmente la trenza que simbolizaba su relacin anterior. Su tnica, sus botas altas hasta la rodilla y sus pantalones ajustados eran tan negros como la noche. Su rostro estaba marcado por una cicatriz desde su enfrentamiento con Asajj Ventress, la asesina entrenada por el Conde Dooku, y mantena la mano derecha mecnica oculta en un guante que le llegaba hasta el codo. En los ltimos meses se haba dejado crecer el pelo, que ahora le caa sobre los hombros, pero mantena la cara bien afeitada, a diferencia de Obi-Wan, cuya fuerte mandbula estaba delineada por una corta barba. Supongo que debera agradecerte que tu sable lser estuviera "prcticamente" en la trayectoria necesaria, y no "exactamente" en ella. La mueca de Anakin se convirti en una franca sonrisa. La ltima vez que me molest en comprobarlo, los dos estbamos en el mismo bando, Maestro. Aun as, si llego a ser un poco ms lento... Anakin dio una patada al rifle del droide de combate, apartndolo a un lado. Tus temores slo estn en tu mente. Obi-Wan frunci el ceo. Sin cabeza, no me quedara mucha mente, verdad? hizo un movimiento florido con el sable lser, sealando una abertura en la muralla de rboles manax. Despus de ti. Reanudaron su avance, movindose con la gracia y la velocidad sobrenaturales que Ies proporcionaba la Fuerza, y con la capa marrn de Obi-Wan arremolinndose detrs de l. Las vctimas

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del bombardeo inicial, montones de droides de combate, yacan desparramadas por el terreno. Otros colgaban de las ramas de los rboles sobre las que se haban visto arrojados como si fueran marionetas rotas. Muchas zonas del frondoso bosque que cubra el paisaje estaban en llamas. Dos droides chamuscados, reducidos a poco ms que brazo y torso, alzaron sus armas cuando los Jedi se acercaron a ellos, pero Anakin movi su mano izquierda, enviando un empujn de Fuerza que los derrib de espaldas. Se apartaron del camino dando volteretas bajo los anchos cuerpos de dos escarabajos recolectores, y esquivaron un macizo de maleza llena de pas que haba conseguido echar races en el, por otra parte, meticulosamente cuidado huerto. Surgieron de entre los rboles para encontrarse en la orilla de un amplio canal de irrigacin alimentado por un lago que delimitaba la ciudadela neimoidiana por tres de sus lados. En el Oeste, un tro de cruceros de asalto clase Venator flotaba entre las veloces nubes. Por el Norte y el Este, el cielo se vea constantemente surcado por el rastro de caones de iones, rayos de turbolseres y trazos de luz escarlata que ascendan hacia el cielo desde los emplazamientos de las armas defensivas de la ciudadela, situados al otro lado del escudo de energa. Alzndose desde la falda de las colinas, y hasta el extremo de la pennsula, la silueta de la fortaleza recordaba las torres de mando de las naves de la Federacin de Comercio, que, de hecho, haban sido su inspiracin. La lite de la Federacin de Comercio se encontraba all, en alguna parte de su interior, sitiada por las fuerzas de la Repblica. Con su planeta natal amenazado, y con los mundos administrativos de Deko y Koru Neimoidia arrasados, al virrey Gunray ms le habra valido retirarse al Borde Exterior, como haban hecho otros miembros del Consejo Separatista. Pero el pensamiento racional nunca fue el punto fuerte de los neimoidianos; y menos cuando el virrey pareca no poder vivir sin sus posesiones en Cato Neimoidia. Haba conseguido escabullirse hasta ese mundo, respaldado por unas cuantas naves de guerra de la Federacin, en un intento de recuperar cuanto pudiera de la ciudadela antes de que cayese en manos de la Repblica. Pero las fuerzas republicanas le esperaban all, ansiosas por capturarlo vivo y llevarlo ante la justicia... con trece aos de retraso, en opinin de muchos. Cato Neimoidia estaba tan lejos de Coruscant que Obi-Wan y Anakin haban tardado casi cuatro meses estndar en llegar, y en cuanto terminaran de liberar los ltimos puntos de resistencia que los separatistas an controlaban en el Ncleo Galctico y en las colonias, esperaban poder volver pronto a la lucha en el Borde Exterior. Obi-Wan oy movimiento al otro lado del canal de irrigacin. Un instante despus, cuatro soldados clon surgieron de los rboles en la orilla opuesta, adoptando posiciones de tiro entre las rocas redondeadas por el agua que delimitaban el foso. Tras ellos, muy lejos, arda una fragata derribada. La cola embotada del TABA (Transporte de Asalto de Baja Altitud) destacaba sobre el dosel de rboles, decorada con las ocho lneas que representaban la insignia estndar de la Repblica Galctica. Un bote entr en su campo de visin procedente de ro abajo y maniobr hasta donde esperaban los Jedi. En la proa, un comandante clon llamado Cody hizo seales con la mano a los soldados del bote y a los de la orilla opuesta, que de inmediato se dispersaron en abanico para crear un permetro de seguridad. Los soldados podan comunicarse entre s gracias a los enlaces de sus cascos con visores en forma de "T", pero los Comandos de Reconocimiento haban creado un sistema detallado de gestos destinado a frustrar cualquier esfuerzo enemigo por espiar sus comunicaciones electrnicas. Unos cuantos saltos giles, y Cody qued frente a Obi-Wan y Anakin. Seores, traigo las ltimas novedades del Mando Areo. Mustranoslas dijo Anakin. Cody hinc una rodilla en tierra y, utilizando la mano derecha, activ un dispositivo injertado en su guantelete de la izquierda. Un cono de luz azul eman del dispositivo, y apareci un holograma de Dodonna, el comandante de la fuerza de asalto. Generales Kenobi y Skywalker, segn los informes de la unidad de reconocimiento, el virrey Gunray y su squito se dirigen hacia la parte norte de la fortaleza. Nuestras fuerzas han estado martilleando el escudo desde el aire y la orilla del lago, pero el generador del escudo se encuentra en un lugar protegido y difcil de alcanzar. Nuestros caones ya soportan el fuego constante de los turbolseres de la muralla baja. Si su equipo sigue dispuesto a capturar vivo a Gunray, tendr que bordear esas defensas y buscar una forma alternativa de entrar en el palacio. En este momento no podemos enviarles ayuda, repito, no podemos enviarles ayuda. Cuando el holograma desapareci, Obi-Wan mir a Cody. Sugerencias, comandante?

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Cody realiz un ajuste en su proyector de mueca, y un mapa tridimensional esquemtico del reducto se form en el aire. Suponiendo que la fortaleza de ese Gunray sea similar a las que encontramos en Deko y Koru, los niveles subterrneos contendrn granjas de hongos y zonas de procesamiento y embarque. Las zonas de embarque han de tener acceso a los criaderos de los niveles medios; y desde esos criaderos podremos infiltrarnos hasta los niveles superiores. Cody llevaba el rifle DC-15 de corto alcance, la armadura blanca y el casco que se haban convertido en smbolos del Gran Ejrcito de la Repblica, y haba nacido, crecido y entrenado en el remoto mundo de Kamino, tres aos antes. Pero ahora la armadura slo era blanca en aquellos lugares libres de manchas de barro o sangre seca, agujeros, quemaduras o parches carbonizados. El escalafn de Cody estaba definido por las marcas anaranjadas del casco y los galones del hombro. En la manga de su brazo derecho llevaba insignias representativas de las campaas en las que haba participado: Aagonar, Praesitlyn, Paracelo Menor, Antar 4, Tibrin, Skor II y docenas de otros mundos del Ncleo y del Borde Exterior. Durante los aos pasados en los campos de batalla, Obi-Wan haba trabado amistad con varios Comandos Avanzados de Reconocimiento: Alpha, con el que haba sido encarcelado en Rattatak, y Jangotat, en Ord Cestus. Las primeras generaciones de CAR haban sido entrenadas por el propio Jango Fett, el mandaloriano que sirvi de base gentica para la donacin. Aunque los kaminoanos haban logrado eliminar parte de los rasgos personales de Fett en los clones normales, con los CAR fueron ms selectivos y, en consecuencia, stos desplegaban ms iniciativa individual y ms habilidades para el liderazgo. Resumiendo, se parecan ms al difunto cazarrecompensas, lo que vena a significar que eran ms humanos. Aunque Cody no era un Comando Avanzado de Reconocimiento por gentica, haba recibido entrenamiento de CAR y comparta muchos de sus atributos. En las fases iniciales de la guerra, los seres humanos trataban a los soldados clon igual que a las mquinas de guerra que controlaban, o a las armas que disparaban. Para muchos, tenan ms en comn con los droides de combate, que surgan por decenas de miles de los talleres baktoides de los mundos separatistas, que con ellos. Pero, a medida que ms y ms soldados clon moran en combate, su actitud empez a cambiar. La total dedicacin de los clones a la Repblica y a los Jedi evidenci que podan ser verdaderos camaradas de armas, y que se merecan todo el respeto y compasin de que disponan en este momento. Haban sido los mismos Jedi, junto a otros oficiales de la Repblica con ideas progresistas, quienes insistieron en que la segunda y la tercera generacin de soldados clon recibieran nombres y no nmeros, para as fomentar un creciente compaerismo. Estoy de acuerdo en que probablemente podemos llegar hasta los niveles superiores, comandante dijo por fin Obi-Wan. Pero, para empezar, cmo propone que lleguemos a las granjas de hongos? Cody se irgui todo lo que pudo y seal los huertos. Entraremos con los recolectores. Obi-Wan mir inseguro a Anakin y se lo llev a un lado para hablar con l. Slo somos dos. Qu opinas? Creo que te preocupas demasiado, Maestro. Obi-Wan cruz los brazos sobre el pecho. Quin va a preocuparse por ti si no lo hago yo? Ya lo har alguien respondi Anakin, sonriendo abiertamente. Slo tienes a C-3P0. Y para eso tuviste que construirlo. Piensa lo que quieras. Obi-Wan entrecerr los ojos. Oh, ya veo. Haba supuesto que la senadora Amidala te interesaria ms que el Canciller Supremo Palpatine antes de que Anakin pudiera responder, aadi: A pesar de que ella tambin es una poltica. No creo haber hecho nada para atraer su inters, Maestro. Obi-Wan contempl a Anakin un momento, pensativo. Es ms, si el Canciller Palpatine sintiera una sincera preocupacin por tu bienestar, te habra mantenido ms cerca de Coruscant. Anakin puso su mano artificial sobre el hombro izquierdo de Obi-Wan. Quiz, Maestro. Pero entonces, quin se preocupara por ti?

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Los recolectores eran criaturas de anchos cuerpos, poco inteligentes y, pese a los dos pares de poderosas patas y las pinzas en forma de sierra que se extendan desde sus mandbulas inferiores, complacientes mientras no se les amenazara de forma directa. De sus chatas cabezas crecan antenas curvas que no slo servan como sensores para explorar el ambiente que los rodeaba, sino como rganos de comunicacin gracias a la emisin de potentes feromonas. Cada escarabajo era capaz de transportar hasta cinco veces su considerable peso en follaje y ramas. Tal y como suceda con los neimoidianos que los domesticaban, tenan una sociedad jerrquica que inclua trabajadores, recolectores, soldados y criadores; todos sirviendo a una reina distante que recompensaba sus esfuerzos con comida. Obi-Wan, Anakin y los comandos que formaban el Sptimo Escuadrn tuvieron que correr para mantener el ritmo de los escarabajos, mientras stos transportaban su carga recin recolectada desde los huertos hasta la entrada natural de la cueva que se abra en la base de la colina sobre la que se levantaba la fortaleza. El gran caparazn de los escarabajos los ocultaba a las portillas de vigilancia controladas por patrullas de droides de combate PAU. Pero lo ms importante era que los recolectores conocan rutas seguras a travs de los campos minados que separaban los rboles de la fortaleza en s. La frecuente costumbre de los escarabajos de bajar las cabezas para intercambiar informacin con los compaeros de colmena que se movan en direccin opuesta, obligaba a los Jedi y a los soldados clon a mantenerse entre las patas traseras de los recolectores. Obi-Wan corra encorvado, con el sable lser en la mano, pero desactivado. Cuando por fin tuvieron a la vista la protegida residencia real, cierta inquietud que interfera en el orden natural de sus columnas pareci apoderarse de las criaturas. Obi-Wan sospech que los escarabajos captaban el peligro potencial que supona para el nido el tenaz bombardeo republicano. Como respondiendo a esa crisis, escarabajos-soldado se unieron a la procesin, pastoreando a los ms nerviosos y urgindolos para que volvieran a las filas. La mayor estatura de Anakin le obligaba a permanecer ms atrs, casi directamente bajo la cola del escarabajo. A la derecha de Obi-Wan corra Cody, seguido y flanqueado por sus compaeros de equipo. Pero, a pesar de los escarabajos-soldado, la disciplina del grupo empez a romperse. Un recolector que cubra a uno de los comandos se separ de la columna y empez a alejarse antes de que pudieran devolverlo a su sitio. En lugar de refugiarse bajo otro escarabajo, el comando sigui al fugitivo y, de repente, se encontr en campo abierto. Obi-Wan sinti una ondulacin en la Fuerza un segundo antes de que la pata delantera derecha del recolector tropezase con una mina terrestre. Pero ya era demasiado tarde. Una potente explosin sacudi el rocoso terreno, arrancando la mitad de la pata delantera de la criatura. El comando salt hacia un lado y rod hasta quedar bajo un tro de martilleantes patas. Tuvo que arrastrarse y esquivarlas, mientras el recolector daba frenticas vueltas sobre s mismo, aparentemente dispuesto a pisotear al comando que se encontraba bajo l. Un golpe de la pata trasera izquierda del escarabajo hizo que el comando perdiera el equilibrio. Desconcertado, el recolector baj su cabeza y carg una y otra vez contra el objeto blanco y duro que se interpona en su camino, hasta abollar por completo su armadura. La angustia del recolector empez a contagiar al resto de los escarabajos. Mientras la mayora cerraba filas para permanecer juntos, otros echaban a correr repentinamente, salindose de la columna principal y despertando la alarma de los escarabajos-soldado. Un segundo recolector pis dos minas en rpida sucesin, y las explosiones resultantes lo arrojaron por los aires. La columna se disolvi en completo desorden, con recolectores y sol-dados corriendo cada uno a su antojo, y los comandos y los Jedi hicieron todo lo posible para protegerse. Manteneos cerca de los que todava se dirigen hacia el nido! grit Anakin. Obi-Wan se dispona a seguir la sugerencia, cuando vio que el coman-do pisoteado se pona en pie y se acercaba tambalendose, dndose golpecitos en el casco con la enguantada palma de su mano y evidentemente ajeno al terreno que pisaba. Un recolector surgi de la caverna y se dirigi directo hacia el comando. Cerr las pinzas en torno a su cintura y lo levant del suelo. El comando se retorci a un lado y a otro con las pocas fuerzas que le quedaban, pero fue incapaz de liberarse. Anakin se despreocup de pronto del recolector tras el que se protega. Con el sable lser firmemente sujeto en su enguantada mano, salt por el desnudo paisaje en direccin al comando cautivo, con la Fuerza guindolo para no pisar las desperdigadas minas. Los recolectores lo habran tomado por un demente, de no estar demasiado ocupados por salvaguardar su carga y llegar a la seguridad del nido. El ltimo salto de Anakin lo coloc directamente frente al recolector que sujetaba al comando.

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Cort las pinzas del escarabajo con un movimiento ascendente del sable lser, y liber al comando, pero tambin hizo que los escarabajos-soldado se agitasen frenticos. Obi-Wan casi poda oler la descarga de feromonas y descifrar la informacin que emitan: "La zona est infestada de depredadores!" De la multitud surgi un chillido en una frecuencia tan alta que apenas era audible, y se form una estampida. Las minas empezaron a detonar por todas partes, y de entre la ondulante humareda surgieron ms de cien PAU (Plataforma Area Unipersonal). Cada una de ellas, versin neimoidiana del veloz vehculo areo de observacin utilizado a lo largo de toda la galaxia, estaba provista de armas gemelas con una potencia de fuego superior a la de los modelos de tambor utilizados por los droides de infantera. El enjambre de naves hizo llover desde las alturas rayos de energa contra todo lo que tenan a la vista, matando recolectores a docenas y convirtiendo el pedregoso terreno en un gran cementerio. Enormes explosiones brotaron entre las desechas columnas, a medida que las minas detonaban. Anakin esquivaba rayos mientras corra, sujetando al comando con el brazo izquierdo. El resto del Sptimo Escuadrn busc proteccin sin dejar de disparar, derribando PAU con una cortina de fuego continuo. Cody gui al pelotn hasta una trinchera de irrigacin poco profunda. Cuando Obi-Wan lleg a ella, los soldados clon se desplegaron en crculo y siguieron disparando hacia el cielo. Un segundo despus, Anakin se zambulla en la trinchera y depositaba suavemente al comando en la pendiente llena de barro. El especialista mdico del Sptimo Escuadrn se arrastr hasta el herido, quitndole el cinturn y el casco semidestrozado. Obi-Wan contempl fijamente el rostro del clon herido. Un rostro que nunca olvidara; un rostro que no poda olvidar aunque quisiera. Pese a los muchos aos transcurridos, segua recordando la breve conversacin con Jango Fett en Kamino. Mir a Cody y al resto. "Un ejrcito de un solo hombre... Pero el hombre adecuado para el trabajo." El grito de guerra de los clones. Liberaron rpidamente de la armadura al comando herido y le inyecta-ron calmantes para que no sufriera convulsiones mientras le retiraban la placa pectoral y cortaban con una vibrodaga su prenda interior negra. Las pinzas del recolector haban aplastado la armadura sobre el abdomen del comando; su piel estaba intacta, pero los cardenales eran importantes. Slo quedaba en condiciones de combatir la mitad del ejrcito original de un milln doscientos mil clones, por lo que la vida de todos y cada uno de ellos era vital. Podan reemplazar fcilmente sangre y rganos "los repuestos", segn ellos mismos, pero la guerra estaba en pleno crescendo, las bajas en el campo de batalla eran cada vez mayores y su supervivencia era prioridad mxima. Aqu no podemos hacer mucho por l dijo el mdico a Anakin. Si pudiramos conseguir un FX-Siete... No necesitamos ningn droide interrumpi Anakin. Se arrodill, apret las manos contra el abdomen del comando herido y utiliz una tcnica de curacin Jedi para impedir que el clon cayera en una conmocin profunda. Un repentino ruido atrajo la atencin de todos. Muchos objetos del tamao de un peasco surgan de unas aberturas en las murallas ms bajas de la fortaleza. Cody mir hacia ellos con un par de macrobinoculares. No es un alud dijo, pasndole los binoculares a Obi-Wan. Este alz el aparato y esper a que la lente se autoenfocase. Algunas de las armas ms temibles del arsenal de la infantera separatista se acercaba a unos buenos ochenta kilmetros por hora, rodando hacia la trinchera en la que se encontraban. Droidekas.

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El droideka, tambin conocido por el temible nombre de "droide destructor", era una mquina asesina de despliegue rpido creada por una especie aliengena que disfrutaba sembrando el caos ala menor oportunidad. Era una combinacin de velocidad pura y microrrepulsores secuenciados, encajados en un droide de bronzio blindado capaz de rodar como una pelota y desplegarse en un abrir y cerrar de ojos,

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convirtindose en un asesino de tres patas, escudado por deflectores individuales y armado con un par de ametralladoras de tambor gemelas y de disparo rpido. Dado que su escudo era lo bastante potente como para resistir los sables lser, el fuego de los rifles y hasta los impactos directos de la artillera ligera, la nica estrategia factible contra un droideka era, sencillamente, huir y escapar. Sobre todo porque rendirse nunca era una opcin. Pero Anakin tena otra idea. Pide fuego de apoyo a la artillera orden a Cody, gritando para hacerse or por encima del fuego de los PAU y los DC-15. Que disparen ya. Cody estaba ms que dispuesto a cumplir la orden. Al fin y al cabo, proceda directamente de El Hroe Sin Miedo, como algunas veces se llamaba a Anakin. El Guerrero del Infinito. Sin embargo, no poda saltarse la cadena de mando, as que mir a Obi-Wan, pidiendo confirmacin. Obi-Wan asinti con la cabeza. Haz lo que dice. El comando llam a un especialista en comunicaciones que chapote por el agua poco profunda hasta reunirse con Cody. Cuando ste le dio las coordenadas necesarias, Cody abri la frecuencia de la base y habl rpidamente. Base, aqu el Sptimo Escuadrn. Estamos bajo fuego enemigo continuado de PAU en el sector JenthBacta-Ion, y un grupo de droides destructores desplegados desde la fortaleza pretenden enterrarnos. Solicitamos apoyo inmediato de la artillera en las coordenadas que acompaan esta transmisin. Recomendamos una descarga tctica electromagntica, seguida por una batera de APM-T (Artillera Pesada Mvil-Turbolser). Las armas de pulso no discriminan, comandante seal Obi-Wan. Es la nica manera, seor respondi Cody, encogindose de hombros. Dgales que tenemos un soldado herido para el UQMR aadi Anakin. Era el trmino abreviado de Unidad Quirrgica Mvil de la Repblica. Cody transmiti el mensaje. Advierta al piloto de la nave de evacuacin que tendr que volar sobre una zona caliente. Marcaremos con humo un rea de aterrizaje segura y dejaremos atrs dos hombres para ayudarlos. El ayudante del jefe de pelotn movi la mano derecha en una serie de gestos predeterminados. Cuando los gestos fueron repetidos por toda la lnea del frente, los comandos se quitaron los cascos y empezaron a desconectar los sistemas electrnicos de sus armaduras. A un gesto del clon, se sumergieron en el agua ftida. Un aullido lleg desde el Sur. Y despus, una bengala de luz blanca, brillante como una nova, seguida, dos segundos ms tarde, por un rugido que casi destroz los tmpanos de Obi-Wan. La onda de choque se expandi desde las murallas, barriendo el terreno despejado al pie de la colina y los huertos ya llameantes. Por encima de la trinchera, la mitad de los droidekas se haban desplegado prematuramente de su estado esfrico, y cayeron por la cuesta dando volteretas en un amasijo de miembros y armas. Tras la trinchera, los PAU cayeron como piedras desde el cielo, sobre los rboles ardientes. Los recolectores que seguan con vida corrieron aturdidos en crculos, abandonando sus preciosas cargas. Procedente del Sur, el lamento infernal de los APM-T masacr a los droidekas que haban sobrevivido al pulso electromagntico. Privados de escudo y sin poder devolver el fuego, los droides asesinos se fundieron como la cera bajo los chorros de energa radiante. Todava sin el casco, Cody se puso en pie, sealando con ambas manos. Obi-Wan interpret los gestos: "Primero, contar hasta sesenta; y despus, correr hacia la entrada al nido." Se prepar mientras intentaba calmarse. Pese a toda su confianza en los droides, a todos sus caprichos de alta tecnologa y a su cobarda innata, su avaricia y su astucia, los neimoidianos sentan debilidad por sus hijos... Siete aos de formacin como larvas en las colmenas comunales, luchando entre s por un suministro limitado de comida y descubriendo a edad tan temprana los beneficios de la autoconservacin y la duplicidad. Los hongos que coman durante esos primeros aos tambin eran muy apreciados por los adultos. Nada extrao, ya que esos mismos hongos eran consumidos por todas las especies de la galaxia. Gracias a ellos, los neimoidianos haban evolucionado hasta convertirse en una sociedad rica, con suficientes naves espaciales como para atraer la atencin de la famosa Federacin de Comercio y, finalmente, con suficientes droides para crear un ejrcito. Habra sido natural asumir que los hongos, apreciados tanto por sus virtudes medicinales como por su valor nutricional, estaban relacionados de algn modo con el follaje de los manax que recogan los recolectores, pero la verdad es que las ramas y las hojas slo eran un medio ms para su crecimiento. Las enzimas producidas por los escarabajos, junto a las hmedas condiciones de las madrigueras y las grutas del

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nido, eran lo que provocaba el rpido crecimiento de un producto que slo necesitaba una pizca de manipulacin y refinado para ser sabroso. Aunque Obi-Wan no haba visitado las granjas de hongos durante los sitios de Deko y Koru Neimoidia, en cuanto Anakin y l atravesaron el umbral de la cueva que daba directamente al nido, todas las reuniones informativas a las que haba asistido ms de diez aos estndar antes volvieron a su memoria como un fogonazo. El lugar estaba atestado de hojas de manax parcialmente masticadas y colocadas cuidadosamente en capas, de ramas y de otras impurezas, as como de escarabajos-obrero, supervisores droides, cintas transportadoras y dems artilugios similares dedicados a ordenar y transportar los materia-les... No haba ningn neimoidiano a la vista, algo lgico, ya que su doctrina consideraba anatema realizar cualquier clase de ejercicio. En los profundos nichos de la colina, ocultos de la luz del sol, los hongos, una especie de championes blancuzcos de consistencia blanda y enfermiza, reciban un tratamiento a base de agentes naturales y sintticos que aceleraban su crecimiento. An ms arriba, en lo que constituan los cimientos de la ciudadela, el producto final, ya maduro, deba de estar siendo consumido por las larvas, o bien siendo empaquetado y preparado para su exportacin. Cody orden al escuadrn que asegurase la zona. Los ms retrasados todava sufran el acoso del fuego espordico de los PAU, pero los pilotos droides no podan acercarse ms a la entrada debido a los cadveres de los escarabajos muertos amontonados en la entrada. El mdico del Sptimo Escuadrn corri hasta alcanzar a Obi-Wan y a Anakin. Seores, les recomiendo que mantengan sus respiradores a mano. Es muy posible que no tengamos que adentramos ms en el nido, pero existe la posibilidad de que en otras zonas nos topemos con esporas flotando libremente. Obi-Wan enarc las cejas. Txicas, sargento? No, seor, pero sabemos que las esporas tienen un efecto adverso en los humanos. Qu efecto? pregunt Anakin. Se describe muy a menudo como "trastorno embriagador", seor. Obi-Wan mir a Anakin. Entonces, sugiero que le hagamos caso. Los dedos de su mano izquierda palpaban el pequeo respirador equipado con dos pequeos cilindros de oxgeno que llevaba en uno de los bolsillos del cinturn. En ese momento, varias descargas lser surcaron la gruta. Dos de los comandos se desplomaron en el acto, alcanzados en la parte superior del pecho. La fuente del sbito ataque se encontraba en la desembocadura de un estrecho tnel lateral que se sellaba mediante una puerta que se deslizaba hacia arriba. Anakin corri hacia el tnel, empuando el sable lser con ambas manos y desviando la mayora de los disparos que le hacan desde la entrada. Obi-Wan salt a un lado, moviendo la hoja de su propio sable para detener un par de lseres que haban sobrepasado a Anakin. Devolvi el primero hacia su origen y desvi el segundo en un deliberado ngulo descendente. El rayo golpe el duro suelo de la gruta, rebot contra una de las paredes, despus contra al techo y contra otra pared, y termin impactando en el panel de control que controlaba la puerta del tnel. Se produjo un diluvio de chispas y el dispositivo se cortocircuito". Una puerta de pesado metal cay de su agujero en el muro, sellando el tnel con un ruido sordo. Anakin apag el sable lser, lanzando una mirada de agradecimiento por encima del hombro. Bien hecho, Maestro. La belleza de la Forma III dijo Obi-Wan con una indiferencia teatral. Deberas intentarlo algn da. Siempre has sido mejor que yo en tcticas evasivas acept irnica-mente Anakin. Yo las prefiero ms directas. Obi-Wan puso los ojos en blanco. Maestro de la moderacin. General Kenobi llam el especialista en comunicaciones desde el extremo opuesto de la gruta. Los informes de reconocimiento indican que el virrey Gunray y su squito se dirigen a los hangares de lanzamiento. Estn protegidos por superdroides de combate, un grupo de los cuales converge hacia nuestra posicin. Anakin se gir hacia Obi-Wan. Uno de nosotros tiene que atraer la atencin de esos droides. Uno de nosotros repiti ObiWan. No te da la impresin de que ya hemos vivido antes una situacin similar? La belleza de nuestra relacin, Maestro. T atraes a los guardaespaldas y yo capturo a Gunray. Nunca nos ha fallado, verdad? Obi-Wan apret los labios.

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Depende del punto de vista, Anakin. ste frunci el ceo. Bien. Entonces, esta vez har yo de cebo. Eso no tiene sentido protest rpidamente Obi-Wan, agitando la cabeza. Cada uno tiene habilidades propias. Anakin no pudo contener una sonrisa. Saba que atenderas a razones, Maestro seal a cuatro comandos. Vosotros vendris conmigo. S, seor! respondieron los cuatro al unsono. Obi-Wan, Cody y el resto del Sptimo Escuadrn se dirigieron a los turboascensores. Obi-Wan no haba recorrido ni cinco metros cuando se detuvo y dio media vuelta. Anakin, s que tenemos cuentas pendientes con Gunray, pero no conviertas esto en un asunto personal. Lo necesitamos vivo!

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Oh, pero resulta que s es personal, se dijo Anakin, mientras contemplaba cmo Obi-Wan, Cody y los cuatro soldados desaparecan en el turboascensor. Era personal por lo que Mute Gunray haba hecho en Naboo, trece aos antes. Era personal porque tres aos antes Gunray haba contratado a Jango Fett para que asesinara a Padm. Primero, colocando una bomba en su nave; despus, con un par de kouhuns que un multiforme logr meter en las habitaciones senatoriales de Padm, en Coruscant. La mujer que Anakin amaba por encima de todo lo dems. Su esposa. El ms profundo y luminoso de sus secretos. Ni siquiera Obi-Wan lo conoca, ya que causara problemas entre ellos. Y, por ltimo, era personal por todo lo que haba sucedido en Geonosis: la parodia de juicio, la sentencia, las ejecuciones en el circo... Y en el supuesto de que pudiera dejar todo eso de lado, como Obi-Wan quera que hiciera, era personal porque Gunray se haba unido a Dooku y a los separatistas y planeado una guerra desde el principio. Una guerra que haba supuesto la ruina de miles de mundos. La muerte de los lderes separatistas era la nica solucin. Siempre haba sido la nica solucin, pese a las objeciones de ciertos miembros del Consejo Jedi, que todava crean en las soluciones pacficas; pese a los esfuerzos del Senado para atar las manos al Canciller Supremo Palpatine con la intencin de que los polticos corruptos pudieran seguir aprovechndose, llenando los bolsillos interiores de sus elegantes capas con las comisiones de las corporaciones inmorales que alimentaban la maquinaria de guerra proporcionando a ambos bandos armas, naves y todo lo necesario para mantener y extender el conflicto. Aquello haca hervir la sangre de Anakin. S tal como Yoda haba captado despus de que Qui-Gon Jinn y Obi-Wan comprasen su libertad en Tatooine y lo llevaran al Templo Jedi, an conservaba mucha rabia en su interior. Pero lo que Yoda no lleg a comprender era que esa rabia poda ser una especie de estmulo. En tiempos de paz, Anakin habra sido capaz de controlar esa rabia, pero ahora le serva para seguir adelante, para transformarse en la persona que necesitaba ser. Crtale la cabeza. Poda haber matado a Dooku en dos ocasiones, y en las dos lo haba frenado Obi-Wan. Pero no haba discutido con su antiguo Maestro. Pese a su capacidad, Anakin segua buscando el consejo y la gua de Obi-Wan. En ocasiones. Mientras los cuatro comandos clon y l salan de la gruta, la punta de su bota golpe un objeto que rebot por el suelo. Utiliz la Fuerza para atraerlo hasta su mano izquierda y se dio cuenta que era el respirador de Obi-Wan. Se le habra cado del cinturn durante el breve intercambio de disparos con los droides de combate. No importaba; probablemente Obi-Wan ya se encontraba en los niveles ms bajos de la fortaleza, y all no lo necesitara. Anakin abri uno de los bolsillos de su cinturn y guard el respirador en l. Urgi a los soldados para que lo siguieran, y ellos procuraron no distanciarse del Jedi. Avanzaron siempre hacia arriba. Siguiendo las madrigueras, rampas y conductos de ventilacin que

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slo utilizaban los droides, cruzando las zonas de procesamiento y embarque y los criaderos llenos de larvas chillonas. Siempre hacia arriba. Hasta los brillantes niveles medios de la ciudadela, atravesando enormes salones que las naves estelares haban llenado desde el suelo al techo con... "cosas". Una ilimitada coleccin de basura, de regalos rituales, de compras compulsivas. Miles de dispositivos nunca utilizados, pero demasiado valiosos para ser tirados, donados, regalados o destruidos. Ms tecnologa de la que exista en mundos enteros, acumulada, apilada, amontonada y ocupando hasta el ltimo rincn disponible. Anakin slo poda agitar su cabeza, maravillado. En Mos Espa, en Tatooine, su madre y l habran vivido con aquello como reyes, sin necesitar nunca nada ms. Su sonrisa burlona fue efmera. La rabia y la desesperacin le hicieron rechinar los dientes. Siempre hacia arriba. Hasta que llegaron a la seccin semicircular de los hangares de embarque, en un saliente situado sobre el lago circundante y sobre un risco de montaas arboladas. Anakin indic a su equipo que se detuviera. Uno de los comandos alz una mano con la palma hacia fuera, luego se toc un lado del casco para indicar que reciba una transmisin. El comando escuch, antes de hablar con Anakin mediante signos: "El squito de Gunray est cerca." Estn sondeando distintas trayectorias de huida para el trasbordador, bajando el escudo defensivo y lanzando seuelos anunci el comando en voz baja. El fuego de los turbolseres ha permitido que varios de los seuelos pasen nuestro bloqueo y lleguen hasta la rbita de las naves centrales. Los msculos de la mandbula de Anakin se tensaron. Entonces tenemos que actuar con rapidez. Nadie discuti cuando Anakin se puso al frente de la partida. Los comandos aceptaban sin discusin que sus armaduras y sus sistemas de visin eran primitivos comparados con el poder de la Fuerza. Avanzaron, alerta, por un laberinto de elegantes pasillos abandonados a toda prisa, sembrados de pertenencias descartadas en la huida. Al acercarse a un cruce, Anakin hizo un gesto de alto con la mano izquierda. Escuch un segundo. Desde la esquina ms prxima le lleg el ruido de unas fuertes pisadas que slo podan pertenecer a los superdroides de combate. El comando situado a su izquierda cabece afirmativamente, confirmando su sospecha. Anakin extendi una delgada holocmara hasta sobrepasar la esquina y activ el holoproyector de su guante. Las ruidosas imgenes de Nute Gunray y su squito de funcionarios de lite se formaron en el aire. Huan corriendo por el pasillo, con sus altos tocados oscilando a un lado y a otro, sus ricos ropajes revoloteando y protegidos por una vanguardia y una retaguardia de fornidos droides de combate. Anakin hizo seas para que permanecieran en silencio. Estaba a punto de correr hacia el pasillo, cuando un plateado droide de protocolo apareci en el vestbulo, alzando las manos en una encantadora sorpresa. Bienvenidos, seores! exclam en voz alta. Me siento encantado de encontrar invitados en palacio! Soy TC-16 y estoy a su disposicin. Casi todo el mundo se ha marchado... a causa de la invasin, por supuesto, pero estoy seguro que podr hacer que se sientan cmodos, y el virrey Gunray se sentir encantado de... Una mano tap el pequeo rectngulo del altavoz del TC-16, y un comando tir de l hacia un lado, pero ya era demasiado tarde. Anakin dobl la esquina a tiempo de ver huir a los neimoidianos, y de ver los ojos rojos y la nariz chata de Gunray lanzando una nerviosa mirada por encima de su hombro. Los superdroides de combate giraron y avanzaron hacia Anakin sobre sus rgidas patas. En cuanto descubrieron al Jedi, sus brazos armados se elevaron y giraron, situndose en posicin de tiro. Y el pasillo se llen de rayos lser.

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Qui-Gon Jinn nunca crey en el truco del cebo, pens Obi-Wan mientras los comandos y l viajaban en el turboascensor hasta los niveles bajos de la fortaleza. Utilizar un cebo implicaba cierta planificacin por adelantado, y Qui-Gon no tena paciencia para eso. Reaccionaba ante las situaciones tal como se presentaban, cuadrando los hombros y lanzndose con audacia hasta el origen de los problemas, confiando en que tanto su instinto como su sable lser se encargaran de todo. Debi de ser difcil para

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l servir bajo las rdenes de un Maestro Jedi tan metdico como Dooku, un consumado planificador, un consumado duelista. Y ahora un Sith. En cierto modo, tena sentido. El deseo de dominar y controlar. Durante cierto tiempo, la relacin de Obi-Wan y Anakin haba pasado por los mismos problemas. Anakin era claramente tan poderoso en la Fuerza como cualquier Jedi que se hubiera sentado alguna vez en el Consejo, pero, como Obi-Wan le deca una y otra vez, la esencia de un Jedi no consista en el dominio de la Fuerza, sino en el dominio de uno mismo. Si Anakin llegaba a aceptar eso algn da, entonces sera verdaderamente invencible. Haca ms de una dcada que Qui-Gon haba tenido la visin necesaria para descubrirlo, y que Obi-Wan sinti que su deber hacia su antiguo Maestro le dictaba ayudar a Anakin a cumplir con su destino. Su fe en Anakin haba aumentado tanto, que l se haba convertido en su ms firme defensor ante los miembros del Consejo, quienes sentan una progresiva aprensin ante los progresos del joven y mucha incomodidad por su relacin particular, casi familiar, con el Canciller Supremo Palpatine. Si Anakin sola decir que Obi-Wan era el padre que nunca tuvo, Palpatine resultaba ser su to inteligente, su consejero, su mentor en todos los aspectos de la vida ajenos al Templo. Obi-Wan comprenda que Anakin le tuviera cierta envidia, ya que l haba sido elegido miembro del Consejo. Cmo poda no sentirla, si fue nombrado el Elegido, respaldado continuamente por los elogios de Palpatine e impulsado a demostrar a su anterior Maestro que poda ser el perfecto Caballero Jedi? En innumerables ocasiones, los intrpidos actos de Anakin les haban permitido derrotar a unos enemigos aparentemente imposibles. Pero tambin eran incontables las veces en que la prudencia de Obi-Wan los haba salvado en el ltimo instante. Obi-Wan no saba si la previsin era algo innato en l o resultado de su continua fascinacin ante la gran visin de la Fuerza unificadora. Slo poda asegurar que haba aprendido a confiar en los instintos de Anakin. En ocasiones. Si no, no habra aceptado seguir actuando como cebo. La prxima parada es la nuestra, general anunci Cody tras l. Obi-Wan se gir y vio cmo el clon meta un nuevo cargador en su DC-15, antes de or el familiar chasquido del mecanismo de recarga del arma. El Jedi situ el pulgar sobre el botn activador de su sable lser. Cmo quiere que actuemos, seor? Usted es el experto, comandante. Lo seguir. Cody asinti con la cabeza, quiz sonriendo bajo su casco. Bien, seor, nuestras rdenes son simples: matar a tantos enemigos como sea posible. Obi-Wan record la conversacin que l mismo mantuvo en Ord Cestus con un soldado clon llamado Nate sobre las similitudes entre los Jedi y los clones. Los primeros haban nacido con midiclorianos para servir a la Fuerza; los segundos estaban programados para servir a la Repblica. Pero las similitudes terminaban ah, porque los soldados clon nunca pensaban en las posibles repercusiones de sus actos. Se les encomendaba una misin y ejecutaban las rdenes en la medida de sus posibilidades, mientras que hasta los Jedi ms poderosos tenan sus momentos de duda. Qui-Gon siempre haba criticado al Consejo por ser demasiado autoritario y promover mtodos de enseanza inflexibles. Consideraba al Templo como un lugar donde los candidatos eran "programados" para convertirse en Jedi en vez de un lugar donde crecer hasta convertirse en Jedi. Qui-Gon no era ajeno a lo que los Jedi llamaban "negociaciones agresivas", y que habitualmente tena ms que ver con los sables lser que con la diplomacia, pero Obi-Wan se preguntaba lo que habra opinado su antiguo Maestro sobre la guerra. Record, como si fuera ayer, la pulla de Dooku en Geonosis: el Conde le asegur que Qui-Gon habra terminado unindose a l y convirtindose en un abanderando de la causa separatista. En cuanto el turboascensor se detuvo, dos comandos lanzaron granadas de impacto al pasillo que se abra ante ellos, y los droides de combate que les esperaban a derecha e izquierda se vieron arrojados contra las paredes y el techo. Obi-Wan lo supo porque el pasillo se convirti rpidamente en un torrente de rayos lser. Cody y los dems se lanzaron al suelo, y sus armas rugieron. Los secos staccatos no tardaron en acabar con los droides, pero ya llegaban nuevos refuerzos. Mientras el equipo de Obi-Wan se abra paso por el pasillo en direccin a las salas de empaquetado y embarque de la ciudadela, dos de los comandos cayeron bajo el fuego enemigo. Pero a medio camino se toparon con el contingente de superdroides de combate que los neimoidianos haban enviado contra los infiltrados. Comparar a un alto y delgado droide de infantera con un superdroide de combate negro era como comparar a un muun con un campen de bolachoque. Una decapitacin rpida era imposible porque la cabeza de los superdroides estaba encajada y fusionada con su ancho torso. Un fuerte blindaje protega

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sus largos brazos y sus largas piernas. Sus manos slo servan para sujetar y disparar los rifles de concentrada energa. Parece que se han tragado el cebo, general! grit C o d y mientras Obi-Wan, dos comandos ms y l intentaban entrar en una sala lateral. Otra accin coronada por el xito! Ya slo nos queda sobrevivir! C o d y seal la entrada a una segunda sala, en la pared opuesta de aquella en la que encontraban. Por all grit. Al otro lado hay un segundo grupo d e turboascensores toc el hombro de Obi-Wan para reclamar su atencin. Usted primero, nosotros lo cubriremos. Adelante! Obi-Wan entr en el cuarto, desviando rayos lser y mutilando a d o s superdroides de combate que le impedan el paso. La sala estaba atiborrada de contenedores de embarque en forma de atad fabricados con alguna aleacin ligera. Varios droides obreros trasladaban los contenedores a una zona adyacente de empaquetado. Un droide de combate apareci sin previo aviso en la entrada. Obi-Wan estudi el mecanismo empotrado en la pared que accionaba las puertas correderas, adopt una posicin defensiva e hizo lo mismo que en la gruta: devolver el primer disparo lser del droide contra 6 1 y enviar el segundo a travs de la sala, contra el mecanismo de las puertas. El plan habra funcionado si un droide obrero no hubiera entrado en la sala en un momento inoportuno, guiando un contenedor flotante tras l. Tras rebotar contra el suelo, el lser desviado atraves el recipiente antes de alcanzar el mecanismo de la puerta. Las hojas intentaron cerrarse, pero el contenedor ya haba cado entre ambas, y volvieron a abrirse. Intentaban cerrarse y se abran, intentaban cerrarse y se abran... Y cada vez que se abran, un droide de combate se deslizaba dentro de la sala disparando y obligando a Obi-Wan a retroceder hacia la puerta por la que haba entrado originalmente, donde los comandos y los superdroides de combate todava intercambiaban un fuego brutal. Mientras suceda todo esto, una brumosa sustancia blanca empezaba a emanar del contenedor de embarque agujereado. Obi-Wan comprendi instantneamente qu sustancia era. Empu el sable lser con una mano y con la otra busc el respirador en su cinturn. Pero no pudo encontrarlo. El fin de las estrellas maldijo, ms desilusionado que furioso. Ya empezaba a sentirse mareado.

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Seores, esto es un terrible error! logr decir TC-16 en una breve pausa de la batalla. Que se calle cort Anakin, dirigindose al comando clon ms cercano al droide. Pero, seores... Un segundo comando mir a Anakin y le hizo seas, sealando el pasillo que se encontraba tras ellos. Llegan seis droides de infantera. Nos van a coger entre dos fuegos. No!, seguidme... respondi Anakin ...y traed al droide. Una sorda exclamacin de desaliento escap del sistema parlante del TC-16. La furia nubl los ojos de Anakin. Gir en el cruce de pasillos, sosteniendo en alto el sable lser, que empuaba con la mano derecha. No necesitaba utilizar la Fuerza porque, como solan decir tantos Jedi, estuviera donde estuviera, siempre se encontraba inmerso en ella. En cambio, recurri a su rabia, evocando imgenes que la alimentasen. No le result difcil, tena muchas donde elegir: imgenes de un campamento tusken en Tatooine, de Yavin 4, de la derrota en Jabiim, de Praesitlyn... Con la hoja azul relampagueando, traz un arco a travs de los superdroides de combate, abriendo sus bruidos caparazones con tajos diagonales, cortando sus brazos armados y desestabilizndolos al desviar los disparos hacia sus rodillas hermticamente selladas. Sin dejar que un solo tiro pasara su guardia para que los comandos que lo seguan pudieran concentrar el fuego en los superdroides que Anakin slo averiaba. Sus enemigos caan a ambos lados, casi como si se rindieran. Concentrado en la ruta que haban tomado Gunray y sus lacayos. Anakin corri por pasillos, dobl esquinas sin reducir la marcha y aceler a toda velocidad por el hangar de despegue situado al final del ltimo pasillo. Enfrentado a una compuerta en iris, clav la resplandeciente hoja lser en el metal como si fuera carne. Con los labios abiertos y dejando entrever los dientes, intent que su sable describiera un

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crculo en la puerta. Hizo acopio de toda su voluntad para acelerar la tarea, pero el sable lser no poda fundir el metal ms deprisa de lo que ya lo haca, por mucho que lo empuara un poderoso Jedi. Retir la hoja y retrocedi un paso. Entonces movi las manos, invocando a la Fuerza y deseando que el iris se abriera. La puerta se estremeci, pero sigui cerrada. Volvi a intentarlo, gritando a travs de dientes apretados. Cuando los comandos llegaron por fin hasta l, se gir hacia ellos. Voladla! Un comando coloc rpidamente dos cargas magnticas en la puerta metlica. Anakin se situ detrs y esper. Otro comando tuvo que tirar de l para arrastrarlo hasta una distancia segura. Las cargas explotaron y la puerta cedi. Anakin carg a travs del iris, antes incluso de que estuviera completamente abierto. El hangar de despegue estaba sembrado de contenedores, ropas y toda clase de objetos que los neimoidianos haban abandonado por falta de tiempo o espacio. El trasbordador haba despegado. Volutas de vapor se arremolinaban en el hangar, y el aire ola dbilmente a combustible. Anakin corri hasta el borde de la plataforma de despegue, buscando algn rastro de la nave en el cielo nocturno de Cato Neimoidia. El escudo defensivo del palacio haba sido desactivado. Espesos paquetes de luz carmes brotaban de las bateras lser situadas bajo l, en la falda de la colina. Los compaeros de Anakin se reunieron con l en el borde de la plataforma. Uno de ellos retena al TC-16, sujetndolo por el brazo izquierdo. Qu tipo de nave es? pregunt Anakin al droide. El TC-16 inclin su cabeza a un lado. Nave, seor? El trasbordador... El trasbordador de Gunray. Qu modelo es? Creo que es de clase Sheathipeda, seor. Un trasbordador Haor Chall de clase Sheatipeda, seor explic uno de los comandos. Su diseo est basado en los escarabajos-soldado. Popa alta, rampa baja, tren de aterrizaje en forma de garra. Gunray lo llama Cortador de Lapislzuli. Un segundo comando intervino, sealando su casco, dando a entender que estaba recibiendo un mensaje. General, es el buque insignia del comandante Dodonna. Dice que ms de sesenta trasbordadores y naves de desembarco han despegado de esta fortaleza. Han destruido trece de ellas y capturado dieciocho. Un nmero desconocido ha conseguido llegar hasta las naves centrales de la Federacin de Comercio y las Naves de Control de Droides clase Lucrehulk. Siguen intentando localizar otros trasbordadores. Anakin dio media vuelta, aferrando con crispacin el sable lser con su mano enguantada, y con la otra convertida en un puo. Una tubera cercana sirvi para descargar su frustracin. Despedazada por la hoja de su sable, cay hecha aicos sobre el suelo de la plataforma de despegue. Anakin volvi a caminar, pero se detuvo y sujet a uno de los comandos por el hombro. Orden para comunicaciones. Quiero aqu mi nave y un droide mdico, inmediatamente. Uno de los setenta pilotos CAR-Uno puede manejarla. El comando asinti, envi el mensaje y aadi: El FCC cumplir, seor. Traer su caza estelar lo antes posible. Anakin volvi al extremo de la plataforma, lanzando su aliento a la noche. La batalla pareca estar apacigundose, excepto en su interior. Y no se calmara mientras Gunray no cayera en sus manos... General Skywalker dijo un comando tras l. Mensaje urgente del comandante Cody. El general Kenobi y 61 estn atrapados en el Nivel Uno. Anakin le lanz una mirada inquisitiva. Droides? Muchos, segn parece. Anakin contempl por un momento el cielo resplandeciente. Despus se volvi hacia el comando que le haba comunicado el mensaje de Cody. General, el Alto Mando informa que su caza estelar est en camino advirti otro comando. Anakin volvi a contemplar el cielo, antes de decir: Dnde has dicho que se encuentran Obi-Wan y Cody? Nivel Uno, seor. En la zona de envos. Anakin apret los labios. Est bien. Vamos a rescatarlos.

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En la sala de embarque, las puertas corredizas seguan intentando cerrarse..., chocando contra el contenedor que lo impeda, abrindose de nuevo e intentando cerrarse una vez ms. Cada vez que las puertas volvan a abrirse, los droides de combate aprovechaban el momento para entrar, y las esporas continuaban flotando en el aire. La situacin haba cambiado poco, exceptuando a Obi-Wan, que se senta como si se hubiera bebido tres botellas de Reserva Whyren. Con los ojos nublados, pero lcido; achispado, pero sin perder el equilibrio; cansado, pero atento, Obi-Wan pareca la suma de todos los contrastes. Ms o menos clavado en el sitio, oscilaba y se tambaleaba, vacilaba y se inclinaba, esquivando o desviando una corriente incesante de rayos lser. Su capa chamuscada y ennegrecida mostraba huellas de todos los disparos cercanos, pero el suelo atestado de droides enteros o en pedazos, cuerpos chispeantes y miembros retorcidos era mudo testigo de la puntera con que desviaba los tiros. Unas veces se senta como si se limitara a sostener el sable lser, y el arma hiciera todo el trabajo sola. Daba lo mismo que lo empuara con una mano o con las dos. Otras, era consciente de haber podido prever la trayectoria de los lseres y de haberse apartado en el ltimo momento, permitiendo que las paredes y el techo se encargasen de hacerlos rebotar. En ocasiones, incluso se tomaba un momento de respiro para felicitarse a s mismo por la habilidad de sus desvos. Se hallaba en simbiosis con la Fuerza, y, por tanto, estaba seguro, pero tambin estaba en algn otro lugar, mareado de asombro, mientras el mundo se mova a cmara lenta a su alrededor. Alertado por los comandos de que el aire estaba saturado de esporas, Anakin mantuvo su respirador en la boca mientras se aproximaba a la sala en la que Obi-Wan se haba enfrentado a cincuenta droides, ahora esparcidos por el suelo. Cuando entr en ella, un oscilante y confuso Obi-Wan acababa con el ltimo. Cuando cay ese ltimo droide, Obi-Wan dirigi inconscientemente la punta de su sable lser hacia el suelo y se qued quieto, tambalendose en su sitio y respirando con dificultad, pero sonriendo ampliamente. Anakin salud alegre. Cmo ests? Cuando Anakin se acerc a l. Obi-Wan se derrumb en sus brazos. Anakin desactiv el sable lser de Obi-Wan y le coloc un respirador en la boca, el mismo que haba encontrado en el suelo de la gruta. Despus lo sac del cuarto, hasta donde esperaban Cody y varios comandos ms, algunos con el casco ya quitado. Qu estilo de lucha con sable estabas utilizando ah dentro, Maestro? pregunt Anakin cuando Obi-Wan logr recuperarse y ya no necesitaba el respirador. Estilo? Ms bien la ausencia de alguno ri Anakin brevemente. ;Ojal te hubieran visto Mace. Kit o Shaak Ti...! Obi-Wan pestae confuso y contempl la carnicera de droides en la zona de envo. Nosotros hemos hecho eso? T te encargaste de la mayora, general. Obi-Wan mir confuso a Anakin. Ya te lo explicar despus le prometi el joven. Obi-Wan se pas la mano por el pelo. Entonces, como si se acordase de repente, exclam: Gunray! Lo has cogido? Los hombros de Anakin cayeron. Ha escapado del palacio con todo su squito. Obi-Wan tard un momento en asimilarlo. Por qu no lo perseguiste? Anakin se encogi de hombros. Y abandonarte? hizo una pausa, antes de aadir: De haber sabido que ibas a convertirte en Maestro de un nuevo estilo de lucha con sable lser... Los ojos de Obi-Wan se iluminaron. Todava estarn en rbita. Es posible. En caso contrario habr otras oportunidades. Anakin. Volveremos a verlo. Anakin asinti. Lo s, Maestro.

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Obi-Wan estaba a punto de aadir algo, cuando un comando con el casco todava puesto surgi de un turboascensor cercano y se acerc hasta ellos. General Kenobi, general Skywalker, hemos encontrado algo interesante entre el equipaje que han abandonado los neimoidianos.

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El hecho de que el trasbordador clase Sheathipeda hubiera conseguido abrirse camino entre una tormenta de turbolseres y llegar hasta el hangar de la torre de mando de la nave central de la Federacin de Comercio no era garanta de seguridad. De hecho, la nave central era atacada por los navos de guerra de la Repblica mientras Nute Gunray y su squito descendan por la rampa en forma de lengua del trasbordador. En cuanto puso el pie en cubierta, el virrey Nute Gunray, ataviado con su tnica de color rojo sangre y luciendo un sombrero alto, semejante a una mitra, pidi un informe de situacin a uno de los tcnicos de ojos saltones que lo esperaban en el hangar. En este mismo momento estamos calculando las coordenadas para saltar a velocidad luz, virrey dijo el ms cercano. Unos segundos ms y estaremos muy lejos de Cato Neimoidia. Sus aliados del Consejo Separatista nos esperan en el Borde Exterior. Eso espero contest Gunray, mientras la nave se vea sacudida por una tremenda explosin. Tras Gunray se encontraba el oficial Rune Haako, con un bonete en forma de cresta; y, detrs de Haako, varios funcionarios financieros, legales y diplomticos, cada uno con su sombrero distintivo. Los droides empezaban a descargar sus posesiones, los tesoros por los que Gunray se haba arriesgado tanto. Llam a Haako a su lado, mientras los dems salan del estril hangar. Crees que tendremos alguna oportunidad de volver y recuperar lo que hemos dejado atrs? Ni la ms remota respondi Haako con rotundidad. Nuestros mundos pertenecen ahora a la Repblica. Nuestra nica esperanza es encontrar refugio en el Borde Exterior. Por otra parte, esta nave tendr que convenirse en nuestro hogar... y quizs en nuestra ltima morada! La tristeza asom a los ojos rojos de Gunray. Pero mis colecciones, mis recuerdos... Sus posesiones ms preciadas lo acompaan arguy Haako, sealando los contenedores ya apilados junto ala rampa de desembarco. Lo ms importante es que hemos conseguido escapar con vida. Un poco ms y hubiramos cado en manos de los Jedi. Gunray se permiti asentir con la cabeza. Me lo advertiste. S. Cuando ganemos la guerra, el Conde Dooku nos ayudar a encontrar nuevos mundos en los que establecernos. Si ganamos la guerra, querrs decir. La Repblica parece decidida a expulsarnos de la galaxia. Gunray hizo un gesto despectivo con sus dedos gordezuelos. Contratiempos temporales. La Repblica todava no ha visto el rostro de su verdadero enemigo. Haako se encogi ligeramente de hombros ante la referencia. Pero... bastar con l, virrey? pregunt tranquilamente. Gunray no dijo nada, aunque las ltimas semanas se haba estado haciendo la misma pregunta. Una cosa estaba clara: los das de gloria de la Federacin de Comercio haban terminado. Irnicamente, el individuo responsable de ese periodo de esplendor, y del ascenso del propio Nute Gunray, era el mismo que lo haba traicionado repetidamente, y al que Gunray y los dems separatistas se vean forzados a suplicar que los salvara. Darth Sidious, el Seor Sith. En Dorvalla y Eriadu, manipulando los acontecimientos para aumentar cl poder y la influencia de los neimoidianos; en Naboo, ordenando el bloqueo del planeta, el asesinato de dos Jedi y la muerte de la Reina... Un desastre para la Federacin de Comercio. Desde entonces, la Repblica haba dedicado aos de esfuerzo a intentar declarar culpable a Gunray y sus principales funcionarios, y a romper el dominio de la Federacin de Comercio sobre el transporte galctico. Pero durante todo ese tiempo de humillacin pblica. Gunray no haba mencionado ni una sola vez el papel jugado por Sidious. Por miedo?

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Ciertamente. Pero tambin porque se haba dado cuenta de que Sidious nunca lo abandonaba completamente. Ms an, de alguna manera, el Seor Oscuro se haba encargado de que los juicios nunca llegasen a celebrarse, de que no se dictara ningn veredicto o de que no se cumplieran los castigos. A medida que el movimiento separatista ganaba poder y amenazaba la seguridad de naves y cargamentos en los sectores ms lejanos de la galaxia, la Federacin de Comercio consegua incrementar su ejrcito de droides de combate tratando directamente con mundos como Geonosis e Hypori, donde se fabricaban. Gracias, sobre todo, a la sbita inestabilidad de la Repblica, haban podido cerrarse tratos muy lucrativos entre la Federacin de Comercio y la Alianza Corporativa, el Clan Bancario Intergalctico, la TecnoUnin, el Gremio de Comercio y otras entidades corporativas. Durante el ltimo intento de juzgar a la Federacin de Comercio, el Conde Dooku se acerc a Gunray y le prometi que todo terminara bien para ellos. En un momento de debilidad, Gunray se haba sincerado con l, contndole toda la verdad, incluida su relacin con Darth Sidious. Dooku lo escuch atentamente y le prometi que, aunque l haba abandonado la Orden haca ya algunos aos, llevara el tema al Consejo Jedi. Gunray tena sentimientos encontrados acerca de la intencin de Dooku de crear un movimiento separatista, sobre todo porque la corrupcin del Senado de la Repblica a menudo redundaba en beneficio de la Federacin de Comercio. Pero si la Confederacin de Sistemas Independientes de Dooku poda eliminar parte de los sobornos y comisiones que eran moneda corriente en el comercio galctico, mejor. Pronto quedaron al descubierto los verdaderos objetivos de Dooku: estaba menos interesado en ofrecer una alternativa a la Repblica que en ponerla de rodillas... incluso por la fuerza, de ser necesario. Si la Federacin de Comercio se las haba arreglado para reunir un ejrcito ante las mismas narices del Canciller Supremo Finis Valorum, Dooku haba hecho que los talleres baktoides suministrasen armas a toda corporacin dispuesta a aliarse a l. No obstante, Gunray se haba resistido a ofrecer su apoyo incondicional a los separatistas... Al menos mientras existiera la oportunidad de seguir obteniendo beneficios en los innumerables sistemas estelares de la Repblica. Imponiendo su propio criterio, haba logrado imponer a Dooku una condicin previa a la aceptacin de un acuerdo exclusivo: la muerte de la anterior Reina de Naboo, Padm Amidala, que haba desbaratado los planes de Gunray en dos ocasiones y que era la voz acusadora que ms se haba hecho or durante sus juicios. Para organizar el atentado, Dooku contrat a un cazarrecompensas que intent dos veces asesinar a la senadora Amidala, pero fracas. Entonces lleg Geonosis. Pero cuando Gunray tuvo por fin a Amidala en sus garras, y nada menos que acusada de espionaje, Dooku se equivoc negndose a matar a la mujer y alzando la mano contra los Jedi, provocando que doscientos de ellos aparecieran con un ejrcito clon que la Repblica haba creado en secreto. Ese da, Gunray vivi la primera de una larga serie de ajustadas huidas. Gunray y Haako consiguieron escapar a duras penas de la batalla que se libraba en la superficie del planeta, y reunieron las naves nodriza y los transportes de droides que les quedaban. En aquel momento ya era tarde para distanciarse de la Confederacin de Dooku. La guerra estall, y a Dooku le lleg el turno de hacer unas cuantas revelaciones: El tambin era un Sith, y su Maestro era nada ms y nada menos que Sidious! Nute Gunray no se preocup de averiguar si el Conde era el sustituto del temible Darth Maul o si era Sith desde sus aos de formacin en la Orden Jedi; lo nico que le importaba era que volva a encontrarse en la misma posicin que tantos aos atrs: al servicio de fuerzas que de ninguna manera poda controlar. Mientras la guerra le haba ido bien a sus intereses, no le haba importado a quin serva. Los negocios haban continuado adelante, y la Federacin de Comercio consigui consolidar su hegemona. Por un tiempo, incluso dio la impresin de que poda hacerse realidad el sueo de Sidious y Dooku de aniquilar a la Repblica, pero encontraron un digno antagonista en la persona del Canciller Supremo Palpatine, tambin procedente de Naboo. Este nunca haba impresionado a Gunray, pero no slo haba conseguido permanecer en el poder ms aos de los que le correspondan por su cargo, gracias a una combinacin de encanto e ingenio, sino que se las haba arreglado para cambiar el curso de la guerra junto a los Jedi. Poco a poco, la rueda empez a girar en sentido contrario, la Repblica empez a recuperar un mundo separatista tras otro, y ahora hasta el propio virrey Nute Gunray se vea expulsado del Ncleo. Era una tragedia para la Federacin de Comercio; y se tema que una tragedia para toda la especie neimoidiana. Contempl las escasas posesiones que haba sido capaz de reunir: sus costosas tnicas y mitras, las resplandecientes joyas, las inestimables obras de arte... Un repentino escalofro recorri su espina dorsal. La protuberancia de su frente y la mandbula inferior temblaron temerosas. Sus ojos se desorbitaron en su rostro gris jaspeado al girarse hacia Rune Haako.

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La silla! Dnde est la silla? Haako lo contempl, desconcertado. La mecano-silla! exclam Gunray. No est aqu! Los ojos de Haako se llenaron de aprensin. No hemos podido olvidarla. Gunray asinti preocupado, intentando recordar cundo y dnde la haba visto por ltima vez. Estoy seguro que la llevamos hasta el hangar de lanzamiento. S, s, recuerdo haberla visto all! Pero, con las prisas por despegar... Pero la programaste para autodestruirse, no? gimi Haako. Dime que la programaste! Gunray lo mir fijamente. Cre que la habas programado t. Haako gesticul, descontrolado. Yo? Ni siquiera conozco la secuencia de cdigos! Gunray se qued callado un momento. Haako, y si decidieran trastear con ella? La boca de Haako se retorci de preocupacin. Sin los cdigos, qu ganaran? Tienes razn. Por supuesto, tienes razn. Gunray intent convencerse a s mismo. Al fin y al cabo slo era una mecano-silla; exquisitamente tallada, si, pero una simple silla ambulante. Una silla ambulante equipada con un transmisor de hiperonda. Un transmisor de hiperonda que le haba entregado catorce aos antes... Y si descubre que la hemos dejado atrs? gimi Gunray. Sidious? dijo suavemente Haako. Sidious no! Se refiere al Conde Dooku...? Es que ests clnicamente muerto? chill Gunray. Grievous! Y si lo descubre Grievous? El comandante supremo de los ejrcitos droide, el general Grievous, haba sido el regalo de San Hill a Dooku. Antes, un brbaro; ahora, una monstruosidad ciberntica consagrada a la muerte y a la destruccin. El carnicero de poblaciones enteras, el devastador de incontables mundos... No es demasiado tarde dijo de repente Haako. Podemos comunicarnos con la silla desde aqu. Podemos ordenarle que se autodestruya? Haako agit su cabeza negativamente. Pero podemos darle instrucciones para qua programe su propia autodestruccin. Un tcnico los intercept mientras corran hacia una consola de comunicaciones. Virrey, estamos preparados para saltar a velocidad luz. Ni se te ocurra hacerlo! grit Gunray. No hasta que yo d la orden! Pero, virrey, la nave no podr resistir el bombardeo... El bombardeo es la menor de nuestras preocupaciones! Deprisa! insisti Haako. No tenemos mucho tiempo! Gunray se apresur para unirse a l frente a una consola. No le cuentes esto a nadie le advirti.

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De patas delgadas, lneas curvas y decorada con intrincados dibujos, la mecano-silla se encontraba en el hangar de la recin tomada fortaleza, en medio de un montn de objetos igualmente exquisitos abandonados por los neimoidianos fugitivos. Obi-Wan describi un circulo en torno a ella, acaricindose la barba con la mano derecha. Creo que he visto antes esta silla. Anakin estaba frente a l, en cuclillas, y le mir de reojo. Dnde? Obi-Wan se detuvo. En Naboo. Poco despus de que se llevaran al virrey Gunray y a sus seguidores bajo custodia a Theed. Anakin agit la cabeza.

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Pues yo no la recuerdo. Obi-Wan resopl exasperado. Supongo que estabas demasiado entusiasmado por haber volado la Nave de Control de Droides para fijarte en nada. Es ms, slo la vi un momento, pero recuerdo que el diseo de la placa del holoproyector me sorprendi. Nunca haba visto ninguno parecido a ste... Ni lo he vuelto a ver desde entonces, ya puestos. En el extremo opuesto del espacioso hangar se encontraba el caza estelar amarillo de Anakin. R2-D2 permaneca cerca de l, comunicndose con el TC-16. El comandante Cody y el resto del Sptimo Escuadrn estaban en otro lugar del palacio. "De limpieza", como solan decir los clones. Anakin examin el holoproyector de la silla, pero sin tocarlo. Era un valo metlico equipado con un par de tomas dorsales capaces de aceptar clulas de datos de alguna clase. Esto es muy extrao. Sabes que esas clulas podran almacenar mensajes valiosos, verdad, Maestro? Razn de ms para no tocarlas hasta que alguien de Inteligencia les eche un vistazo. Anakin frunci el entrecejo. La espera podra ser eterna. Obi-Wan se cruz de brazos, contemplndolo fijamente. Tienes prisa, Anakin? Por lo que sabemos, las clulas podran estar programadas para borrarse. Tienes alguna prueba de eso? No, pero... Entonces ser mejor esperar a que efecten una evaluacin. Anakin hizo una mueca. Qu sabes sobre las evaluaciones, Maestro? No soy exactamente un experto en la materia. Iba con frecuencia a los ciberlaboratorios del Templo, Anakin. Ya lo s, pero R2 puede efectuar esa evaluacin. Llam al droide para conectarlo a la mecano-silla. Anakin... empez a decir Obi-Wan. Seores, debo protestar interrumpi TC-16, corriendo tras R2-D2. Estos artculos siguen perteneciendo al virrey Gunray y a otros miembros de su squito. No tienes autoridad en este asunto cort Anakin. R2-D2 trin y grit al droide de protocolo. Los llevaban ya un rato discutiendo, desde que haba llegado R2-D2. Soy plenamente consciente de que mis circuitos estn corroyndose le respondi TC-16. En cuanto a mi postura, poco puedo hacer hasta que me cambien la juntura plvica. Los astromecnicos tenis demasiada buena opinin de vosotros mismos slo porque podis pilotar cazas estelares. No te metas con R2-D2, Tec advirti Anakin. Es que otro droide de protocolo le ha estado haciendo la vida imposible, verdad, R2? R2 trin una respuesta, extendi el brazo que le servia como interfaz de ordenador e insert la punta magntica en una toma de salida de la silla. Anakin! grit Obi-Wan. Anakin se irgui y se uni a Obi-Wan en la plataforma de lanzamiento. Este sealaba una luz parpadeante que aumentaba de tamao en el cielo nocturno a cada segundo. Ves eso? Probablemente es la nave que estamos esperando. Y a los de Inteligencia no les va a gustar que metamos la nariz en sus asuntos. Seores... llam TC-16 tras ellos. Ahora, no cort Obi-Wan. R2-D2 empez a soltar una larga serie de silbidos, gorjeos y trinos. Cuando nos den permiso, si lo hacen sigui Obi-Wan, podrs desmontar toda la silla si te apetece. Entretanto... Ese no es mi objetivo. Maestro. Qui-Gon debi dejarte en la tienda de basura de Watto. No hablas en serio, Maestro. Claro que no, pero s lo mucho que te gusta trastear en esas cosas. Seores... Cllate, Tec repiti Anakin. R2-D2 trompete y pit, aunque desde cierta distancia. Y t tambin, R2. Obi-Wan ech un vistazo por encima del hombro y su boca se abri de par en par. Dnde est la mecano-silla? Anakin dio media vuelta y examin el hangar. Y dnde est R2?

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Es lo que intentaba decirles, seores apunt TC-16, sealando hacia la destrozada compuerta en iris del hangar de lanzamiento. La silla se ha ido caminando... y se ha llevado a su pequeo droide con ella! Obi-Wan contempl fijamente a Anakin, desconcertado. Bueno, Maestro, si se ha ido andando no ha podido llegar muy lejos. Corrieron hasta el pasillo y lo encontraron desierto en ambas direcciones. Empezaron a buscar en las salas contiguas a la bodega. Un prolongado chillido electrnico los devolvi al pasillo principal. Es R2 dijo Anakin. O es l, o Tec ha desarrollado cierto talento para la imitacin. Con el droide de protocolo pisndoles los talones, se dirigieron a una sala de datos. All vieron a R2D2 con su interfaz todava conectada a la silla y la mordaza de su brazo mecnico sujeta al tirador de un armario. Tirante al mximo, un cable de ordenador conectaba la mecano-silla a una especie de consola de mando. Las patas de la silla, similares a garras, intentaban afianzarse en el suelo liso, en un esfuerzo por acercarse a la consola. Qu est haciendo? pregunt Obi-Wan. Anakin agit la cabeza, desconcertado. Intenta recargarse? Nunca haba visto una mecano-silla tan tenaz. R2-D2 silb y pit. Qu dice R2? pregunt Obi-Wan a TC-16. Dice que la mecano-silla est intentando autodestruirse! Anakin arremeti contra la consola. R2, desenchfate! aull Obi-Wan. Anakin, aljate de esa cosa! Los dedos de Anakin ya estaban ocupados, intentando desprender el holoproyector de la silla. No puedo. Maestro. Pero ahora sabemos que hay algo guardado en esta silla que nadie quiere que veamos. Obi-Wan contempl con angustia a R2-D2. Cunto tiempo, R2? TC-16 tradujo la respuesta del robot astromecnico. Segundos, seor! Obi-Wan corri junto a Anakin. No hay tiempo, Anakin. Adems, si trasteas ah podras acelerar su detonacin... Ya casi estoy. Maestro... Conseguirs desactivamos a nosotros en el proceso! Obi-Wan sinti una perturbacin en la Fuerza. Sin pensar, empuj a Anakin contra el suelo un instante antes de que la silla disparase un chorro de vapor blanco hacia el lugar que haba ocupado el joven Jedi. Obi-Wan se tap la boca y la nariz con la ancha manga de su tnica, tosiendo. Gas venenoso! Seguro que el mismo que Gunray intent utilizar contra Qui-Gon y contra m en Naboo! Gracias, Maestro dijo Anakin. Cmo vamos?, veinticinco a treinta y siete? Treinta y seis... si quieres ser exacto. Anakin estudi un momento la silla. Tenemos que arriesgamos. Antes de que Obi-Wan pudiera intentar siquiera detenerlo, Anakin se inclin hacia delante y arranc el cable de la interfaz de la consola del mando. R2-D2 aull y TC-16 gimi de dolor. Una telaraa de energa azul brill alrededor de la silla y de la consola, y lanz a Anakin de espaldas. En ese momento, un holograma azul de alta resolucin surgi del holoproyector de la silla. R2-D2 llorique alarmado. Y oyeron cmo la voz del virrey Nute Gunray hablaba con una figura de un metro de altura ataviada con una capa con capucha: "S, s, por supuesto. Confo en que podamos vemos personalmente, mi Seor Sidious."

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En aquellos tiempos, una cita con el Canciller Supremo Palpatine no era algo que pudiera tomarse a la ligera... Ni siquiera para un miembro del llamado Comit Legitimista. Una cita? Ms bien una audiencia. Bail Organa acababa de llegar a Coruscant, y an vesta la capa azul oscuro. la tnica con volantes y las botas negras hasta la rodilla que su esposa haba elegido para el viaje desde Alderaan. Slo haba pasado un mes estndar lejos de la capital galctica y apenas poda creer los perturbadores cambios que haban ocurrido durante su corta ausencia. Alderaan segua pareciendo un paraso, un santuario. Slo pensar en la belleza azul y blanca de su mundo natal le haca anhelar estar all, volver a encontrarse en compaa de su amada esposa. Necesito ver otra identificacin dijo el soldado clon de Seguridad a cargo de la plataforma de desembarco. Bail seal el identichip que ya estaba colocado en el escner. Est todo ah, sargento. Soy miembro del Senado de la Repblica. El soldado contempl la pantalla del identificador, luego volvi a mirar a Bail. Eso parece. Pero sigo necesitando otra identificacin. Bail suspir exasperado y meti la mano en el bolsillo del pecho de su tnica brocada para buscar su tarjeta de crdito. El nuevo Coruscant. pens. Soldados sin rostro empuando rifles lser en la plataforma del trasbordador, en las plazas, frente a los bancos, los hoteles y los teatros, dondequiera que un grupo de personas pudiera reunirse o mezclarse. Examinaban las multitudes y detenan a cualquiera que encajase en el posible perfil de un terrorista. Registraban individuos, cosas, residencias. No por antojo, porque los soldados clon no actuaban as. Slo respondan a su entrenamiento, y sus deberes eran en bien de la Repblica. Se oan rumores de protestas antiblicas disueltas por la fuerza, de desapariciones y de apropiaciones de propiedades privadas. Las pruebas de ese tipo de abusos de poder raramente salan a la superficie y, de hacerlo, eran rpidamente desacreditadas. La omnipresencia de los soldados pareca molestar a Bail ms que a los pocos amigos que tena en Coruscant, o que a sus compaeros del Senado. Haba intentado atribuir su agitacin al hecho de que proceda del pacfico Alderaan, pero eso slo lo explicaba en parte. Lo que ms le molestaba era la facilidad con que la mayora de los habitantes de Coruscant se haba aclimatado a los cambios. Estaban predispuestos, casi con entusiasmo, a renunciar a las libertades personales en nombre de la seguridad. Y, adems, era una seguridad falsa. Porque, aunque Coruscant pareca lejos de la guerra, tambin era el centro de ella. Y ahora, tras tres aos de un conflicto que poda terminar tan bruscamente como haba empezado, cada nueva medida de seguridad se aceptaba con demasiada calma. Excepto, naturalmente, por los miembros de aquellas especies ms estrechamente asociadas con los planes separatistas geonosianos, muuns, neimoidianos, gossamos y el resto, muchos de los cuales haban sido condenados al ostracismo o se haban visto obligados a huir de la capital. Tras vivir tanto tiempo entre el miedo y la ignorancia, pocos habitantes de Coruscant se detenan a preguntarse qu estaba sucediendo de verdad. Y menos an el Senado, demasiado ocupado en modificar una Constitucin que ya no cumpla con su papel de equilibrar el creciente poder del Gobierno. Antes de la guerra, una corrupcin extendida haba ahogado el proceso legislativo. Los proyectos de ley languidecan, las medidas necesarias se retrasaban aos sin ser puestas en prctica, las votaciones eran cuestionadas y los recuentos de votos se repetan interminablemente... Pero uno de los efectos de la guerra haba sido sustituir la corrupcin y la inercia por el abandono del deber. Los discursos razonados y los debates se haban vuelto tan raros como arcaicos. En un clima poltico donde los representantes tenan miedo a decir lo que pensaban resultaba ms fcil, y ms seguro, ceder el poder a quienes, al menos, parecan disponer de algn atisbo de verdad. Es libre de marcharse dijo el soldado por fin, aparentemente convencido de que Bail fuera realmente quien sus credenciales decan que era. Bail se ri por dentro. Libre de marcharme adnde?, se pregunt. En las alturas de Coruscant no se poda ser un peatn. Caminar era una actividad reservada a los que ocupaban los niveles inferiores del planeta. Bail detuvo un aerotaxi y pidi al chofer-droide que lo llevase al edificio del Senado. Fuera del paisaje normal, por encima de la mirada de desfiladeros abisales que hendan el panorama urbano, lejos de las patrullas de seguridad o los ojos fisgones de los espas de la Repblica, Coruscant se pareca mucho al planeta que Bail haba conocido. El trfico era tan denso como siempre, con naves

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llegando de forma perpetua e ininterrumpida desde todos los puntos de la galaxia. Se haban abierto nuevos restaurantes y se haba creado ms arte. Paradjicamente, en el aire pareca flotar ms jovialidad y oportunidades que nunca para caer en toda clase de vicios. Incluso con el comercio del Borde Exterior interrumpido, muchos habitantes de Coruscant llevaban una buena vida, y muchos senadores seguan gozando de los ilimitados privilegios que disfrutaban desde los aos previos a la guerra. Desde all arriba, uno tena que fijarse mucho para descubrir los cambios. En el ovalado aerotaxi, por ejemplo. La delgada cinta que recorra la pantalla situada ante los asientos de los pasajeros era un anuncio que exaltaba las virtudes de COMPOR, la Comisin para la Proteccin de la Repblica. NO APLICABLE NECESARIAMENTE A LOS NO HUMANOS. Y all, destellando sobre la fachada de un rascacielos de oficinas, una de las ltimas noticias de la HoloRed detallaba la victoria republicana en Cato Neimoidia. ltimamente slo emitan una victoria tras otra, con alabanzas para el Gran Ejrcito de la Repblica y gloria para los soldados clon. Raramente se mencionaba a los Jedi, salvo cuando uno de ellos era condecorado por Palpatine en la Gran Plaza del Senado, ya fuera el joven Anakin Skywalker o algn otro. Apenas se vea a un Jedi adulto en Coruscant. Diseminados por de toda la galaxia. lideraban a las compaas de soldados en la batalla. A las holonoticias les encantaba utilizar la frase "pacificacin agresiva" para describir sus actos. Pese a lo difcil que era forjar una amistad con los Jedi, Bail haba llegado a conocer a algunos: los Maestros ObiWan Kenobi, Yoda. Mace Windu, Saesee Tiin..., los pocos privilegiados que tambin haban podido entrevistarse personalmente con Palpatine. Bail se removi en su asiento. Ni los crticos ms despiadados e Palpatine en el Senado, o en los distintos medios de comunicacin, podan evitar valorar positivamente aquello en lo que Coruscant se haba convertido. Aunque Palpatine no era tan inocente como pretenda. no se le poda culpar de todo aquello. Para empezar, su talento para ser sincero y exigente a la vez le haba hecho ganar su eleccin. AI menos segn Bail Antilles, predecesor de Bail en el Senado. "Baca trece aos, el Senado slo estaba interesado en librarse de Finis Valorum", le haba dicho una vez Antilles. El pobre Valorum, que haba credo sinceramente que podra aportar honestidad al Senado. Incluso en aquellos das, Palpatine tena su porcin de amigos influyentes. Aun as, Bail no poda evitar preguntarse quin habra sucedido a Palpatine como Canciller Supremo si las crisis separatistas de Raxus Prime y Amar 4 no hubieran ocurrido en un momento tan oportuno, justo cuando estaba a punto de expirar el mandato de Palpatine. Record los argumentos esgrimidos para aprobar el Acta de Poderes de Emergencia. En resumen, que era peligroso "cambiar de caballo en medio del ro". Por entonces, muchos senadores crean que la Repblica deba esperar el momento propicio y permitir que el movimiento del Conde Dooku alcanzase su pleno desarrollo. Pero todo cambi cuando la magnitud de la amenaza separatista se hizo patente. Todo cambi cuando seis mil mundos se separaron de la Repblica, atrados por la promesa de un comercio libre y sin restricciones. Todo cambi cuando corporaciones fuertemente armadas, como el Gremio de Comercio y la TecnoUnin, se alinearon con Dooku. Todo cambi cuando el Borde Exterior y la Ruta de Comercio de Rimma fue inaccesible para los cargamentos de la Repblica. En consecuencia, el Senado vot una enmienda a la Constitucin, aprobada por mayora abrumadora, y prorrog el mandato de Palpatine por tiempo indefinido, dando por supuesto que dimitira voluntariamente de su cargo cuando la crisis terminase. No obstante, la probabilidad de una resolucin rpida de la crisis se evapor muy pronto. De repente, el antes corts y modesto Palpatine se convirti en el campen de la democracia, jurando que jams abandonara a una Repblica dividida. Empezaron a circular rumores sobre la necesidad de un Acta de Reclutamiento Militar, pero el propio Palpatine se neg a crear un ejrcito republicano. Eso se lo dej a otros, sobre todo a Sand Panthers. Finalmente, hasta intent negociar un tratado de paz, pero el Conde Dooku se neg a escucharlo. Por eso se declar la guerra. Bail recordaba con claridad el da en que haba comparecido en un halcn del Edificio Administrativo del Senado junto a Palpatine, Mas Amedda, los senadores malastarianos y varios otros. Ese da presenci cmo miles de soldados clon embarcaban en enormes naves que llevaran la guerra a los separatistas. Poda recordar con claridad su absoluto desconsuelo. La guerra y el mal haban regresado tras ms de mil aos de paz. Mejor dicho, se les haba permitido regresar. No obstante, Bail dej a un lado sus sentimientos y cumpli con su papel, elaborando leyes que antes hubiera denunciado pblicamente, apoyando "la eficaz modernizacin de una engorrosa burocracia" de Palpatine. Y durante la Enmienda Reflex, catorce meses atrs, sus temores resurgieron y se intensificaron. La repentina desaparicin del senador Seti Ashgad, a raz de oponerse a la instalacin de cmaras de vigilancia en el edificio del Senado: la sospechosa explosin de una fragata estelar en la que Finis

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Valorum viajaba como pasajero; la aprobacin de una ley de seguridad que conceda a Palpatine mximos poderes en Coruscant... La conducta del mismo Canciller Supremo, con frecuencia aislado por su cohorte de consejeros y sus ilegales guardias personales ataviados de rojo, o su inflexible disposicin a continuar luchando hasta ganarla guerra... El humilde y modesto Palpatine haba desaparecido. Y con l, el dcil Bail Organa. Bail jur exponer abiertamente sus preocupaciones y empez a cultivar la amistad de senadores que compartan sus mismas preocupaciones. Cuando el aerotaxi descendi, algunos de ellos lo esperaban en la amplia plaza que se extenda frente al edificio con forma de bongo del Senado: Padm Amidala, de Naboo; Mon Mothma, de Chandrila; los senadores humanos Terr Taneel, Bana Breemu y Fang Zar; y el senador aliengena Chi Eekway. Delgada y con el pelo corto, Mon Mothma corri para abrazar a Bail cuando ste se acerc. Una ocasin importante. Bail le susurr a su odo izquierdo. Tenemos una audiencia con Palpatine. Bail sonri para sus adentros. Pensaban lo mismo. Padm tambin lo abraz, pero pareca incmoda. Su aspecto, en cambio, era radiante. Aunque con el rostro un poco ms redondo de lo que Bail recordaba, gracias a sus tnicas elegantes y su elaborado peinado era el vivo ejemplo de una belleza clsica. Un droide dorado de protocolo se encontraba de pie tras ella. Padm explic a Bail que acababa de pasar una semana maravillosa en Naboo. visitando a su familia. Naboo es un mundo extraordinario dijo Bail. Nunca entender cmo ha ofrecido a alguien un terco como nuestro Canciller Supremo. Padm lo ri, frunciendo el ceo. No es terco, Bail. Lo que ocurre es que no lo conoce tanto como yo. En su corazn comparte nuestras preocupaciones. Eso espero, por el bien de todos apunt Chi Eekway con el disgusto arrugando su cara azulada. Infravalora la agudeza de Palpatine respondi Padm. Adems, aprecia que se le hable con franqueza. No hemos sido otra cosa que francos, senadora dijo Fang Zar. Con un xito ms bien escaso. Padm los mir a todos. Seguro que cuando nos vea a todos unidos... Representar a una dcima parte del Senado quiz no sea suficiente confes Bana, vestido de pies a cabeza con ropajes de seda brillante, pero es importante que no renunciemos a nuestras convicciones. Eekway asinti gravemente con la cabeza. Espermoslo..., aunque no contemos con ello sentenci Fang Zar. La conversacin deriv hacia asuntos personales mientras entraban en el inmenso edificio. Fue un grupo animado el que lleg al despacho situado directamente bajo la Gran Plaza, donde la secretaria humana encargada de las citas de Palpatine les pidi que esperaran en la zona de recepcin. Tras una hora de espera, su nimo empez a decaer. Entonces, la puerta del despacho de Palpatine se abri y en el umbral apareci Sate Pestage, uno de los consejeros-jefe de Palpatine. Senadores, qu agradable sorpresa! Bail se levant y habl por todos. No debera serlo. La cita fue confirmada hace ms de tres semanas. Pestage se gir hacia la secretaria encargada de las citas. De verdad? No estaba informado. Debera estarlo intervino Padm, ya que la cita se tramit a travs de su oficina. Algunos de nosotros hemos arriesgado mucho y hemos viajado grandes distancias aadi Eekway. Pestage extendi sus manos en gesto conciliador. Estos tiempos requieren sacrificios, senador. O acaso cree arriesgarse ms que el propio Canciller Supremo? Nadie sugiere que el Canciller Supremo se haya mostrado menos que incansable... en su tarea dijo Bail, pero el hecho es que acept recibirnos, y no nos marcharemos hasta que nos honre con su presencia. No le pedimos mucho tiempo aadi Terr Taneel en un tono ms apaciguador. Quiz no, pero tienen que comprender que est muy ocupado. Cada da se producen nuevos acontecimientos que requieren su atencin Pestage mir a Bail. Creo que muchos de ustedes son amigos del Consejo Jedi. Por qu no lo visitan mientras intento buscar un hueco en su agenda? La furia mote el rostro barbado de Bail. No nos marcharemos hasta que nos reciba, Sate. Pestage forz una sonrisa. Es su prerrogativa, senador.

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Del trasbordador cuyas luces de aterrizaje haban atrado la atencin de Obi-Wan en Cato Neimoidia desembarcaron algo ms que analistas y tcnicos de Inteligencia. A bordo iba Yoda. ansioso por ver con sus propios ojos lo que Obi-Wan y Anakin haban descubierto. Los tcnicos haban conseguido que el holoproyector de la mecano-silla repitiera la imagen de Lord Sidious, y los criptgrafos de la Repblica trabajaban codo a codo con los Jedi, confiando en que el dispositivo, tina vez transportado a Coruscant y examinado concienzudamente, revelara secretos an mayores. Negndose a perder de vista la mecano-silla. Anakin solicit supervisar su traslado al trasbordador que la esperaba. Sintindose innecesarios, Obi-Wan y Yoda decidieron dar un paseo por los pasillos del palacio del virrey Gunray. El venerable Maestro Jedi pareca pensativo mientras caminaban, y el silencio slo era roto por el retumbar de las distantes bateras y el sonido del bastn de Yoda al golpear el pulido suelo. Yoda era inescrutable. Obi-Wan no estaba seguro de si el anciano Jedi reflexionaba sobre la imagen de Sidious o sobre los dos Jedi muertos en los combates de Cato Neimoidia. Cada da moran ms y ms Jedi, y gran parte de ellos caan bajo el fuego enemigo, como los soldados clon. Heridos, ciegos, quemados, privados de brazos o piernas..., remendados por la bota y los tanques de bacta. Ms de mil padawan haban perdido a sus Maestros, y ms de mil Maestros haban perdido a sus padawan. Ya hacia tiempo que, cuando los Jedi se reunan, no hablaban de la Fuerza, sino de sus campaas militares. Se haban construido nuevos sables lser, pero no en un ejercicio de creacin y meditacin, sino para enfrentarse a los rigores del combate cuerpo a cuerpo. Cuando llegaron al extremo de un largo pasillo, Obi-Wan y Yoda dieron media vuelta y emprendieron el camino de vuelta. Algo importante vosotros habis encontrado. Obi-Wan dijo Yoda sin apartar los ojos del suelo. El Conde Dooku aliado con alguien est, una prueba de ello esto es. En esta guerra, los Sith mayor papel del que nosotros comprendemos tienen. El nombre "Sidious" slo haba surgido una vez desde que se declar la guerra: en Geonosis, cuando Dooku dijo a un encarcelado Obi-Wan que un Seor Sith llamado as controlaba a centenares de senadores republicanos. En aquel momento, Obi-Wan crey que Dooku menta para intentar convencerle de que segua siendo amigo de los Jedi y que slo intentaba vencer los poderes del Lado Oscuro con sus propios mtodos. Aun as. incluso despus de que Dooku revelase haber recibido entrenamiento Sith. Yoda y otros miembros del Consejo seguan creyendo que menta acerca de Sidious. Dos de esos miembros estaban convencidos de que Dooku era el mismo Seor Oscuro y que. de algn modo, se haba tutelado a s mismo quiz mediante un holocrn Sith en el aprendizaje y el uso de los poderes del Lado Oscuro. Ahora, ese Sidious pareca ser real, y Obi-Wan no saba qu pensar. Haban organizado una caza de los aliados Sith de Dooku casi desde el principio de la guerra. Era sabido que Dooku entren a diversos Jedi en las artes oscuras; Caballeros Jedi que perdieron la fe en los ideales de la Repblica, padawan fascinados por el poder del Lado Oscuro y novicios mal informados, como Asajj Ventress, cuyo mentor haba sido un Jedi. Pero la pregunta segua en pie: Quin haba podido ser el Maestro de Dooku? Trece aos antes, cuando Obi-Wan luch contra un Sith en Naboo y lo mat, haba matado a un Maestro o a un aprendiz? La pregunta se fundamentaba en la creencia de que los Sith, habindose derrotado a s mismos un milenio antes, aprendieron que un ejrcito de Sith nunca tendra continuidad, y que en cada momento dado slo podan existir dos, Maestro y aprendiz, pues, de haber ms de un aprendiz, stos siempre conspiraran para combinar sus fuerzas y eliminar a su Maestro. Era ms doctrina que regla; pero una doctrina que haba conseguido mantener vivos a los Sith, aunque ocultos, durante mil aos. Pero el Sith tatuado y con pequeos cuernos que Obi-Wan haba matado en Naboo no pudo ser entrenado por Dooku, porque, por aquel entonces, el Conde an era miembro de la Orden Jedi. Por mucho que el Lado Oscuro distorsionan la visin de algunos hechos. era imposible que Dooku hubiera llevado una doble vida dentro de los mismsimos muros del Templo.

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Maestro Yoda dijo Obi-Wan, es posible que Dooku no mintiera al decir que Sidious tena al Senado bajo control? Yoda sacudi levemente la cabeza sin dejar de caminar. Al Senado nosotros investigamos. Y mucho arriesgamos haciendo lo que hicimos, cuestionar secretamente a aquellos que servimos. Pero ninguna prueba encontramos. Mir a Obi-Wan. Si el control del Senado Sidious tuviera, a la Repblica no habra derrotado ya? El Ncleo y el Borde Interior en manos de la Confederacin no estaran? Yoda hizo una pausa. Quiz que Dooku se revelase en Geonosis un accidente fue. O quiz no, y que buscsemos a Sidious quera. dejndole a l las manos libres para la guerra dirigir. Qu opinas, Obi-Wan? Mmmm? Obi-Wan se cruz de brazos. He pensado mucho en aquel da, y durante mucho tiempo, Maestro, y creo que Dooku no pudo evitar descubrirse a s mismo..., aunque despus se arrepintiese. Cuando hua hacia su nave, casi tuve la impresin de que permiti que lo viramos. Como si quisiera colocarnos en una disyuntiva. Mi primera idea fue que intentaba asegurar la huida de Gunray y el resto de los lderes separatistas, pero mi instinto me dice que ansiaba desesperadamente demostrarnos lo poderoso que se haba vuelto. Creo que realmente se vio sorprendido por los acontecimientos. Pero, en lugar de matarnos a Anakin o a m, nos perdon la vida para mandar un mensaje a los Jedi. Razn tienes, Obi-Wan, el orgullo lo traicion. A mostrarnos su verdadero rostro le oblig. Pudo ser entrenado por ese tal... Sidious? La razn as lo dicta. Aceptado por Sidious fue, tras la muerte del que t mataste. Obi-Wan pens en ello. He odo rumores acerca de la temprana fascinacin de Dooku por el Lado Oscuro. No se produjo ningn incidente en el Templo que implicase el robo de un holocrn Sith? Yoda cerr los ojos y asinti con la cabeza. Verdadero ese rumor es. Pero comprende, Obi-Wan, que Dooku un Jedi fue, y durante muchos, muchos aos. La decisin de abandonar la Orden difcil es. Influido por muchas cosas fue. La muerte de tu antiguo Maestro una de ellas es..., aunque vengado por ti Qui-Gon fuera. Yoda mir a Obi-Wan. Complicado esto es. No simplemente por lo que sabemos, sino por lo que no sabemos; por lo que tenemos que suponer. Yoda se interrumpi y seal un banco tallado. Sentmonos un rato. Iluminarte quiz pueda. Obi-Wan se sent, aunque su corazn lata desbocado. Para Qui-Gon y para otros un valiente Maestro Jedi Dooku fue explic Yoda. Poderoso era. Tan hbil como desdeoso. Y lo ms importante, convencido del poder del Lado Oscuro estaba. Por todas partes seales haba, mucho tiempo antes de que al Templo t vinieras: Incluso mucho antes de que QuiGon llegase. Grandes injusticias, favoritismos, corrupcin... Cada vez ms a menudo, a los Jedi recurran para que la paz mantuvieran. Cada vez ms muertes haba. Cada vez ms fuera de control los acontecimientos estaban. Presinti el Consejo que los Sith haban vuelto? Nunca ausentes ellos estuvieron, Obi-Wan. Pero ms poderosos de repente se volvieron. A la superficie ms se acercaron. Mucho de la profeca Dooku habl. La profeca del Elegido? Una profeca mayor: que los tiempos oscuros en la Fuerza regresaban. Nacido en esos momentos, el equilibrio a la Fuerza el Elegido devolvera. Anakin susurr Obi-Wan. Yoda lo mir un largo momento. Difcil de decir es dijo rpidamente. Quiz s. quiz no. El manto que sobre todos tiende el Lado Oscuro ms importante es. Muchas, muchas discusiones Dooku tena. Conmigo y con otros miembros del Consejo. Especialmente con el Maestro Sifo-Dyas. Obi-Wan esper. Buenos amigos ellos eran. Por la Fuerza unificadora unidos. Pero Sifo-Dyas angustiado por el Maestro Dooku estaba, angustiado por su desencanto hacia la Repblica y por el ensimismamiento entre los Jedi. Sifo-Dyas vio cmo la muerte de Qui-Gon en Dooku repercuta. Y esa repercusin el resurgimiento de los Sith fue. Yoda agit la cabeza con tristeza. De la partida inminente de Dooku el Maestro Sifo-Dyas se enter. Y hasta el nacimiento del Movimiento Separatista quiz sinti. Y, aun as, el Consejo se lament de la marcha de Dooku como si fuera un idealista apunt ObiWan. Yoda sigui mirando fijamente al suelo.

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Aquello en lo que Dooku se haba convertido con sus propios ojos vio, y a creerlo se neg. Yo s lo cre. Pero, cmo pudo Dooku contactar con Sidious? O fue al revs? Imposible de saber es, pero a Sidious como mentor acept. Pudo Sifo-Dyas haber previsto tambin eso? Tambin imposible de saber es. Creemos que as pudo ser, que a Sidious Dooku buscara. No para unirse a l, sino para destruirlo. Pudo esa idea motivar a Dooku para abandonar la Orden? Quiz, pero el poder del Lado Oscuro hasta el corazn ms firme puede seducir. Obi-Wan se gir para mirar a Yoda. Maestro, orden Sifo-Dyas la creacin de un ejrcito clon? Yoda asinti con la cabeza. Al menos, con los kaminoanos contact. Sin conocimiento del Consejo? As es, pero de su contacto inicial un registro existe. Obi-Wan dio rienda suelta a parte de su frustracin. Deb interrogar ms a fondo a Lama Su. Interrogados los kaminoanos fueron. Mucha informacin ellos nos ofrecieron. Seguro? pregunt Obi-Wan. sorprendido. Cundo? Reservados fueron la primera vez que a Kamino fui. Que ellos contigo ya haban hablado dijeron. Que Sifo-Dyas la orden haba dado, que Tyranus el modelo para los clones haba ofrecido y que para la Repblica los clones eran. Ni a Sifo-Dyas ni a Tyranus los kaminoanos en persona llegaron a ver. Pero despus, tras el ataque a Kamino, ms cosas descubr de Taun We y Ko Sai. Ms cosas sobre la forma de pago de ese ejrcito. El pago por parte de Sifo-Dyas? De Tyranus. No pudo ser Tyranus un alias de Sifo-Dyas? Quizs adopt ese nombre para poder negar la implicacin de los Jedi, en caso de que el ejrcito clon fuera descubierto. Eso mismo yo dese. Pero antes de que a Kamino Jango Fett llegase, Sifo-Dyas asesinado fue. Asesinado? Yoda apret sus finos labios. Sin resolver el crimen sigue..., pero si, asesinado. Alguien descubri su encargo dijo Obi-Wan, ms para s mismo que para el Maestro Jedi. Quiz Dooku? pregunt a Yoda. Una teora yo tengo... Nada ms. Un asesinato Dooku cometi. Despus, de los archivos Jedi todo rastro de Kamino borr. De esa manipulacin el Maestro Jocasta Nu pruebas encontr... Pruebas de los actos de Dooku, aunque bien ocultas estaban. Obi-Wan record su visita a los archivos para intentar averiguar la localizacin de Kamino, pero Jocasta Nu le dijo que aquel sistema planetario no exista. Por qu razn aquel da, haca ya tres aos, se qued mirando tan intensamente el busto de bronzio del Conde Dooku que haba en la biblioteca? No obstante, el ejrcito clon sigui siendo financiado y creado dijo por fin. Puede que SifoDyas y Tyranus fueran socios? De nuestra ignorancia otro ejemplo ste es, pero con ambos bandos Jango Fett claramente jugaba. Para los que estaban al lado de la Repblica. a Bogg Cuatro fue a servir de modelo para los clones. Pero como asesino a sueldo a Dooku tambin serva. De intermediario hizo con el multiforme que intent asesinar a Amidala. Obi-Wan record haber visto a Fett en el circo de Geonosis, junto a Dooku, en un palco reservado a los dignatarios. l conoca la existencia de ambos ejrcitos. Pudo haber matado a Sifo-Dyas? Quiz. No se pudo rastrear el origen de los pagos... ms all de Tyranus, quiero decir? De Bogg Cuatro a un laberinto de engaos ellos me condujeron. No informaron los kaminoanos de si alguien haba intentado persuadirlos para no crear el ejrcito? Interceder nadie intent. De haberlo hecho, nuestros enemigos demasiado pronto se habran descubierto. As que Dooku no tuvo ms eleccin que crear un ejrcito paralelo de droides antes de que los clones estuvieran entrenados y preparados. Parece que as fue. Obi-Wan call un instante. Cuando estuve prisionero en Geonosis, Dooku me dijo que durante el bloqueo de Naboo la Federacin de Comercio era aliada de Sidious, pero que despus ste la haba traicionado. Dooku me

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asegur que Gunray le pidi ayuda, y que intent informar al Consejo. Pero que. tras varios avisos, el Consejo se neg a creerlo. Es cierto, Maestro? Ms mentiras respondi Yoda. Dooku intentaba conseguir que a su causa te unieras. "Debes unirte a m, Obi-Wan!", le haba dicho Dooku. "Juntos podremos destruir a los Sith!" Si Gunray no hubiera estado tan ansioso por asesinar a Padm Amidala...! susurr Obi-Wan. Si yo hubiera fracasado al rastrear el dardo que mat al multiforme...! Ignorantes de la existencia del ejrcito clon habramos permanecido. Seguro que los kaminoanos habran contactado con nosotros, Maestro. En algn momento. Pero, entretanto, el ejrcito separatista en nmero hubiera crecido. Entonces, invencible hubiera sido. Obi-Wan entrecerr los ojos. El mo no fue un caso de suerte ciega. Yoda agit la cabeza. A descubrir la existencia de ese ejrcito clon estbamos destinados. A luchar en esta guerra estbamos destinados. Y justo a tiempo. El Consejo no poda concebir que Dooku no fuera un idealista. Quizs Dooku nunca crey que los Jedi furamos capaces de convertirnos en generales. Tonteras sas son gru Yoda. Guerreros siempre hemos sido. Pero ayudamos a recuperar el equilibrio en la Fuerza, o nuestros actos slo contribuyen al fortalecimiento del Lado Oscuro? Yoda hizo una mueca. Impaciente este tipo de charla me vuelve. Crptico este conflicto es... por la forma en que empez y por la forma en que se desarrolla. Pero por los ideales de la Repblica luchamos. Vencer y restaurar la paz nuestras prioridades deben seguir siendo. Despus, al oscuro corazn de este asunto nos dedicaremos. Exponer la verdad es lo que queremos. Yoda tiene razn, se dijo Obi-Wan. Si los Jedi no hubieran descubierto la existencia del ejrcito clon, los separatistas de Dooku habran aparecido de repente en escena con decenas de millones de droides de combate y con flotas enteras de naves de guerra. y se habran escindido de la Repblica sin tener necesidad siquiera de presentar batalla. Pero una coexistencia pacfica con la Confederacin era imposible; los separatistas habran sangrado a la Repblica hasta dejarla seca. La guerra hubiera sido inevitable, y los Jedi se habran visto atrapados en medio del conflicto... como lo estaban ahora. Pero por qu Yoda no le haba hablado antes de Sifo-Dyas? O es que pretenda darle otra leccin, como se la dio al encargarle la localizacin de Kamino? Era la manera que tena Yoda de decirle que para buscar algo que pareca no existir tena que analizar los efectos que provocaba en el mundo que le rodeaba. "La diferencia entre conocimiento y sabidura", haba dicho Dex, el amigo de Obi-Wan, mientras intentaba identificar la fuente del dardo que mat a Zam Wessel, cuando ni siquiera el anlisis de los droides del Templo haba podido descubrirlo. Cuando levant la vista, se dio cuenta de que Yoda lo observaba. Tus pensamientos te descubren, Obi-Wan. Creo que mucho antes hablar contigo deb. Tuya es la sabidura de siglos, Maestro. Los aos no importan. Muy ocupado librando una guerra has estado. A tu tozudo padawan enseando. A Dooku y sus lacayos persiguiendo... Ms oscuros los acontecimientos se volvern. Dooku y Sidious intentan que a sus intereses esta guerra sirva. Pronto capturaremos a Dooku. Hasta tu xito en Naboo, el velo del Lado Oscuro no se alz. De las manos de Dooku esta guerra ha escapado. Ante la justicia los dos deben ser llevados. Y ante la justicia deben ser llevados tambin todos aquellos a quienes Sidious al Lado Oscuro ha atrado Yoda lanz una mirada seria a Obi-Wan. Descubrir el rastro de Sidious debes. Una oportunidad para acabar con esta guerra Anakin y t tenis.

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En el hangar de lanzamiento, Anakin no apartaba la vista de la mecano-silla, y R2-D2 y TC-16 mantenan los fotorreceptores fijos en el joven Jedi. Ahora que los analistas de Inteligencia haban terminado con su examen de rutina, los tcnicos se disponan a empaquetar el dispositivo y embarcarlo en una nave rumbo a Coruscant.

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Tal como haba previsto Obi-Wan, se haban quejado de que Anakin hubiera trasteado con la silla, pese a que, de no haberlo hecho. el aparato habra volado en mil pedazos, destruyendo al mismo tiempo la holoimagen de Sidious y cualquier otra grabacin que pudiera contener. Quiz Qui-Gon debi dejarte en la tienda de basura de Watto. Era una broma recurrente de Obi-Wan. Pero, por alguna razn, aquellas palabras le haban herido. Probablemente debido a lo que el propio Anakin pensaba acerca de lo que habra ocurrido si el Jedi no se hubiera visto obligado a aterrizar en Tatooine y buscar recambios para la nave de Padm. No le resultaba difcil imaginarse atrapado en Mos Espa. Con su madre, con C-3P0 sin la brillante envoltura actual... No. A los nueve aos ya era experto en carreras de vainas; as que a los veintiuno podra haber sido campen galctico. Incluso sin la ayuda de Qui-Gon o de Watto, tarde o temprano hubiera ganado la carrera de la Vspera de Boonta y se habra labrado una reputacin. Habra podido comprar su libertad, la de su madre y la de todos los esclavos de Mos Espa. Hubiera ganado las grandes carreras de Malastare y habra sido recibido triunfalmente en los casinos del juego de Ord Mantell y de Coruscant. No se hubiera convertido en Jedi demasiado viejo para acceder al entrenamiento, ni aprendido a manejar un sable lser, pero habra sido capaz de competir con los mejores pilotos Jedi. incluido Saesee Tiio. Y tambin habra sido ms poderoso en la Fuerza que cualquiera de ellos. Pero puede que nunca hubiera conocido a Padm... La primera vez que la vio crey que un ngel haba llegado a Tatooine desde las lunas de Viago. Fue una broma por su parte, pero no tan inocente como pareca. Incluso as. para ella fue simplemente un nio raro. Padm no saba que su precocidad no se limitaba a su innata habilidad para construir y arreglar cosas. Posea un sentido misterioso gracias al cual saba lo que iba a pasar; y tena la certeza de que se convertira en alguien famoso. Era diferente... era un "elegido" mucho antes de que la Orden Jedi empezara a llamarlo as. Hasta l haban llegado unos seres mticos ngeles y Jedi. y logr salir airoso de competiciones en las cuales los humanos ni siquiera deberan participar. Aun as, pese a tener a un ngel y a un Jedi como invitados en casa, no pudo adivinar su sbita partida de Tatooine, el entrenamiento Jedi, su matrimonio... Ya no era un nio raro, pero Padm segua siendo su ngel... La imagen de Amidala lo sac de su ensueo. Algo... Algo haba cambiado. Su corazn se llen de aoranza por ella. Ni siquiera recurriendo a la Fuerza poda aclarar lo que senta. Slo saba que deba estar con ella, a su lado, para protegerla... Flexion la mano artificial. Permanece en la Fuerza, se dijo a s mismo. Un Jedi no se ancla en el pasado. Un Jedi no se ata a las personas y las cosas que encuentra a lo largo de su vida. Un Jedi no fantasea ni piensa: "qu hubiera ocurrido si...?". Taladr con la mirada a los tres tcnicos humanos que metan la mecano-silla en un arns de seguridad hecho de espuma. Uno de ellos pareca tener demasiada prisa, y casi le dio un golpe a la silla. Anakin se puso en pie y se lanz en tromba a travs del hangar. Ten cuidado con eso! grit. El ms viejo de los tres le ech un vistazo despectivo. Reljate, chico, conocemos nuestro trabajo. Chico. Movi su mano, invocando a la Fuerza para impedir las oscilaciones de la mecano-silla. Los tres tcnicos se esforzaron para moverla, hasta que se dieron cuenta de lo que Anakin haca. Entonces, el ms viejo se detuvo y lo mir fijamente. Est bien, sultala. Cuando est seguro de que realmente sabis lo que hacis. Mira, chico... Anakin enarc las cejas y avanz un paso. Los tcnicos retrocedieron, alejndose de la silla. Me tienen miedo. Han odo hablar de m. Por un instante, el miedo lo hizo poderoso; despus, sinti vergenza y apart la mirada. El tcnico levant las manos, reclamando tranquilidad. Calma, Jedi. No pretendamos ofenderte. Empaqutala t mismo si quieres aadi otro. Anakin trag saliva con dificultad. Es importante, eso es todo. No quiero que le ocurra nada. Hizo que la mecano-silla descendiera suavemente hasta el suelo. Esta vez, tened ms cuidado advirti el ms viejo de los tcnicos, apartando la vista de Anakin. General Skywalker! grit un soldado clon tras l. Anakin se gir y vio al soldado sealando el trasbordador.

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Un mensaje de hiperonda para usted... Es del despacho del propio Canciller Supremo. Los tres tcnicos volvieron a mirarlo... de una forma distinta. As tendran que hacerlo siempre Sin una palabra, Anakin gir sobre sus talones y ascendi por la rampa del trasbordador. En la sala de comunicaciones de la nave, sobre la placa de un holoproyector, apareca la imagen parpadeante del Canciller Supremo Palpatine. Cuando Anakin se situ ante la parrilla de transmisin, Palpatine sonri. Felicidades por tu victoria en Cato Neimoidia. Anakin. Gracias, seor, pero lamento comunicarle que el virrey Gunray ha conseguido escapar y que la batalla contina en las ciudades mineras. La sonrisa de Palpatine vacil. S, va estaba informado. No era la primera vez que Anakin reciba una comunicacin de Palpatine en el mismo campo de batalla. En Jabiim, Palpatine le orden quo se retirara antes de que el planeta cayera en manos de los separatistas; en Praesitlyn, le haba rogado que salvara la situacin. Sus mensajes eran tan incmodos como aduladores. Qu sucede, muchacho? pregunt Palpatine. Tengo la impresin de que ests preocupado por algo. Si se trata de Gunray, te doy mi palabra de que no podr esconderse siempre de nosotros. Nadie puede. Algn da tendrs la oportunidad de conseguir una completa victoria. Anakin se humedeci los labios. No es por Gunray. seor. Un pequeo incidente me ha puesto furioso. Qu incidente? Anakin se sinti tentado de contarle los detalles del descubrimiento llevado a cabo por Obi-Wan y por l, pero Yoda le haba pedido que no le hablara a nadie de la mecano-silla. Nada importante dijo. Pero cuando me enfado, siempre me siento culpable. Eso es un error le reprendi Palpatine con suavidad. Enfadarse es algo natural, Anakin. Cre que ya habamos tratado ese tema... a raz de lo ocurrido en Tatooine. Obi-Wan no muestra nunca su rabia..., salvo ante m, claro. E incluso entonces. parece ms bien... simple irritacin. Anakin, eres un joven apasionado. Es lo que te diferencia de tus camaradas Jedi. A diferencia de Obi-Wan y los dems, no te criaste en el Templo, donde ensean a los jvenes a dominar su enfado y superarlo. T disfrutaste de una niez natural. Puedes soar, tienes imaginacin y visin. No eres una mquina descerebrada, un pedazo de tecnologa sin corazn... y con eso no sugiero que los Jedi lo sean aadi Palpatine rpidamente. Cualquier amenaza contra algo o contra alguien importante para ti te provoca una respuesta emocional. Te ocurri con tu madre, y volver a pasarte. Pero no debes reprimir esas respuestas Aprender de ellas s, pero no combatirlas. Anakin contuvo el impulso de revelarle su matrimonio con Padm. Crees que yo soy inmune a la clera? dijo Palpatine tras un corto silencio. Nunca lo he visto enfadado. Bueno, quiz me he acostumbrado a mostrar mi rabia nicamente en privado, pero, ante las frustraciones que recibo en el Senado o ante la persistencia de esta guerra... cada vez me cuesta ms. Oh!, s que los Jedi y t hacis todo lo que podis para acabar con ella. pero el Consejo Jedi y yo no siempre estamos de acuerdo en la forma con la cual debe afrontarse la guerra. Sabes que mi amor por la Repblica no tiene lmites, por eso me esfuerzo tanto en impedir que todo se desmorone. Anakin forz una respiracin burlona. El Senado debera seguir su liderazgo. En cambio, slo intentan bloquearlo, atarle las manos. Es como si envidiasen el poder que ellos mismos le otorgaron. S. muchacho, muchos lo hacen. Pero tambin cuento con muchos apoyos. Y lo ms importante, debemos cumplir las leyes y las reglas que nos impone la Constitucin o no seremos mejores que los que intentan coartar nuestra libertad. Algunos deberan estar por encima de las leyes protest Anakin. Un tema que merece la pena discutirse. Y t seras uno de ellos. Anakin. Pero tienes que saber cundo actuar y cundo no. Anakin asinti. Lo comprendo e hizo una pausa antes de aadir: Cmo est Coruscant, seor? La echo de menos. Coruscant est como siempre: es un brillante ejemplo de cmo debera ser la vida en todas partes. Pero estoy demasiado ocupado para disfrutar de sus mltiples placeres. Anakin busc alguna forma de plantear la pregunta que necesitaba hacer. Supongo que ve con frecuencia al Comit Legitimista. La verdad es que s. Un valioso grupo de senadores que valora tanto los logros de la Repblica como t y como yo. Palpatine sonri. La senadora Amidala, por ejemplo, tan llena de compasin y

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de vigor... Las mismas cualidades que ya demostr como Reina de Naboo. All donde va. provoca admiracin. Mir directamente a Anakin. Me alegra que ella y t os hayis hecho tan buenos amigos. Anakin trag saliva, nervioso. Le dir..., le transmitir mis saludos? Por supuesto. El silencio se prolong quiz demasiado. Anakin, me encargar de que vuelvas pronto del Borde Exterior prometi Palpatine, pero no podemos descansar hasta que los responsables de esta guerra paguen por sus crmenes y dejen de representar una amenaza para la paz. Me comprendes? Har todo cuanto pueda para que as sea, seor. S, muchacho. S que lo hars.

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Bail Organa paseaba inquieto por la zona de recepcin del completo del Senado. Estaba a punto de dar rienda suelta a su exasperacin contra la encargada de las citas del Canciller Supremo, cuando la puerta del despacho de Palpatine volvi a abrirse, y sus consejeros empezaron a desfilar entre los temibles guardias con capucha roja que flanqueaban la entrada. Los consejeros Sim Aloo y Janus Greejatus: Armand Isard, el director de Inteligencia; Jannie Ha'Nook, de Glithnos, responsable del Consejo de Seguridad e Inteligencia: Mas Amedda, portavoz chagriano del Senado; y Sly Moore, alto y etreo, envuelto en su capa umbarana y ayudante personal del Canciller. El ltimo en salir fue Pestage. Veo que siguen aqu. senadores. No tenemos nada, excepto paciencia dijo Bail. Es bueno saberlo. ya que el Canciller Supremo todava tiene mucho trabajo pendiente que atender. Entonces apareci el propio Palpatine. Mir primero a Bail y a los dems; despus, a Pestage. Senador Organa, senadora Amidala..., amigos todos. Es una delicia encontraros aqu. Canciller Supremo dijo Bail, tenemos la impresin de que tenamos una cita con usted. Palpatine alz una ceja. De verdad? Por qu no se me ha informado? pregunt a Pestage. Su horario es tan apretado... No quise sobrecargarlo. Palpatine frunci el ceo. Nunca estoy tan ocupado como para no poder hablar con los miembros del Comit Legitimista. Djanos, Sate. y no permitas que nos interrumpan. Ya te llamar cuando te necesite. Se hizo a un lado e indic con un gesto a Bail y a los dems que entrasen en el despacho redondo. C3P0 fue el ltimo en cruzar el umbral, girando la cabeza para echar un vistazo a los guardias inmviles. Bail tom asiento directamente ante la silla de respaldo alto de Palpatine, de la cual se deca que albergaba el generador de un escudo de energa tan necesario para su proteccin como los guardias, por inslito que hubiera parecido tres aos antes. El despacho alfombrado y sin ventanas estaba saturado de rojo y contena varias estatuas singulares, al igual que las habitaciones privadas de Palpatine, en el Edificio Administrativo del Senado, y en su suite del Repblica Quinientos. Aunque se rumoreaba que era capaz de trabajar durante das sin dormir, Palpatine pareca alerta. curioso y un poco impaciente. Qu asuntos les traen por aqu en esta gloriosa urde de Coruscant? dijo desde su silla. No quisiera apremiarles, pero tengo cierta prisa... Iremos directamente al grano. Canciller Supremo respondi Bail. Ahora que la Confederacin ha sido expulsada del Ncleo y del Borde Interior, quisiramos discutir la derogacin de algunas medidas promulgadas en nombre de la seguridad pblica. Palpatine contempl fijamente a Bail por encima de sus entrelazados dedos. Tan seguros os sents gracias a nuestras recientes victorias? S, Canciller Supremo reconoci Padm. En particular, el Acta de Refuerzo y Cumplimiento de la Seguridad sigui Bail. Y, concretamente, las medidas que permiten el uso ilimitado de droides de vigilancia, y las investigaciones y arrestos sin necesidad de garantas judiciales o sin seguir los procedimientos debidos. Ya veo dijo lentamente Palpatine. Por desgracia. lo cierto es que an estamos lejos de haber ganado la guerra. y a m, para empezar. no me satisface que los traidores y los terroristas sigan

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suponiendo una amenaza para la seguridad pblica. Oh!, comprendo que nuestras victorias den la impresin de que la guerra terminar rpidamente, pero esta misma maana me han informado de que los separatistas siguen controlando muchos mundos claves del Borde Exterior, y que puede que nuestros bloqueos deban prolongarse indefinidamente. Indefinidamente? pregunt Eekway. Por qu no les cedemos algunos de esos mundos? sugiri Fang Zar. El comercio con el Ncleo y el Borde Interior casi ha alcanzado los niveles de preguerra. Palpatine agit la cabeza. Algunos de esos mundos del Borde Exterior pertenecan a la Repblica y nos fueron arrebatados por la fuerza. Me temo que si permitimos que la Confederacin los retenga, nos arriesgamos a sentar un precedente muy peligroso. Adems, creo que ste es el momento de presionar, de seguir atacando hasta que los separatistas dejen de representar una amenaza para nuestro estilo de vida. La nica solucin es continuar con esta guerra? pregunt Bail. Seguro que ahora podramos persuadir a Dooku para que atendiera a razones. Juzga muy mal su determinacin, senador, pero. supongamos que yo estoy equivocado y que decidimos cederle algunos mundos en gesto conciliador. Quin elegir esos mundos? Yo? Usted? Debemos someter el asunto al Senado y celebrar una votacin? Y cmo respondern a nuestro gesto los habitantes de esos mundos cedidos? Cmo se sentiran las buenas gentes de Alderaan si les dijramos que ahora pertenecen para siempre a la Confederacin? Tan poco se valora la lealtad para con la Repblica? Les recuerdo que una decisin similar fue la que motiv que muchos mundos se aliaran con el Conde Dooku. Pero podremos triunfar en el Borde Exterior? se interes Eekway. Con un ejrcito tan reducido? Con tantos Jedi dispersos? No dara la impresin de que los Jedi estn perpetuando esta guerra deliberadamente? Palpatine se puso en pie y se alej de su enorme silla, dando la espalda a todos. Es una situacin muy lamentable... Algo que hemos intentado corregir, con xito limitado dio media vuelta para encararse con sus invitados. Hay que pensar en cmo ven los dems esta guerra. Un ex Jedi dirige el movimiento separatista, y el ejrcito clon de la Repblica es comandado por Jedi... Muchos mundos lejanos ven esta guerra como un intento por parte de los Jedi de dominar la galaxia. Antes de la guerra. ya crean que no se poda confiar en ellos... En parte, debido a las agresivas negociaciones que tuvieron que llevar a cabo durante los mandatos de mis predecesores. Esos mismos mundos creen que fueron los Jedi quienes invadieron Geonosis porque sentenciaron a muerte a dos de ellos acusados de espionaje. Nosotros conocemos la verdad, por supuesto, pero, cmo evitar las malas interpretaciones? Consciente de que haban permitido que el motivo principal de la discusin se les escapara de las manos. Bail intent reconducirla. Volviendo a la derogacin del Acta de Seguridad... Sirvo a la Repblica, senador Organa cort Palpatine. Si presenta una mocin en el Senado, aceptar el resultado que salga de la votacin. Y usted se mostrar imparcial durante los debates? Tiene mi palabra. Y esas enmiendas a la Constitucin... apunt Mon Mothma. Contemplo la Constitucin como un documento "vivo" volvi a interrumpir Palpatine. Como tal, se le debe permitir que se expanda o contraiga segn las circunstancias. Si no, sera un documento "muerto". Si pudiramos estar seguros de cierto... apoyo por parte del poder dijo Bana Breemu. Palpatine sonri abiertamente. Por supuesto. Entonces, tenemos un principio de acuerdo exclamo Padm. Saba que lo conseguiramos. Palpatine le sonri. Senadora Amidala, no es se el droide que construy el Jedi Skywalker? Padm se gir hacia C-3P0. Lo es. Por un momento dio la impresin de que C-3P0 se haba quedado mudo..., pero slo fue un momento. Me honra que se acuerde de m, majestad. Palpatine estall en una carcajada. Ese ttulo corresponde ms bien a un rey o a un emperador mir a Padm. De hecho. alteza, acabo de hablar con l. Con Anakin? se sorprendi Padm. Palpatine sostuvo su mirada.

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Vaya, senadora Amidala, dira que se ha ruborizado!

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Cuando Obi-Wan volvi al hangar acompaado de Yoda. observ que Anakin y Yoda intercambiaban la ms breve de las miradas, pero su significado se le escap. Ninguno de los dos Jedi parecieron preocupados tras el silencioso intercambio, y Yoda se alej sin decir palabra para hablar con los analistas de Inteligencia agrupados cerca de la rampa del trasbordador. Asuntos del Consejo Jedi? pregunt Anakin cuando Obi-Wan se le acerc. Nada de eso. Yoda cree que la mecano-silla puede ocultar alguna pista sobre el paradero de Darth Sidious. Quiere que nosotros nos encarguemos de investigarlo. Anakin no respondi inmediatamente. Maestro, no estamos obligados a informar de nuestro hallazgo al Canciller Supremo? Lo estamos, Anakin, y lo haremos. Cuando el Consejo lo decida, quieres decir. No. Cuando hayan discutido el tema. Pero, imagina que uno o dos de los miembros del Consejo discrepase de la mayora... Las decisiones no son siempre unnimes. Cuando la opinin est realmente dividida, pedimos el consejo de Yoda. Entonces, a veces la Fuerza puede ser ms poderosa en uno que en once. Obi-Wan intent deducir qu pretenda Anakin. Ni siquiera Yoda es infalible, si eso es lo que te preocupa. Los Jedi deberan serlo Anakin mir de reojo a Obi-Wan. Nosotros podramos serlo. Te escucho. Yendo ms lejos con la Fuerza de lo que actualmente nos permitimos ir. Cabalgando en su cresta. El Maestro Sora Bulq y algunos otros estaran de acuerdo contigo, Anakin, pero pocos Jedi tienen el estmago suficiente para algo as. No todos tenemos el dominio de s mismos que tienen Yoda o Mace Windu. Pero quiz nos equivocamos aferrndonos exclusivamente a la Fuerza y despreciando la vida tal como la conocen y la viven la mayora de los seres. Una vida que incluye emociones como el deseo, el amor y muchas otras que nos estn prohibidas. La devocin a una causa superior es correcta y es buena, Maestro, pero no debemos ignorar lo que tenemos ante nuestros propios ojos. T mismo has dicho que no somos infalibles. Dooku comprendi eso, se enfrent a esa situacin cara a cara y decidi hacer algo al respecto. Dooku es un Sith, Anakin. Puede que tuviera buenas razones para dejar la Orden, pero ahora slo es un maestro del engao. Sidious y l se aprovechan de aquellos cuya voluntad es ms dbil. Se engaan a s mismos creyndose infalibles. Pero he visto casos en los que los Jedi se mienten unos a otros. El Maestro Kolar minti sobre el viaje al Lado Oscuro de Quinlan Vos. Nosotros mismos mentimos ahora al no compartir con el Canciller Palpatine lo que sabemos de Sidious. Qu diran Sidious o Dooku sobre nuestras mentiras? No nos compares con ellos dijo Obi-Wan con ms severidad de la que senta. Los Jedi no somos un culto, Anakin. No adoramos el liderazgo de las elites. Animamos a cada uno para que encuentre su camino, para que ratifique mediante la experiencia personal el valor de lo que se les ensea. No ofrecemos justificaciones fciles para exterminar a los que consideramos enemigos. Nos guiamos por la compasin y la creencia en que la Fuerza es mayor que la suma de los que se abren a ella. Slo preguntaba. Maestro concluy Anakin. Obi-Wan respir profundamente para tranquilizarse. "Demasiado seguros de s mismos los Jedi se han vuelto", le haba dicho Yoda una vez. "Incluso los ms viejos. los ms experimentados..." Se pregunt cmo habra reaccionado Anakin bajo la tutela de Qui-Gon. El slo era el mentor adoptivo de Anakin. y un mentor fallido en muchos aspectos. Se senta tan ansioso por ensalzar el recuerdo de Qui-Gon, que continuamente pasaba por alto los esfuerzos de Anakin por estar a su altura. Sobre tus hombros el peso de toda la galaxia llevas, Obi-Wan le dijo Yoda mientras se acercaba con uno de los analistas de Inteligencia. Tus preocupaciones esta noticia puede calmar aadi antes de que Obi-Wan pudiera responderle.

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El capitn Dyne. el robusto analista de pelo oscuro, se sent en el borde de un contenedor de embarque. Aunque todava no sabemos si dejaron la mecano-silla aqu de forma deliberada, como una especie de trampa, la imagen de Sidious es autntica. Parece ser que recibieron la transmisin hace dos das, tiempo local, pero tendremos problemas para rastrearla hasta su fuente porque fue enviada a travs de un sistema de transmisores de hiperonda utilizado habitualmente por la Confederacin como sustituto de nuestra HoloRed. y adems la codificaron con un cdigo desarrollado por el Clan Bancario Intergalctico. Hace tiempo que trabajamos para descifrar ese cdigo. Cuando lo consigamos podremos usar el receptor de hiperonda de la silla para espiar todas las comunicaciones enemigas. Mejor te sientes ya? Mmmm? pregunt Yoda a Obi-Wan mientras jugueteaba con su bastn. La silla lleva la marca de algunos fabricantes afiliados a Dooku sigui informando Dyne. El receptor de hiperonda est equipado con un chip y una antena muy similares a otros que descubrimos en un camalenico droide sembrador de minas que el Maestro Yoda nos trajo de Ilum. Una imagen de Dooku el droide contena. Ahora actuamos en la presuncin de que Dooku, o Sidious, para el caso no importa. podra haber desarrollado los chips y haberlos instalado en receptores que entreg a Gunray y a otros miembros importantes del Consejo Separatista. La mecano-silla es la misma que vi en Naboo? pregunt Obi-Wan. Creemos que s confirm Dyne, pero desde entonces le han introducido algunas modificaciones. El mecanismo autodestructor, por ejemplo, o el gas autodefensivo mir a Obi-Wan. Su corazonada fue acertada; es el mismo gas que usan los neimoidianos desde hace aos. Al parecer fue creado por un investigador separatista llamado Zan Arbor. Zan Arbor! repiti Anakin furioso. Es el gas que utilizaron contra los gunganos en OhmaD'un desvi la mirada hacia Obi-Wan. No me extraa que fueras capaz de presentirlo! Dyne pase la vista de Anakin a Obi-Wan. El mecanismo emisor del gas es idntico al que se encuentra en algunos de los droides asesinos ECinco-Veinte de la TecnoUnin. Obi-Wan se acarici pensativo la barbilla. Si Gunray ha tenido esa silla durante catorce aos, quiz pudo utilizarla para contactar con Sidious durante la crisis de Naboo. Si pudiramos descubrir quin fabric la silla... Yoda se ri. Por delante de Obi-Wan los expertos van dijo a Anakin. Sabemos quin es el responsable de los grabadas de la silla explic Dyne. Un xi charriano cuyo nombre ni siquiera voy a intentar pronunciar. Cmo lo sabe? pregunt Anakin. El analista sonri abiertamente. Porque firm su trabajo. Padm se separ de Bail y de los dems en la Plaza del Senado. Vio que el capitn Typho la esperaba en la plataforma de desembarco y apresur el paso para llegar hasta su deslizador. Las altsimas estatuas que adornaban la plaza parecan clavar en ella sus fros ojos; y el edificio nunca le haba parecido tan enorme. La breve reunin con Palpatine la haba dejado aturdida.... pero por razones personales. Aunque nunca dejaba de pensar en Anakin, haba decidido apartarlo de su mente durante el tiempo que durase la reunin, y as concentrarse en lo que se esperaba de ella como preocupada ciudadana de la Repblica y poltica al servicio del pblico. Pero, pese a sus buenas intenciones. Palpatine haba sacado a primer plano al joven Jedi. Se lo habra contado Anakin?, se pregunt. Conoca el Canciller Supremo, ya fuera por Anakin o por cualquier otro, la ceremonia secreta celebrada en Naboo? Una sensacin de forzada alegra la oblig a frenar el paso. El calor de la tarde. La intensa luz. La enormidad de los recientes acontecimientos... Poda sentir a Anakin en la distancia. Estaba pensando en ella, de eso estaba segura. Imgenes del joven cruzaron su mente. Una de ellas le arranc una sonrisa: su primera cena juntos en Tatooine. Con Qui-Gon riendo a Jar Jar Binks por su conducta grosera, con Anakin sentado a su lado, con Shmi... Estaba sentada enfrente? No tena la mirada de Shmi fija en ella cuando, refirindose a Anakin. dijo: "l te ayudar"? La verdad no importaba. Lo importante era cmo lo recordaba ella.

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Protegido por dos escuadrones de cazas buitre de la Federacin de Comercio, el trasbordador con forma orgnica de Nute Gunray trazaba un rumbo llameante a travs del vaco del espacio profundo, seguido por las descargas de plasma de una docena de Ala-V de la Repblica. Los cazas buitre imitaban las maniobras y giros de las naves enemigas, ms rpidas que ellos, y sus caones, profundamente enterrados en las hendiduras de sus estrechas alas, escupan un fuego ininterrumpido de cobertura. El general Grievous observaba la enloquecida danza desde el puente del crucero de la Federacin de Comercio, Mano Invisible, nave insignia de la flota confederada. Cualquier otro espectador habra pensado que el virrey corra el riesgo de perder el barbado cuello, pero Grievous saba que no era as. Gunray llegaba tarde a su cita porque se haba desviado hasta Cato Neimoidia, y estaba realizando una representacin de cara al general, tratando de dar la impresin de que venan persiguindolo desde el Borde Exterior, cuando lo cierto era que el desvo haba permitido que las fuerzas de la Repblica pudieran seguir su ruta en el hiperespacio. El sentido comn dictaba que la nave nodriza desde la que se haba lanzado el trasbordador deba emplear rutas secretas trazadas por los miembros de la Federacin del Comercio y slo conocidas por ellos, pero la realidad era que recorra una ruta estndar a la que haba accedido desde los sistemas interiores. Y adems, la nave de Gunray no se hallaba en peligro real. Los que realmente arriesgaban el cuello eran los pilotos de la Repblica al enfrentarse a una fuerza superior en proporcin de dos a uno, mientras volaban directos hacia la vanguardia de la flota confederada. En otro momento, Grievous habra aplaudido su valenta permitindoles escapar con vida, pero los transparentes esfuerzos de Gunray por disimular su desvo haban expuesto a toda la flota, y los pilotos republicanos deban morir. Pero no inmediatamente. Primero. Gunray deba recibir un castigo por su error, una muestra de lo que le esperaba la prxima vez que desobedeciera una orden. Grievous desvi la atencin de las pantallas delanteras del crucero a las estaciones le combate, donde un par de droides observaban la persecucin. Artilleros, los cazas estelares de la Repblica no deben escapar (le este sector. Apuntad a sus anillos de hiperimpulso y destruidlos. Despus apuntad a uno de los escuadrones de cavas buitre que sirven de escolta al trasbordador y destruidlo tambin. Centrando blancos dijo uno de los droides. Disparando dijo el otro. Grievous volvi a contemplar las pantallas, a tiempo de ver cmo la media docena de anillos de hiperimpulso se haca pedazos en medio de efmeras explosiones. Un instante despus, nubes de ondulante fuego hicieron erupcin desde ambos lados del crucero de Grievous, y doce cazas droide desaparecieron de la vista. Las inesperadas explosiones sembraron el caos en el resto de la escolta, dejando al trasbordador vulnerable ante las acometidas de los cazas estelares enemigos. Con la formacin hecha jirones, los buitres se cieron al protocolo de programacin e intentaron reagruparse, pero al hacerlo quedaron expuestos a las precisas descargas de los cazas estelares. Era consecuencia de la negativa de los neimoidianos a aumentar la inteligencia de los droides que pilotaban los cazas, pens Grievous. Pero, aun as, funcionaban mejor que cinco aos antes. Otros tres cazas buitre volaron en pedazos bajo el fuego republicano. Los pilotos neimoidianos del trasbordador no saban qu hacer. Todos los intentos de realizar una accin evasiva eran abortados por los esfuerzos de las naves droides para mantener el trasbordador en el centro de su formacin y as protegerlo. Los lseres enemigos seguan encontrando blancos. La destruccin de los anillos de hiperimpulso haba alertado a los pilotos republicanos de que se encontraban al alcance de las armas del crucero, y de que deban acabar rpidamente con su objetivo si pretendan escapan Redoblaron sus ataques contra el trasbordador, maniobrando y dando bandazos entre los restos de la escolta droide. Por un segundo. Grievous se pregunt si alguno de los pilotos poda ser un Jedi, ya que en ese caso optara por capturarlo en lugar de matarlo. Estudi atentamente las maniobras hasta asegurarse de que los pilotos eran clones. Aunque habilidosos, como lo fue su molde mandaloriano, no mostraban ninguna de las percepciones sobrenaturales de que dispondra un Jedi gracias a la Fuerza. Aun as, el trasbordador de Gunray estaba recibiendo un intenso castigo. Uno de sus apndices de aterrizaje haba sido cercenado, y un chorro de vapor surga de su cola chata. Los primitivos escudos

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antilser y antipartculas todava resistan, pero se debilitaban con cada impacto directo. Unas cuantas descargas ms de plasma los sobrecargaran. Entonces, sin escudos que la protegieran, un torpedo de protones bien colocado bastara para destrozar o volatilizar completamente la nave. Grievous se imagin a Gunray, Haako y los dems atados en sus lujosos divanes antiaceleracin, estremecindose de miedo y, quiz, lamentando el breve desvo a Cato Neimoidia. Preguntndose cmo era posible que un puado de pilotos republicanos hubiera diezmado tan fcilmente sus escuadrones, y pidiendo refuerzos a la nave nodriza. Por la mente del general pas la idea de recompensar a los pilotos de la Repblica dejndoles destrozar el trasbordador, al fin y al cabo. Gunray y l haban chocado frecuentemente en los ltimos tres aos. Los neimoidianos eran una de las primeras especies en crear un ejrcito droide, y se haban expandido acostumbrados a pensar que sus soldados y sus obreros eran completamente prescindibles. Su extraordinaria riqueza les permita reemplazar cualquier prdida, as que nunca haban desarrollado un mnimo respeto hacia las mquinas que los talleres baktoides, los xi charrianos, los colicoides o cualquier otro construa para ellos. En su primer encuentro. Gunray cometi el error de tratar a Grievous como si fuera otro droide ms..., aunque le advirtieron que no era as. Puede que Gunray lo considerara otra estpida entidad ms, como el recuperado gen'dai, Durge; la mal mulada aprendiza de Dooku, Asajj Ventress; o el cazarrecompensas humano, Aurra Sing. Los tres estaban motivados por un odio personal hacia los Jedi, pero haban demostrado ser indignos, meras distracciones, mientras que Grievous era el verdadero motor de la guerra. Sin embargo, la actitud de los neimoidianos haba cambiado muy rpidamente. Primero porque ya haban sido testigos de la capacidad de Grievous, pero sobre todo por lo ocurrido en Geonosis. De no ser por Grievous. Gunray y los dems habran sufrido el mismo destino que Sun Fag, el lugarteniente de Poggle El Menor. Aquel da, slo la actuacin de Grievous en las catacumbas haba logrado que Gunray escapase con vida del planeta, mientras los geonosianos se retiraban a miles de la arena, perseguidos por compaas de comandos clon. A veces, el general se preguntaba cuntos clones haba matado o herido aquel da. Y cuntos Jedi, por supuesto, aunque ninguno sobreviviera para decrselo. Los cadveres de los Jedi que fueron recuperados indicaban que en aquellos oscuros pasajes subterrneos haba ocurrido algo atroz. Puede que los Jedi creyeran que un rancor o un reek se haba ensaado con los cadveres de sus camaradas, o que aquello era el resultado de disparar las armas snicas geonosianos a mxima potencia. Fuera como fuera, s debieron de preguntarse qu haba ocurrido con los sables lser de las vctimas. Grievous lamentaba no haber estado presente para ver sus reacciones, pero tambin l se haba visto obligado a huir del planeta antes de que Geonosis cayera en manos de la Repblica. La revelacin pblica de su existencia se hizo esperar hasta que un puado de pobres Jedi llegaron al mundo-fundicin de Hypori. En ese momento, Grievous ya haba reunido una considerable coleccin de sables lser, pero en Hypori pudo agregar unos cuantos ms, dos de los cuales llevaba ocultos bajo su capa en ese mismo momento. Para l tenan mucho ms valor como trofeos que las pieles de las presas que otros cazarrecompensas tanto gustaban de coleccionar. Admiraba la precisin y el mimo con que haban sido construidos; ms todava, los sables lser parecan retener una dbil impronta de su portador. Como antiguo espadachn, era capaz de apreciar que todos y cada uno de ellos haban sido fabricados a mano, y no en una cadena de montaje, como el resto de las armas lser. Debido a eso, incluso podra respetar a un Jedi como individuo, pero segua sintiendo el odio ms visceral por el conjunto de la Orden. Su especie, los kaleeshi, haba tenido una relacin ms bien escasa con los Jedi debido a la remota ubicacin de su mundo natal. Pero entonces estall la guerra entre los kaleeshi y sus vecinos planetarios, una salvaje especie insectoide conocida como los huk. Grievous se hizo famoso en el largo conflicto conquistando mundos, derrotando a grandes ejrcitos, exterminando colonias enteras de huk... Pero en lugar de rendirse, que hubiera sido una solucin honorable, los huk pidieron a la Repblica que interviniera. Y los Jedi llegaron a Kalee. Durante lo que llamaron negociaciones, realizadas por cincuenta Caballeros y Maestros Jedi dispuestos a desenvainar sus sables lser y cargar contra Grievous y su ejrcito, los kaleeshi acabaron quedando como los agresores. La razn era muy simple: si Kalee tena poco comercio que ofrecer, los mundos huk eran ricos en minerales y otros recursos deseados por la Federacin de Comercio. Castigados por la Repblica, los kaleeshi se hundieron. No slo recibieron sanciones y tuvieron que pagar indemnizaciones, sino que los comerciantes empezaron a evitar el planeta. El pueblo de Grievous pas hambre y las muertes se contaron por centenares de miles. Finalmente, fue el Clan Bancario Intergalctico quien acudi en su ayuda, proporcionando fondos, reanudando el comercio y dando a Grievous una nueva motivacin.

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Aos despus, los muuns volveran de nuevo al planeta... Los ojos de Grievous siguieron el curso del trasbordador en peligro. El Conde Dooku y su Maestro Sith nunca le perdonaran que le sucediera algo a Gunray. Los neimoidianos eran inteligentes. Su conocimiento de rutas hiperespaciales secretas era incomparable, y su inmenso ejrcito droide de infantera y sus superdroides de combate estaban atestados de dispositivos que respondan sobre todo a las rdenes de Gunray y su lite. Si los jefes neimoidianos moran, la Confederacin perdera un poderoso aliado. Haba llegado el momento de salvar a Gunray de la trampa en la que l mismo se haba metido. Lanzad tri-cazas para ayudar al trasbordador orden Grievous a los artilleros. Que persigan y destruyan los cazas estelares de la Repblica. Una escuadrilla de los nuevos cazas droide de ojos rojos se despleg desde el crucero, y pronto fue visible a travs de las pantallas del puente. Alertados por la presencia de los tri-cazas, los pilotos republicanos tuvieron el sentido comn de comprender que se encontraban en inferioridad numrica. Ignorando al ltimo de los cazas buitre, giraron en redondo para dirigirse hacia el espacio libre o los planetas habitables ms cercanos, a cualquier lugar seguro donde pudieran llevarlos sus motores sublumnicos de iones, dado que los anillos que les permitan alcanzar velocidades mayores que la de la luz haban sido destruidos. Dos de los cazas fueron demasiado lentos. Grievous pidi que aumentasen la resolucin de las pantallas para poder contemplar mejor la persecucin del trasbordador, y vio que los rezagados eran CAR-170, naves con piloto y copiloto, equipadas con poderosos caones lser en la punta de sus extendidas alas y mltiples lanzadores de torpedos. Estaba ansioso por ver de qu eran capaces. Ordenad que tres escuadrones de tri-cazas protejan al trasbordador y lo escolten hasta nuestro hangar. Que el resto aniquile al enemigo, excepto a los CAR-170. Tienen que entablar combate con ellos, pero sin desintegrarlos..., aunque eso signifique que los tri-cazas sean derribados por el fuego enemigo. Grievous agudiz su mirada. Los tri-cazas se dividieron en dos grupos. El ms numeroso rode al trasbordador daado de Gunray y se encarg de protegerlo contra los Ala-V mientras el resto del escuadrn hostigaba a los CAR-170. Lo que ms impresion a Grievous fue lo rpidamente que los pilotos acudan en ayuda de sus compaeros. La camaradera en combate no era una de las caractersticas innatas de los clones kaminoanos, ni algo que hubieran aprendido de los Jedi, sino herencia directa del cazarrecompensas mandaloriano. Fett lo habra negado, por supuesto, y habra insistido en que l slo se preocupaba de s mismo, pero sa no era la forma de pensar de un verdadero guerrero, como no lo era ahora de los pilotos clon. Parecan apreciar exageradamente el valor de cada vida, como si los clones fueran humanos, no artificiales. Tan corta de efectivos estaba la Repblica que no poda permitirse el lujo de afrontar sus prdidas? Era algo que vala la pena meditar. Algo que, en algn momento, podra explotar en su beneficio. Sin mirar siquiera a los artilleros del puente, Grievous dio una ltima orden. Acabad con ellos. Entonces, volvindose hacia un droide de comunicaciones, agreg: Que los neimoidianos sean llevados directamente a la sala de reuniones. Informa a los dems que me dirijo hacia all. Todava agitado por el accidentado traslado de la nave nodriza al Mano Invisible, Nute Gunray intent tranquilizarse en la sala a la que Haako y l haban sido conducidos inmediatamente despus de desembarcar. Contaba con que algunos cazas estelares de la Repblica persiguieran a la nave nodriza desde Cato Neimoidia..., como contaba con que perseguiran a las naves de la Federacin de Comercio que partieran de otros sistemas estelares a una distancia similar del Borde Exterior. Por lo tanto, esperaba que, gracias a la persecucin de esos cazas, diera la impresin de que lo perseguan desde un mundo neimoidiano. Pero no todo haba salido como l esperaba. Lo que debi haber sido una travesa rpida y cmoda, haba terminado convirtindose en una persecucin a vida o muerte, con el trasbordador gravemente daado y ms de un escuadrn de cazas buitre destruido. Aquello le pareci absolutamente inexplicable, hasta que el piloto del trasbordador le confirm que la mayora de los cazas buitre haban sido atomizados por el fuego de las bateras turbolser del crucero. Grievous! Lo haba castigado por llegar urde. A Gunray le habra encantado informar a Dooku de los actos del general, pero temi que el Sith acabase apoyando a Grievous. Runa Haako se sent muy agitado junto a Gunray, frente a la brillante mesa del camarote. Otros miembros del Consejo Separatista ocuparon el resto de los asientos: San Hill, presidente muun del Clan Bancario Intergalctico, y cuya delgadez le haca parecer casi bidimensional; Wat Tambor, el presidente

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skakoano de la TecnoUnin, enclaustrado en su voluminoso traje de presin que le suministraba metano; el geonosiano Poggle El Menor, archiduque de la Colmena Stalgasin; Shu Mai, el presidente gossamo del Gremio de Comercio, con su largo cuello en forma de tallo; Passel Argente, el magistrado de la Alianza Corporativa; y el aqualish Po Nudo y el quarren Tikkes, antiguos senadores de la Repblica. Conversaban entre ellos cuando oyeron un retumbar metlico de pisadas en el largo pasillo que conduca a la sala de reuniones. De repente, todos callaron y. Un momento despus, el general Grievous apareca en el umbral con la redondeada coronilla que remataba su larga mscara rozando el dintel de la puerta, y el cuello de su armadura de cermica recordando los collarines que habitualmente se utilizaban para inmovilizar las vrtebras fracturadas. Embutidos en metal ms apropiado para un caza estelar que para un ser vivo, sus esquelticos miembros superiores estaban extendidos a los lados, y sus manos de duranio, semejantes a garras, se apoyaban en el marco de la compuerta. Sus dos pies, tambin en forma de garra, eran capaces de aumentar su altura varios centmetros. Mientras que los huesos de las piernas, hechos de metal, parecan capaces de impulsarlo hasta cualquier rbita. Grievous se ech hacia atrs la capa de campaa, sujeta a ambos hombros y tan larga que llegaba hasta el suelo, dejando expuestas a la vista las dos placas pectorales de su armadura y las costillas invertidas, que surgan de su cintura y se extendan hacia arriba, hasta su blindado esternn. Bajo todo aquel metal, encajados en una especie de saco lleno de un fluido color verde bosque, se encontraban los rganos que nutran la escasa parte de su cuerpo que todava poda considerarse viva. Tras los agujeros del casco, que daban a su rostro un aspecto fnebre y temible a la vez, sus ojos de reptil se clavaron fijamente en Gunray. Una voz sintetizada, profunda y spera a la vez, dijo: Bienvenido a bordo, virrey. Por un momento temimos que no fuera capaz de unirse a nosotros. Gunray sinti las miradas de todos los presentes fijas en l. Su desconfianza hacia el ciborg no era ningn secreto... Ni la enemistad que Grievous senta hacia l. Slo puedo suponer que se senta muy preocupado ante esa perspectiva, general. Usted sabe lo importante que es para nuestra causa. Lo s, general. Aunque confieso que me pregunto si usted tambin lo sabe. Soy su guardin, virrey. Su protector. Grievous entr en el camarote y rode la mesa hasta detenerse justo detrs de Gunray, empequeecindolo con su estatura. Gunray vio cmo Haako se hunda ms profundamente en su silla, negndose a mirar al general o a l y frotndose nerviosamente las manos. No tengo ningn favorito entre ustedes habl por fin el general. Todos son igualmente importantes para m. Por eso los he convocado aqu, para asegurar su proteccin. Nadie dijo una sola palabra. La Repblica se engaa creyendo que todos ustedes estn huyendo, cuando, de hecho, Lord Sidious y Darth Tyranus planearon esta reunin por razones que pronto se aclararn. Todo funciona segn el plan previsto. Sin embargo, con sus mundos natales en poder de la Repblica, con sus bienes y sus mundos coloniales amenazados por toda la galaxia, ahora se les ordena que, por el momento, permanezcan juntos. Me han pedido que encuentre un refugio seguro para ustedes aqu, en el Borde Exterior. Qu mundo nos aceptar ahora? pregunt San Hill, desconsolado y exhibiendo una mueca en su cara equina. Si ninguno se ofrece, presidente, nos apoderaremos de uno. Grievous se dirigi a la compuerta con sus garras rechinando sobre la cubierta. Por ahora, vuelvan a sus naves. Una vez seleccionemos un mundo, contactar con cada uno de ustedes segn el mtodo tradicional y les dar las coordenadas de la cita. Cuidando no traicionar su repentino recelo, Gunray intercambi una mirada con Haako. El "mtodo tradicional de comunicacin" significaba la mecano-silla que haban abandonado inadvertidamente en Cato Neimoidia.

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Charros IV un mosaico de rojo deslucido y castao plido, llenaba las pantallas delanteras del crucero de la Repblica. La nave ya era una reliquia veinte aos atrs, pero sus motores e impulsores sublumnicos eran fiables, y Obi-Wan y Anakin no tuvieron eleccin, pues las dems naves estaban diseminadas en diferentes frentes. El antiguo y emblemtico color rojo del crucero quedaba oculto por capas recientes de pintura blanca. Y, a causa de la guerra, haban sido instalados caones lser a popa,

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bajo los radiadores de las alas, y delante, bajo la cabina del piloto, en el espacio que antes serva como saln para los pasajeros. Obi-Wan plane los tres saltos necesarios para llegar a Xi Char desde el Borde Interior, pero el encargado de pilotar la nave haba sido Anakin. Recibiendo coordenadas de aterrizaje anunci Anakin con los ojos fijos en una pantalla del tablero de instrumentos. Obi-Wan estaba agradablemente sorprendido. Eso me ensear a no ser escptico. En el pasado, cuando nos informaban de que Inteligencia haba hecho su trabajo, siempre acababa descubriendo que faltaba mucho por hacer. Anakin lo mir y se ri. He dicho algo divertido? Slo estaba pensando: otra vez en danza. Obi-Wan se recost en su silla y esper a que su compaero terminase de hablar. Slo quera decir que, para alguien que se ha ganado la fama de odiar los viajes espaciales, has tomado parte en ms misiones exticas de las que te correspondan: Kamino, Geonosis, Ord Cestus... Obi-Wan se tirone de la barba. Digamos que la guerra me ha hecho tener una visin ms amplia de las cosas. El Maestro Qui-Gon se habra sentido orgulloso de ti. No ests tan seguro... Obi-Wan haba discutido la conveniencia de ir a Charros IV. Estaba seguro de que Dexter Jettster, su amigo besalisko de Coruscant, hubiera proporcionado a los analistas de Inteligencia todos los datos necesarios sobre la mecano-silla del virrey Gunray, pero Yoda insisti en que Obi-Wan y Anakin intentasen hablar personalmente con el xi charriano cuya firma haban descubierto en la silla ambulante. Ahora, Obi-Wan se preguntaba por qu haba estado tan en contra del viaje. Esta misin pareca una especie de permiso comparada con todo lo ocurrido en los ltimos meses. Anakin tena razn, Obi-Wan haba realizado ms misiones y ms viajes de los que le correspondan, pero eran muchos los Jedi que haban actuado como agentes de 1nteligencia en el transcurso de la guerra. Aayla Secura y el Jedi caamasi Ylenic lt'kla llevaron en custodia a un desertor de la TecnoUnin hasta Corellia, y Quinlan Vos se infiltr en el crculo de aprendices del Lado Oscuro de Dooku... Y el Canciller Supremo Palpatine nunca fue informado, ni lo haba sido nunca, de ninguna de esas operaciones secretas. No porque el Consejo Jedi hubiera dejado de confiar en l, sino porque ya no confiaba en nadie. Crees que los xi charrianos hablarn con nosotros? pregunt Anakin. Obi-Wan hizo girar su silln para mirarle a la cara. Tienen todas las razones del mundo para mostrarse amables. Despus de la batalla de Naboo, la Repblica se neg a hacer negocios con ellos por haber fabricado armas prohibidas para los neimoidianos. Desde entonces se han mostrado muy ansiosos por reparar ese error, sobre todo ahora que los baktoides y otros proveedores de la Confederacin aprovechan sus diseos para fabricar en serie armas ms baratas. La principal contribucin de los xi charrianos al arsenal de los neimoidianos haba sido el caza estelar llamado Droide de Combate Autopropulsado de Geometra Variable, una nave de combustible slido meticulosamente diseada, capaz de adoptar tres configuraciones distintas. Anakin adopt una expresin cautelosa. Espero que no nos echen en cara haber destruido tantos de sus cazas. A Obi-Wan se le escap una carcajada. S, esperemos que tu fama no haya llegado al Borde Exterior. Pero, en el fondo, nuestro xito depende de que TC-16 hable xi charriano tan fluidamente como presume. Maestro Kenobi, le aseguro que puedo hablar esa lengua casi tan bien como un aborigen xi charriano protest el droide de protocolo desde uno de los asientos traseros de la cabina. Mi servicio al virrey Gunray exiga estar familiarizado con los idiomas comerciales utilizados por todas las especies colmena, incluidos el xi charriano, el geonosiano, el colicoide y muchos otros. Mi dominio de su idioma nos asegurar una completa cooperacin por parte de los xi charrianos..., aunque espero que no se sientan demasiado repelidos por mi apariencia fsica. Por qu ibas a repelerlos? se interes Anakin. Las creencias religiosas de los xi charrianos tienen como base una completa devocin a la precisin tecnolgica. Para ellos es un artculo de fe que el trabajo meticuloso no se diferencia de la oracin; es ms, sus talleres son ms parecidos a un templo que a una fbrica. Cuando un xi charriano es herido, l mismo se autodestierra para que los dems no tengan que ver sus imperfecciones o sus deformidades. Un adagio xi charriano dice que "la divinidad est en los detalles"

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Exhibe tus defectos con orgullo, Tec dijo Anakin, alzando y cerrando su mano derecha. Yo exhibo los mos. El crucero estaba descendiendo en la atmsfera helada y cubierta de nubes de Charros IV. Inclinndose sobre las pantallas, Chi-Watt vio un mundo rido, casi sin rboles. Los xi charrianos vivan en mesetas altas, rodeadas de montaas cubiertas de nieve. Lagos de agua negra salpicaban el paisaje aqu y all. Un planeta yermo coment Obi-Wan. Anakin hizo algunos ajustes para compensar el fuerte viento que sacuda la nave. Cualquier da acabaremos en Tatooine. Obi-Wan se encogi de hombros. Conozco lugares peores que Tatooine para vivir. No tardaron en descubrir la plataforma de aterrizaje que les haban indicado. De forma ovalada y perfectamente ajustada al tamao del crucero, pareca recin estrenada. Seguro que la han construido especialmente para nosotros dijo TC-16. Por eso nos solicitaron las medidas exactas del crucero. Anakin mir a Obi-Wan. Quiz sea un buen momento para que la Repblica utilice a los xi charrianos. Deposit el crucero sobre los amplios discos de su tren de aterrizaje y extendi la rampa de descenso. Antes de pisarla siquiera, Obi-Wan se levant la capucha de la capa. Un viento glido aullaba, descendiendo por las laderas de las montaas. Ante l, una brillante pasarela metlica los llevaba desde el borde de la plataforma de aterrizaje hasta una estructura semejante a una catedral que se levantaba a medio kilmetro de distancia. A ambos lados de la pasarela se concentraban centenares de excitados xi charrianos. Supongo que no reciben muchas visitas coment Anakin, mientras Obi-Wan, TC-16 y l descendan por la rampa. Como sola suceder con casi todas las razas, los diseos tecnolgicos xi charrianos reflejaban la anatoma y la fisiologa de sus creadores. Con cuerpos menudos y quitinosos, patas puntiagudas, pies hendidos con los dedos formando tijera y cabezas en forma de lgrima, podan ser versiones vivientes de los droides de combate que fabricaban para la Federacin de Comercio... Al menos, en su versin de infantera. El salvaje alarido de cientos de bienvenidas gritadas a la vez era tan fuerte, que Anakin tuvo que levantar la voz para hacerse or por encima del estruendo. Nos estn dando el tratamiento de celebridades! Creo que voy a disfrutar aqu! Mantnte cerca de m, Anakin. Lo intentar, Maestro. Cuanto ms se acercaban los Jedi y el droide de protocolo al borde de la plataforma de aterrizaje, ms ruidosos eran los alaridos. Obi-Wan no supo qu hacer ante la emocionada ansiedad que desprendan los aliengenas. Era como si estuvieran a punto de comenzar una especie de carrera. Muy a menudo, un xi charriano llevado por el entusiasmo saltaba sobre la pasarela, pero era rpidamente sujetado por los dems y reintegrado a la multitud. Normalmente son tan entusiastas, Tec? pregunt Obi-Wan. S, Maestro Kenobi, pero su entusiasmo no tiene nada que ver con nosotros. Es por la nave! El significado del comentario qued claro en el momento en que tres de ellos pisaron al mismo tiempo la plataforma de aterrizaje. En cuestin de segundos, los xi charrianos se abalanzaron sobre el crucero. recubrindolo desde su proa achatada hasta los impulsores de popa. Obi-Wan y Anakin contemplaron temerosos cmo desaparecan los parches de carbono, se alisaban las abolladuras, se reconfiguraban las piezas de la superestructura y se pulan las portillas de visin de transpariacero. Cuando nos vayamos, recurdame que les d una propina dijo Anakin. De vez en cuando, un xi charriano saltaba sobre TC-16 o tiraba de uno de sus miembros, pero el droide siempre lograba quitrselos de encima. En su afn por mejorarme, temo que sean capaces de borrarme la memoria! protest el droide. Tampoco sera tan malo dijo Anakin, visto lo mucho que te quejas de tus experiencias. Cmo puede esperarse que aprenda de mis errores si ya no puedo ni recordarlos? Se encontraban a mitad de camino de la pasarela, cuando un par de xi charrianos de mayor tamao salieron de la catedral y se acercaron a ellos para presentarse. TC-16 intercambi chasquidos y cliqueos con ellos antes de traducir el saludo. Estos dos nos llevarn ante el Prelado. No llevan armas coment Anakin en voz baja. Es buena seal. Los xi charrianos son una especie pacfica explic el droide. Slo se preocupan de disear tecnologa, no del uso que se le da. Por eso se sienten injustamente acusados y equivocadamente juzgados por la Repblica. No se consideran culpables del papel que jugaron sus droides de combate en la batalla de Naboo.

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El enorme edificio, que segn TC-16 era un taller, tena doscientos metros de altura y estaba coronado por rejas y torres en espiral que emitan retazos de una msica extraa cuando el viento pasaba entre ellas. Hileras de altas claraboyas iluminaban el inmenso espacio interior donde se esforzaban miles de xi charrianos. Arcadas y columnas exquisitamente talladas sustentaban un techo abovedado lleno de puntales, entre los que dorman miles de xi charrianos ms, suspendidos de sus pies en forma de tijera y zumbando de satisfaccin. El turno de noche? se pregunt Anakin en voz alta. Su pareja de escoltas los llev hasta una especie de cancillera, cuyas altas puertas se abran a una sala inmaculada que bien hubiera podido ser el camarote del capitn de un yate de lujo. En el centro de la sala, sentado en una silla semejante a un trono, se hallaba el xi charriano ms grande que haban visto hasta entonces, atendido por una docena de congneres ms pequeos que l. Ms all, diversos grupos de xi charrianos empuaban herramientas y revisaban cada milmetro cuadrado de la cmara, fregando, limpiando, puliendo. Sin ceremonia, TC-16 se acerc al Prelado y ofreci un saludo. El droide haba manipulado su codificador vocal para que Obi-Wan y Anakin escuchasen una traduccin simultnea de sus palabras. Puedo presentarle al Jedi Obi-Wan Kenobi y al Jedi Anakin Skywalker? empez diciendo. Indicando con un movimiento de su mano a su squito que se alejase, el Prelado gir su larga cabeza para mirar a Obi-Wan. Tec dijo Obi-Wan, dile que sentimos haber interrumpido sus abluciones. No est interrumpiendo nada, seor. El Prelado es asistido de esta forma todas las horas del da. El Prelado cloque. Excelencia, hablo su idioma gracias a mi empleo anterior en la corte del virrey Nute Gunray el droide escuch la respuesta del Prelado y aadi: S, comprendo que eso no me granjea precisamente sus simpatas, pero en mi defensa puedo argumentar que mi estancia entre los neimoidianos fue el periodo ms difcil de mi existencia..., como puede atestiguar mi apariencia fsica, motivo de gran vergenza para m. Claramente apaciguado, el Prelado volvi a cloquear. Estos Jedi comparecen ante usted y solicitan su permiso para hacer unas cuantas preguntas a uno de sus devotos del Taller Xcan..., un tal T'laalaks'lalak-t'th'ak. TC-16 hizo las paradas glotales y los cliqueos necesarios para pronunciar correctamente el nombre. Un grabador virtuoso, excelencia, estoy seguro. El inters de los Jedi por l se debe a que una obra de arte a la que l se consagr, podra proporcionar una pista sobre el paradero actual de un importante lder separatista el droide escuch la respuesta y agreg: Y puedo aadir que todo aquello que proporcione satisfaccin a los xi charrianos, tambin contentar a la Repblica. La mirada del Prelado volvi a cruzarse con la de los Jedi. Los sables lser no son armas, excelencia explic TC-16 tras un breve intercambio de cliqueos, pero si el permiso para hablar con T'laalaks'laalak-t'th'ak depende de que le entreguemos los sables lser, estoy seguro de que puede contar con ello. Obi-Wan empez a quitarse su sable, pero Anakin dud. Dijiste que me haras caso. Anakin abri su capa. Dije que lo intentara, Maestro. Entregaron sus sables a TC-16, que los present al Prelado para que los inspeccionara. No me sorprende su opinin de que pueden mejorarse, excelencia dijo el droide tras un momento. Qu dispositivo mecnico no se beneficiara de la habilidad de un xi charriano? escuch atentamente y aadi: Estoy seguro que los Jedi saben que usted honrar su promesa dejando sus imperfecciones intactas. Ha ido mejor de lo que esperaba reconoci Obi-Wan mientras Anakin, TC-16 y l eran escoltados al corazn del Taller Xcan. Anakin no estaba convencido. Eres demasiado confiado, Maestro. Yo he captado mucha sospecha. Podemos dar las gracias a Raith Sienar por eso. Haca casi dos dcadas que el rico e influyente propietario y presidente de Sistemas de Diseo Sienar, principal proveedor de cazas estelares de la Repblica, haba convivido cieno tiempo con los xi charrianos, estudiando las tcnicas de ultraprecisin que luego incorporara a sus propios diseos. Tachado de "no creyente", Sienar fue desterrado de Charros IV y se convirti en objetivo de muchos cazarrecompensas, cuatro de los cuales fueron arrojados por el propio Sienar a un agujero negro slo conocido por l y por un puado de exploradores hiperespaciales. Sienar haba llevado a cabo actos similares de espionaje dentro de la Federacin de Comercio, las fbricas baktoides, los ingenieros corellianos y otras corporaciones de Incom, pero los xi charrianos tenan mucha memoria para lo que

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ellos consideraban un sacrilegio. Seis aos antes de la batalla de Naboo, un segundo intento de asesinar a Raith haba terminado con la vida de su padre. Narro, en Dantooine. No obstante, el hereje haba escapado una vez ms. Diez aos atrs, Obi-Wan y Anakin haban tenido su propio enfrentamiento con Sienar, en el mundo viviente conocido como Zonama Sekot. Como Sienar era parcialmente responsable de la "desaparicin" de Zonama Sekot, tambin fue la razn por la que los xi charrianos no volvieron a admitir aprendices humanos entre ellos. El Taller Xcan era una maravilla. Artesanos xi charrianos trabajaban individualmente, o en grupos de tres a trescientos, en productos que iban desde electrodomsticos de tecnologa punta a cazas estelares, agregando mejoras o adornos, retocndolos, personalizndolos o adaptndolos de mil formas diferentes. De aqu procedan todos los inapreciables tesoros que Obi-Wan y Anakin haban encontrado almacenados en las salas de la ciudadela de Gunray, en Cato Neimoidia. El ambiente era la anttesis del frenes ensordecedor que caracterizaba una fundicin baktoide, como la que la Repblica expropi en Geonosis. Los xi charrianos rara vez conversaban entre ellos mientras trabajaban, ya que preferan concentrarse en la repeticin en tono muy agudo de mantras anlogos a los cnticos. Los pocos que repararon en los tres visitantes mostraron ms inters en TC-16 que en los Jedi. Aun as, pese al excelente trabajo que se llevaba a cabo en el Taller Xcan, para muchos xi charrianos la catedral-fbrica supona poco ms que un trampoln, ya que su mayor aspiracin era trabajar en el conglomerado Haor Chall de Ingeniera, que haba abandonado Charros IV para instalarse en otros mundos del Borde Exterior. El mismo par de aliengenas que haba escoltado a Obi-Wan y a Anakin hasta la cancillera del Prelado los guiaron hasta el altar de T'laalaks'lalakfth'ak, situado en la columnata occidental del Taller, cuyo pilar estaba decorado con mosaicos de azulejos grabados. Muy por encima de sus cabezas, los xi charrianos descansaban colgando boca abajo de las grandes vigas curvas que sostenan el tejado, como lo hacan los droides de combate configurables en las bodegas de los transportes de la Federacin de Comercio. Obi-Wan se dio cuenta de que el sonido de su constante zumbar poda resultar ligeramente enervante. T'laalak-s'lalak-t'th'ak estaba ocupado grabando un logotipo corporativo en la consola de un caza estelar. A un lado, docenas de piezas inacabadas formaban una muralla, y al otro, tena otras tantas ya completadas. Al or su nombre, levant la vista de su trabajo. Los escoltas cliquearon brevemente, antes de que TC-16 tomara el relevo. T'laalak-s'lalak-t'th'ak, en primer lugar permtame decirle que su trabajo es de calidad tan excepcional que hasta los mismos dioses deben sentirse envidiosos. El xi charriano acept el cumplido con humildad y clique una respuesta. Apreciamos la oferta de poder contemplar su trabajo. Pero, de hecho, algunas de sus mejores piezas no nos resultan desconocidas. Hemos viajado hasta tan lejos por una de esas piezas en particular y para poder hablar con usted. Un ejemplo de su indudable maestra que recientemente vio la luz en Cato Neimoidia. El xi charriano se tom un largo momento para responder. Una mecano-silla que usted grab para Nute Gunray, el virrey de la Federacin de Comercio, hace unos catorce aos estndar TC-16 escuch antes de aadir: Naturalmente que era obra suya. La parte interna de la pata trasera tena su smbolo volvi a escuchar. Una falsificacin baktoide? Est sugiriendo que su trabajo puede imitarse tan fcilmente? Anakin toc con el codo a Obi-Wan, los xi charrianos que trabajaban ms cerca de ellos empezaban a mostrar cieno inters por la conversacin. Comprendemos su repugnancia en discutir estos asuntos deca tranquilamente TC-16. Vaya, el hecho de que estampara su firma en ese trabajo podra ser interpretado por el Prelado como una demostracin de orgullo! El enfado de T'laalak-s'lalak-t'th'ak era patente. Por supuesto que puede sentirse orgulloso. Pero debemos informar al Prelado de que esa obra de arte ha estado todos estos aos en poder de un personaje como el virrey Gunray...? Sin otro cliqueo, el xi charriano solt sus herramientas y salt desde su banqueta, no hacia TC-16 ni hacia los Jedi, sino hacia la telaraa de vigas que penda sobre l. Empez a saltar de una viga a otra, ignorando los chillidos indignados de los xi charrianos a los que despertaba bruscamente, e intentando llegar hasta una de las claraboyas que sembraban el tejado. Obi-Wan lo observ un instante, antes de girarse hacia Anakin. Creo que ya no quiere seguir hablando con nosotros. Anakin no apart su mirada de T'laalak-s'lalak-t'th'ak.

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Bueno, pues, quiera o no, tendr que hacerlo. Y salt hacia arriba, dispuesto a perseguirlo. Anakin, espera! grit Obi-Wan. Y aadi para s mismo: Oh, qu diablos! Y tambin salt hacia el techo. Impulsndose de un puntal a otro, como un artista circense, Anakin lleg rpidamente al intrincado trazado que rodeaba la ventana semiabierta a travs de la cual intentaba escapar T'laalak-s'lalak-t'th'ak. El xi charriano ya haba conseguido sacar las patas delanteras fuera de la ventana, cuando Anakin salt de nuevo y se aferr a l intentando devolverlo al suelo. Pero el aliengena era ms fuerte de lo que pareca y, cliqueando alocadamente, salt hasta una ventana superior, arrastrando a Anakin con l. Diez metros ms abajo, Obi-Wan recorra en paralelo la misma trayectoria del xi charriano. Anakin segua intentando arrastrar a su presa hacia abajo, pero su peso era insuficiente. Temiendo que Anakin recurriese con demasiado nfasis a la Fuerza Obi-Wan tuvo visiones del Taller derrumbndose a su alrededor en mil pedazos!, se propuls hacia ellos y logr asirse a las patas traseras de T'laalaks'lalak-t'th'ak. Todos cayeron. Los tres. Entrelazados y arrastrando con ellos a ms de treinta xi charrianos que colgaban cabeza abajo. Mientras caan, Obi-Wan y Anakin perdieron su asidero sobre T'laalak-s'lalak-t'th'ak, y, de repente, no supieron distinguir a un xi charriano de otro. En todo caso, perder de vista a T'laalak-s'lalak-t'th'ak dej de ser una preocupacin inmediata, pues todos los xi charrianos del Taller corrieron en ayuda de sus congneres, aquellos que los Jedi haban arrancado del techo. Algunos intentaban inmovilizar a los Jedi blandiendo soldadores y herramientas de grabado, mientras otros se ocupaban de construir una cpula de plastiacero bajo la que contener aquel estallido de violencia. Nada de muertes! grit Obi-Wan. Anakin lo mir con ojos desorbitados, bajo un montn de xi charrianos encolerizados de tres metros de alto. A quin se lo dices exactamente? Obi-Wan recorri el Taller con la mirada. Busca algo, rpido! Antes de que completen la cpula! Moviendo su mano libre, Obi-Wan volc una pequea mesa situada a veinte metros de distancia, lanzando por los aires varios montones de comunicadores recientemente grabados y controles remotos de droides. Cliqueando de pnico, la mitad de los xi charrianos que los mantenan sujetos contra el suelo, y la mayora de los que corran hacia ellos, se dirigi precipitadamente a recoger los dispositivos daados. Deprisa, Anakin! Aunque tena las manos debajo del cuerpo. Anakin consigui elevar una plataforma de electrodomsticos de cocina y lanzarla contra una coleccin de juguetes cuidadosamente alineada. Despus arranc de la pared ms de media docena de candelabros. Ms xi charrianos corrieron, cliqueando de desconsuelo. Deja de actuar como si esto fuera divertido! grit Obi-Wan. Cuando clavaba la mirada en un contenedor lleno de instrumentos musicales y estaba a punto de librarse de los pocos atormentadores que quedaban sobre l, una rfaga de lser asaete el Taller. En medio de la multitud de xi charrianos enfurecidos apareci el Prelado, empuando un arma en cada pata y sentado en una litera que llevaban a hombros seis porteadores. Veinte xi charrianos se tiraron al suelo mientras el Prelado apuntaba con sus rifles a Obi-Wan y a Anakin. Antes de que pudiera disparar. TC-16 surgi de una galera lateral con su cuerpo reconstruido y pulido hasta despedir un brillo deslumbrante. Miren lo que me han hecho! El tono de voz del droide era de angustia y maravilla al mismo tiempo, pero el cambio era tan inesperado y espectacular que el Prelado y sus porteadores se quedaron con la boca abierta, como si estuvieran contemplando un milagro. El Prelado lanz una batera de cliqueos antes de volver a apuntar a Obi-Wan y a Anakin con sus armas. Pero, excelencia, los Jedi no pretendan hacer ningn dao! intervino rpidamente el droide. T'laalak-s'lalak-t'th'ak huy para no tener que responder a sus preguntas! El Maestro Obi-Wan y el Jedi Skywalker slo intentaban que atendiera a razones! La mirada del Prelado se clav en T'laalak-s'lalak-t'th'ak. TC-16 tradujo. Maestro Kenobi, el Prelado le aconseja que haga sus preguntas y que abandone Charros IV antes de que cambie de idea. Obi-Wan mir un instante a T'laalak-s'lalak-t'th'ak, y despus a TC-16. Pregntale si recuerda la silla.

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El droide transmiti la pregunta. S, ahora la recuerda. La grabaron aqu? Su respuesta es "s, seor". Quin trajo la silla a Charros IV? El neimoidiano o algn otro? Dice que fue "otro". Obi-Wan y Anakin intercambiaron una mirada. Ya tena instalado el transmisor de hiperonda? pregunt Anakin. TC-16 escuch. Ambos estaban ya instalados en la silla: el transmisor y el holoproyector. Dice que l se limit a mejorar su sistema de movimiento y a grabar las patas de la silla bajando su voz, agreg: Yo dira que el tono de T'laalak-s'lalak-t'th'ak es... dubitativo. Sospecho que esconde algo. Tiene miedo confirm Anakin. Y no de Nute Gunray. Obi-Wan se dirigi a TC-16. Pregntale quin instal el transmisor. Pregntale desde dnde lo enviaron aqu. Los cliqueos de T'laalak-s'lalak-t'th'ak parecan arrepentidos. La unidad del transmisor lleg de una instalacin llamada Escarte. Cree que el fabricante del dispositivo todava sigue all. Escarte? se extra Anakin. Una instalacin minera en un asteroide explic TC-16. Pertenece al Gremio de Comercio.

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Hace diez aos esto habra tenido todos los requisitos necesarios para convertirse en un conflicto diplomtico explicaba el oficial de Inteligencia Dyne a Yoda y a Mace Windu en la sala de datos del Templo Jedi. Llena de ordenadores, mesas de holoproyectores y aparatos de comunicaciones, la sala sin ventanas tambin contena un emisor de emergencia que transmita en una frecuencia nicamente conocida por los Jedi, lo que permita que el Templo enviara y recibiera mensajes codificados sin tener que recurrir a la HoloRed publica. Desde cundo muestran tanta comprensin los xi charrianos? pregunt Mace. Vestido con tnica marrn, cinturn y pantalones crema, estaba sentado en el borde de un escritorio, apoyando uno de sus pies en el suelo. Desde que se han visto obligados a sobrevivir subcontratando trabajorespondi Dyne. Quieren volver a entrar en el juego y conseguir un buen contrato de la Repblica para fabricar cazas estelares o droides de combate. Saben que Sienar se est haciendo cada vez ms rico empleando tcnicas que bsicamente les rob a ellos. Eso debe de tenerlas muy irritados. Mace mir a Yoda, que permaneca de pie, a un lado, con ambas manos apoyadas en la empuadura de su bastn. Entonces, no es probable que el Prelado xi charriano enve un informe del incidente al Senado. Dyne neg con la cabeza. No lo har. Al fin y al cabo, no se produjo ningn dao real. A odos del Canciller Supremo no llegar dijo Yoda. Pero sorprendido por el informe de ObiWan estoy. Perdiendo parte de su buen juicio Obi-Wan est. Ambos sabemos el motivo apunt Mace. Se ha convertido en el defensor de Anakin. Si el Elegido Skywalker es, cien incidentes diplomticos como ste sin preocuparnos podremos sufrir Yoda cerr los ojos un momento, antes de fijarlos en el analista de Inteligencia. Pero a contarnos estas cosas no ha venido, capitn Dyne. Dyne sonri abiertamente. Hemos logrado descifrar el cdigo que Dooku, y suponemos que Sidious, ha estado utilizando para comunicarse con el Consejo Separatista. Gracias a ese cdigo pudimos interceptar un mensaje enviado al virrey Gunray a travs de la mecano-silla. Hace aos que intentamos descifrar ese cdigo dijo Mace ponindose en pie, repentinamente interesado. El transmisor de hiperonda de la silla nos dio nuestra primera pista slida. En seguida nos dimos cuenta de que el cdigo de la memoria del transmisor era una variante del utilizado por el Clan Bancario

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lntergalctico. As que decidimos ofrecer un trato a un muun que encarcelamos tras la batalla de Muunilinst. Se resisti un poco, pero termin confirmndonos que el cdigo de la Confederacin es muy parecido al usado en Aargau para el movimiento de fondos bancarios y cosas as Dyne hizo una pausa antes de proseguir. Recuerda los crditos perdidos que sirvieron de base para la acusacin contra el Canciller Valorum? Yoda asinti con la cabeza. El incidente recordamos, s. Los crditos que supuestamente se embolsaron los miembros de la familia Valorum en Eriadu fueron enviados a travs de Aargau. Interesante es. Dyne abri un maletn metlico y extrajo una clula de datos. La llev hasta una de las mesas holoproyectoras y la insert en una toma. Una holoimagen de un metro de alto apareci en el cono de luz azul de la mesa. El general Grievous reconoci Yoda, entrecerrando los ojos. Le gustar saber que ya he escogido un mundo para nosotros, virrey deca Grievous. Belderone ser nuestro hogar temporal el ciborg se detuvo un instante. Virrey...? Virrey! girndose hacia alguien que permaneca fuera de cmara, ladr: Corta la transmisin. Dyne apret el botn de pausa antes de que la imagen de Grievous desapareciera. Es una imagen de alta resolucin como jams haba visto coment. Es una tecnologa distinta a la que estamos acostumbrados a utilizar... incluso en la Confederacin. De su imagen Sidious cuida, mmm? Cul es el origen de la transmisin? pregunt Mace. Las profundidades del Borde Exterior aclar Dyne. Tras la batalla de Cato Neimoidia, seis pilotos clones persiguieron a una nave nodriza que salt al hiperespacio. No regres ninguno. Una cita con la Flota de la Confederacin es apunt Yoda. Y su prximo destino es Belderone remarc Mace. Alguna novedad sobre el origen de la transmisin original de Sidious? Dyne neg con la cabeza. Todava estamos trabajando en ella. Mace se alej de la mesa. Belderone no es un mundo muy poblado, pero es aliado de la Repblica. Grievous matar a millones de sus habitantes slo para dar un golpe de efecto mir a Yoda. No podemos permitrselo. Dyne pase su mirada de Mace a Yoda. Si Grievous se encuentra con que las fuerzas republicanas lo esperan all, los separatistas sabrn que podemos interceptar sus transmisiones. Yoda se llev los dedos a los labios en actitud pensativa. Actuar debemos. Esperando las fuerzas de la Repblica estarn. Dyne asinti. Tiene razn, por supuesto. Si no actusemos y que Inteligencia estaba al tanto de esa transmisin llegara a filtrarse... contempl a Yoda. Al Canciller Supremo informamos? Las orejas de Yoda se retorcieron inconscientemente. Difcil esa decisin es. Esta informacin quedar entre nosotros dijo Mace con firmeza. De acuerdo estoy suspir Yoda. La seal de esta sala debe usarse para una flota reunir. Obi-Wan y Anakin no estn lejos de Belderone apunt Mace, pero andan siguiendo otra pista sobre el paradero de Sidious. Esperar esa pista puede. Ahora. Obi-Wan y Anakin necesarios son Yoda se gir hacia la imagen inmvil del general Grievous. Preparar cuidadosamente esta batalla debemos.

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Grievous record su vida en sueos. Su vida mortal. En Kalee, y en las postrimeras de la Guerra Huk. Tantas llamadas al combate en los mundos de su propio sistema o en los mundos huk, sembrando la destruccin, exterminando tantos enemigos como le era posible... Tantas vueltas a casa herido, ensangrentado, rodeado de sus esposas e hijos, confiando en que su apoyo le permitira volver a disfrutar

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de la vida... Tantos enfrentamientos con la muerte... para acabar mortalmente herido en el accidente de un trasbordador. La injusticia, la indignidad de la situacin, le provocaron ms dolor que las propias lesiones. Se le negaba la muerte de un guerrero! Flot suspendido en un tanque bacta, cruelmente consciente de que ningn fluido curativo ni ningn instrumento quirrgico gamma manejado por ser viviente o droide podra reparar su cuerpo. En sus momentos de consciencia vea a sus esposas e hijos contemplando fijamente su cuerpo desde el otro lado del permeovidrio, oa sus palabras de nimo, sus oraciones para que recuperase la salud. Muchas veces se haba preguntado a s mismo si llegara a conformarse con ser una mente en un cuerpo insensible. Ms todava, podra abandonar una vida de guerrero por otra donde la nica lucha que librara sera contra s mismo? La lucha por la supervivencia, por ver nacer un nuevo da... No. Eso no iba con l. Por aquel entonces ya haba terminado la Guerra Huk ms exactamente, la haban terminado los Jedi, y los kaleeshi seguan sufriendo las consecuencias. Su mundo estaba en ruinas, y sus llamadas a la justicia y a un trato justo eran ignoradas por la Repblica. Siempre atentos a cualquier oportunidad de inversin, los miembros del Clan Bancario Intergalctico les ofrecieron un dudoso rescate. Apoyaran financieramente al planeta, asumiendo su deuda, si Grievous acceda servir al clan como matn. El embargo de armas a los clientes morosos era eficiente como "recuerdo de pago", y sus droides asesinos de la serie IG se encargaban del trabajo sudo. Pero los embargos tenan que ser programados, los 1G eran peligrosamente imprevisibles, y el asesinato era malo para el negocio. El clan quera a alguien con cierto talento para la intimidacin. Grievous acept la oferta para salvar su mundo y al mismo tiempo recuperar un atisbo de la vida que haba conocido como guerrero, estratega y comandante de ejrcitos. San Hill, presidente del CBI, supervis en persona los detalles del acuerdo. Aun as, Grievous no se senta muy orgulloso de su decisin. Cobrar una deuda no era ni remotamente parecido a convocar un ejrcito para batallar. Era un circo para seres sin principios; seres tan ligados a sus posesiones que teman a la muerte. Pero Ralee se benefici de su trabajo para el CBI. Y la anterior fama de Grievous era tal que no se eclipsara fcilmente. Entonces se produjo la cada del trasbordador. El accidente. El infortunio. l dijo a sus supuestos sanadores que lo sacaran del tanque bacta porque prefera morir en la atmsfera, o en el vaco del espacio, y no sumergido en lquido. Pas el tiempo a la sombra de rboles frondosos que podran acabar alimentando su pira funeraria, perdiendo y recuperando brevemente la consciencia. Entonces, San Hill le hizo una segunda visita. Y traa un mensaje importante, obvio incluso para alguien que apenas poda ver con sus propios ojos. Podemos mantenerte con vida susurr el delgado San Hill en las intactas orejas de Grievous. No era el primero que le haca una promesa as. Se imagin aparatos respiratorios, plataformas flotantes, susurros constantes de las mquinas que le mantendran con vida. Nada de eso le haba dicho San Hill. Caminar, hablar, retendr sus recuerdos... su mente. Ya tengo una mente respondi Grievous. Lo que me falta es un cuerpo. La mayora de sus rganos internos est demasiado daada, ni siquiera los mejores cirujanos pueden repararlos. Tendr que rendirse ms de lo que ya lo ha hecho. Nunca ms saborear los placeres de la carne. La carne es dbil. Slo tiene que mirarme para darse cuenta. Animado por el comentario, Hill le cont maravillas de los geonosianos, que haban convertido la tecnologa ciberntica en tina forma de arte, y que el futuro estaba en la mezcla de seres vivos y mquinas. Piense en los droides de combate de la Federacin del Comercio haba dicho Hill. Responden a un cerebro que tambin es de droide. Los droides de protocolo, los astromecnicos, incluso los droides asesinos... Todos requieren una programacin y un mantenimiento constante. Tres palabras captaron la atencin de Grievous: "droides de combate". Se est gestando una guerra que exigir enviar muchos droides al frente explic Hill con una voz que era apenas un susurro. No estoy autorizado a decirle cundo empezar, pero cuando ese da llegue, se extender por toda la galaxia. Captado su inters, Grievous respondi: Quin declarar esa guerra? El Clan Bancario? La Federacin de Comercio? Alguien ms poderoso. Quin? Lo conocer a su debido tiempo. Y se sentir impresionado. Entonces, para qu me necesita?

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En toda guerra hay lderes y comandantes. Comandantes de droides. Ms exactamente, un comandante viviente de droides. As que permiti que los geonosianos trabajaran en l, construyndole una carcasa de duranio y cermica que contuviese el escaso fsico que le quedaba. La recuperacin fue larga y difcil. La adaptacin a su nuevo yo, en muchos aspectos mejorado, fue todava ms larga. Slo entonces se present ante el Conde Dooku, y slo entonces empez su verdadero entrenamiento. Gracias a los geonosianos y a los miembros de la TecnoUnin entenda el funcionamiento interno de los droides. Pero de Dooku, de Lord Tyranus, aprendi el funcionamiento interno de los Sith. El propio Tyranus lo entren en la tcnica del sable lser, y en pocas semanas super a todos los estudiantes del Conde. Por supuesto, ayud tener el cuerpo indestructible de un droide de guerra Kan, estatura suficiente como para sobresalir por encima de la mayora de los seres inteligentes, circuitos de cristal, cuatro extremidades rematadas en garras... Grievous recordaba su vida en sueos. No exactamente en sueos. Porque los sueos acuden a ti cuando duermes, y el general Grievous no dorma. Slo disfrutaba de breves periodos de reposo en una cmara construida especialmente para l por los creadores de su cuerpo. All, dentro de aquella cmara, poda evocar a veces lo que senta estando vivo. Y all, dentro de aquella cmara, no permita que lo molestasen... A no ser que se dieran circunstancias adversas excepcionales. La cmara estaba equipada con pantallas enlazadas con los sistemas que controlaban el estado del Mano Invisible. Pero Grievous era consciente de los problemas incluso antes de que las pantallas se los mostrasen. Cuando sali de la cmara y se dirigi corriendo hacia el puente del crucero, un droide se uni a l vomitando una avalancha de datos. La flota separatista haba sido atacada apenas surgi del hiperespacio, cerca de Belderone..., pero no por las fuerzas defensivas planetarias del propio Belderone, sino por una flota de la Repblica. Escuadrillas de cazas estelares convergen hacia nuestra flota inform el droide. Cruceros de combate, destructores y acorazados han adoptado una formacin de pantalla sobre el hemisferio nocturno de Belderone. Las sirenas atronaban en los pasillos, y los droides artilleros y los neimoidianos corran apresurados hacia sus estaciones de combate. Ordenad a nuestras naves que levanten los escudos y formen detrs de nosotros. Que la vanguardia se retire y forme un escudo para proteger las naves nodriza. Afirmativo, general. Haced girar nuestra nave para que ofrezca el mnimo perfil y reorientad los escudos deflectores. Desplegad todas las escuadrillas de tricazas droide y preparad todas las bateras para que disparen a discrecin. Grievous se sujet a un mamparo, cuando el crucero se vio sacudido por una explosin. Fuego graneado de los destructores de la Repblica inform un droide. No hemos sufrido daos. Los escudos funcionan al noventa por ciento. Grievous aceler el paso. En el puente, un holograma de la batalla en tiempo real titilaba sobre la consola tctica. Grievous slo tard un segundo en estudiar el despliegue de las naves republicanas y sus escuadrones de cazas. Aunque haban reunido ms de sesenta naves, la armada enemiga no bastaba para abrumar con su nmero a la flota separatista, pero s tena suficiente potencia de fuego combinada para defender Belderone. En el hemisferio opuesto del planeta de color pardo, una caravana de transportes se diriga hacia la ms pequea de las dos lunas deshabitadas de Belderone. Cazas y corbetas lo escoltaban. Estn evacuando el planeta, general coment uno de los droides. Grievous se sorprendi. Una evacuacin organizada slo poda significar una cosa: no saba cmo, pero la Repblica haba descubierto que su objetivo era Belderone! Cmo era posible, si slo se haba informado a los lderes separatistas? Se acerc a las pantallas para observar el espectculo estroboscpico de la batalla. Ya descubrira ms tarde lo que haba ocurrido. Ahora, la preocupacin ms urgente era sobrevivir.

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El caza estelar de Anakin, con sus alas achaparradas y su bulbosa cabina de pilotaje, era ms parecido al Delta-7 Aethersprite con el que haba volado desde el principio de la guerra, que a los Ala-V de las nuevas generaciones y a los CAR-170 tripulados por pilotos clones. Pero la forma del Delta-7 era triangular, mientras que el caza amarillo y plata pareca un arco achatado, compuesto por dos fuselajes distintos, cada uno de ellos equipado con un lanzamisiles. Los caones lser estaban encajados en muescas de las alas. Como en el Delta-7, el puesto reservado al astromecnico se encontraba a un lado de la joroba que formaba la cabina del piloto. Adems, Anakin haba hecho sus propias modificaciones. La nave era veterana de batallas como la de Xagobah, y daba la impresin de que llevaba ms de diez aos en activo, pero era ms manejable que el Torpil modificado con el que haba volado en Praesitlyn. Y, adems, era ms rpida. Tras despegar del Integridad. Anakin aument la velocidad intentando alcanzar los CAR y los Ala-V, los primeros en desplegarse desde el enorme hangar central del crucero de combate. Una pantalla del tablero de instrumentos le indic que el motor de iones del caza funcionaba a nivel ptimo. R2 dijo a travs del enlace de comunicaciones, analiza el impulsor de estribor. La consola del caza estelar tradujo la contestacin del droide a caracteres en Bsico. Eso pensaba. Bien, adelante, realiza los ajustes necesarios. No queremos ser los ltimos en llegar, verdad? El lastimero lloriqueo de R2 no necesit ninguna traduccin. El grfico de las lecturas puls y subi, y el caza aceler. Eso es, compaero. Ahora s que nos movemos! Recostndose en el asiento, el Jedi flexion sus enguantadas manos y resopl profundamente. Basta ya de tanto espionaje, se dijo a s mismo. No estaba ms cerca de Coruscant que antes, pero al menos haba vuelto al lugar que le corresponda, a los mandos de un caza estelar, dispuesto a demostrarle al enemigo un par de cosas sobre cmo se debe combatir en el espacio. Ante l tena cientos de naves enemigas, divididas en formaciones en punta y protegiendo las naves nodriza. Algunas de ellas eran cazas buitre, con trece aos a cuestas y alas dobles que les daban el aspecto de semillas; otras eran los compactos tri-cazas droide; y no faltaban los cazas Nantex geonosianos, con capacidad espacial y doble mono picudo. En aquel momento, los CAR-170 estaban entablando su duelo particular mano a mano contra los cazas droide, y los brillantes rayos de energa de unos y otros convertan el espacio en una telaraa de devastacin. Desde Praesitlyn no se vea inmerso en un escenario tan rico en blancos enemigos. Slo debes elegir el blanco que prefieras, pens, permitindose una sonrisa. Movi la mano derecha para activar los escneres de larga distancia. La pantalla mostr el despliegue de las principales naves separatistas: Naves de Control de Droides clase Lucrehulk, de la Federacin de Comercio; transportes clase Hardcell, de la TecnoUnin, con sus impulsores distribuidos por columnas y sus fuselajes en forma de huevo; Cruceros Diamante, del Gremio de Comercio; Fantails, de la Alianza Corporativa; y fragatas, caoneras y naves de comunicaciones. con sus enormes trasmisores circulares... Todo un desfile separatista. Cambiando su enlace de comunicaciones a la red de combate, Anakin llam a su compaero de escuadrilla. Propongo que dejemos las menudencias para los dems y vayamos directamente a por los que de verdad importan. Acostumbrado al escaso formulismo militar de Anakin, Obi-Wan contest de igual manera. Anakin, hay aproximadamente quinientos cazas droide entre Grievous y nosotros. Y lo ms importante, los escudos de las naves nodriza son demasiado potentes para nuestro armamento. Slo sigue mi estela, Maestro. Obi-Wan suspir por el micrfono de la red. Lo intentar. Maestro. Anakin examin la pantalla, intentando memorizar las trayectorias de aproximacin de los cazas enemigos ms cercanos. Entonces volvi al canal de R2-D2. Velocidad de combate, R2! El caza estelar se lanz de nuevo hacia delante, y los indicadores de la consola alcanzaron la marca roja de peligro. A punto de entrar en la refriega, cuando sinti que las naves droides convergan hacia l, empuj los mandos a fondo y maniobr con todas sus armas vomitando fuego. Los droides refulgieron y ardieron a su alrededor.

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Atraves las nubes de fuego, soltando el gatillo de los caones lser, y realiz una segunda pasada a travs de las lneas enemigas, destruyendo otra docena ms de cazas en un abrir y cerrar de ojos. Ahora tena encima los tri-cazas, ansiosos por vengarse. Un diluvio de rayos escarlata chamuscaron la capota de la cabina, y un caza apareci a estribor. Un instante despus, una segunda descarga llova desde una posicin por encima de su cabeza. R2-D2 lanz una serie de urgentes trinos y silbidos mientras los escudos del caza estelar se ponan a prueba. Relmpagos azules crepitaron sobre la consola, y cazas droide aparecieron a babor y estribor. Ms lseres impactaron en el fuselaje, aplastando a Anakin contra su arns de seguridad. Justo lo que necesitaba mascull en voz baja. Desvindose a estribor, alcanz a la nave ms cercana con una rfaga lateral. El segundo caza se apart tan rpidamente como pudo para esquivar la nube de fragmentos que se interponan en su rumbo. Anakin aprovech la maniobra para situarse en su cola y activar los lseres. El droide revolote huera de control, convertido en una bola de fuego y cruzndose en el rumbo de un tri-caza. Ambos explotaron al unsono. Anakin desvi la vista hacia la pantalla para asegurarse de que Obi-Wan todava segua con l. Ests bien? Un poco chamuscado, pero resisto. Qudate conmigo. Acaso tengo otra opcin? Siempre, Maestro. En el corazn de la batalla, los CAR-170, los Ala-V y los cazas droide formaban un inmenso trbol, persiguindose unos a otros, chocando entre s y apartndose de la refriega con los motores escupiendo humo o las alas destrozadas. La puntera mecnica de los droides era mejor, pero tardaban ms en recuperarse y era fcil confundirlos mediante maniobras realizadas al azar. A veces resultaba muy fcil derribarlos, pero haba tantos... Anakin vio que el lder enemigo se apartaba de la confusin de naves y empezaba a acribillarlo con sus lseres. Adoptando la misma tctica, Obi-Wan retrocedi, hizo saltar su caza hasta situarse en una posicin ventajosa y abri fuego. Buen tiro! grit Anakin cuando el jefe enemigo desapareci de la pantalla. Buena maniobra! Haciendo seas a Obi-Wan para que lo siguiera, Anakin ascendi hasta la tangente de la contienda principal y se lanz hacia la ms cercana de las naves separatistas de morro puntiagudo. Lanz dos misiles para atraer la atencin de sus artilleros y se situ a babor, sin dejar de castigarla con los lseres. Acrcate al casco! Intenta dar al generador del escudo! Si me acerco ms terminar dentro de esa cosa! Esa es la idea! Obi-Wan dispar todos sus caones a la vez. Ahora se encontraban en pleno corazn de la batalla, all donde el fuego de los cruceros de la Repblica rivalizaba con los rayos de partculas y los escudos de sus blancos. Las luces pulsaban cegadoras en el exterior de las tintadas capotas. La nave contra la que Anakin haba lanzado los misiles se hallaba sometida a un bombardeo feroz. Estaba seguro de que un torpedo bien colocado quebrara su resistencia, as que maniobr para lanzarlo. El torpedo surgi de entre los fuselajes gemelos del caza estelar y se abri camino hacia su objetivo. El escudo de la nave fall por un instante, y en ese momento los enormes turbolseres cumplieron su misin. Alcanzada en el costado, la nave estall como una fruta demasiado madura, expulsando largos churros incandescentes, lanzando luz y entraas al espacio. Anakin se alej de la explosin antes de volver a conectar las comunicaciones. Tenemos a Grievous a tiro! grit a Obi-Wan. El crucero del general, con su proa afilada y sus largas aletas, pareca un rascacielos de la poca clsica de Coruscant puesto de lado. No me parece el momento ms adecuado para intentar derribarlo, Anakin. Le has echado un vistazo a esas defensas? Cundo aprenders a confiar en m? Confo en ti, pero mi nave no puede mantener tu ritmo! Bien. Entonces, esprame. Vuelvo en seguida. Anakin forz su caza estelar hasta el lmite, descargando plasma y misiles que explotaron inofensivos contra el escudo deflector de la enorme nave. Se apart de las ondas explosivas para volver a atacar con todos los lseres, dirigindose hacia su larga torre cnica de doscientos metros de altura. Las bateras de corto alcance del crucero cobraron vida repentinamente, vomitando enormes gotas de plasma contra el molesto insecto que no dejaba de asediarlo. Sin dejar de disparar, Anakin hizo girar su

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caza estelar a babor, hasta quedar panza arriba, e intent alcanzar de nuevo el invulnerable puente con sus lseres. Y. de nuevo, las bateras de la colosal nave intentaron borrarlo del espacio sin conseguirlo. Anakin se imagin a Grievous contemplndolo tras las portillas de transpariacero. Esto es una muestra de lo que te espera cuando nos encontremos personalmente gru a la nada. Los ojos reptilescos de Grievous siguieron las audaces maniobras del caza estelar amarillo y plata que intentaba destrozar el puente. Disparaba con precisin, anticipndose a la respuesta de las bateras delanteras y arriesgndose con unas maniobras que ningn clon se atrevera a realizar... El piloto slo poda ser un Jedi. Pero un Jedi sin miedo de recurrir a su rabia. Grievous poda deducirlo por la determinacin del piloto, por su abandono. Poda sentirlo, incluso a travs de los escudos y el transpariacero del Mano Invisible. Oh, cmo le gustara tener en su cinturn el sable lser de ese piloto! Anakin Skywalker. Seguro que era l. Y el otro caza estelar, el que protega la popa de Anakin, estaba pilotado por ObiWan Kenobi. Espinas clavadas en el costado de los separatistas. En otras partes del amplio frente de combate, las fuerzas de la Repblica demostraban un entusiasmo similar atomizando los cazas droide y castigando las naves grandes con los caones de largo alcance. Grievous estaba seguro de que si presionaba lo suficiente podra invertir el curso de la batalla, pero sas no eran sus rdenes. Sus Maestros Sith le haban ordenado proteger las vidas de los miembros del Consejo..., aunque la verdad era que la Confederacin slo necesitaba a Lord Sidious y a Tyranus. Dio media vuelta para estudiar la simulacin que se proyectaba sobre la consola tctica. Entonces volvi la vista hacia las pantallas, recordando a los pilotos de los CAR-170 que haban perseguido al trasbordador de Gunray apenas unos das atrs. Llam la atencin de uno de los droides. Alerta a nuestras naves de mando. Que se preparen para recibir nuevas rdenes. S, general respondi el droide con voz montona. Retirad la nave. Preparaos para disparar todos los caones en cuanto d la orden. La muerte no existe, slo existe la Fuerza. Obi-Wan se pregunt si alguna vez haba visto una demostracin ms palpable del axioma Jedi que el ataque de Anakin contra la nave de Grievous, confiando en la Fuerza y desafiando a la muerte. Su caza estelar apenas era una manchita contra la mole del gigantesco crucero, mientras dejaba a Obi-Wan la labor de encargarse de los vengativos cazas droide que l ignoraba o despreciaba deliberadamente. Esto me va a matar mascull Obi-Wan. Pero era indiferente a su propio destino. Slo poda preguntarse: "Y si mataban a Anakin?" Acaso poda morir? Si era el Elegido, estaba destinado a honrar su ttulo, a cumplir la profeca? Era inmune a cualquier dao fsico o, como alguien nacido para restaurar el equilibrio de la Fuerza, necesitaba defensores que lo guiaran hasta su destino? Era el deber de Obi-Wan mejor an, el deber de cualquier Jedi hacer todo lo necesario para que l sobreviviera, costase lo que costase? Era eso lo que Qui-Gon intuy tantos aos atrs, en Tatooine, y lo que le impuls a atacar tan decididamente al Sith que pareci surgir de la nada? Aunque el escudo del crucero repela los lseres de Anakin como hara con los aguijones de un insecto, el joven no dejaba de perseverar. Ni siquiera los repetidos intentos de Obi-Wan por penetrar aquella telaraa haban tenido efecto. Pero, ahora, la enorme nave empezaba a elevarse y a reorientarse. Por un segundo, Obi-Wan pens que Grievous estaba dispuesto a disparar todas sus bateras delanteras contra Anakin, pero el crucero sigui elevndose hasta quedar muy por encima del plano de la eclptica, con la proa ligeramente angulada hacia el planeta. Entonces dispar. No contra la flota de la Repblica, ni contra el propio Belderone, sino contra la caravana de evacuacin y las naves que lo escoltaban. Obi-Wan sinti una gran perturbacin en la Fuerza, mientras nave tras nave era desintegrada o estallaba en llamas. Miles de voces aullaron, y las redes de comunicaciones de combate y de mando se llenaron con gritos de horror y desesperacin. Obi-Wan esper la siguiente andanada, pero nunca lleg. Los tri-cazas y los droides buitre regresaron velozmente a las naves de las que haban partido, al tiempo que la flota separatista daba media vuelta. Grievous saba que aquel acto de barbarie cogera a los republicanos por sorpresa, pero su nico pensamiento era saltar al hiperespacio y escapar. Obviamente, el

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general haba decidido que Belderone no vala la pena el riesgo que estaban corriendo. No, habiendo tantos mundos indefensos en el Borde Exterior, listos para ser invadidos. Anakin, los evacuados necesitan nuestra ayuda! dijo Obi-Wan. Estoy en camino, Maestro. Obi-Wan vio cmo el caza de Anakin abandonaba la intil persecucin del crucero. Tras l, las naves separatistas desaparecan al saltar a velocidad luz. Las naves de la flota principal se encuentran a salvo inform un droide a Grievous en cuanto el crucero entr en el hiperespacio. Llegada programada al punto de reunin alternativo: diez horas estndar. Las prdidas en Belderone? pregunt Grievous. Aceptables. Ms all de las pantallas delanteras slo se vean vrtices humeantes de luz. Grievous ara con sus ganas el mamparo ms cercano. Ordena a mis guardias de lite que se renan conmigo en el hangar del trasbordador hiperespacial de emergencia dijo a ninguno de los droides en particular. Cuando todas las naves estn en el punto de reunin, advenid al virrey Gunray que espere mi visita.

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Por Dooku el general Grievous bien entrenado fue reconoci Yoda. Mace Windu y l se encontraban en las habitaciones que ste tena en el Templo Jedi, cada uno sobre una tarima de meditacin. Vindose atrapado, al ms dbil atac. A escoger entre salvar vidas o continuar la batalla nos obligaron. Yoda record su duelo con Dooku en el hangar de Geonosis. El Conde estaba denotado. sin ms alternativa para poder huir que distraer su atencin... Representantes de Belderone han expresado su gratitud al Senado dijo Mace. Pese a las prdidas. Yoda agit la cabeza con tristeza. Ms de diez mil muertos. Y veintisiete Jedi. Mace tens los msculos de la mandbula. En esta guerra han muerto miles de millones. Belderone se ha salvado, y, lo ms importante, hemos sido capaces de hacer huir a Grievous. Hacia dnde salt descubrir debemos. Si es necesario, lo perseguiremos hasta los confines del espacio conocido. Yoda call un momento, antes de proseguir: Hablar con el Canciller Supremo debemos. Sin disculpamos aadi Mace bruscamente. Nuestra deferencia hacia l tiene que acabar. Con el fin de la guerra acabar Yoda lade ligeramente la cabeza para mirar a Mace. Una advertencia terrible Belderone es: "Cada vez mayor el poder del Lado Oscuro es." Sidious descubierto debe de ser. Mace asinti seriamente con la cabeza. Descubierto y eliminado.

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El general Grievous acaba de salir del hangar comunic por circuito interno un teniente de la Federacin de Comercio a Gunray, instalado en sus lujosos camarotes del centro de la torre de mando de la nave. Qu hangar? pregunt Gunray al audio del enlace de comunicaciones. El de abajo o el de la torre?

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El trasbordador del general ha pedido atracar en el anillo de la torre, virrey. Gunray dio media vuelta y se coloc frente a Rune Haako. Eso significa que estar aqu en cualquier momento! Mir la enorme pantalla redonda que mostraba en tiempo real la antecmara que preceda a sus aposentos. Los guardias neimoidianos apostados en ella tambin haban sido avisados de la llegada de Grievous. Armados con rifles lser ms altos que ellos mismos, los cuatro eran voluminosos y llevaban armaduras mnimas y cascos en forma de cubo que slo dejaban ver sus ojos rojos y sus rostros verdes. Tiene que ser por la metano-silla dijo Gunray, paseando nerviosamente por delante de la pantalla. Qu le dijiste? se interes Haako. Gunray se detuvo en seco. Inmediatamente despus de que Shu Mai nos informase de la cita en Belderone, contact con Grievous y le hice saber lo furioso que me senta por no haber sido informado personalmente. Lo acus de apartarme intencionadamente de la cadena de mando. Haako se horroriz. Le dijiste eso? Gunray asinti con la cabeza. Insisti en que haba intentado comunicarse conmigo a travs del transmisor de hiperonda de la mecano-silla, pero le respond que no haba recibido ninguna transmisin. Ya est aqu! avis Haako, apuntando con un dedo tembloroso hacia la pantalla. Gunray vio que Grievous llegaba acompaado por cuatro de sus MagnoGuardias de lite, temibles droides bpedos de combate construidos segn unas especificaciones muy concretas y exigentes. Eran tan altos como el general e iban armados con picas de combate provistas de generadores electromagnticos de pulso. Sus capas caan diagonalmente sobre sus cuerpos de anchos hombros, tapando la parte inferior de sus caras y envolviendo la parte superior de sus cabezas. Al beneficiarse de la misma programacin que Grievous, as como de la misma instruccin que el general recibiera de Dooku, los guardias de lite eran especialistas en las artes Jedi y podan rivalizar con la mayora de los Maestros. Los cuatro neimoidianos se mantuvieron firmes en sus puestos, cruzando los rifles ante sus pechos en un gesto de advertencia. Los guardias de Grievous ni siquiera frenaron el paso. Imitando a los neimoidianos, alzaron sus electropicas y las hicieron girar hacia delante con tal velocidad y precisin que los centinelas de Gunray fueron literalmente barridos, como si fueran nios. Grievous mir a la lente de la holocmara montada sobre la compuerta. Djenos entrar, virrey. O debo ordenar a mis guardias que destrocen todo lo que se interponga entre usted y yo? Haako dio media vuelta sobre sus talones y se apresur hacia la escotilla trasera de la suite. Adnde vas? pregunt Gunray. Huir slo nos hara parecer culpables! Somos culpables! reconoci Haako por encima del hombro. Pero l no lo sabe. Virrey! tron Grievous. Lo sabr exclam Haako antes de desaparecer por la compuerta. Gunray se detuvo un momento retorcindose las manos. Despus, tras arreglarse la tnica y la mitra y echar los hombros hacia atrs, apret el botn de apertura de la puerta con su dedo regordete. El general entr en la suite seguido por los cuatro MagnoGuardias, que se desplegaron a ambos lados cubriendo todos los rincones del camarote. Qu significa esta intrusin? protest Gunray desde el centro de la sala principal. Tus amos no tolerarn que me trates as! Grievous lo mir, frunciendo el ceo. Lo harn... en cuanto descubran lo que usted ha hecho. De qu ests hablando..., abominacin? Cuando Lord Sidious sepa que nos prometiste un mundo que no pudiste entregamos... Uno de los MagnoGuardias dio un paso adelante y coloc la punta de su electropica a un milmetro de la cara de Gunray. Eres el ttere metlico de Lord Sidious balbuce Gunray con voz temblorosa. De no ser por la Federacin de Comercio, no tendras ningn ejrcito que mandar. Grievous alz la garra derecha y seal con ella a Gunray. La mecano-silla. Quiero verla. Gunray trag saliva. En un momento de enfado la destroc y la tir al vaco. Est mintiendo. No hubo ningn problema con la transmisin que le envi. La silla entreg mi mensaje.

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Qu ests insinuando? Que ya no tiene la silla. Que, no s cmo, ha cado en manos del enemigo. Y que, gracias a eso, la Repblica descubri mi plan para atacar Belderone. Ests loco. Grievous sujet a Gunray por el cuello y lo levant un metro del suelo. Antes de marcharme me habr dicho todo lo que quiero saber.

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Pobre Gunray, pens Dooku. Qu criatura ms pattica... Pero se mereca todo lo que le haba hecho Grievous por haber abandonado la mecano-silla en Cato Neimoidia. Recluido en su castillo de Kaon, Dooku haba hablado con el general y meditado sobre la mejor forma de afrontar la situacin. Aunque el incidente de Belderone no era una prueba concluyente de que la Repblica hubiera logrado descifrar el cdigo separatista e interceptado la transmisin de Grievous, la prudencia aconsejaba actuar como si se fuera el caso. Por tanto, Dooku orden al general que, de momento, se abstuviera de utilizar ese cdigo. Pero la cuestin del transmisor de hiperonda era motivo de una preocupacin mayor. El hecho que la Repblica ayudase a Belderone, revelando as el xito de su espionaje, implicaba que la mecano-silla poda terminar descubriendo todos sus misterios, proporcionando hasta pistas de secretos que asombraran incluso a Grievous. El general no estaba acostumbrado a perder batallas. Haba sufrido muy pocas derrotas, incluso cuando era un general al mando de las tropas de su misma especie. Haba sido eso lo que atrajo la atencin de Sidious. Cuando el Seor Sith expres al Conde su inters por Grievous, Dooku comunic ese inters a San Hill, presidente del Clan Bancario Intergalctico. Pobre Grievous, pens Dooku. Qu criatura ms pattica... Grievous haba sobrevivido a numerosos atentados contra su vida, tanto durante la Guerra Huk, como despus de ella, cuando ya trabajaba para el CBI, as que se descart otro accidente. Fue el propio Hill quien propuso la idea de un accidente de trasbordador, aunque eso presentase algunos riesgos. Y si Grievous mora en el accidente? Entonces los separatistas tendran que buscarse un nuevo comandante en alguna otra parte, dijo Dooku a Hill. Pero Grievous sobrevivi... y bastante bien. De hecho, la mayora de las heridas graves que acabaron poniendo en peligro su vida se le haban infligido despus de ser rescatado de los llameantes restos del trasbordador. Y de forma muy calculada. Cuando por fin accedi a ser reconstruido, tuvieron que prometerle que no modificaran su mente. Pero los geonosianos tenan formas de alterar la mente sin que el paciente fuese consciente de ello. Grievous estaba convencido de que siempre haba sido el conquistador de sangre fra que era ahora, pero la verdad era que gran parte de su crueldad y de su capacidad eran consecuencia de su reconstruccin. Sidious y Dooku no pudieron quedar ms satisfechos con el resultado. Sobre todo Dooku, dado que no tena el menor inters en dirigir un ejrcito de droides y ya estaba bastante ocupado intentando controlar a gente como Nute Gunray, Shu Mai y los representantes de las razas-colmena que acabaran formando el Consejo Separatista. Adems, el entrenamiento de Grievous fue delicioso. No necesitaba manipularlo para que diera rienda suelta a su furia o a su rabia, como Dooku tuvo que hacer durante el entrenamiento de sus supuestos discpulos Jedi Oscuros. Los geonosianos haban operado a Grievous para que slo fuera furia y rabia. Y en cuanto a sus habilidades blicas, pocos Jedi seran capaces de derrotarlo... Si es que alguno poda hacerlo. Durante las largas sesiones de combate, hubo momentos en que el mismo Dooku tuvo que emplearse a fondo para superar al ciborg. Pero Dooku se haba guardado algunos secretos. Por si acaso. La clase de manipulacin sufrida por Grievous durante su transformacin se encontraba en el mismo corazn de lo que significaba ser un Sith... Si es que las palabras "corazn" y "Sith" podan combinarse en la misma frase. La esencia del Lado Oscuro implicaba utilizar todos los medios posibles para conseguir el fin deseado... Lo que, en el caso de Lord Sidious, implicaba a toda una galaxia dominada por una sola mente, la ms capaz, la ms inteligente.

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La guerra actual era resultado de mil aos de cuidadosa planificacin Sith, de generaciones transmitiendo de mentor a aprendiz todo el legado del conocimiento sobre el Lado Oscuro. Desde Darth Bane en adelante, y pocas veces ms de dos por generacin. Amo y aprendiz se consagraban a dominar y encauzar la fuerza que flua del Lado Oscuro, aprovechando cualquier oportunidad para conseguir que la oscuridad prosperase. Estimulando la guerra, el asesinato, la corrupcin, la injusticia y la avaricia, cuando y dondequiera que fuera posible. Una tarea anloga a introducir una maldad oculta en el cuerpo poltico de la Repblica y dirigir su contaminacin de un rgano a otro, hasta que la masa critica alcanzara un tamao tal que empezase a destrozar sus sistemas vitales... A causa de sus propias luchas internas, los Sith aprendieron que cuando el poder se converta en la nica razn de ser, los sistemas polticos terminaban autodestruyndose. Cuanto mayor fuera la amenaza contra ese poder, con ms dureza reaccionaran los amenazados. As haba ocurrido con la Orden Jedi. Durante los doscientos aos anteriores a la llegada de Darth Sidious, el poder del Lado Oscuro haba ido ganando fuerza, pero los Jedi apenas hicieron nada por evitarlo. Los Sith estuvieron encantados de que los Jedi tambin se volvieran poderosos: al fin y al cabo, el sentimiento de su propia importancia los cegara ante lo que ocurra. As pues, dejemos que los pongan en un pedestal. Dejemos que crezcan y se vuelvan blandos. Dejemos que se olviden de que el bien y el mal coexisten inevitablemente. Dejemos que no vean ms all de su precioso Templo. Mientras contemplasen ese rbol, no podran ver el proverbial bosque. Y. lo que es ms importante, dejemos que se confen con el poder que han acumulado, as sern mucho ms fciles de derrotar. No la totalidad de los Jedi era ciega ante todos esos hechos, por supuesto. Muchos eran conscientes de los cambios, del lento declinar hacia la oscuridad. Y el que ms, quizs, el anciano Yoda. Pero los Maestros que constituan el Consejo Jedi crean que esa tendencia era inevitable. En lugar de extirpar el mal desde su raz, se contentaban haciendo todo lo posible por contenerlo. Esperaban el nacimiento del Elegido, creyendo, equivocadamente, que slo l, o ella, podra restaurar el equilibrio. Era el peligro de creer en las profecas. Dooku naci en esos tiempos, y, gracias a su fuerte conexin con la Fuerza, fue admitido en una Orden que haba crecido sintindose satisfecha de s misma, arrogante a causa del poder que ejercan en nombre de la Repblica, ciega ante las injusticias que la Repblica tena poco inters en eliminar, debido a los provechosos tratos que beneficiaban a todos los que manejaban las riendas del poder. Aunque los midiclorianos determinasen, hasta cierto punto, la habilidad de un Jedi para utilizar la Fuerza, segua habiendo otras caractersticas que tambin jugaban su papel..., pese a los esfuerzos del Templo por erradicarlas. Al provenir de la nobleza y ser muy rico, Dooku ansiaba conseguir prestigio. Ya de joven se obsesion por aprender todo lo posible sobre los Sith y el Lado Oscuro de la Fuerza. Estudi con detalle el linaje Jedi y se convirti en el mejor espadachn e instructor del Templo. Pero la semilla de su posterior transformacin estuvo en l desde el principio. Sin que los Jedi se dieran cuenta siquiera, Dooku fue tan perjudicial para la Orden como acabara sindolo un nio que creci como esclavo en Tatooine. El descontento de Dooku haba crecido, exacerbndose por la frustracin que le provocaba la actuacin del Senado de la Repblica, la del ineficaz Canciller Supremo Valorum y la miopa de los miembros del Consejo Jedi. El bloqueo de la Federacin de Comercio a Naboo, los rumores de que haban encontrado al Elegido en un mundo desrtico, la muerte de Qui-Gon Jinn a manos de un Sith... Cmo era posible que los miembros del Consejo no vieran lo que estaba ocurriendo? Cmo podan seguir negando que el Lado Oscuro era cada vez ms influyente? Dooku se lo deca a todo aquel que quisiera escucharlo. Exhiba su descontento como un estandarte. Aunque Yoda y l nunca disfrutaron de una buena relacin estudiante-maestro, hablaron abiertamente de todos aquellos augurios. Pero Yoda era la prueba viviente del conservadurismo que conlleva una larga vida. El verdadero confidente de Dooku fue el Maestro Sifo-Dyas quien, aunque demasiado dbil para actuar, tambin se preocupaba por lo que estaba sucediendo. La Batalla de Naboo haba revelado que los Sith ya no se ocultaban, y que un Seor Sith mova los hilos desde alguna parte. El Seor Sith. Nacido con el poder suficiente para dar el paso adelante definitivo. Dooku pens en buscarlo, quizs incluso en matarlo. Pero, aunque su fe en la profeca era escasa, bastaba para hacerle dudar de que la muerte de un Sith detuviera el avance del Lado Oscuro. Seguro que llegara otro, y otro ms. Al final no necesit buscar a Sidious, fue Sidious quien contact con l. Al principio, el atrevimiento del Seor Oscuro lo sorprendi; pero Dooku no tard en sentirse fascinado por el Sith. En lugar de batirse a muerte con sables lser, se limitaron a discutir mucho, y, poco a poco, fue comprendiendo que sus

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diferentes visiones sobre cmo se poda rescatar a la galaxia de la depravacin en la que haba cado no eran tan distintas. Pero comprender a un Sith no te convierte en uno. El poder del Lado Oscuro, al igual que las artes Jedi, deba aprenderse. Y as empez un largo aprendizaje. Los Jedi advenan que la furia era el camino ms rpido hacia el Lado Oscuro, pero la furia slo era una emocin. Para conocer de verdad el lado Oscuro hay que trascender toda moralidad, dejar a un lado el amor y la compasin y hacer todo lo necesario para convertir en realidad la visin de un mundo bajo control..., aunque eso cueste algunas vidas. Dooku era un buen estudiante, y Sidious lo tutel de cerca. No quiso que le ocurriera lo mismo que le sucedi con otros sustitutos potenciales que admiti como aprendices: el salvaje Darth Maul, que slo haba sido un lacayo, Asajj Ventress o el general Grievous. Sidious haba descubierto en Dooku a un verdadero cmplice, un igual ya entrenado en las artes Jedi, un duelista maestro y un visionario poltico. Slo le quedaba calibrar la profundidad del compromiso de Dooku. "Uno de tus antiguos confidentes en el Templo Jedi ha percibido el inminente cambio", le dijo Sidious. "Ha contactado con un grupo de clonadores y les ha encargado la creacin de un ejrcito para la Repblica. No es necesario anular ese encargo, ya que algn da podramos utilizar ese ejrcito en nuestro provecho. Pero el Maestro Sifo-Dyas no puede seguir viviendo porque los Jedi no pueden conocer la existencia de ese ejrcito hasta que estemos preparados." El asesinato de Sifo-Dyas haba significado el abrazo definitivo de Dooku al Lado Oscuro, y Sidious le haba recompensado con el ttulo de Darth Tyranus. Su ltima misin, antes de abandonar para siempre la Orden Jedi, fue borrar de los archivos Jedi toda mencin a Kamino. Fue entonces, siendo ya Tyranus, cuando se encontr con Jango Fett en Bogg 4 y orden al mandaloriano que se presentase en Kamino. Luego se ocup de que los pagos para los donadores se efectuaran a travs de tortuosos caminos... Pasaron diez aos. La Repblica logr recuperarse ligeramente gracias al mandato de un nuevo Canciller Supremo, pero tambin se hizo ms corrupta y asediada con ms problemas que antes. Sidious y Tyranus contribuyeron todo lo que pudieron a esa situacin. Sidious tena la habilidad de prever el futuro, pero siempre haba que contar con lo inesperado. Sin embargo, gracias al poder del Lado Oscuro, su visin gan en flexibilidad. Tras seguir el rastro de Fett hasta Kamino, Obi-Wan Kenobi lleg a Geonosis. De pronto, Dooku se encontraba ante el padawan de Qui-Gon Jinn. Cuando inform a Sidious de la presencia de Obi-Wan, el Seor Oscuro le dijo: "No intervengas, Darth Tyranus, deja que los acontecimientos sigan su curso. Nuestros planes se desarrollan exactamente segn lo previsto. La Fuerza nos acompaa." Ahora se enfrentaba a un nuevo problema: a consecuencia del error de Nute Gunray en Cato Neimoidia, la Repblica y los Jedi haban encontrado una posible forma de rastrear el paradero de Sidious y exponerlo a la luz pblica. El transmisor de la mecano-silla, y otros similares, haban sido fabricados para Sidious por multitud de seres, algunos de los cuales seguan vivos. Y si los agentes de la Repblica o los Jedi. daba igual eran lo bastante inteligentes y persistentes, podan descubrir ms cosas sobre Sidious de las que a l le gustara que se descubrieran... Tengo que informarle, pens Dooku. O no? Por un instante dud, imaginndose el poder que su silencio hara recaer en sus manos. Despus se dirigi directamente al transmisor de hiperonda que Sidious le haba entregado y empez a transmitir.

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Mace Windu no poda recordar ninguna visita a las habitaciones del Canciller Supremo, en el Edificio Administrativo del Senado, en la que su atencin no se hubiera visto atrada por la curiosa y en cierto modo inquietante coleccin de estatuas cuasi-religiosas de Palpatine. En una ocasin, al darse cuenta del inters de Mace, Palpatine le dio largas y entusiastas explicaciones de cundo y cmo haba conseguido algunas de las piezas. Fue tras muchos aos y mucho dinero; algunas en una subasta celebrada en Colmen, otras de un marchante corelliano de antigedades o de un templo

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antiguo recin descubierto en una luna del gigante gaseoso de Yavin, otra como regalo del Consejo de Naboo, otra como regalo de los gungan... En aquel momento, Mace contemplaba una pequea estatua de bronce que Palpatine haba identificado una vez como Wapoe, el mtico semidis del engao. Me alegra que haya llamado, Maestro Jedi deca el Canciller Supremo a Yoda desde el lado opuesto de su mesa de escritorio. Estaba a punto de llamarlo yo a usted por un asunto de poca importancia. Entonces de su asunto primero hablemos dijo Yoda. Se removi en su asiento, una silla acolchada que le haca parecer an ms pequeo de lo que era. Mace se sentaba a su izquierda, con sus largas piernas flexionadas y los codos apoyados en las rodillas. Palpatine se toc el labio inferior con sus afilados dedos, aspir profundamente y se ech hacia atrs en su trono. Es curioso, Maestro Yoda, pero sospecho que el asunto que tengo en mente es el mismo que ha trado al Maestro Windu y a usted hasta aqu. Y me refiero a Belderone. Yoda apret los labios. Una vez ms, su intuicin no ha fallado. Sobre Belderone mucho que decir tenemos. Palpatine sonri sin mostrar los dientes. Bien, entonces, supongamos que empiezo diciendo que me siento feliz por nuestra reciente victoria. Slo deseara que me hubieran informado de sus planes antes de llevarlos a cabo. No tenamos tiempo para comprobar los informes que nos envi Inteligencia dijo Mace sin vacilar. Pensamos que sera mejor trasladar unas cuantas naves de la Repblica, naves que no nos eran imprescindibles. Fue una operacin Jedi. Una operacin Jedi repiti Palpatine lentamente. Y, en resumidas cuentas, ustedes..., es decir, los Jedi, lograron derrotar a las fuerzas del general Grievous. Una derrota no fue aclar Yoda. Al hiperespacio Grievous huy. Protegiendo a los lderes separatistas estaba. Ya veo. Y ahora? Mace se inclin hacia delante. Esperaremos a que aparezca de nuevo y volveremos a luchar contra l. Podran informarme la prxima vez de los hallazgos descubiertos por nuestro Servicio de Inteligencia...? No tuvimos esta misma discusin cuando creamos que el Maestro Yoda haba sido asesinado en lthor? y antes de que Mace pudiera responder, continu: El problema son las apariencias, saben? Por muy de acuerdo que pueda estar, que lo estoy, con la necesidad de que las investigaciones de Inteligencia sean confidenciales, hay muchos miembros del Senado que no opinan lo mismo. Respecto a lo ocurrido en Belderone, el que haya significado una victoria para la Repblica me ha permitido aplacar los temores de ciertos senadores que opinan que los Jedi estn haciendo la guerra por su cuenta y que ya no podemos hacernos responsables de sus actos. Los ventanas de la nariz de Mace se dilataron. No podemos permitir que el Senado dicte el curso de la guerra. Yoda asinti. Algunas de las decisiones del Senado a los Jedi en la incertidumbre nos dejan dijo, mirando de soslayo a Palpatine. Un problema de apariencias es, efectivamente. No somos unos corruptos enfatiz Mace. Palpatine alz las manos, pidiendo tranquilidad. Por supuesto que no. Nada ms lejos de la verdad. Pero, como iba diciendo..., el Senado necesita, al menos, creer que est informado... Sobre todo ante los poderes extraordinarios que ha concedido a este despacho se incorpor un poco en su silla. No pasa un da en que no me acosen con sospechas, acusaciones o sugerencias de que albergo segundas intenciones. Y debo confesar que esas sospechas no se detienen aqu, en mi despacho, sino que tambin recaen sobre el papel que tienen los Jedi en la guerra. Maestros, bajo ninguna circunstancia debemos dar la impresin de que estamos confabulados. Confabulados debemos estar si la victoria queremos conseguir protest Yoda, frunciendo el ceo. Palpatine sonri, tolerante. Maestro Yoda, est lejos de mi intencin dar lecciones de poltica a alguien de su inmensa experiencia, pero la verdad es que ahora, con la guerra desterrada al Borde Exterior, debemos mostrarnos sensatos con las campaas que se emprendan y con los objetivos que se asignen a nuestras fuerzas. Todos y cada uno de nuestros actos deben realizarse con suma delicadeza si queremos obtener una paz duradera cuando concluya esta locura agit la cabeza. Las circunstancias nos han obligado a sacrificar muchos mundos fieles a la Repblica, y puede que haya otros que en su momento se unieron a los separatistas y que ahora deseen volver con nosotros... En fin, son cuestiones con las que no deseo abrumar a los Jedi, pero que pertenecen al mbito de este despacho. Comprendan que para m tambin son prioritarias.

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No hemos olvidado completamente las lecciones aprendidas en mil aos de servicio a la Repblica dijo Mace con firmeza. El Consejo Jedi es totalmente consciente de ese tipo de cosas. Palpatine hizo caso omiso del reproche. Excelente. Entonces, podemos pasar a otros asuntos. Mace y Yoda esperaron. Puedo preguntar cmo supieron los Jedi que Grievous planeaba atacar Belderone? Gracias a un transmisor de hiperonda que perteneci al virrey Gunray y que conseguimos en Cato Neimoidia explic Mace. Su dispositivo permiti que Inteligencia descifrase el cdigo separatista y que captsemos un mensaje enviado por el general Grievous al virrey Gunray, en el que se mencionaba Belderone. Por eso actuamos. Palpatine lo contemplaba fijamente, lleno de escepticismo. Tenemos la posibilidad de escuchar las transmisiones de los separatistas? Despus de Belderone improbable es admiti Yoda. Palpatine medit un instante, antes de fruncir el ceo. As que, para salvar Belderone, hemos descubierto nuestra capacidad de interceptar los mensajes separatistas... aspir profundamente y dej escapar el aire poco a poco. Si hubiera dependido de m reconozco que habra hecho lo mismo, pero tengo que aadir que me siento muy disgustado por haber sido marginado. Por qu no me lo dijeron? Debo deducir por este incidente que ya no confan en m? No casi grit Yoda, pero de este despacho muchos entran y salen. Tambin a nuestro propio Consejo Jedi al margen mantuvimos. La cara de Palpatine enrojeci de repente. Y todava se atreve a decir que confa en los que le rodean? Se imagina lo que diran algunos sabiendo que muchos integrantes de su Orden se han mantenido deliberadamente al margen de la guerra, y que otros incluso se han sumado al bando separatista? Una dcada hace que esos reproches omos, Canciller Supremo. Me temo que se engaa a s mismo si cree que el paso del tiempo resta validez a esos "reproches". Maestro Yoda. Esto se nos est escapando de las manos, pens Mace. Intent calmarse antes de hablar. Hay una razn ms importante para no haberle informado del transmisor. Ahora fue Palpatine el que esper. Contena un mensaje almacenado... Un mensaje de Darth Sidious para el virrey Gunray. La ancha frente de Palpatine se llen de arrugas. Sidious. Conozco ese nombre... El Maestro Sith de Dooku es. En Geonosis el Maestro Kenobi de su propia boca lo oy. Nos elude, pero pruebas de su existencia tenemos. Ahora recuerdo reconoci Palpatine. Le dijo a Obi-Wan que ese Sidious estaba infiltrado en el Senado. Eso lo hemos descartado, pero Dooku sobre Sidious no menta. Palpatine hizo girar su silla hasta quedar frente a la inmensa ventana curvada del cuarto y el vasto panorama de Coruscant. Otro Sith y, volvindose hacia Yoda, aadi: Perdone, pero... por qu les preocupa tanto eso? Cuidadosamente equilibrada esta guerra ha estado. Victorias republicanas, victorias separatistas... Prolongarla puede que parte del plan Sith sea. Palpatine hizo de nuevo una pausa para meditar detenidamente las palabras de Yoda. Creo que empiezo a comprender sus razones para actuar con tanto secreto. Los Jedi intentan descubrir a Sidious. Siguiendo pistas estamos. La captura de Sidious pondra fin a la guerra? Cuando menos, acelerara su final dijo Mace. Palpatine asinti satisfecho. Entonces, confo en que acepten mis disculpas. Hagan lo que deban hacer para descubrir a ese Sidious.

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Cuando los xi charrianos hablaron de una explotacin minera en los asteroides, no imaginaba que se refirieran a un asteroide de verdad coment Obi-Wan desde el asiento del copiloto del crucero de la Repblica. Fue TC-16 quien nos lo dijo rectific Anakin. Quiz se perdi algo en la traduccin. El droide de protocolo haba sido enviado a Coruscant para entrevistarse con los tcnicos de Inteligencia de la Repblica, y R2-D2 se encontraba en Belderone, donde los tcnicos intentaban reparar los daos que el pequeo astromecnico haba sufrido en la batalla. Obi-Wan y Anakin tenan la nave para ellos solos, y haban cambiado las tnicas Jedi por ropas ms apropiadas para unos viajeros itinerantes. Tomando el nombre del cinturn de asteroides que utilizaba como base, la instalacin del Gremio de Comercio de Escarte orbitaba entre enormes gigantes de gas rodeados de lunas, en un sistema estelar deshabitado a dos saltos hiperespaciales de Belderone, en el lmite exterior de la ruta de comercio Perlemiana. Cuando comenzaron las explotaciones mineras, veinte aos antes, Escarte era de forma oblonga. Ahora, era un hemisferio cncavo lleno de crteres debido a las fuerzas de la naturaleza y a los gigantescos obreros droides del Gremio de Comercio, que, satisfecho ante todo el mineral extrado de Escarte, convirti las cameras, los tneles y los conductos de ventilacin del asteroide en centros de procesamiento y oficinas. La innovacin tecnolgica que supona el rayo tractor haba permitido que el Gremio capturase pequeos asteroides y los atrajera directamente hasta las instalaciones, en vez de tener que utilizar remolcadores o realizar el trabajo in situ. En muchos aspectos, Escarte era el equivalente minero de los extractores de gas tibanna que flotaban en la densa atmsfera de Bespin, muy lejos, en las estrellas. Considerado como propiedad privada, el cinturn estaba defendido por corbetas del Gremio de Comercio y patrulleras modeladas a imagen y semejanza de los cazas estelares geonosianos. No obstante, los Servicios de Inteligencia de la Repblica haban conseguido introducir a uno de sus agentes en Escarte. Obi-Wan y Anakin no saban cmo o cundo podran contactar con ese agente, pero poco antes de abandonar Belderone fueron informados de que Thal K'sar, el artesano bith que supuestamente haba diseado el transmisor de hiperonda y el holoproyector de la mecano-silla de Gunray, haba sido arrestado, aunque no saban bajo qu acusacin. Un carilln de alerta surgi de la consola de navegacin del crucero. Escarte anunci Anakin exige que nos identifiquemos y expliquemos el motivo de nuestra presencia aqu. Diles que somos comerciantes independientes en busca de trabajo le record Obi-Wan. Anakin activ las comunicaciones y habl por el micrfono. Crucero corelliano, permiso de aterrizaje denegado respondi una voz spera. Escarce no tiene ningn trabajo que ofrecer, pruebe en Ansion o en Ord Mantell. Obi-Wan mir por una de las portillas a tiempo de ver una corbeta que se acercaba por estribor. Trayectoria de intercepcin dijo Anakin. Alguna instruccin de ltimo minuto, Maestro? S, cete al plan. Nuestra mejor opcin de encontrarnos con K'sar es que nos arresten. Anakin sonri abiertamente. Eso no debera de ser un problema. Preprate. Obi-Wan ya estaba preparado, as que fue capaz de mantenerse ms o menos erguido en su silln cuando Anakin conect los impulsores e hizo que el crucero diese un giro brusco... no para alejarse de la corbeta, sino para dirigirse directamente hacia ella. En la consola son de nuevo la alarma. Quieren que nos alejemos, Anakin. Anakin no cambi de rumbo. Unas cuantas maniobras rpidas. Nuestra forma de decirles que no nos gusta que nos rechacen. Nada de lseres. Prometido. Slo haremos que les zumben un poco los odos. Obi-Wan vio que la corbeta se haca ms y ms grande. La consola continu emitiendo taidos, cada vez con ms fuerza. Un segundo despus, dos disparos de turbolser pasaron frente a la proa del crucero. Obi-Wan se aferr a los brazos del silln. No parecen tener sentido del humor. Tendremos que esforzarnos ms. Inclinando el morro del crucero, Anakin aument la velocidad. Daba la impresin de querer pasar bajo la corbeta; pero, en el ltimo momento, tir de los mandos hacia atrs haciendo que el crucero ascendiera casi verticalmente y en espiral. La andanada de las bateras delanteras de la corbeta casi reban la cola de la nave.

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Ya me parece bastante plausible coment Obi-Wan. Nivela y hazles seas de que nos rendimos. Maestro, no te tomas en serio nuestra misin. Sospecharn que ocultamos algo si se lo ponemos demasiado fcil. Obi-Wan vio cmo dos patrulleras se unan a la persecucin. Rodeado de los relmpagos escarlatas de los lseres. Anakin aceler el crucero a travs de un promontorio dentado y se meti en pleno cinturn de asteroides. Slo hay algo peor que ser tu compaero de escuadrilla, y es ser tu pasajero! Anakin inclinaba la nave para que volase de lado y pudiera pasar entre un cmulo de rocas, cuando un lser impact contra el asteroide ms cercano. Las esquirlas desprendidas por la explosin azotaron los escudos del crucero, pero el tablero de mandos confirm a Obi-Wan que la carlinga no haba sufrido el menor dao. El joven Jedi sujet los mandos y tir de ellos con fuerza, haciendo que el crucero girase en redondo. Una de las patrulleras los adelant, rozando el flanco del crucero, pero Anakin sigui realizando giros cada vez ms cerrados, hasta hacer desistir a los cazas. La nave tan pronto aceleraba, empujando a ObiWan y a Anakin contra sus asientos, como frenaba bruscamente un segundo despus, lanzndolos contra el panel de instrumentos. Anakin extendi una mano sobre su cabeza para realizar algunos ajustes, y el crucero volvi a lanzarse hacia delante, y luego se detuvo bruscamente y tembl de forma incontrolada. Obi-Wan examin las pantallas. Nos han dado? No. Un asteroide? Tampoco. No me digas que has recuperado la cordura y has decidido rendirte! Anakin le dirigi una mirada de profundo y fingido sufrimiento. Un rayo tractor. De Escarte...? Imposible. Estamos demasiado lejos. Eso pensaba yo. Las manos de Anakin volaron sobre el panel de control, desconectando algunos sistemas y activando otros. No intentes resistir, Anakin. La nave no aguantar. Un profundo temblor en las entraas del crucero corrobor sus palabras. Anakin encaj la mandbula y dej caer las manos a los costados. Mralo de esta forma dijo Obi-Wan mientras el crucero era arrastrado hacia la distante instalacin. Al menos se lo has puesto difcil. El rayo tractor deposit suavemente el crucero en uno de los crteres del Gremio, ahora reconvertido en hangar. Obi-Wan y Anakin haban recibido la orden de salir de la nave y ahora se encontraban en la rampa con las manos sobre las cabezas. Neimoidianos y gossamos uniformados rodeaban el crucero, y un equipo de seguridad que inclua humanos, geonosianos y droides de combate, avanz hacia ellos. Esto no tiene nada que ver con la calurosa bienvenida que nos dieron en Charros IV coment Obi-Wan. Hacen que casi sienta nostalgia de los xi charrianos abund Anakin. Mantened las manos donde podamos verlas! grit el jefe humano del equipo de seguridad mientras se diriga a la plataforma de desembarco. No quiero ningn movimiento extrao! Qu melodramtico dijo Anakin. No utilices ningn truco mental advirti Obi-Wan. Aguafiestas. El oficial de seguridad era tan alto y tan rubio como Anakin, pero ms ancho de hombros. Una insignia del Gremio de Comercio pegada al cuello de su uniforme gris lo identificaba como capitn de la Guardia de Escarte. Hizo que su pelotn se detuviera a tres metros de la rampa de acceso a la nave. A su seal, los geonosianos se desplegaron a ambos lados, blandiendo rifles snicos. El capitn mir a los dos Jedi de arriba abajo y dio una vuelta en torno a ellos con las manos entrelazadas a su espalda. Haca tiempo que no vea una de stas dijo tras echarle una ojeada a la nave. Pero, a juzgar por esos caones, me parece que no sois precisamente embajadores de buena voluntad. Digamos que hay que adaptarse a los tiempos respondi Obi-Wan. El capitn frunci el ceo. Qu os trae por este sector? Esperbamos encontrar trabajo asegur Anakin.

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Fuisteis informados de que eso era imposible. Por qu creasteis problemas enfrentndoos a una de nuestras corbetas? Cremos que se haban comportado de una forma muy poco corts..., cuando slo queramos presentarnos. El capitn casi se ri. Entonces todo ha sido un malentendido? Exactamente confirm Obi-Wan. El capitn agit su cabeza, divertido. En ese caso nos alegrar mostraros nuestras instalaciones... empezando por el nivel de detencin! se gir hacia los otros dos humanos del pelotn. Esposad a estos chistosos y registradlos, podran llevar armas ocultas. No podemos pagar simplemente una multa y marcharnos? pregunt Obi-Wan mientras le colocaban unas esposas magnticas en las muecas. Pregntaselo al juez. Terminado el registro, los dos humanos se apartaron de los Jedi. Estn limpios. El capitn asinti con la cabeza. Un punto a su favor. Registre la nave y confisque todo lo que haya de valor. Y avise a Detencin que les llevamos dos prisioneros extrajo una pistola lser de la cartuchera que colgaba junto a su cadera e hizo seas a Obi-Wan y a Anakin para que se dirigieran hacia los turboascensores. En el crter reconvertido desembocaban varios pasillos de acceso; estaba claro que algunos no haban sufrido ningn cambio desde los das en que sirvieron como tneles mineros, pero otros haban sido reforzados con vigas de plastiacero y tapizados con paneles de ferrocemento. Tambin resultaba evidente que algunos de los turboascensores eran antiguos pozos de ventilacin. El capitn indic un ascensor desocupado y entr despus de Obi-Wan y Anakin. Cuando dos gossamos intentaron acompaarlos en el mismo ascensor, les hizo una seal con la mano para que se detuvieran. En cuanto se cerr la puerta, baj su arma y habl con rapidez. Tenemos que damos prisa. Usted es Travale dijo Obi-Wan, utilizando el nombre clave que le haban dado. Las cosas con el bith sern un poco ms complicadas de lo que pensbamos. Van a ejecutarlo. Las cejas de Anakin formaron una uva. Qu ha hecho? Ha asesinado a alguien? Dicen que cometi un error contable. La ejecucin me parece un castigo demasiado exagerado exclam Obi-Wan. La Magistratura de Escarie quiere que sirva de ejemplo, pero est claro que la urden viene de arriba Travale hizo una pausa. Quiz tenga algo que ver con el motivo que os ha trado hasta aqu. Travale no pidi ms explicaciones, pero Obi-Wan asinti con la cabeza. Si cree que va a morir, quiz se sienta ms inclinado a hablar con nosotros. Estoy de acuerdo dijo Travale. Pero quiz puedan liberado... Podra arreglarlo? pregunt Anakin. Puedo intentarlo. El turboascensor se detuvo y las puertas se abrieron. Bienvenidos al nivel de detencin inform Travale, recuperando su actitud anterior y empujando a Obi-Wan hasta la antesala frente a la que se haban detenido. Tras un semicrculo de consolas se encontraban cinco hoscos no humanos quara aqualish, calvos y colmilludos con gastados uniformes del Gremio de Comercio y armamento pesado. Mostrad a nuestros dos invitados la celda cuatro-ocho-uno-seis orden Travale al sargento de guardia. Est ocupada por K'sar, el bith. A los desgraciados les encanta la compaa contest Travale. Y, dando media vuelta, volvi al turboascensor. Un aqualish de cuatro ojos sali de la media luna de pantallas de vigilancia y llev a ObiWan y a Anakin hasta un estrecho pasillo con celdas a cada lado. Treinta metros ms adelante se detuvo para marcar un cdigo en un teclado numrico empotrado en la pared, y la puerta de la celda 4816, en la que se vean evidentes manchas de sangre, se abri. Era cuadrada y minscula, y no tena camas ni lavabo. El hedor era casi abrumador. Os lo advierto dijo el aqualish en Bsico, la calidad de la cocina slo es superada por la limpieza de los alojamientos. Entonces espero que nos suelten antes del almuerzo respondi Obi-Wan.

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Thal K'sar estaba tirado en una esquina, con sus manos de largos dedos esposadas delante de l. Delgado, incluso para un bith, iba bien vestido y pareca no haber sufrido malos tratos. Obi-Wan record que lo haban arrestado haca apenas un da. K'sar se qued mirando a Obi-Wan, pero no le devolvi su inclinacin de cabeza a modo de saludo. Menudo lo coment Anakin en voz alta cuando la puerta de la celda se cerr tras l. Te felicito por tu trabajo. Obi-Wan le sigui el juego. No ayud en nada que t tumbaras a ese guardia de seguridad. Ah, se lo haba buscado. Anakin se acerc a K'sar. Qu has hecho para acabar aqu? le pregunt. Aunque sorprendido al or su idioma natal en boca de un humano. K'sar guard silencio. Cuando Anakin hizo un segundo intento, el bith respondi en Bsico: No es asunto tuyo. Djame en paz, por favor. Anakin se encogi de hombros y se uni a Obi-Wan en la esquina opuesta de la celda. Paciencia sugiri Obi-Wan en voz baja. Ambos se pusieron en cuclillas, con las espaldas apoyadas en la sucia pared. Haba pasado menos de una hora estndar cuando oyeron voces en el pasillo. La puerta enrejada se abri, revelando a Travale y a dos aqualish de seguridad. Sin una sola palabra, los aliengenas sujetaron a Travale por los brazos y lo empujaron al interior de la celda. Obi-Wan pudo cogerlo antes de que se estrellara contra el suelo. Otro acontecimiento inesperado? Travale estaba esposado y desconcertado. Han descubierto mi tapadera dijo tranquilamente. No s cmo ni quin. Anakin mir a Obi-Wan. No es una coincidencia. Alguien nos ha traicionado. Y ahora qu? Ha podido preparar algo? pregunt Obi-Wan a Travale. l asinti. Un fallo de energa. Corto, pero ms que suficiente para que puedan salir de aqu. Podamos salir de aqu corrigi Anakin. Vendr con nosotros. Gracias frunci el ceo, inseguro. Espero no haberme equivocado al suponer que son capaces de abrir la puerta... Manualmente, quiero decir. Podemos hacerlo le asegur Obi-Wan. Cunto falta para que falle la energa? pregunt Anakin. Una hora Travale seal a K'sar . Y l? Anakin cruz la celda. S que no ests interesado en intercambiar saludos, pero creemos que existe una forma de escapar. Te interesa? Los ojos negros y sin prpados del bith se abrieron desmesuradamente. S... S, gracias! Pues preprate. Una vez en la sala de guardia tomen el tnel de la izquierda estaba diciendo Travale a Obi-Wan cuando Anakin regres junto a ellos. Siempre a la izquierda hasta llegar a una escalera. Suban y sigan hasta el nivel del hangar. Es que no vendr con nosotros? se extra Anakin. Alguien tendr que desactivar el rayo tractor o su nave no despegar. Dos niveles por debajo de ste hay una estacin de energa. S lo bastante como para desactivarla temporalmente. No ir solo dijo Obi-Wan. Anakin sonri abiertamente. Creo que es tu turno... Obi-Wan no discuti. Eso significa que K'sar ir contigo. No lo pierdas de vista, Anakin. Travale seal el pasillo del bloque de celdas. Tendremos que encargamos de los guardias. No se preocupe por ellos asegur Anakin. Extendiendo las manos, hizo saltar las esposas de sus muecas. Obi-Wan lo imit, y despus abri las de Travale. Este sonri ampliamente.

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Me encantan los buenos planes.

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Cuando la luz de la celda vacil y se apag, Anakin y Obi-Wan se encontraban junto a la puerta. El segundo movi las manos en el aire y la puerta cedi con un chasquido. Travale agit la cabeza, maravillado. Nunca dejo de asombrarme. Anakin se gir hacia K'sar. Ahora! Deprisa! Los cuatro corrieron hacia el oscuro vestbulo. El generador de emergencia se conectar en seguida advirti Travale. Delante de ellos podan or a los cinco guardias manipulando los interruptores de la consola y hablando con voz excitada. Anakin apenas haba llegado a la mitad del estrecho pasillo cuando uno de los guardias apareci al otro extremo. Los enormes ojos del aqualish le permitan ver en la oscuridad, pero no tanto como los del bith ni como los del Jedi. Antes de que el guardia comprendiera lo que pasaba, su rifle ya volaba por el pasillo hacia la mano de Anakin. Un empujn de Fuerza por parte de Obi-Wan envi al aqualish volando hacia la antesala, hacindole chocar contra la puerta del turboascensor. El resto de los guardias se apresuraron a abandonar su puesto tras la consola para contraatacar. Pero, para entonces, Obi-Wan y Anakin ya estaban sobre ellos, dando puetazos, patadas laterales y empujones de Fuerza. Los cuerpos volaron por la antesala, chocando unos contra otros, y quedaron aplastados contra las pantallas de la consola. Un aqualish consigui disparar su arma, pero el lser rebot enloquecidamente contra las paredes antes de perderse por el pasillo. La pelea casi haba terminado antes de empezar. K'sar mir desconcertado a su alrededor, bajo la rojiza luz de emergencia Son Jedi! Dos de tres corrigi Travale. Pero... qu hacen aqu, en Escarte? Anakin coloc su dedo ndice sobre los labios del bith. Asuntos de la Repblica y dej en manos de K'sar el rifle que le haba quitado al guardia. K'sar mir fijamente el arma. Pero... Yo no la necesito. Ahora tenemos que dividimos dijo Travale a Anakin. Recuerde: siempre a la izquierda hasta llegar a la escalera. Adnde nos enva? pregunt K'sar. Al hangar treinta y seis. El bith asinti. Conozco el camino. Travale ri entre dientes. Esto se pone cada vez mejor se gir hacia Anakin. K'sar tambin conoce el camino hasta el hangar cuarenta, los estaremos esperando all. El Control de Escarte no podr reactivar el rayo tractor inmediatamente y, a juzgar por la forma en que pilotan, no tendrn muchos problemas para despistar a las patrullas. De todas formas, buena suerte. Gracias, pero eso no existe. Mientras Travale y Obi-Wan empezaban a correr, Anakin se dio cuenta que uno de los turboascensores estaba descendiendo. Los de seguridad vienen a ver cmo les va a los guardias dijo K'sar. Anakin seal hacia el pasillo oscuro que se supona deban tomar. Vete! Las largas piernas de K'sar lo impulsaron a gran velocidad. Pero al llegar a la primera interseccin, en vez de girar ala izquierda, como haba dicho Travale, lo hizo a la derecha. Anakin lo sujet por el hombro y le hizo dar media vuelta. Ese no es el camino que nos han indicado. El capitn es casi un recin llegado a Escarte explic el bith, casi sin resuello. Hace ms de quince aos que vivo aqu, conozco muy bien toda esta roca. Anakin pens en silencio. Confa en m, Jedi. No tengo nada que ganar mintindote y quedndome aqu. Anakin lo sigui por los pasillos. Tras varios minutos de carrera llegaron a una raqutica escalera que K'sar empez a subir. Me gustara saber qu hiciste para terminar en esa celda pregunt Anakin.

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Y a m tambin respondi K'sar. Mi superior, un gossamo, dijo que haba cometido un error contable que le poda costar al Gremio de Comercio una pequea fortuna. Siempre has sido un ejecutivo? Empec como tcnico: diseos, instalaciones y todo eso... Fui ascendiendo poco a poco. Ascendiendo, quiz, pero ests en el bando equivocado de esta guerra. Toda tu especie lo est. K'sar se detuvo un instante para recuperar el aliento. Clak'Dor Siete no tuvo eleccin dijo. Los separatistas nos ofrecieron acceso ilimitado a las rutas hiperespaciales, mejores tratos comerciales y ninguna interferencia... En cuanto a m, cuando todo eso ocurri ya estaba trabajando para el Gremio. Un da tenamos un trato comercial normal con ellos, y al siguiente, tras lo que ocurri en Geonosis, el Gremio estaba en guerra con la Repblica alz su mirada. Cuando subamos las escaleras tenemos que girar a la izquierda. Anakin capt una nota de indecisin en su voz. No pareces tan seguro como decas. Hace mucho tiempo que no ando por esta zona, pero estoy seguro de que llegaremos al nivel del hangar. Las paredes de piedra del pasillo por el que corran mostraban las cicatrices de los gigantescos taladros que haban agujereado Escarte. La luz y oxgeno eran escasos, y el suelo resbaladizo. Anakin pas su brazo derecho por la estrecha cintura del bith para ayudarlo a avanzar. Espere, espere! dijo K'sar de repente. Qu ocurre? Los ojos de K'sar estaban llenos de miedo. He cometido un error! No tenamos que haber venido por aqu! Demasiado tarde para retroceder.Tenemos que hacerlo! No lo entiende... Las palabras de K'sar fueron ahogadas por el ruido de servomotores e ingenios hidrulicos. De la curva del oscuro tnel surgi un droide araa enano, meciendo uno de sus caones lser a un lado y a otro, buscando blancos contra los que disparar.

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Alguien viene advirti Obi-Wan a Travale. Se encontraban en un prtico estrecho por el que se acceda al panel de control de la estacin nmero tres del rayo tractor. La torre, de unos seis metros de altura, se alzaba en una plataforma circular proyectada desde la pared y suspendida sobre un profundo pozo de ventilacin. Al principio, Travale cometi algunos errores, pero logr superar su confusin y consiguieron llegar hasta all. Antes de intentar desactivar el rayo tractor, tenan que esperar a que se restableciera la energa de la zona. Obi-Wan se asom por la esquina de la torre, en direccin a las voces que haba odo. Tres guardias de seguridad geonosianos se acercaban a la estacin por un pasillo del lado opuesto del pozo. Nunca encuentras un sable lser cuando lo necesitas susurr Travale. Puedes distraerlos de algn modo? Obi-Wan consider las opciones e hizo un movimiento con los dedos de su mano derecha. Un sonido inidentificable reson en lo ms profundo del pasillo en el que se encontraban los guardias. Los tres geonosianos dieron media vuelta y corrieron hacia all para investigar. Travale movi la cabeza con gesto apreciativo ante la habilidad de Obi-Wan. Me extraa que la guerra an no se haya terminado. Somos demasiado pocos. Travale estudi a Obi-Wan un momento. Seguro que sa es la razn? Obi-Wan toc a Travale en el brazo y le hizo seas con la barbilla hacia la torre. No hay tiempo que perder. El Jedi vigil por encima del hombro de Travale, mientras ste desconectaba la energa del rayo tractor. Estas cosas son el futuro coment Travale. Llena una nave con suficientes antenas direccionales para que puedas apuntar un rayo tractor en la direccin que desees y podrs impedir que una nave enemiga salte al hiperespacio. No hay nave lo bastante grande para soportar eso.

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La habr asegur Travale. Aunque slo sea para estar seguros de que no estallar otra guerra. Pilar bsico de las explotaciones mineras del Gremio de Comercio, la araa enana droide era una cazadora-asesina no mucho ms alta que un droide de combate de la Federacin de Comercio, pero s ms gil y equipada con dos poderosos caones lser. Su cuerpo semiesfrico, sostenido por cuatro patas extensibles, estaba rematado por dos enormes fotorreceptores redondos que parecan estar clavados en Anakin y K'sar mientras se acercaba a ellos. La araa dispar en el mismo instante en que Anakin empujaba a K'sar hacia un lado y rodaba por el suelo. Dos potentes lseres abrieron un profundo surco en el suelo del tnel, y el sonido del can levant un ceo ensordecedor en las paredes. La cabeza pivot sobre su eje y los fotorreceptores buscaron a Anakin. El arma dispar de nuevo. Anakin vol, apartndose de su alcance. Recurri a la Fuerza, agitando sus manos frente a l para no ser engullido por el intenso calor. Rod una vez ms e intent colarse bajo las patas de la araa, pero sta se anticip, retrocedi unos cuantos pasos y solt otra descarga. Anakin salt por los aires. Propulsado al mismo tiempo por la Fuerza y por la onda de choque de la explosin, el joven Jedi choc contra el techo arqueado y se desplom en el duro suelo. Perdi la consciencia un instante y, al despertar, descubri que el droide cargaba contra l, haciendo girar el ms pequeo de sus caones para apuntarle. El Jedi se catapult hacia delante con los pies para pasar por debajo del cuerpo del droide, hasta donde se encontraban las clulas energticas y arrancrselas. La araa fren en seco y empez a recular para apartarse de su atacante. El salto de Anakin qued corto, pero rod hacia delante aprovechando el impulso. La araa continu retirndose. Anakin fingi una finta lateral y se lanz bajo el droide, pero tampoco esta vez pudo alcanzar su objetivo. Oy el zumbido del domo de la araa al girar, seguido del producido por el can al chocar contra la escabrosa pared. Al darse cuenta de que haban entrado en una seccin del tnel demasiado estrecha para permitir el giro del can, el droide agit sus patas con frustracin y se movi hacia la parte ms ancha. Sin un plan definido en mente, Anakin rept tras l y oy cmo el domo giraba una vez ms. En ese momento escuch l el rugido de un rifle lser con el disparador colocado en automtico. Diez metros ms all. K'sar estaba firmemente plantado sobre sus pies, con el arma sujeta con ambas manos y disparando directamente contra las clulas energticas y los rojizos fotorreceptores de la araa. Desconcertado, el droide intent girar desesperadamente en sentido contrario, pero segua sin tener espacio. Piedras de distintos tamaos se desprendieron de las paredes cuando los rayos lser chocaron contra ellas, pero el bith mantuvo apretado el gatillo hasta agotar la clula energtica de su arma. Un desgarrador chillido electrnico surgi de alguna parte del interior de la araa, y las chispas brotaron como un giser de su domo agujereado. Las cuatro patas se agitaron rabiosas por un largo momento y despus se detuvieron. El tnel empez a llenarse de humo. Por fin, el droide se derrumb y el extremo de su can ms largo se clav en el suelo frente a los pies de K'sar. Anakin rode la humeante mquina y arranc suavemente el rifle de las temblorosas manos del bith. El domo del droide tintine mientras se enfriaba y un susurr se escap de la cmara de gas del disparador. Cunto falta? pregunt Anakin un segundo despus. Ya estamos cerca respondi K'sar, saliendo de su ensimismamiento. Medio kilmetro o as, una vez pasada la curva. Podr llegar? K'sar asinti con la cabeza, y ambos se apresuraron por el estrecho pasillo, hasta emerger desde un tnel que se abra a la parte trasera del hangar. Cien metros ms all, el crucero se encontraba all donde el rayo tractor lo haba dejado. Se vean pocos guardias, y la mayora eran droides de combate. Anakin se tom un momento para estudiar la disposicin de los droides antes de girarse hacia K'sar, que pareca haberse recuperado de la batalla librada en el tnel. No importa lo que yo haga o lo que me pase, quiero que corras directamente hacia la rampa de descenso. No te detengas hasta que ests dentro de la nave, entendido? K'sar asinti. Anakin sali del pasillo, atrayendo deliberadamente la atencin de los droides para impedir que disparasen contra K'sar. Esquiv los lseres, saltando y rodando por el suelo en una combinacin perfectamente calculada que lo acerc lo suficiente a los guardias como para poder manipularlos mediante la Fuerza. Chocaron unos contra otros como empujados por un fuerte viento. Arranc el rifle de las manos de uno de los droides. atrayndolo hasta las suyas, y derrib a los que an se mantenan en pie.

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Siguiendo a K'sar por la rampa de descenso, corri hasta la cabina del piloto y empez a conectar los sistemas defensivos del crucero. Los disparos de los droides rebotaron inofensivamente en el fuselaje y las placas de transpariacero del crucero. Anakin activ los caones de proa y popa, y dispar con ellos, enterrando a los droides bajo enormes bloques de ferrocemento arrancado de las paredes y el techo. Cuando los sistemas de vuelo estuvieron preparados, sali de la cabina de pilotaje y busc a K'sar. Lo encontr sentado en el suelo de la sala principal, jadeante y todava asustado. Por qu no despegamos ya? pregunt el bith. Seguro que las corbetas del Gremio ya estn en camino. Anakin se acerc ms a l, con expresin grave. Primero tenemos que hablar. Si no respondes a mis preguntas te echar de la nave y dejar que los gossamos hagan contigo lo que quieran. Los ojos del bith se abrieron de par en par. Hablar? Hablar de que? De un transmisor de hiperonda que diseaste hace catorce aos. Catorce aos? Pero si apenas me acuerdo de lo que hice la semana pasada... Anakin lo contempl fijamente, frunciendo el ceo. Pinsalo mejor. Por qu me hace esto? Le he salvado la vida! Recurdame que te lo agradezca despus. Ahora vas a hablarme de ese transmisor. Fue un encargo especial y ms secreto de lo que suele ser habitual. Seguro que te pagaron muy bien. Lo instalaste en una mecano-silla. K'sar se sorprendi. Su boca dibuj una mueca y mir aterrorizado a Anakin. Ahora lo entiendo todo... El arresto, la prisin y la pena de muerte! El transmisor... Eso es lo que os ha trado hasta aqu. Quin hizo el pedido? Sospecho que ya conoce la respuesta. Cmo contact contigo? A travs de mi comunicador personal. Necesitaba a alguien muy habilidoso que siguiera sus instrucciones sin hacer preguntas. Los diseos que me envi no se parecan a nada que yo hubiera visto antes. El resultado final fue casi... artstico. Por qu te permiti vivir... despus de la entrega? Nunca llegu a estar seguro de sus motivos. Supuse que yo le haba resultado til y que quizs, en el futuro, podra necesitar dispositivos adicionales, pero nunca recib noticias de l. Si tienes razn sobre los motivos de tu arresto, significa que nunca ha dejado de vigilarte. Cuntame el resto y quiz podamos mantenerte lejos de su alcance. Eso es todo! Ests ocultando algo asegur Anakin en un tono amenazante. Puedo captarlo. K'sar trag saliva y se frot el cuello nerviosamente. Constru dos de esas cosas! Quin recibi el segundo? Uno de los lderes separatistas? No, fue Sienar! respondi K'sar, tragando con dificultad. Anakin pestae de sorpresa. Raith Sienar? S, de Proyectos Avanzados Sienar. Me dijeron que lo haban diseado para una especie de nave estelar experimental que estaban construyendo. Para qu queran utilizar esa nave? No lo s... Se lo juro, Jedi, no lo s K'sar hizo una pausa y agreg: pero conoca a la piloto que Sienar contrat para que le entregase la nave. La conocas? No s si sigue viva. Pero s por dnde puede empezar a buscar. Obi-Wan y Travale cruzaron la atagua que una la esclusa de aire de Escarte al anillo de abordaje situado frente a la cola del crucero en forma de abanico. Al entrar en la sala principal, Travale lanz un grito de alegra. Qu bien sienta estar vivo! Obi-Wan contempl a Thal K'sar, convencido de que el bith sentira lo mismo. K'sar, en cambio, estaba hecho un tembloroso ovillo en la hamaca de aceleracin. Obi-Wan se dirigi a la cabina de pilotaje y se sent en el asiento del copiloto. Problemas para llegar hasta la nave? Los habituales contest Anakin con evasivas. Obviamente, habis logrado desactivar el rayo tractor. No es algo que me gustara tener que repetir, pero s. Gracias a Travale.

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Anakin se concentr en el tablero de mandos, esperando la luz verde. Entonces conect los impulsores para sacar al crucero de Escarte. Ya fuera del hangar, Obi-Wan vio dos corbetas del Gremio flotando como muertas en el espacio. Y yo tan seguro de que no iba a ser fcil... Anakin se encogi de hombros. Es un anticlmax. Obi-Wan lo mir fijamente un segundo. K'sar pareca... ausente. Pudiste interrogarlo? Brevemente. Y? Tenemos una nueva pista antes de que Obi-Wan pudiera replicar, Anakin aadi: Programando coordenadas hiperespaciales. Dando un amplio giro, el crucero dej atrs Escarie y su luz mortecina.

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Existen ciertos lugares en Coruscant a los que nunca conseguirs convencer a un aerotaxi droide para que te lleve, ni siquiera prometindole un ao de baos lubricantes gratis en El Autmata Industrial. El laberinto de oscuros callejones de Corusca Circus. El Camino Arriesgado, donde se cruza Vos Gesal con el Uscru superior. El Tnel Areo de Hazad, en el Manarai Elevado. Y casi cualquier zona del sector conocido familiarmente como Los Talleres. Situado cerca del Distrito del Senado, con sus espirales, sus domos de estilo Nueva Arquitectura y sus delgados obeliscos, que parecen enormes velas baadas de brillante metal, Los Talleres fue una zona industrial en auge hasta que la escalada de costes hizo que la fabricacin de los distintos elementos de las naves espaciales, los droides de trabajo y los materiales de construccin se trasladasen al espacio exterior. Kilmetro tras kilmetro de fbricas tristes con techos planos y cadenas de montaje: enormes gras y caballetes ms grandes todava; infinitos almacenes vacos que podran estar sembrados de maleza, si en Coruscant creciera la maleza; racimos de vacos rascacielos corporativos con sus contrafuertes semejantes a aletas de cohetes... Durante muchos siglos estndar, aquel sector fue el destino de miles de millones de trabajadores inmigrantes del Borde Interior y las Colonias que buscaban empleo y una nueva vida en el Ncleo. Ahora, Los Talleres era el destino de fugitivos de Nar Shaddaa, necesitados de un agujero en el que esconderse. Un habitante de Coruscant podra arriesgarse a visitar Los Talleres si acababa de ser despedido del Banco de Aargau y buscaba a alguien para desintegrar a su ex jefe. O si las barras letales ya no le satisfacan y ansiaba una cpsula de Crudo... El humo espeso y txico que todava emanaba de las chimeneas de esos cientos de fbricas abandonadas desde haca generaciones haca que los atardeceres de Coruscant fueran esplendorosamente carmeses y dorados cuando eran contemplados con la boca abierta por los asiduos clientes del restaurante Skysitter, en el Distrito del Senado. De saber con certeza quines eran los propietarios de aquellos edificios, todo el sector habra sido demolido. Los rumores insistan en que los asesinos a sueldo y los sindicatos del crimen haban enterrado tantos cuerpos en Los Talleres que el barrio debera ser considerado un cementerio. Aun as, Dooku adoraba aquellos lugares. Anttesis de su nativo Serenno, Los Talleres eran lo ms parecido a un hogar lejos del hogar para el humano que se haba ganado el ttulo de Darth Tyranus. En el oscuro centro de Los Talleres, como una estaca clavada en su corazn, se ergua una estructura concreta, llena de columnas y con su techo redondo sostenido por contrafuertes angulares. Gracias a Darth Sidious, el edificio resonaba con la malevolencia del Lado Oscuro, y sus muros no slo haban sido testigos del aprendizaje de Dooku, sino que antes sirvieron tambin como centro de entrenamiento para Darth Maul y para quin sabe cuntos otros discpulos Sith antes de Maul. El Conde Dooku de Serenno haba pasado largos periodos de tiempo en Los Talleres durante los diez aos que precedieron al estallido de la guerra, cuando intentaba convencer a los abandonados mundos de los Bordes Medio y Exterior de la ventaja de unirse los separatistas, yendo y viniendo a voluntad o a peticin de Darth Sidious. Incluso en los tres aos transcurridos desde entonces, poda visitar Coruscant

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sin miedo a ser descubierto, gracias a las excepcionales contramedidas para evitar ser detectado que los geonosianos haban instalado en su balandro interestelar. La nave clase Punworcca 116 modificada se encontraba en el inmenso aparcamiento del edificio, descansando sobre su ligero tren de aterrizaje. El balandro, con su proa en forma de aguja y su esfrica cabina de pilotaje, era de diseo tpicamente geonosiano, pero, gracias a la ayuda de Sidious, sus motores procedan de un marchante de antigedades prerrepublicanas del Enclave Cree. Embutidos ahora en la seccin ventral, raramente utilizada ya, fueron construidos por una antigua raza espacial que se llev a la tumba sus secretos de propulsin interestelar. Dooku haba pedido al piloto droide del FA-4 que permaneciera en la cabina, y ahora caminaba para estirar las piernas y librarse del entumecimiento de un viaje tan largo. Vesta pantalones negros, enfundados en botas igualmente negras, y llevaba su tambin negra tnica ceida por un ancho cinturn de carsimo cuero. La tpica capa de Sereno, echada hacia atrs por encima de los hombros, brillaba dbilmente tras l. En sus viajes a Coruscant no haca ningn esfuerzo por disfrazarse. El pelo plateado, el bigote, la barba y las pobladas cejas que le daban el aspecto de un mago circense estaban tan meticulosamente cuidados como tena por costumbre. Normalmente comedido, el paso de Dooku era ahora apresurado y algo errtico..., indicio, para cualquiera que lo conociera, de que el Conde estaba preocupado. Incluso lo habra admitido, de preguntrselo alguien. Pese a ello, y al margen de los motivos de su visita, exploraba el hangar con cierta nostalgia, evocando los aos que pas all bajo la tutela de Sidious, aprendiendo el camino de los Sith, practicando las artes oscuras y perfeccionndose a s mismo. "El mal aprendiendo a manipular", habra dicho Yoda. El problema era en parte semntico, porque la Orden Jedi vea el Lado Oscuro de la Fuerza como una encarnacin del mal. Pero, eran las sombras ms malignas que la cruda luz del sol? Si los Jedi reconocan que el Lado Oscuro estaba en alza y eran consecuentes con su servicio a la Fuerza, deberan abrazarlo, aliarse a l. Al fin y al cabo, todo era cuestin de equilibrio; y si preservar ese equilibrio exiga que el Lado Oscuro alcanzara su cumbre, que as fuera. Sidious no tuvo que malgastar horas preciosas con Dooku. ensendole la tcnica de lucha con el sable lser o liberndolo de costumbres perniciosas adquiridas en toda una vida en el Templo Jedi, pues ya haca mucho tiempo que el Conde se haba librado de ellas. En lugar de eso. Sidious pudo concentrarse en la enseanza del camino que lo llevara inevitablemente a colisionar contra el poder del Lado Oscuro... y una simple muestra de aquel poder le haba resultado embriagadora. Lo bastante como para convencer a Dooku de que no le quedaba otra solucin que abandonar la Orden, y de que toda su vida slo haba sido una preparacin para ser el aprendiz de Sidious. Por fin haba encontrado un verdadero mentor. El Sith, por su parte, descubri que ya no necesitaba buscar nicamente discpulos jvenes, aunque lo hiciera muy a menudo. A veces, el entrenamiento era ms fcil con discpulos que haban vivido lo suficiente como para sentirse desilusionados, furiosos o vengativos. Los Jedi, por el contrario, se vean atados por la compasin. Su propensin a mostrar piedad, a perdonar y a tener en cuenta el dictado de la conciencia les impeda entregarse al Lado Oscuro y considerarse a s mismos como una fuerza de la naturaleza, paranormalmente fuerte y rpida, capaz de conjurar el relmpago Sith o exteriorizar rabia sin necesidad de esos pases mgicos a los que tan aficionados eran los Jedi. El Sith comprenda que slo se podra acabar con el elitismo y el gansterismo de la Repblica uniendo a las diversas razas de la galaxia bajo un mando unificado. La galaxia slo poda ser salvada de s misma mediante la imposicin de un orden. Qu estpidos eran los Jedi al no darse cuenta de ello. Se haban vuelto ciegos ante su propia cada en desgracia, ante la llegada de su propio final. Qu estpidos...! El susurro de unos pasos suaves hizo que Dooku diera media vuelta. Una figura se aproximaba desde un lado del hangar, semioculta bajo una capa con capucha color borgoa prendida en el cuello por un broche distintivo, tan suave y voluminosa que cubra todo el cuerpo excepto la mandbula inferior y sus manos. La capucha raramente se apartaba, lo que permita a su portador pasar desapercibido por las plazas y las avenidas del submundo de Coruscant, como lo hara cualquier otro iniciado u religioso que llegase al Ncleo procedente de algn mundo ms all de lo imaginable. Poco haba contado Sidious de su juventud durante los ltimos trece aos; y menos an de su Maestro, Darth Plagueis. Ms de una vez se le haba ocurrido a Dooku que Sidious y Yoda compartan ciertas cualidades. Siendo la ms notoria que ninguno de los dos era lo que pareca ser...: alguien frgil debido a la edad o a la intensidad necesaria para dominar las artes Sith o Jedi. En Geonosis, le haba sorprendido la facilidad con que Yoda bloque los golpes de su sable lser y, ms an, la facilidad con la que haba "manejado" el rayo Sith que Dooku le lanz. Aquello le hizo

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preguntarse si en el transcurso de sus ochocientos aos de vida. Yoda, el Maestro Jedi, no habra profundizado en las artes oscuras, aunque slo fuera para familiarizarse con los mtodos del enemigo. Y slo haca unos meses que el propio Yoda le admiti algo parecido en Vjun: "Yoda con una oscuridad carga", haba dicho. Probablemente, Yoda crea haber derrotado a Dooku en Geonosis, pero la verdad era que el Conde slo huy para salvaguardar los planos que llevaba encima. los planos tcnicos de lo que algn da se convertira en el arma definitiva... Bienvenido, Darth Tyranus salud Sidious cuando estuvo ms cerca. Mi Seor Sidious respondi Dooku, doblando ligeramente la cintura. No he perdido tiempo en abandonar Kaon. Lo que ha sido muy arriesgado, aprendiz de forma natural o por efecto de algn dispositivo mecnico, la voz de Sidious sonaba suave, sibilante. Un riesgo calculado, mi seor. Temes que la Repblica se haya vuelto tan adepta a escuchar detrs de las puertas que hasta pueda captar nuestras transmisiones privadas? No, mi seor. Como os dije, la Repblica probablemente ha descifrado el cdigo que hemos estado usando para comunicarnos con nuestros... socios, por decirlo as. Pero estoy seguro que su Servicio de Inteligencia no sabe nada de nuestros planes para eliminar al bith en Escarte. Entonces, mis instrucciones se han llevado a cabo? S, seor. Y, no obstante, has credo conveniente viajar hasta aqu aadi Sidious. Hay asuntos que es mejor discutir en persona. Sidious asinti con la cabeza. Entonces, discutmoslos en persona. Caminaron en silencio hasta una balconada que dominaba el desolado paisaje de Los Talleres. En la distancia, las torres vtreas del Distrito del Senado desaparecan entre las nubes. Una de las anteriores visitas de Dooku haba ocurrido poco despus de la muerte de un senador traidor a manos del Caballero Jedi Quinlan Vos. Aunque Dooku lo enga en diversas ocasiones, Vos consigui seguir su rastro hasta Los Talleres, pero pareca que no lleg a percibir lo profundamente enraizado que estaba all el Lado Oscuro. Sospecho que la planeada desaparicin de Thal K'sar no ha ido segn el plan dijo Sidious finalmente. Lamentablemente es as, mi seor. Fue arrestado, pero los hombres de nuestro Gremio en Escarte no actuaron lo bastante deprisa. Cuando faltaban pocas horas para la ejecucin, K'sar fue rescatado y sacado de la instalacin por un agente de Inteligencia de la Repblica ayudado por dos Jedi. Dooku poda contar con una mano las veces que haba visto furioso a Sidious. Ahora, necesitara las dos. Prosigue, Lord Tyranus dijo Sidious con deliberada lentitud. Desde entonces, he averiguado ms cosas. Que esos mismos dos Jedi, por ejemplo, han visitado el mundo xi char de Charros IV. Adelantndose a Dooku, Sidious susurr: El grabador de la mecano-silla... El mismo. Sidious medit un instante. Del virrey Gunray al grabador xi char, y de l al bith que utiliz mis planos para construir el transmisor de hiperonda y el holoproyector... Los Jedi quieren descubrir vuestra identidad, mi seor. Qu importa que lo consigan? cort Sidious. Crees que eso detendra todas las ruedas que he puesto en movimiento? No, mi seor, pero es algo inesperado. Sidious mir a Dooku desde debajo de la capucha. S. Como dices, es algo inesperado volvi a mirar las torres lejanas. Algn da me dar a conocer a toda la galaxia, pero no ahora. Esta guerra debe continuar por ms tiempo. Hay mundos y personas que necesitamos atraer a nuestro lado. Entiendo. Dime, quin est a cargo de esta... bsqueda? Dooku solt un bufido. Skywalker y Kenobi. Sidious tardo un segundo en responder.

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El llamado Elegido y un Jedi con bastante fortuna como para que uno casi crea en la suerte sin apartar la vista del paisaje, agreg: Me siento disgustado por este giro de los acontecimientos. Lord Tyranus. Muy disgustado. Una vez Maestro y padawan, Kenobi y Skywalker se haban convertido en el azote de Dooku. En Geonosis haba permitido que lo siguieran, tal como Sidious haba ordenado. Siguiendo esas mismas rdenes dej que Kenobi se enterase de la existencia de Darth Sidious, a fin de confundir a la Orden Jedi dicindoles la verdad. En el hangar de su balandro demostr su maestra a Kenobi y a Skywalker..., aunque ste no fue derrotado tan fcilmente la segunda vez que se batieron en duelo. Rabioso, el joven Jedi demostr ser un poderoso antagonista, y Dooku sospechaba que se haba hecho ms y ms poderoso desde Geonosis. "Mucho tiempo he estudiado al joven Skywalker", haba admitido una vez Sidious. Y mucho ms ltimamente. Mi seor, los Jedi pueden buscar a otros que contribuyeron a mejorar los dispositivos de comunicaciones que se entregaron a Gunray y a otros, yo incluido. Tambin est el problema de la derrota de Grievous en Belderone. Sidious hizo un gesto despectivo para restar importancia a esa derrota. No te preocupes por Belderone. Puede que incluso nos sirva para hacer creer a la Repblica que nos han alejado de su precioso Ncleo. En cuanto a tu preocupacin por ocultar mi paradero, tranquilo, ya he tomado medidas al respecto. Y tambin he hallado la forma de que esto juegue a nuestro favor hizo una pausa para pensar algo, y despus aadi: S, empiezo a vislumbrar las piedras que Skywalker y Kenobi pueden encontrar en su camino. Sidious se gir hacia Dooku, sonriendo malvolamente. Su misma insistencia har que caigan en nuestro poder, Lord Tyranus. Les prepararemos una trampa en Naos 111. A Dooku no le import mostrar su escepticismo. No creo que les resulte fcil encontrar un mundo tan remoto en el espacio conocido, mi seor. No obstante, Kenobi y Skywalker se abrirn camino hasta l. Dooku decidi aceptarlo como un artculo de fe. Qu quiere que haga? Unos cuantos arreglos... Busca a alguien que se encargue de todo. Se te necesita en otra parte. Dlo por hecho. Una cosa ms. Procura que Obi-Wan Kenobi deje de ser una irritante molestia dijo Sidious, acentuando el tono de desprecio al nombrar al Jedi. Es una amenaza tan importante para nuestros planes? Sidious neg con la cabeza. Pero Skywalker s lo es. Y Kenobi... Kenobi ha sido como un padre para l. Consigue que Skywalker se sienta hurfano una vez ms, y cambiar. Cambiar? Entrar en el Lado Oscuro. Como aprendiz? Sidious lo mir fijamente. Todo a su debido tiempo. Lord Tyranus. Todo a su debido tiempo.

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Tras sufrir las cuatro horas del discurso de Palpatine al Senado sobre el Estado de la Repblica y las docenas de interrupciones debidas a los aplausos, tradicin arcaica que no se practicaba desde la poca del Canciller Supremo Valorum Eixes, Bail Organa mir desde el asiento trasero del aerotaxi cmo un tro de cruceros de combate se elevaba en el llameante ciclo naranja de Coruscant, lanzando sus sombras en forma de cua sobre el tejado en espiral del Templo Jedi. El destino de Bail. Haba dado instrucciones al piloto droide para que descendiera en la plataforma nordeste del Templo, donde lo esperaban dos jvenes Jedi. Ni siquiera se fij en la opulencia de los anchos pasillos del Templo mientras segua a su escolta hasta la sala que la Orden utilizaba para sus reuniones pblicas, en vez de la cmara circular reservada para los cnclaves privados, situada en la cumbre de la torre del Consejo.

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Cuando se le permiti la entrada, en el centro de la sala se proyectaba una holograbacin del discurso de Palpatine. Alrededor de la mesa del holoproyector se sentaban los miembros del Consejo: Yoda, Mace Windu, Saesee Tiin, Ki-Adi-Mundi, Shaak Ti, Stass Allie, Plo Koon, y Kit Fisto. Y, con pesar en mi corazn, me veo obligado a mandar doscientos mil soldados ms al Borde Exterior repeta la holoimagen del Canciller Supremo, pero tengo la completa confianza de que el final de este brutal conflicto est ahora cerca. La Confederacin se ha visto erradicada del Ncleo, expulsada del Borde Interior y de las colonias, acosada en el Borde Medio y muy pronto exiliada a los brazos de la espiral. Y pagar un justo precio por el caos y la destruccin que ha provocado en nuestros hogares. Hizo una pausa para disfrutar de los aplausos, aunque duraron demasiado tiempo. Las cmaras droides zumbaban alrededor de la Gran Rotonda para resaltar las amistosas y ms que conocidas facciones de Palpatine, rematando el crculo al centrarse en el podio de treinta metros de alto sobre el que se encontraba, y recrendose en las dos docenas de oficiales humanos de marina que estaban en pie bajo l, aplaudiendo de forma entusiasta. Una demostracin de fuerza es coment Yoda. Palpatine continu hablando, vestido con ropas de color magenta y verde bosque. Algunos de vosotros os preguntaris por qu sufre mi corazn cuando os traigo noticias de nuestro tan esperado y deseado contraataque. La decisin pesa sobre m porque hubiera preferido decir: "Ya basta, dejemos que la Confederacin y los separatistas se marchiten y mueran solitarios en el Borde Exterior, mantengamos nuestro hogar en orden y en paz, no derramemos ms sangre en otros mundos, no sacrifiquemos ms soldados valientes y confiemos en nuestros Caballeros Jedi." Yoda se agit inquieto en su asiento. Sin embargo, y lo digo con tristeza, no puedo seguir los dictados de mi corazn porque no podemos permitir que los enemigos de la democracia obtengan una tregua, descansen y se recuperen. Debemos aniquilar a nuestros enemigos como se hara con un cncer cuyo crecimiento pusiera en peligro de muerte todo el cuerpo, o con una enfermedad contagiosa. En caso contrario, la generacin de nuestros hijos y las generaciones venideras vivirn bajo la amenaza de quienes han trado el caos a la galaxia y que, a buen seguro, encontraran fuerzas para reagruparse y atacar de nuevo. Pausa para los aplausos apunt Bail. Haba estado all. Los Maestros Jedi se removieron en sus sillas de respaldo alto, pero no dijeron nada. Para que mis palabras no den la impresin de que ya se han acabado las decisiones difciles, permitidme aadir que an queda mucho por hacer. Hay tanto que reconstruir, tanto que reorganizar! En vosotros, en todos vosotros, buscar gua para determinar qu mundos debern recibir la bienvenida a la Repblica y cules, si es que alguno se lo merece, deben mantenerse alejados de nosotros o ser rechazados por las heridas que nos ha inflingido. Del mismo modo, buscar vuestra gua para reformar nuestra Constitucin y adaptarla a las necesidades de una nueva poca. Qu quiere decir con eso? pregunt Mace Windu. Finalmente, quiero que vosotros, todos vosotros, contribuyis a que el nuevo espritu de Coruscant, el nuevo espritu del Ncleo, se extienda por todos los sistemas estelares a fin de que la luz de la democracia contine brillando y podamos disfrutar de mil aos ms de paz, y mil ms despus, y as sucesivamente, hasta que la guerra sea poco ms que un recuerdo. Ya basta! grit Stass Allie mientras el Senado irrumpa en un aplauso atronador. Alta, delgada y de complexin oscura, portaba un tocado de Tholoth con un diseo similar al de su inmediata predecesora en el Consejo, Adi Gallia. Como nadie puso ninguna objecin, desconect el holoproyector. Yoda se volvi hacia Bail. Su visita apreciamos, senador Organa. Quera hacerles saber que no todos estbamos de acuerdo, pese a lo que puedan hacerles creer las noticias de la HoloRed. Conscientes de eso somos. Bail hizo un gesto amplio hacia las ventanas triangulares de la sala y movi la cabeza con pesar. Coruscant celebra la victoria muy pronto. Prcticamente se palpa en el ambiente. Prematura cualquier celebracin es, s reconoci Yoda con tristeza. Mace se inclin hacia delante en su silla. En qu piensa Palpatine? Cmo puede comprometer la mitad de las fuerzas defensivas de Coruscant envindolas al Borde Exterior? Por lo conseguido en Belderone Palpatine animado est. El Canciller Supremo lo centra todo en Mygeeto, Saleucami y Felucia dijo Plo Koon bajo la mscara que le suministraba los gases que necesitaba para respirar. La larga cabeza de Ki-Adi-Mundi hizo una inclinacin sutil. Los ha bautizado como La Trada del Mal.

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Bastiones separatistas son reconoci Yoda, pero tan remotos, tan insignificantes... Un peligro para el cuerpo de la Repblica record Bail. Mace ridiculiz esa idea. Cuando el cuerpo sufre algn dao hay que evaluar las prioridades. Cuando se tiene el pecho agujereado por un lser no tiene sentido enviar nuestras defensas a encargarse del producido por un alfilerazo. Bail pase la mirada por toda la sala. A algunos nos preocupa que hayan persuadido al Canciller Supremo para que sitie a esos mundos como una manera de anexionarlos por la fuerza. El Senado ha promulgado leyes que le conceden autoridad para pasar por encima de los gobiernos locales. Yoda apret los labios, indignado. En un laberinto del mal esta guerra se ha convertido, pero protegernos debemos. As como las tradiciones que los Jedi durante mil generaciones han conseguido salvaguardar. Mace se pas la mano por su afeitada cabeza. Esperemos que Obi-Wan y Anakin encuentren el origen de esta guerra antes de que sea demasiado tarde.

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La pierna derecha de Anakin se hundi hasta casi la rodilla y con un sonido gorgoteante en la capa de barro que pasaba por la calle principal de Naos III. Otro sonido igualmente onomatopyico acompa la recuperacin de su pierna, y un torrente de improperios brot de sus labios mientras se diriga a terreno firme, saltando a la pata coja sobre su pie izquierdo. Cruz la pierna derecha sobre la izquierda e intent limpiar parte de la suciedad de la bota antes de sealar algo rosado que se negaba a desprenderse. Qu es eso? pregunt alarmado. Nubes de vapor surgan de su boca, puntuando cada una de sus palabras. Obi-Wan se inclin para echarle un vistazo, pero sin acercarse demasiado. Podra ser algo vivo, o algo que alguna vez estuvo vivo, o algo desprendido de algo vivo. Bueno, pues, sea lo que sea, va a tener que pasear pegado a otra persona. Obi-Wan se irgui y meti las manos en lo ms profundo de las mangas de su tnica. Te advert que haba lugares peores que Tatooine. Ambos lados de la calle estaban delimitados por grandes edificios prefabricados, con sus tejados metlicos cubiertos de nieve cristalina y espesos carmbanos que les daban un aire barbado. Pedazos de un derrumbado monorral areo haban sido apartados a un lado de la calle, dejando que se pudrieran en un lodazal muy parecido a aquel en el que Anakin se haba hundido inadvertidamente, causado por las zonas que todava irradiaban calor bajo el pavimento destrozado de ceramicocemento. Anakin empez a golpear la bota contra el hielo. Aquella cosa rosa, pegajosa e inidentificable, decidi que ya haba tenido bastantes emociones por un da y se perdi en la ventisca de nieve. Lugares peores que Tatooine mascull. Y, claro, t te has empeado en visitarlos todos y cada uno de ellos. Cundo podremos volver a Coruscant? Culpa a Thal K'sar. l fue quien sugiri que debamos empezar a buscar aqu. Anakin mir fijamente a su alrededor. No puedo dejar de pensar que el prximo planeta que visitemos ser todava peor. Tras unos segundos de silencio, ambos exclamaron a la vez: Casi echo de menos Escarte. Anakin hizo una mueca. Cuando pasa algo as, sabes que ha llegado el momento de romper una relacin. La verdad, creo que Yoda y t formarais un equipo estupendo. Comparts la misma aficin por la cautela y los consejos. S, el viejo Yoda y yo somos tal para cual. Siguieron caminando hacia lo que pareca ser el centro del lugar. Durante la mayor parte de su corto ao, la luna conocida como Naos 111 era un pequeo orbe congelado cuyos das se hacan interminables. Sus aborgenes, tanto los herbvoros como los carnvoros, haban sido cazados hasta casi la extincin por los colonos de Rodia y Ryloth, atrados por la esperanza de descubrir vetas de especia ryll en las cuevas volcnicas de Naos 111. En la actualidad, las criaturas ms abundantes eran unos bovinos rycrits y unos banthas ms lanudos de lo habitual.

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Si la luna continuaba habitada se deba, sobre todo, a un delicado pez de carne rosa que se pescaba en los ros cubiertos de hielo que descendan turbulentos y rugientes hasta la llanura, tras nacer en las escarpadas montaas. Aquellos peces, llamados "dientes afilados", slo desovaban en los meses ms fros, se exportaban congelados y se vendan a precios exorbitantes en restaurantes desde Mon Calamari a Corellia. Aun as, pocos de los habitantes de Naos III conseguan reunir los crditos suficientes para poder comprar un pasaje que los sacara de all, y preferan gastarse las magras ganancias en La Mercantil de Naos III, que supervisaba el proceso industrial de los dientes afilados y era propietaria de casi todos los bares, tiendas, hoteles y salones de juego. Los desalentados humanoides que colonizaron aquella luna nunca se haban molestado en dar un nombre a su principal centro de poblacin, as que tambin era conocido como Naos MI. Los visitantes que esperaban un espaciopuerto tpico se encontraban con un conjunto de colinas fortificadas, conectadas mediante puentes, que se extendan por un amplio delta lleno de canales. En justa correspondencia a un lugar tan escasamente creativo, la luna haba atrado a nmadas y viajeros espaciales de dudosa catadura, ansiosos por perderse en ella o emprender una nueva vida. Aunque la mayora eran rodianos y twi'lekos lethanos, haba una buena representacin de humanos y otros seres humanoides. Cada ao llegaban unos cuantos pescadores ricos, deseosos de poner a prueba sus habilidades frente a los dientes afilados, pero Naos III estaba tan alejado de las rutas habituales y tan desprovisto de infraestructura que no poda sostener un turismo importante. Aunque la luna pareca el lugar ideal para que se escondiera un twi'leko de color rojizo. Obi-Wan dudaba que pudieran encontrar a Fa 'ale Leh. Para empezar, era prcticamente seguro que habra cambiado de nombre, incluso de color de piel. Y, lo ms importante, Naos 111 no ofreca muchas oportunidades de trabajo para una ex transportista de especia..., a menos que Leh estuviera entre los pocos que se atrevan a desafiar la muerte transportando cargamentos de clientes afilados congelados a Tion o al Ncleo, pasando por Perlemian. Segn K'sar, cuando Sienar la contrat para que entregase la nave espacial experimental en la que el bith instal un transmisor idntico al de la mecano-silla de Gunray, Leh ya llevaba un tiempo transportando especia de Ryloth a los mundos del Espacio Hutt. Para Obi-Wan, aquella nave en cuestin slo poda ser el correo estelar modificado del Sith que mat en Naboo, y que la Repblica confisc despus de la batalla. Cuando los agentes de Inteligencia de la Repblica intentaron entrar en la nave, los sistemas de vuelo, armamento y comunicaciones se autodestruyeron; pero, aunque muchos no lo saban, la calcinada carcasa segua en un hangar clandestino de Theed. Haban dado por hecho que las modificaciones eran obra del zabrak Sith, pero la informacin proporcionada por K'sar sugera que el Laboratorio de Proyectos Avanzados de Raith Sienar no slo fue el responsable de la construccin de la nave, sino tambin de las mejoras realizadas en los diseos de Darth Sidious. Obi-Wan y Anakin podan haber ido directamente hasta la fuente, Raith Sienar, pero teman que el Canciller Supremo Palpatine vetase la idea. Sienar era demasiado importante. Se saba que el otro gran proveedor de armas de la Repblica. Astilleros Kuat, suministraba material a ambos bandos. A travs de su subsidiaria. Ingeniera Pesada Rothana, que construa las naves de asalto clase Acclamator y los BT-TT (Blindados Tcticos Todo Terreno), Astilleros Kuat tambin haba proporcionado a la Confederacin su Flota de la Tormenta, que haba sido "el terror de los perlemianos" hasta que fue retirada del servicio activo gracias a la ayuda de Obi-Wan y Anakin. La nieve segua cayendo con fuerza en Naos 111 cuando los dos Jedi se detuvieron. Obi-Wan seal hacia un bar cercano. Ese que hemos pasado debe de ser el decimoquinto. Slo en esta calle aadi Anakin. Si entramos en todos para preguntar y nos tomamos una copa en cada uno, acabaremos borrachos antes de llegar al puente. Con suerte. Aun as, siguen siendo la mejor fuente de informacin. Ya que buscar su nombre en el directorio local de comunicaciones no nos ha servido de nada. Adems, es mucho ms divertido. Anakin sonri abiertamente. Por m, de acuerdo. Por cul quieres empezar? Obi-Wan complet un crculo y seal el bar que se encontraba frente a ellos: El Piloto Desesperado. Cuatro horas ms tarde, medio borrachos y casi congelados, entraron en el ltimo bar anterior al puente. Tras sacudirse la nieve de los hombros de sus capas y bajarse las capuchas, examinaron a los clientes que se apiaban en la barra y ocupaban casi todas las mesas. O pescas o no tienes mucho que hacer en Naos III coment Anakin. Tengo la impresin de que la mayora bebe incluso mientras trabaja. Dos rodianos se alejaron de la barra y ellos ocuparon su lugar. Pidieron sus bebidas.

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Anakin dio un sorbo a su vaso. Diez bares, otras tantas hembras lethanas, y todas y cada una de ellas asegura haber nacido en este mundo. Yo dira que pasaremos aqu mucho, mucho tiempo. No te dio K'sar ningn dato ms personal: cicatrices, lekku tatuado, lo que sea? Anakin mene la cabeza. Nada. Cuando Obi-Wan le hizo seas al camarero humano para que se acercara, agreg: Pide otro aperitivo twi'leko y te juro que te corto el brazo. Obi-Wan ri. Pues el moho izzy del ltimo bar estaba delicioso. Anakin prob otro sorbo. Hablando de brazos... Hablbamos de brazos? Hablbamos de brazos. Al menos creo que hablbamos de brazos. De todas formas, te acuerdas del Club Outlander, cuando me dejaste para pedir las bebidas? Supiste que Zam Wessel te seguira? Al contrario. Saba que te seguira a ti. Implicas que las multiformes sienten una atraccin especial por m? Qu hembra podra evitarlo, con la forma en que te pavoneas al andar? "Asuntos de los Jedi" aadi, imitando la voz de Anakin. Entonces... admites que me has estado utilizando de cebo. Algn privilegio tengo que tener por ser un Maestro. En todo caso, siempre puedes pagarme con mi misma moneda. Anakin levant su vaso. Brindo por eso. Viendo que el camarero se acercaba, Obi-Wan dej una moneda debajo de su vaso vaco y lo empuj hacia delante. Otra ronda. Y qudate el cambio. Atltico, con un pelo rojizo que casi le llegaba hasta la cintura, el camarero mir la moneda. Mucha remuneracin para una libacin tan escasa. Quiz me permita ofrecerle algo un poco menos inspido. En realidad preferira un poco de informacin. Por qu lo supona? Estamos buscando a una hembra lethana dijo Anakin. Y quin no? Obi-Wan agit la cabeza. Slo negocios. S, suele ser habitual. Les sugiero que prueben en el hotel Palacio. No lo entiende. Oh, creo que s. Mire, la hembra que buscamos seguramente no es... bueno, masajista. Ni bailarina agreg rpidamente Obi-Wan. Entonces, qu hace aqu, en Naos 111? Era piloto... con cierta preferencia por las especias. Obi-Wan mir al camarero fijamente. Quizs haya llegado a Naos 111 en los ltimos diez aos. Los ojos del camarero se entrecerraron. Por qu no empezaron por ah? Estn hablando de Genne. Nosotros la conocemos como Fa'ale Leh. Amigos mos, en Naos III un nombre es una simple convencin. Pero la conoces? dijo Obi-Wan. S. Y sabes dnde podemos encontrarla? El camarero levant un pulgar. Arriba, habitacin siete. Dijo que podan subir. Anakin y Obi-Wan intercambiaron una mirada desconcertada. Est esperndonos? pregunt Obi-Wan. El camarero encogi sus macizos hombros. No me dijo a quin esperaba. Simplemente que si alguien preguntaba por ella lo enviase arriba. Anularon su peticin de bebidas y se dirigieron hacia un largo tramo de escaleras. Has hecho algn truco Jedi? se interes Anakin. Si lo he hecho, no ha sido conscientemente. Diez tragos despiertan mucha inconsciencia.

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S, o quizs ha sido el hongo twi'leko. Pero me parece infinitamente ms probable que nos estemos metiendo en una trampa. As que deberamos estar en guardia. S, Anakin, deberamos estar en guardia. Obi-Wan subi las escaleras y golpe con los nudillos en la puerta de plastoide verde de la habitacin nmero siete. Est abierto dijo una voz en Bsico desde el interior. Se aseguraron de que sus sables lser estuvieran a mano, pero los dejaron en sus cinturones, bien ocultos bajo la capa. Obi-Wan abri la puerta de un puntapi y se meti dentro del fro cuarto, tras Anakin. Genne, quiz Fa'ale Leh, estaba tumbada en una cama estrecha, con la espalda y el lekku apoyados en la cabecera. Vesta unos pantalones desgastados, botas y una chaqueta aislante. Extendi las largas piernas y las cruz a la altura del tobillo. Junto a ella, en una pequea mesita, haba una botella medio vaca de lo que Obi-Wan supuso era el combustible de cohetes que pasaba por licor casero local. Cogi dos vasos ostensiblemente sucios y pregunt: Una copa? Ya estamos en el lmite legal respondi Anakin. El comentario la hizo sonrer. Naos III no tiene lmite legal, chico dio un largo trago de su propio vaso, sin dejar de mirarlos por encima del borde. No sois lo que esperaba. Es una sorpresa o una desilusin? pregunt Anakin. A quin esperaba? le interrumpi Obi-Wan. Los clsicos tipos duros, lacayos de Sol Negro, cazarrecompensas... No s. Vosotros tenis el aspecto de dos Jedi perdidos hizo una pausa. Quiz sois eso. Los Jedi son conocidos por ser peores que los asesinos. Slo si es necesario dijo Anakin. Ella se encogi de hombros. Queris hacerlo ya o tengo derecho a una ltima cena? Hacer qu? se extra Obi-Wan. Matarme, claro. Anakin dio un paso adelante. Siempre tenemos esa posibilidad. Ella pase la mirada de l a Obi-Wan. Jedi malo-Jedi bueno, el viejo truco. Slo queremos hablar contigo de un correo estelar que entregaste en Proyectos Avanzados Sienar. Claro. Primero, una ronda de preguntas y respuestas; y despus, un rayo lser... No, un sable lser que me corta el cuello. Entonces, eres Fa'ale Leh. Quin os dijo dnde encontrarme? Ha tenido que ser Thal K'sar, verdad? Es el nico que sigue con vida. Ese pequeo bith traidor... Hblanos de tu entrega la interrumpi Anakin. La mujer sonri al recordar. Una nave extraordinaria, el trabajo de un genio. Pero supe al instante que aqul sera un trabajo que me perseguira toda la vida. Y as ha sido. Obi-Wan ech una mirada general a todo el cuarto. Te has escondido aqu durante ms de diez aos? No, vine a disfrutar de las playas hizo un gesto despectivo. Sabis? Mataron a los ingenieros, a los mecnicos, a casi todo el mundo que trabaj en esa nave. Y yo lo saba. Hice la entrega, cobr lo que me deban y me largu. Aunque parece que no lo bastante lejos. Me encontraron en Ryloth, en Nar Shaddaa y en los mundos perdidos del Brazo de Tingel. Escap por los pelos, puedo mostraros las cicatrices. No es necesario dijo Obi-Wan mientras Fa'ale le pasaba la punta de su cola por encima del hombro. Ella volvi a vaciar el vaso. Bien, quin os enva...? Sienar? O el hombre para el que se construy la nave? Para quin se construy? dijo Anakin. La mujer lo contempl un segundo antes de responder. Eso es lo divertido. Sienar, el propio Raith Sienar, me dijo que era para un Jedi, pero el tipo al que se lo entregu... no era un Jedi. Oh!, llevaba un sable lser y todo eso, pero... No s, tena algo extrao. Obi-Wan asinti con la cabeza. Hemos tenido tratos con l.

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Dnde lo entregaste? presion Anakin. En Coruscant, claro. Obi-Wan mir hacia el techo. Un instante despus, el techo explotaba hacia dentro y llovieron vigas de plastoide, paneles cubiertos de hielo, azulejos... y dos trandoshanos armados hasta los dientes. Pero el Jedi ya haba llegado hasta la cama, la haba volcado y haba tirado a Fa'ale Leh al fro suelo, junto a los colchones de espuma y la colcha. El sable lser de Anakin, empuado y activado, ya era un borrn de luz azul que desviaba rayos lser y paraba los golpes de una vibrohacha manejada por las carnosas manos de un falleen de piel roja que acababa de entrar por la puerta. Detrs del falleen irrumpieron dos humanos que, en su ansiedad por entrar en el cuarto, terminaron encajados en el marco de la entrada. Girando sobre s mismo, Obi-Wan sac el sable lser de su cinturn y se lanz hacia la puerta. La hoja del sable reban las dos manos de uno de los humanos. Un agnico aullido rasg el aire helado mientras el hombre caa de rodillas. Ya libre, el segundo cay hacia delante, directamente sobre la hoja de ObiWan. El olor a carne quemada inund el cuarto, mezclndose con el humo del explosivo que haba arrancado tres metros cuadrados de tejado. Enormes copos de nieve caan a travs de la abertura. A la izquierda de Obi-Wan, en el centro del cuarto, Anakin resista contra los dos aliengenas reptilescos y el portador de la vibrohacha. Los lseres desviados atravesaban las delgadas paredes, despertando gritos entre los vecinos de Fa'ale. Se abrieron y cerraron puertas, y en el pasillo reson un retumbar de pisadas apresuradas. Pivotando sobre el pie izquierdo, el falleen intent enterrar la vibrohacha en la cabeza de Obi-Wan. Este esquiv el arma agachndose y hundi la hoja del sable en su muslo izquierdo. El golpe slo consigui alimentar la rabia del humanoide. El falleen se abalanz hacia delante, alzando el hacha por encima de su cabeza, intentando partir a Obi-Wan por la mitad. El Jedi dio un paso lateral, apartndose del camino del arma, pero la mesita de Fa'ale no tuvo tanta suerte y se parti en dos, lanzando la botella de la twi'leko por los aires hasta que termin estrellndose contra la cara del ms grande de los dos trandoshanos. Gritando de rabia, el aliengena se llev una garra hasta su sangrante ceja, mientras con la otra segua disparando su pistola contra Anakin. Este, mientras desviaba los rayos con el sable lser, levant la mano izquierda y envi un empujn de la Fuerza contra el trandoshano, hacindolo volar hacia atrs, a travs del cuarto, hasta impactar contra la nica ventana de la habitacin. El segundo reptiloide se arriesg a atacar, intentando aprovechar que Anakin estaba centrado en su compaero. Obi-Wan sigui el vuelo de la cabeza del aliengena por toda la habitacin, el hueco de la puerta y el pasillo hasta caer en el vestbulo, donde alguien dej escapar un chillido espeluznante. El falleen, al encontrarse solo frente a los dos Jedi, extendi la vibrohacha frente a l y empez a girar sobre s mismo para tratar de impedir que alguien se le acercara. Anakin retrocedi hasta quedar fuera del crculo que trazaba la vibrohacha y se zambull hacia delante, deslizndose sobre su estmago por el hmedo suelo. Su sable lser amput las dos piernas del falleen a la altura de las rodillas. Medio metro ms pequeo, pero no menos furioso, el humanoide lanz su arma directamente contra Obi-Wan, extrajo una pistola enorme de la funda que colgaba junto a su cadera y empez a disparar indiscriminadamente. Mientras la vibrante hoja volaba hacia Obi-Wan, Anakin cort de cuajo la pistola y la mano del falleen, antes de clavarle el sable en el pecho. La armadura pectoral que llevaba el humanoide logr detener por un instante la hoja de energa, pero el calor que desprenda el sable lser hizo que la bandolera del falleen estallara en llamas. Y la llevaba cargada de explosivos. El falleen retrocedi sobre los muones cauterizados de sus piernas, intentando apagar las llamas a manotazos y con pnico creciente. Cuando vio que sus esfuerzos eran intiles, dio media vuelta, salt por la ventana... y estall en mil pedazos antes de llegar al montn de nieve que era su destino. El cuarto qued repentinamente en silencio, exceptuando el suave silbido de los copos de nieve evaporndose al entrar en contacto con el sable lser. Scala de aqu! grit Obi-Wan. Anakin desactiv la hoja y tir de las muecas de Fa'ale para sacarla de debajo de los colchones y de la ropa de cama. Una vez en pie, aunque tambaleante y algo ebria, la mujer contempl el cuarto destrozado. Vosotros dos parecis tos decentes... incluso para ser Jedi. Siento que os hayis visto mezclados en esto. Al ver que su botella de licor haba sobrevivido misteriosamente a la violencia desatada en la habitacin, la mujer intent abalanzarse hacia ella. Cuando Anakin se lo impidi, ella le golpe furiosa en el pecho y en los brazos. Deja de intentar ser un hroe, chico! Estoy harta de huir. Se acab... para todos.

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No hasta que nosotros lo decidamos dijo Anakin. Ese es el problema. Para empezar, por eso estamos en guerra. Anakin empez a arrastrarla hacia la puerta. Justo a tiempo dijo Obi-Wan desde la ventana. Veo a seis ms, como mnimo. Un lser destroz lo que quedaba de la ventana. Anakin atrajo a Fa'ale hasta que sus caras quedaron a pocos centmetros la una de la otra. Has burlado a los asesinos durante diez aos, seguro que debes tener una ruta de escape la sacudi enrgicamente. Dnde est? Ella permaneci un momento callada. Luego cerr los ojos y asinti. Obi-Wan y Anakin la siguieron por el pasillo hasta un armario de objetos de limpieza situado en uno de sus extremos. Dos barras descendan hasta perderse en la oscuridad, ocultas tras una pared trasera falsa. Fa'ale se sujet a una de ellas, se dej caer y desapareci. Anakin la sigui. Obi-Wan pudo escuchar a travs de la puerta cerrada cmo una multitud de seres pasaba por delante del armario en direccin al cuarto de la twi'leko. Agarrndose a la segunda barra con manos y pies, dej que la gravedad lo arrastrara. El descenso fue ms largo de lo esperado. En lugar de terminar en el stano del bar, las barras atravesaban la colina sobre la que se haba construido esa parte de Naos 111 y llegaban hasta el ro. El final de las barras quedaba enterrado bajo la espesa capa de hielo. En la penumbra, Obi-Wan descubri que se encontraban en una caverna creada por la propia corriente del ro. Cerca de las barras haba tres trineos de flotacin del tipo que los locales utilizaban para pescar en el hielo, equipados con motores poderosos y un par de largos esques. Estoy demasiado borracha para conducir deca Fa'ale. Djame a m dijo Anakin, que ya se haba sentado en el estrecho asiento del vehculo y estudiaba los controles. Conect un interruptor, y el motor del trineo tosi, cobrando vida. Empez a ronronear ruidosamente en el amplio agujero de la cueva. Fa'ale se coloc detrs de Anakin, y Obi-Wan mont en el segundo trineo. Ese, y despus ese otro indic Anakin a su Maestro, sealando el interruptor de encendido y el calentador. Los motores y el control de potencia, y se maneja as. Obi-Wan estaba confuso. As? As, as! repiti Anakin con nfasis, hacindole una demostracin e indicndole otro conjunto de interruptores del panel de control de la mquina. Estos son los repulsores, pero utilzalos estrictamente para los pequeos montculos de hielo, los escombros helados y ese tipo de cosas. No son trineos de flotacin convencionales... Ni siquiera son barredores. Recuerdas dnde aparcamos el crucero? Ni siquiera recuerdo el aterrizaje, pero no puede estar muy lejos. Ro abajo dijo Fa'ale. Gira hacia el Sur y rodea la montaa, pasa por debajo del puente y entonces al Oeste, hasta la prxima colina. Cruza dos puentes ms, un pequeo eslalon de nuevo hacia el Sur, y habremos llegado. Obi-Wan se qued contemplndola, desconcertado. Esto... Os seguir. Surgieron rugiendo de la entrada de la caverna y se dirigieron hacia el ro helado. Los rayos lser empezaron a chamuscar el hielo a su alrededor antes de llegar siquiera al primer puente. Mirando por encima del hombro, Obi-Wan vio que los seguan tres trineos. Sobre el puente, dos seres enfundados en ropa protectora contra el fro les apuntaban con una ametralladora lser montada sobre un pequeo trpode.

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La estrella que una vez calent Naos III era ahora un borrn blanco casi hundido en el horizonte. Ominosas nubes oscurecan las montaas situadas a la derecha de Obi-Wan. La nevada se haba intensificado ms todava. Viajando tan rpido como le era posible al trineo, sinti como si se hubiera metido de lleno en una ventisca. De no ser por la Fuerza, los adorables y cristalinos copos habran sido como bolas de nieve lanzadas contra su cara y sus manos. Aun as, apenas poda ver, y el hielo gris, blanco y a veces azul no

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era tan liso como crey que sera. Una veces se encontraba con protuberancias all donde el agua se haba congelado y descongelado incontables veces, otras con montculos formados por los escombros atrapados durante la helada, otras ms con agujeros abiertos para pescar que se alternaban con los montoncitos extrados precisamente de esos agujeros... Y no ayudaba en nada a la navegacin el hecho de que le estuvieran disparando. Las descargas de la ametralladora del puente le obligaba a zigzaguear por todo el ro y. adems, a esquivar los obstculos de hielo ms grandes y a saltar por encima de los pequeos. Los repulsores le habran permitido elevarse sobre ellos, como haca Anakin ro abajo, pero no saba controlarlos. Ms bien necesitaba las dos manos para utilizar los repulsores, y no tena ninguna libre. Con la izquierda manejaba la barra de direccin/impulsin del aparato, y con la derecha empuaba el sable lser, intentando desviar los lseres que le llovan desde arriba y desde atrs. Por un momento se crey de nuevo en Muunilinst, celebrando un duelo con los extraos lanceros droides de Durge. De no ser por la nieve. Un rugido vacilante en su odo derecho le indic que uno de los trineos que lo perseguan ya le haba dado prcticamente alcance. Con el rabillo del ojo, Obi-Wan vio al piloto humano agacharse bajo la barra de control para proporcionar a su compaero rodiano el ngulo que necesitaba para disparar un lser contra la cabeza del Jedi. Obi-Wan fren y consigui que el trineo enemigo se acercase a l ms rpidamente de lo que el rodiano haba supuesto. El primer disparo pas ante los ojos del Jedi, pero consigui desviar ligeramente el segundo, haciendo que impactase en el motor de su propio trineo. El vehculo explot al instante, lanzando a sus dos ocupantes en direcciones opuestas. No obstante, un segundo trineo se acercaba rpidamente. Este slo llevaba al piloto, pero era ms hbil que el primero. Girando el impulsor, lanz el trineo contra Obi-Wan, chocando de costado contra l, intentando hacerle perder el control o. mejor an, que chocase con un enorme tronco de rbol que emerga del espeso hielo. El Jedi bascul su peso hacia un lado, levantando el esqu contrario del suelo y esquivando el tronco por muy poco. Intent corregir el rumbo, pero su trineo empez a girar sobre s mismo y no consigui dominarlo hasta que hubo realizado media docena de rotaciones. Para entonces, su perseguidor estaba en situacin de volver a embestirlo, pero esta vez Obi-Wan estaba preparado. Girando en seco, se dirigi directamente hacia su perseguidor, y no slo consigui mantenerse firme durante la colisin, sino que lanz un empujn de Fuerza contra el piloto enemigo. El trineo sali disparado hacia delante como si el motor sufriera una sobrecarga, con el piloto intentando controlarlo por todos los medios. Sin dejar de acelerar, ascendi por la rampa de un pequeo montecillo, describi una parbola por los aires y cay casi a plomo sobre la delgada capa de hielo que ocultaba un agujero para pescar. La mquina y su piloto desaparecieron bajo el slido hielo. El impacto hizo saltar un chorro de agua por los aires que empap a Obi-Wan cuando lo atraves como una exhalacin. El tercer trineo perseguidor segua pegado a su cola, y los lseres zumbaban al pasar junto a sus orejas. Ms adelante, vio que el trineo de Anakin y Fa'ale realizaba un giro cerrado hacia el Sur y pasaba entre dos de las muchas colinas de Naos III. Letales rayos de luz surgan del puente que una las dos colinas, pero ninguno les acert. Incapaz de reproducir los giles cambios de rumbo de Anakin, Obi-Wan iba quedndose cada vez ms rezagado y era blanco fcil para los asesinos del puente. Sin ninguna posibilidad de negociar un alto el fuego, maniobr su trineo para describir un amplio semicrculo que lo alejase del puente, pero en cuanto termin de trazar el arco se encontr en rumbo de colisin contra el ltimo de los trineos que lo perseguan. La imposibilidad de evitar el choque no le dejaba ms eleccin que abandonar su vehculo y prepararse para lo que sera una larga y peligrosa marcha sobre el hielo. Pero, instantes antes de saltar de la mquina, uno de los disparos que barran el ro desde el puente alcanz fortuitamente en el pecho al piloto del trineo perseguidor, lanzndolo por los aires. Girando el impulsor, Obi-Wan esquiv fcilmente el trineo, ahora sin piloto que lo gobernase, y aceler ro arriba hasta quedar fuera del alcance de la ametralladora del puente. Un clamor se extendi por encima de la colina que tena a su derecha, y la sombra de algo grande y veloz cay sobre l. Un rifle lser dispar repetidamente, quebrando el hielo justo frente a l y abriendo una amplia brecha de agua agitada. Dudando que pudiera salvar la brecha aunque lo intentase, Obi-Wan fren en seco. El trineo se encontraba a unos diez metros de la fisura del hielo, cuando una garra metlica cay sobre l, cerrndose y arrancndolo del asiento. El tirn arranc el sable lser de sus manos, haciendo que se le cayera al hielo. El trineo desapareci en las espumeantes aguas. El fin de las estrellas murmur Obi-Wan.

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Suspendida de un oscilante cable, la garra empez a ascender hacia el vientre abierto de un desgarbado esquife de nieve. Con sus manos rojas aferrando la cintura de Anakin, Fa'ale gritaba y aullaba, disfrutando de la situacin a pesar del exceso de alcohol... o, ms probablemente, a causa de l. Te has equivocado de oficio, Jedi grit junto a la oreja derecha de Anakin para hacerse or por encima del rugido del motor. Podras ser un campen de carreras de vainas! Ya lo he sido respondi Anakin por encima del hombro. Fue entonces cuando se dio cuenta de que Obi-Wan estaba siendo separado de su trineo. Combinando frenos e impulsores, Anakin hizo que el trineo diera un rpido giro de 180 grados y volvi ro abajo hasta quedar bajo el puente que haban dejado atrs, eludiendo el fuego de la ametralladora lser. Una nave transporte de dientes afilados explic Fa'ale al ver el esquife de nieve. As, los pescadores no necesitan llevar su carga hasta la ciudad. Es lo que suelo hacer aqu... Mi trabajo, quiero decir. La garra que aprisionaba a Obi-Wan ya estaba a mitad de su ascensin hacia el esquife. No veo forma de alcanzarlo a tiempo confes Fa'ale. Preprate para sujetar la barra de control! advirti Anakin. Las manos de Fa'ale se engarfiaron en su tnica. Dnde piensas que vas? Hacia arriba. Acelerando a toda velocidad, Anakin dirigi el trineo hacia la falda de la colina donde se asentaba una mitad del puente. Cuando estaba a punto de rebasar la cumbre, conect los repulsores. Entonces, saltando del trineo convertido en cohete, recurri a la Fuerza para propulsarse todava ms hacia la oscilante jaula. Los hombres del esquife lo vieron venir e intentaron virar a estribor, pero no fueron lo bastante rpidos como para impedir que Anakin pudiera asirse a la gana. El copiloto, un rodiano, abri la puerta de la cabina y empez a disparar contra el blanco mvil. Tena el presentimiento de que apareceras dijo Obi-Wan desde el interior de la garra. Un disparo alcanz la jaula y rebot. Aguanta, Maestro! Esto no va a ser agradable. Obi-Wan oy el chasquido-siseo del sable lser de Anakin. Asomndose entre los dedos metlicos de la garra, vio lo que les esperaba. Anakin, espera... Pero el joven Jedi no esper. Cuando la garra estaba a punto de entrar en la bodega de carga, Anakin blandi su sable lser y reban el suelo de la cabina del piloto del esquife. Chispas y humo empezaron a surgir del desgarrn, y la nave se escor a estribor casi de inmediato. Pas a menos de un metro de una de las torres del puente y gir hacia la ladera de la colina. Un instante antes del impacto, Anakin cort el cable de la garra y sta cay sobre la resbaladiza pendiente, deslizndose hacia el ro helado. Lleg hasta l y gir sin control sobre s misma, con Obi-Wan rebotando en su interior y Anakin recurriendo a la Fuerza para mantenerse agarrado al exterior. El esquife se estrell contra la ladera. Cuando la garra perdi su impulso y qued inmvil al otro lado del ro, los dos Jedi estaban tan cubiertos de nieve y hielo que parecan wampas. El sable lser de Anakin no tard en cortar los dedos de la garra. Obi-Wan sali, escupiendo nieve y temblando como un perro. Ya van cuarenta... Basta, me doy por vencido dijo Obi-Wan. Hizo una pausa para vaciar de nieve las mangas y la capucha. Dnde est Fa'ale? Anakin estudi la colina. Los asesinos del puente haban huido llevndose su arma. Finalmente, seal hacia la ribera opuesta del ro, donde poda verse un trineo encajado entre dos montculos de hielo. Cuando llegaron hasta ella. Fa'ale yaca boca abajo, a unos metros del vehculo lleno de agujeros de lser. Al darle la vuelta. Anakin vio uno de los disparas haba amputado a la twi'leko el lekku derecho. Sus ojos pestaearon y se abrieron, enfocndolo, mientras la acunaba en sus brazos. No me lo digas balbuce dbilmente. Me recuperar, verdad? Lamentara ser portador de malas noticias. Una semana en un tanque bacta y estars como nueva dijo Obi-Wan. Fa'ale suspir. No pienso discutir. Habis hecho todo lo posible para que me maten mir a su alrededor. No tendramos que estar buscando cobertura? Se han ido inform Anakin. Fa'ale agit la cabeza.

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Despus de tantos aos, por fin han conseguido... No creo interrumpi Obi-Wan. Alguien ms importante que Raith Sienar no quiere que descubramos muchas cosas sobre esa nave estelar. Entonces ser mejor que os cuente el resto de la historia... Lo que ocurri en Coruscant, quiero decir. Anakin le levant la cabeza. Dnde entregaste la nave? En un viejo edificio del barrio industrial, al oeste del Senado. En una zona llamada Los Talleres.

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Mace estudi el distante edificio con los macrobinoculares, paseando la mirada de arriba abajo por las ventanas rotas, los anaqueles agrietados, los balcones inclinados... Eje central de un complejo formado por media docena de estructuras, el edificio tena tres siglos de antigedad y pareca una ruina. Un pilar liso, sin adornos, rematado por una cspide redondeada, formaba los dos tercios inferiores de su enorme altura. El soporte de la estructura superior estaba compuesto por una base circular reforzada por macizos contrafuertes. All donde los contrafuertes se unan con la estructura superior, se abra todo un crculo de ventanas y de viejas entradas a los hangares con formas dentadas. Muchos de los paneles de permeovidrio y muchas de las claraboyas parecan intactas, pero el tiempo y la corrosin se haban cebado en las compuertas verticales de los hangares. Se estaba investigando quin haba construido el edificio y quin era el propietario actual..., aunque, a juzgar por su situacin en Los Talleres, pareca que sirvi como sede corporativa de las fbricas y plantas de ensamblaje que lo rodeaban. Mace y su equipo de Jedi, comandos clon y analistas de Inteligencia se encontraban al este de la estructura, aproximadamente a un kilmetro de distancia, en una zona de fundiciones con el tejado en forma de cresta que dominaba el panorama de chimeneas de permeocemento, algunas de las cuales todava escupan humo a la atmsfera. Sera difcil encontrar un lugar ms deprimente a este lado de Eriadu o de Korriban, se dijo Mace. Cinco horas aqu podan consumir cinco aos de la vida de cualquiera. Crea sentir el efecto nocivo en cada bocanada de aire que aspiraba, en cada superficie mugrienta que tocaba, en cada nube de humo envenenado que llegaba hasta l. Los cidos que impregnaban el aire terminaran corroyndolo todo, pero no lo bastante deprisa para algunos. Empresarios ambiciosos y planificadores de urbanismo haban introducido caros que devoraban piedra, babosas que horadaban el durocemento y gusanos que potenciaban el efecto de la lluvia cida, sin importarles el riesgo que pudieran suponer para los cercanos rascacielos del Distrito del Senado. En resumidas cuentas, el ambiente perfecto para un Seor Sith. Sondas a control remoto desplegadas, general Windu inform un CAR. Mace enfoc los macrobinoculares sobre la multitud de droides esfricos de un metro de dimetro que se dirigan hacia el edificio. El Comit de Inteligencia del Senado haba intentado prohibir el uso de comandos y sondas robot. Para la mentalidad de los miembros del comit, la idea de que en Coruscant pudiera existir un enclave separatista era simplemente absurda. Afortunadamente incluso podra decirse que inesperadamente, el Canciller Supremo Palpatine haba desestimado las sugerencias del comit y permitido que Mace reuniera un equipo de ensueo que no slo inclua al comandante Valiant de los CAR y al capitn Dyne del Servicio de Inteligencia de la Repblica, sino tambin a la Maestra Jedi Shaak Ti y a varios padawan muy capacitados. No hay ninguna indicacin de que las sondas estn siendo atacadas dijo el CAR. Mace contempl cmo las flotantes esferas negras se colaban en el edificio por las ventanas rotas y por las zonas de la estructura superior, donde la fachada se haba desintegrado y se vean los huesos del esqueleto de plastiacero del edificio. Es el momento de la verdad, pens. La piloto lothana que Obi-Wan y Anakin haban rescatado de Naos III no fue capaz de darles ms que una somera descripcin del edificio donde haba entregado el correo estelar. La nave, producto de laboratorio de Proyectos Avanzados Sienar haba sido modificada por el Sith que haba matado a QuiGon Jinn, quiz sin que lo supiera el propio Sienar. A la piloto le dieron unas coordenadas de aterrizaje

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en Coruscant, pero la verdad era que el propio vehculo se haba dirigido automticamente a ellas. Tras ser pagada por sus servicios, la twi'leko se traslad en taxi hasta Westport, y poco despus parti hacia Ryloth. La descripcin fsica del destino de la nave no le sirvi de mucho a los Jedi. Aunque ms horizontal que la mayora de las zonas del Coruscant ecuatorial. Los Talleres se extendan a lo largo de centenares de kilmetros cuadrados y contena miles de edificios que podan encajar en la descripcin. No pudieron avanzar en la investigacin hasta que el Maestro Jedi Tholme record un detalle de cierta reunin con Quinlan Vos, su antiguo padawan. Tras infiltrarse en el crculo interno de aprendices de Dooku, al Jedi se le encarg el asesinato de un senador traidor llamado Viento. Tras la muerte del senador, y de un duelo brutal con el Maestro K'Kruhk, Vos se entrevist brevemente con Dooku en Los Talleres. All, el Conde inform a su supuesto protegido de que se haba equivocado al suponer que Viento era un Sith, y volvi a negar que l respondiera ante ningn Maestro. En aquel momento nadie prest mucha atencin al informe de Vos porque el Jedi pareca haber sido seducido por el lado Oscuro de la Fuerza, y la Orden lo daba por perdido. Consideraron que la cita era simplemente eso, un encuentro en algn lugar apartado. Para los Jedi y para el Departamento de Inteligencia era ms importante el hecho de que Dooku hubiera podido entrar y salir de Coruscant sin ser detectado. Llegan holoimgenes del interior advirti Valiant. Mace dej los macrobinoculares y desvi su mirada hacia el holoproyector de campo. Las imgenes en tres dimensiones surcadas por lneas diagonales de esttica mostraban cuartos abandonados, pasillos oscuros e inmensos espacios vacos. El edificio parece completamente abandonado, general. No hay rastro de droides o seres vivientes... sin contar los lgicos en este tipo de barrios industriales. Abandonado, quiz, pero no olvidado corrigi el capitn Dyne, situado detrs de Valiant. El edificio est "vivo". Tiene energa y est iluminado. Eso no significa mucho dijo Mace. Muchos edificios de esta zona tienen generadores propios, a veces alimentados por combustibles tan peligrosos como inestables hizo un gesto amplio, abarcando todo el panorama que tenan frente a ellos. Fjense en las chimeneas que todava sueltan humo. Dyne asinti con la cabeza. Pero ste muestra un uso reciente y peridico de energa. Mace se volvi hacia Valiant. De acuerdo, comandante. En marcha. Varios TABA se elevaron desde ambos lados del puesto de observacin hacia el cielo lleno de humo, con los artilleros preparando sus ametralladoras lser y los comandos listos para desplegarse desde la bodega de carga del helicptero. En otra parte, BT-TT y otros vehculos de artillera mvil avanzaron en direccin al objetivo por el paisaje urbano lleno de cascotes. Valiant se gir hacia los soldados que formaban el Equipo Aurek. El edificio es zona de guerra. Cualquiera que se encuentre dentro ser considerado como hostil meti una clula de energa en su rifle lser. Soldados! Buscad, encontrad y eliminad! No importaba lo a menudo que la oyera, la respuesta firme, gutural y unnime de los CAR segua perturbando a Mace. Aunque, probablemente, los soldados clon sentan lo mismo cuando los Jedi se decan: "Que la Fuerza te acompae." Dio media vuelta e hizo una seal a Shaak Ti. Ir con el Equipo Aurek. T ve con el Bacta. Tan hermosa como una flor, tan letal como una vbora, Shaak Ti era la Maestra Jedi que uno quisiera tener a su lado en circunstancias caticas. Dotada de habilidad para moverse con rapidez en medio de muchedumbres o por lugares angostos, sola ser la primera en lanzarse a una lucha cuerpo a cuerpo, y su sable lser azul encontraba rpido su objetivo. Ya haba demostrado su eficiencia en la defensa de Kamino y Brentaal IV, y Mace se alegraba de poder contar con ella. Cuando Mace subi al transpone del Equipo Aurek, ya estaba atestado de comandos y padawan. Elevndose lentamente, el TABA se dirigi hacia la cumbre del edificio. La estrategia era registrarlo de arriba a abajo, con la esperanza de que cualquier ser hostil se viera presionado y descendiera hasta los niveles ms bajos, donde la infantera y la artillera ya haban tomado posiciones en tomo a los cimientos de la base. Toda la zona estaba horadada por tneles que en sus buenos tiempos se utilizaban para transportar obreros, droides y materiales. Como era imposible controlar todas las entradas y salidas, muchos de los tneles principales abiertos en los substanos del edificio fueron sembrados con sensores capaces de detectar droides o seres de carne y hueso. No haban descubierto ningn hangar vlido que pudiera albergar a un helicptero. Los comandos votaron por abrir un agujero con explosivos en un costado de la estructura superior, pero los ingenieros temieron que una explosin de la potencia necesaria para crear una abertura de tales dimensiones pudiera causar el derrumbamiento de toda la estructura. As que el TABA llevara al equipo hasta la ventana de mayor tamao bajo la cumbre y flotara junto a ella mientras todo el mundo entraba.

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Mace salt del vehculo hasta la ventana, activ su sable lser e indic a los padawan que lo siguieran. Con las armas preparadas a la altura del pecho, los comandos se desplegaron por escuadrones y exploraron el edificio, revisando todos y cada uno de los cuartos y las salas antes de dar el nivel por asegurado. La hoja lser de Mace refulga en la oscuridad con un brillo amatista. Recurriendo a la Fuerza, pudo sentir la presencia del Lado Oscuro. La nica explicacin de que Quinlan Vos no lo captase era que l tambin se haba convertido. Yoda haba advertido a Mace que el Lado Oscuro podra nublar su mente a la existencia de ciertos cuartos y pasillos, lugares que los Seores Sith no querran que fueran descubiertos, pero se senta alerta en todos los sentidos. Adems, por si acaso, para eso estaban los comandos. Siguieron abrindose camino, cada vez ms abajo, sin encontrar resistencia. Ni siquiera algo de inters. Tranquilo como una tumba, general dijo Valiant cuando ya haban revisado los diez niveles superiores. Mace estudi el mapa tridimensional que se proyectaba desde el guante del CAR, a la altura de su mueca. Informe al Equipo Bacta que nos reuniremos con ellos en el Sector Tres. Valiant estaba a punto de hablar por su comunicador, cuando ste emiti un tono de aviso. Comandante, aqu el equipo Bacta dijo una voz. Tenemos un hangar en el nivel seis que muestra rastros de uso reciente. Y, seor. espere a ver la zona de aterrizaje. El espacio que haba servido como zona de aterrizaje apenas era lo bastante grande para un helicptero, pero brillaba como si esforzados droides lo fregaran y lo pulieran diariamente. Paralelas a los largos lados del rectngulo, se vean hileras de delgados sealizadores azules. Que todos se queden exactamente donde estn orden el capitn Dyne cuando Mace y el resto del Equipo Aurek aparecieron en el umbral de un pasillo que desembocaba en el hangar. Desplegados en formacin circular, Shaak Ti y los padawan que entraron con el Equipo Bacta se arracimaban en medio del recinto. Treinta metros a la derecha de Mace, Dyne y dos oficiales de Inteligencia estudiaban los datos que les enviaban varias sondas robot que serpenteaban por toda la sala, algunas de ellas pulverizando sobre el suelo una sustancia muy voltil. Las puertas del hangar, verticales y bien lubricadas, estaban abiertas revelando un valo de cielo negro. Un balandro Huppla Pasa Tisc ocup este hangar hace menos de dos semanas estndar dijo Dyne en voz alta, para que todo el mundo pudiera orlo. La disposicin de la plataforma de aterrizaje y la rampa de desembarco coinciden con las de la nave clase Punworcca 116 que despeg de Geonosis durante la batalla. La nave de Dooku susurr Mace. Una suposicin razonable, Maestro Windu admiti Dyne. Tras varios segundos de estudiar las pantallas de los monitores de su equipo y hablar con sus socios, agreg: El suelo revela rastros de dos seres que estuvieron aqu al mismo tiempo que el balandro. La luz verde de uno de los droides ilumin los paneles metlicos del suelo. Dyne dirigi al droide para que se concentrase en ciertas zonas, y volvi a estudiar los datos. El primer ser sali del balandro y camin hasta este punto indic una zona cercana a la puerta abierta. Tomando en consideracin la impresin de las pisadas y la longitud de su paso, me arriesgara a decir que mide unos ciento noventa y cinco centmetros de altura y que lleva botas con suelas algo desgastadas. S, era Dooku!, pens Mace. Las sondas robot enfocaron sus luces en otra zona, y Dyne prosigui. Aqu, el ser nmero uno se encontr con el ser nmero dos, de menos peso y estatura y que llevaba... Dyne consult lo que Mace supuso sera una especie de banco de datos ...lo que slo puedo describir como un calzado de suela muy suave, incluso puede que fueran zapatillas. Este segundo ser desconocido lleg procedente de los turboascensores situados en la parte este del edificio, y acompa a... Dooku, segn parece, hasta una balconada situada sobre la puerta del hangar. Volvieron aqu siguiendo la misma ruta y se separaron: Dooku embarc en su nave, y nuestro desconocido regres a los turboascensores. Dyne orden a las sondas robot que rastrearan las huellas del segundo ser y las sigui, no sin antes hacer seas a Mace, a Shaak Ti y a los comandos para que avanzasen tras l. En fila india advirti Dyne. Y que nadie se salga de la fila. Mace y Shaak Ti se pusieron al frente del grupo, seguidos por los padawan y los comandos clon. Cuando los Maestros Jedi alcanzaron a Dyne y sus sondas, el analista de Inteligencia ya se encontraba frente a la puerta de un viejo turboascensor.

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Comprobado exclam Dyne, sonriendo de satisfaccin. El ser nmero dos utiliz este turboascensor. Girndose hacia la pared, apret el botn de llamada con su enguantada mano derecha. Cuando el ascensor apareci, pas un escner por los mandos del interior. Segn la memoria del vehculo, ha llegado procedente del substano dos. Si no descubrimos all el rastro de nuestro desconocido, tendremos que ir retrocediendo nivel a nivel hasta que lo recuperemos. El turboascensor era lo bastante espacioso como para que cupieran Dyne, sus compaeros, Mace, Shaak Ti, los dos comandantes de equipo y las dos sondas robot. Valiant estableci comunicacin con los soldados que se hallaban en el exterior del edificio y les orden que se dirigieran al substano dos, pero les advirti que no se acercasen a los turboascensores del lado este ni a cualquier pasillo o tnel cercano. En cuanto el vehculo se detuvo, los primeros en salir fueron las sondas robot, nebulizando el pasillo en ambas direcciones. Una de ellas no haba recorrido ni cinco metros cuando se detuvo en pleno vuelo y dirigi sus focos detectores hacia el suelo. Huellas anunci Dyne con entusiasmo. Seguimos en la partida. Sali del ascensor y sigui a las sondas robot hasta la entrada de un ancho tnel. Despus de que las sondas se internasen unos metros en l y regresaran, Dyne se gir hacia Mace, que esperaba con todos los dems junto al turboascensor. Las huellas terminan aqu. A partir de este punto, el desconocido utiliz un vehculo... Seguramente algn modelo de repulsor, aunque los droides no detectan ninguna emisin fantasma. Mace y Shaak Ti se unieron con Dyne y sus compaeros de equipo frente a la entrada del tnel. La Jedi intent penetrar la oscuridad con su mirada. Adnde lleva el tnel? Dyne consult un holomapa. Si podemos confiar en un mapa que es ms viejo que cualquiera de nosotros, conecta con otros tneles de Los Talleres que llegan a los edificios contiguos, a las fundiciones, a un antiguo campo de aterrizaje... Debe de tener ms de cien ramales. Olvdese de los ramales dijo Mace. Qu hay al final de ese tnel? El oficial de Inteligencia naveg por toda una serie de mapas y los estudi en silencio. El tnel principal llega hasta el extremo oeste del Distrito del Senado. Mace se intern un par de metros en la oscuridad y pas la mano por los mosaicos de la pared del tnel. "Cientos de senadores estn bajo la influencia de un Seor Sith llamado Darth Sidious", haba dicho Dooku a Obi-Wan en Geonosis. Volviendo con Shaak Ti y los comandantes clon, Mace dijo: Vamos a necesitar ms tropas.

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En las cmaras que el Canciller Supremo tena en el Edificio Administrativo del Senado, Yoda contemplaba a Palpatine al otro lado de su escritorio, silueteado contra el amplio ventanal a travs del cual se vea todo el Coruscant occidental. Con cuntos Cancilleres Supremos se haba sentado en esta misma oficina?, se pregunt. Con medio centenar. Entonces por qu con ste cualquier discusin bordeaba peligrosamente el lmite del enfrentamiento... Sobre todo cuando el tema era la Fuerza? Por poco eficiente que fuera como lder, Finis Valorum siempre se comport como si la Fuerza estuviera por encima de todo. Con Palpatine, la Fuerza ni siquiera estaba por debajo. Simplemente, no la tena en cuenta. Comprendo sus preocupaciones, Maestro Yoda estaba diciendo Palpatine. Y lo que es ms, simpatizo con ellas. Pero el asedio a esos mundos del Borde Exterior debe continuar. Pese a lo que piense, y pese a los poderes extraordinarios que el Senado me ha otorgado estos ltimos cinco aos, slo soy una voz que muchas veces clama en el desierto. Por fin, el Senado ha decidido actuar para terminar con este conflicto destructivo y no permitir que me interponga en su camino. Exhortarme no necesita, Canciller Supremo dijo Yoda. Palpatine sonri secamente. Me disculpo si ha parecido que pretenda darle un sermn. Si el Senado actuar ha decidido, por su discurso sobre el Estado de la Repblica ha sido. Mi discurso slo fue un reflejo del espritu de estos tiempos, Maestro Yoda. Es ms, habl con el corazn.

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Dudas de ello no tengo. Pero demasiado pronto su discurso pronunci. Coruscant una inminente victoria ya celebra, cuando la guerra lejos de acabar est. El ceo de Palpatine contena un atisbo de advertencia, de malicia. Coruscant merece un poco de alivio tras tres aos de miedo. De acuerdo con usted estoy. Pero de la conquista de los mundos del Borde Exterior ese alivio llegar? Demasiados frentes nuevos el Senado nos insta a abrir. Demasiado dispersos los Jedi estn para a la Repblica eficazmente servir. Una estrategia razonable nos falta. A mis consejeros militares no les gustara escuchar que usted cataloga su estrategia de irracional. Orlo necesitan. A ellos yo mismo se lo dir, si necesario es. Palpatine hizo una pausa para pensar en las palabras del Jedi. Entonces, su mirada se endureci. Perdone mi franqueza, Maestro Yoda, pero si los Jedi estn demasiado dispersos como para coordinar los asedios, la carga tendr que recaer sobre mis comandantes clon. Yoda apret los labios y agit la cabeza. Nuestros soldados al mando de los Jedi responden. Una alianza con ellos hemos forjado. Forjada en combate su fidelidad ha sido. Palpatine se irgui repentinamente en su asiento, como si reaccionara ante un golpe imprevisto. Estoy seguro de interpretar equivocadamente sus palabras, pero parece insinuar que nuestro ejrcito fue creado para los Jedi. Cierto no es cort Yoda. Para la Repblica y nadie ms. Palpatine pareci tranquilizarse. Entonces, quiz pueda entrenarse a los clones para que respondan a las rdenes de otros como ahora responden a las de los Jedi. Yoda dej entrever su malhumor. Entrenados los soldados pueden ser, pero equivocada la estrategia sigue siendo. Puedo preguntarle qu opina de Geonosis? No est de acuerdo en que nos equivocamos al no perseguir a los separatistas? Preparados no estbamos. Nuevo el ejrcito era. Lo admito, pero ahora s estamos preparados. La Confederacin huye de los Sistemas Interiores y no podemos permitirnos repetir el error cometido en Geonosis. No, un error distinto ahora cometemos. Palpatine entrecruz los dedos. Es la opinin del Consejo? Lo es. Entonces, desafiarn los Jedi la decisin del Senado? Yoda agit la cabeza. Ligados por nuestro juramento estamos. No puedo decir que eso me inspire confianza, Maestro Yoda. Si slo es un juramento y no una conviccin, siempre pueden reconsiderarlo. Reconsiderarlo hemos hecho, Canciller Supremo. Confo en que sus palabras no impliquen ninguna amenaza. Amenaza ninguna es. Palpatine solt un bufido de cansancio. Como le he dicho en muchas ocasiones, no tengo el lujo de ver este mundo a travs de la Fuerza. Slo veo el mundo real. Si slo "el mundo real" existiera, ningn problema habra. Desgraciadamente, los que no estamos conectados con la Fuerza slo tenemos la palabra de los Jedi. Para con esta guerra terminar, mucho ms que derrotar a Grievous y su ejrcito de mquinas de guerra ser necesario. Mucho ms que de mundos remotos apoderarnos. Por ejemplo, erradicar a esos Sith de los que tanto habla Palpatine call unos segundos, pensativo. Cuando el Maestro Windu crey que usted haba muerto en Ithor, me cont muchas cosas. Ms receptivo a sus preocupaciones que a las mas fue? Es usted un conversador experimentado. Cuando necesario es, Canciller Supremo. Nunca nos cont detalladamente lo que ocurri en Vjun entre usted y el Conde Dooku. No mostr la menor predisposicin a volver con la Orden... a volver con la Repblica? Yoda dej que su tristeza se mostrara. Del Lado Oscuro regreso no hay. Para siempre la direccin de tu vida domina. Eso puede complicar la rehabilitacin de Dooku. Yoda lo mir directamente a los ojos. Capturado nunca ser. Luchando morir.

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Ese tal Darth Sidious... tambin debe ser localizado y eliminado como Dooku? Los ojos de Yoda se movieron inquietos. Difcil de decir es. Privado de su aprendiz, quizs Sidious se retire... para a los Sith preservar. Slo se necesita una persona para preservar las tradiciones Sith? Tradiciones no son. El Lado Oscuro es. Y si encontramos primero a Sidious y lo matamos? Eso aumentara el poder de Dooku? Slo su determinacin. Diferente sera, porque en el ltimo Sith se convertira Yoda agit la cabeza. Difcil de saber si Dooku un verdadero Sith es, o slo del poder del Lado Oscuro se sirve. Y el general Grievous? Yoda hizo un gesto displicente. Ms mquina que ser vivo Grievous es..., aunque en ms peligroso eso lo convierte, pero sin el liderazgo de Dooku o Sidious, los separatistas se derrumbarn. Por los Sith unidos estn. Por el Lado Oscuro de la Fuerza unidos. Palpatine se ech hacia delante interesado. Entonces, el Consejo opina que debemos acabar con ese liderazgo..., que esta guerra es ms una batalla interna de la Fuerza? Unidos en ese tema estamos. Es muy persuasivo, Maestro Yoda. Le doy mi palabra de que tendr muy presente esta conversacin cuando me rena con el Senado para discutir nuestras campaas. Aliviado me siento, Canciller Supremo. Palpatine se reclin en su silla. Y dgame, cmo va la bsqueda de Darth Sidious? A l acercndonos estamos asegur Yoda con nfasis.

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En el compartimento de carga de la nave insignia de Grievous, Dooku observaba el duelo del general con su lite de MagnoGuardias. El ciborg empuaba constantemente tres de sus trofeos, tres sables lser con los que paraba los ataques de las electropicas de los guardias, lanzando estocadas que cortaban el aire y pasaban a un pice de los inexpresivos rostros de sus antagonistas, incapacitando los servos de brazos y piernas siempre que poda. Grievous era una fuerza a tener en cuenta, de eso estaba seguro, pero Dooku deploraba su costumbre de coleccionar sables lser. Apenas le haba molestado que la adoptaran Ventress y otros combatientes menores, como la cazadora de recompensas Aurra Sing, pero en Grievous le pareca la peor de las profanaciones. Pese a eso, no haca nada por impedirlo. Cuantos ms Jedi pudiera eliminar, mucho mejor. El nico aspecto de la tcnica de Grievous que le molestaba era su propensin a utilizar cuatro sables a la vez. Dos ya era bastante malo.... como los utiliz Darth Maul o como intent utilizarlos Anakin Skywalker en Geonosis. Pero, tres? Qu haba pasado con la elegancia y el estilo, si un duelista no tena bastante con una sola arma? Bueno, qu haba pasado con la elegancia y el estilo, y punto? Grievous era rpido, como tambin lo eran sus IG de la serie 100. Ellos tenan la ventaja del tamao y de la fuerza bruta. Ejecutaban sus movimientos casi ms rpidamente de lo que el ojo humano poda seguirlos. Sus mandobles y estocadas demostraban una singular falta de vacilacin. Una vez empezada una finta, nunca vacilaban. Nunca se detenan a medio ataque para reevaluar sus actos. Sus armas llegaban exactamente al lugar donde queran que llegasen. Y siempre apuntaban a un punto ms all de sus contrincantes, para despus imprimir un movimiento lateral a la hoja y rebanar a su vctima. Dooku haba enseado bien a Grievous, y Grievous haba enseado bien a su lite. Duplicando el adiestramiento de Dooku, les program las siete formas clsicas del duelo con sable lser, segn las artes Jedi, y eso los converta en antagonistas letales. Pero no eran invencibles, ni tampoco lo era Grievous, ya que podan ser confundidos por lo imprevisto y no comprendan lo que era la sutileza. Un jugador de dejarik poda memorizar todas las aperturas clsicas y los contraataques posibles, y, aun as, no poda considerarse un maestro del juego. A menudo, la derrota llegaba a manos de jugadores que, por ser menos experimentados, no conocan las estrategias tradicionales. Un espadachn profesional, un artista del duelo,

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poda ser derrotado por un matn de taberna que no supiera nada sobre las formas pero lo supiera todo sobre cmo terminar una pelea rpidamente, sin pensar en una victoria airosa o elegante. La esclavitud hacia las formas te dejaba expuesto a una derrota ante lo imprevisto. Esto provocaba a menudo la cada de los duelistas experimentados, y provocara la cada de la Orden Jedi. Dado que la elegancia, el encanto y el estilo haban desaparecido de la galaxia, los das de la Orden estaban contados; el fuego que representaban los Jedi estaba agotado y moribundo. La hora de la Orden haba llegado, como tambin la de la corrupta Repblica. Los nobles Jedi ligados a la Fuerza, garantes de la paz y la justicia, rara vez eran vistos ya como hroes o salvadores, slo como matones o gnsteres. Aun as, era triste que la misin de hacerlos desaparecer hubiera recado en Dooku. Esos das, la conversacin que sostuvo con Yoda en Vjun no se apartaba de su mente. Pese a toda su destreza con las palabras y todo su poder personal extrado de la Fuerza. Yoda slo era un anciano que se negaba a aceptar lo nuevo, que no quera seguir ningn camino salvo el propio. Qu terrible seria desaparecer, no simple y llanamente, sino expirar sabiendo que la galaxia se inclinaba de forma inexorable y completa hacia el Lado Oscuro, hacia los Sith, que gobernaran tanto tiempo como lo haban hecho los Jedi. Lo imprevisto... Grievous y sus guardias estaban bailando, repitiendo sus movimientos programados: un ataque ataro contestado por un shii-cho, un soresu respondido con un lus-ma... Dooku no pudo aguantar ni un segundo ms. No, no, deteneos, basta grit, ponindose en pie y entrando en el crculo de entrenamiento con los brazos abiertos. Cuando se asegur de haber captado su atencin, se gir hacia Grievous. Esos movimientos te fueron tiles en Hypori contra Jedi como Daakman Barrek y Tarr Seir, pero te compadezco si tienes que enfrentarte contra cualquiera de los Maestros del Consejo. Empu su elegante sable lser de empuadura curva y dibuj una X en el aire, un florido makashi. Necesito demostrarte qu respuesta puedes esperar de Cin Drallig u Obi-Wan Kenobi? De Mace Windu o. que las estrellas te ayuden, de Yoda? Movi rpidamente la hoja, desarmando a dos de los guardias, y situ la resplandeciente punta a un milmetro de la placa que cubra el rostro de Grievous. Sutileza. Astucia. Economa. Si no es as, amigo mo, me temo que terminars ms all de cualquier posible reparacin, incluso aunque sea geonosiana. Entiendes lo que quiero decir? Las pupilas verticales de los ojos de Grievous parecan insondables. Asinti con la cabeza. Lo entiendo, mi seor. Dooku desactiv su sable. Entonces, vuelve a empezar. Con un poco ms de refinamiento, si no es pedir demasiado. Dooku se sent y los vio repetir el duelo desde el principio. Es intil, pens. Pero saba que, en parte, era culpa suya. Con Grievous haba cometido el mismo error que con Ventress, permitindole acumular odio, como si el odio fuera un buen sustituto de la falta de pasin. Hasta los que ms odian pueden ser derrotados. Hasta los que ms se enfadan. No debera existir emocin en el acto de matar, slo en el acto en s. Debi ayudar a Ventress para que se librara de su ego, pero permiti que su pasin creciera. Una vez, Sidious le confes que haba cometido un error semejante al entrenar a Darth Maul. A Ventress y Maul les motivaba el ardiente deseo de ser mejores, de ser el mejor, en lugar de contentarse con ser un puro instrumento del Lado Oscuro. El Jedi saba una cosa acerca de la Fuerza: que hasta el mejor de todos ellos era nicamente un instrumento. La preocupacin de Dooku aument. Estara pensando Sidious lo mismo de l? Pensara: Fall con el pobre Dooku. Pattica criatura... Era muy posible, considerando lo mal que sali todo en Naos III. Pocos das estndar antes, Dooku haba enviado a Sidious una transmisin codificada que era a la vez una explicacin y una disculpa, y todava no tena respuesta. Vio cmo Grievous desarmaba a dos MagnoGuardias. De hecho, todo Grievous era un instrumento. Y Dooku? Qu era el Conde Dooku de Serenno? Desvi la mirada hacia la mesa del holoproyector un momento antes de que una holoimagen azul de Sidious apareciera sobre ella. Ha llegado mi hora, se dijo, mientras se centraba orgullosamente en la parrilla de transmisin. Grievous se situ tras l con una rodilla hincada en tierra y la cabeza agachada. Mi seor salud, haciendo una ligera reverencia. Le estaba esperando. Ciertos asuntos requieren mi atencin inmediata, Lord Tyranus.

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A causa, sin duda, de mi fracaso en Naos III. Mis enviados tuvieron mil oportunidades para matar a Kenobi, Skywalker y la piloto twi'leko. En cambio, intentaron capturarlos para chantajearme con ellos, as como para aumentar su reputacin. Sidious hizo un gesto displicente. Ese es el estilo de los cazadores de recompensas. Deb haberlo previsto. Dooku pestae. Sidious estaba admitiendo que hasta l poda fracasar? Estaba retorcindose el labio superior de Sidious o slo era una distorsin de la imagen por culpa de la esttica de la transmisin? La Fuerza es grande en Skywalker aadi Sidious. S, mi seor. Muy fuerte. La prxima vez me encargar personalmente del Jedi. Ese momento se acerca, Lord Tyranus. Pero, primero, necesitamos proporcionar a los Jedi algo que distraiga su atencin de mi persona. El labio superior de Sidious se retorca. Definitivamente. De preocupacin? Estaba preocupado aquel que siempre aseguraba que todo se desarrollaba tal y como lo haba planeado? Qu ha sucedido, mi seor? La informacin de la twi'leko los ha llevado hasta el lugar de nuestras citas en Coruscant confes Sidious con tono tenso. Dooku qued aturdido. Estis en peligro? Creen haber encontrado el olor de mi rastro, Lord Tyranus... Y quiz lo tengan. Puede abandonar Coruscant, mi seor? Sidious lo mir fijamente, pese a los prsecs que los separaban. Abandonar Coruscant? Por un tiempo, mi seor. Seguro que podemos encontrar alguna forma de... Quiz. Lord Tyranus. Quiz. Si no puede, yo acudir a su lado. Sidious agit la cabeza. No ser necesario. Te dije que su investigacin nos beneficiara antes de que pasara mucho tiempo. Y gracias a ti, estoy empezando a ver cmo. Cules son vuestras rdenes, Maestro? pregunt Grievous detrs de Dooku. Sidious se volvi ligeramente hacia Grievous, pero sigui hablando con Dooku. Los Jedi han dividido sus fuerzas, y nosotros debemos hacer lo mismo. Yo me encargar de los que se queden aqu, en Coruscant. Necesito que t te encargues del resto. Mi flota est preparada, Maestro dijo Grievous, sin levantar su mirada de la parrilla. Sigue la Repblica controlando tus transmisiones? pregunt Sidious al general. S, Maestro. Y puedes dividir la flota... de forma juiciosa? Puedo. Maestro. Bien, bien. Entonces llvate las naves necesarias para aplastar y ocupar Tythe. Dooku se sinti aturdido de nuevo. Grievous tambin. Es un movimiento inteligente despus de lo que pas en Belderone, Maestro? pregunt el general con todo el tacto de que era capaz. Sidious hizo una ligera mueca. Ms que inteligente, general. Inspirado. Pero, mi seor, Tythe... insisti Dooku con el mismo tacto. No es un mundo, es un cadver. Tiene cierto valor estratgico, verdad, general? Es un punto de salto. Maestro. Pero un premio dudoso, habiendo presas mejores. Puede que nos salga muy caro, mi seor. La Repblica lo arrasar aadi Dooku. No si los Jedi estn convencidos de que deben recuperarlo en vez de destruirlo. La confusin arrug la frente de Dooku. Y cmo los convenceremos? No tendremos que hacerlo, Lord Tyranus. Su propia investigacin los llevar inevitablemente a esa conclusin. Es ms, Kenobi y Skywalker dirigirn el contraataque. Est seguro, mi seor? No querrn desaprovechar una oportunidad de capturar al Conde Dooku. Dooku vio que la cabeza de plastiarmadura de Grievous se alzaba por la sorpresa. Qu le hace creer que, a estas alturas, la Repblica no preferir simplemente borrarme del mapa? Los Jedi son predecibles, Lord Tyranus, no necesito recordrtelo. Fjate en lo mucho que se arriesgaron en Cato Neimoidia para capturar al virrey Gunray. Estn obsesionados con llevar a sus enemigos ante la justicia, en vez de administrar la justicia con sus propias manos. Es su forma de hacer las cosas. Entonces, no te importa servir de cebo para atraerlos?

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Dooku hizo una inclinacin de cabeza. Estoy a su disposicin, mi seor. Como siempre. Sidious sonri abiertamente una vez ms. Retn a Kenobi y a Skywalker, Lord Tyranus. Entretnlos. Juega con sus debilidades. Demustrales tu maestra, como ya has hecho en otras ocasiones. Grievous hizo un sonido significativo. Har lo mismo con sus naves de guerra, Maestro. No, general cort Sidious. Tengo otra cosa en mente para el resto de la flota y para ti. Dime, puedes librarte de tus... "invitados" y dejarlos en lugar seguro durante un tiempo? Estoy pensando en el planeta Utapau, Lord Sidious. Lo dejo en tus manos. Y cuando lo haya hecho, Maestro? General, estoy seguro de que recordars los planes que discutimos hace tiempo respecto al momento final de esta guerra. Y respecto a Coruscant? Y respecto a Coruscant, s Sidious hizo una pausa, y aadi: Debemos acelerar esos planes. Preprate, general, tu mejor momento est a punto de llegar.

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Fa'ale est recuperndose anunci Anakin mientras se acercaba a Obi-Wan. Dos das ms en el tanque bacta y caminar por su propio pie. Aunque dice estar harta de Naos 111. Puede que hasta se quede aqu, en Belderone. Obi-Wan lo mir de soslayo. Tu relacin con las hembras es muy interesante. Cuanto ms en peligro se encuentran, ms te preocupas por ellas. Y cuanto ms te preocupas por ellas, ms se preocupan ellas por ti. En qu basas exactamente todo eso? pregunt Anakin frunciendo el ceo. Obi-Wan mir a lo lejos. Chismes de la HoloRed. Anakin se coloc deliberadamente frente a Obi-Wan para atraer su atencin. Algo va mal. Qu es? No volvemos a Coruscant respondi Obi-Wan con un suspiro. Estaban en la sala de visitas de la MedStar ms grande de las muchas que orbitaban en torno a Belderone. Llevaban cuatro das estndar esperando instrucciones del Consejo Jedi, aprovechado el tiempo para seguir los progresos de Fa'ale. Y la tensin de tanta inactividad empezaba a pasarles factura. Anakin mir fijamente a Obi-Wan. Escchame antes de que alcances la masa crtica. Mace y Shaak Ti han podido localizar el edificio de Los Talleres. No te extraes; resulta que es el mismo en el que Quinlan Vos se entrevist el ao pasado con Dooku. Una vez dentro, el equipo de Mace descubri ms de lo que esperbamos... El rastro de una reciente visita de Dooku y de la persona que fue a ver a Coruscant. Sidious? Probablemente. Aunque no lo sea, es muy posible que Dooku tenga otros aliados en Coruscant. Y si los descubrimos a ellos, podremos terminar descubriendo a Sidious. Adems, ha surgido a la luz otra prueba. Inteligencia ha averiguado que el edificio perteneci a una corporacin llamada LiMerge Power, que se cree estuvo involucrada en la fabricacin y distribucin de armas prohibidas durante el mandato de Finis Valorum como Canciller Supremo. En aquel momento se rumore que LiMerge era responsable de actos de piratera contra las naves de la Federacin de Comercio en el Borde Exterior. Y fue gracias a esos actos de piratera que la Federacin de Comercio consigui permiso para defender sus naves con droides de combate. Ests diciendo que LiMerge pudo estar aliada con los Sith desde el principio? Por qu no? En Naboo, la Federacin de Comercio estaba aliada con Sidious. La Confederacin entera est ahora aliada con l. Anakin se encogi de hombros con impaciencia. Sigo sin entender por qu nos impide todo eso volver a Coruscant.

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Acaban de informarme que los separatistas han atacado una guarnicin de la Repblica con base en Tythe, y despus han ocupado el planeta. A quin le importa...? Quiero decir, lo siento por los soldados que podamos haber perdido, pero Tythe es un erial. Exactamente corrobor Obi-Wan. Pero antes de que se convirtiera en un erial era la sede principal de LiMerge Power. Anakin medit un momento en aquella informacin. Otro intento de Sidious por borrar el rastro que hemos estado siguiendo? Obi-Wan se frot la barbilla. El Consejo ha conseguido convencer a Palpatine de la necesidad de recuperar Tythe y ha autorizado el desvo de un escuadrn entero de combate. Parece que el Canciller est dispuesto a seguir el consejo del Maestro Yoda y quiere que nos concentremos en desmantelar la mente rectora de la Confederacin. Y Grievous est en Tythe? Obi-Wan sonri ampliamente. Mejor todava, Dooku est all. Anakin le dio la espalda a Obi-Wan. Su rostro estaba rojo cuando gir sobre s mismo para continuar la conversacin. No me basta. Qu no te basta? Nosotros comenzamos la bsqueda de Sidious. Nosotros descubrimos las primeras pistas. Si ahora creen que est en Coruscant, somos nosotros los que deberamos ir hasta all para capturarlo. Mace y Shaak Ti son ms que capaces... suponiendo que Sidious siga en Coruscant. Anakin agit la cabeza. No es tan fcil como... Nosotros podramos hacerlo. Sidious es un Seor Sith! Obi-Wan hizo una pausa para tomar aliento antes de responder. Si no recuerdo mal, no nos fue tan bien contra Dooku. Pero todo ha cambiado desde entonces! exclam Anakin, enfadndose cada vez ms. Soy ms fuerte de lo que era. T eres ms fuerte. Juntos podremos derrotar a cualquier Sith. Anakin, esto es realmente por la captura de Sidious? Claro que s. Nos merecemos ese honor. Honor? Para empezar, desde cundo esta guerra se ha convenido en un concurso de honores? Si ests pensando que la captura de Sidious te har ganar un lugar en el Consejo... No me importa el Consejo! Te estoy diciendo que necesitamos volver a Coruscant. La gente cuenta con nosotros. Qu gente? La... bueno, la gente de Coruscant. Obi-Wan aspir lentamente. Por qu no me lo creo? No lo s, Maestro. Por qu no me lo explicas t? Obi-Wan entrecerr los ojos. No conviertas esto en un juego dialctico. Me ests ocultando algo. No habrs tenido alguna visin que yo debera conocer? Anakin iba a contestar, pero fuera cual fuese su respuesta, pareci arrepentirse y volvi a empezar. La verdad es que... quiero volver a casa. Hemos estado lejos ms tiempo que cualquiera, sea soldado o Jedi. Suele pasar cuando eres tan bueno en tu trabajo replic Obi-Wan, intentando animar a su amigo. Estoy cansado, Maestro. Quiero volver a casa. Obi-Wan lo estudi detenidamente. Tanto aoras el Templo? La comida? Las luces de Coruscant? S. S a qu? A todo. Entonces, tus protestas no tienen nada que ver con capturar a Sidious. No. Ellos se encargarn de eso. De qu se trata, pues? De Coruscant o de Sidious? Por qu no pueden ser ambas cosas? Obi-Wan call, sbitamente, asaltado por una sospecha. Anakin, es por Padm? Anakin puso los ojos en blanco. Ya ests otra vez con lo mismo.

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Bien, es por ella? Anakin apret los labios tozudamente, pero termin por responder. No te mentir diciendo que no la echo de menos. No puedes permitirte el lujo de echarla de menos de esa forma. Y por qu exactamente, Maestro? Porque no puedes casarte con ambos, con la Orden y con ella. Quin ha hablado de matrimonio? Es una amiga. Y la echo de menos como amiga! Olvidaras tu destino por Padm? Los labios de Anakin temblaron de rabia. Yo nunca dije que yo fuera el Elegido, lo dijo Qui-Gon. No lo crey ni el Consejo, por qu lo crees t? Porque pienso que t s lo crees dijo Obi-Wan con calma. Pienso que, en el fondo de tu corazn, crees estar predestinado para algo extraordinario. Y t, Maestro? Para qu ests predestinado segn tu corazn? Para una tristeza infinita dijo Obi-Wan, aunque sonrea. Si crees en el destino. todo lo que hacemos se vuelve parte de ese destino... vayamos a Tythe o volvamos a Coruscant. Puede que tengas razn. No s la respuesta, ojal la supiera. Entonces, qu debemos hacer? Obi-Wan puso las manos sobre los hombros de Anakin. Habla con Palpatine. Quiz sea capaz de ver algo que a m se me escapa.

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Cincuenta metros por delante de Mace, en el tnel, Shaak Ti levant la mano hacindole seas para que se detuviera. Con la hoja prpura de su sable lser apuntando al suelo, Mace se gir y repiti la seal a los comandos que iban detrs de l. El susurro de Shaak Ti le lleg a travs de la Fuerza: Algo se muere ah delante. Seal la abertura de un tnel que desembocaba un poco ms all de su posicin. Su perfil estaba iluminado por el fulgor azul del sable lser. Una luz tenue surga de la apertura, como si alguien con una luna porttil se aproximase a pie. Mace hizo otra sea al comandante Valiant, cuyo equipo avanz furtivamente, pegado a las paredes. El visor en forma de "T" de sus cascos les permita ver en la oscuridad. Normalmente las sondas robot iban en vanguardia, explorando con sus luces y sus sensores el suelo polvoriento y las paredes de mosaicos, y enviando un flujo ininterrumpido de datos a Dyne y su equipo de analistas; Mace y Shaak Ti seguan a los agentes montados en sus respectivos deslizadores, entremezclndose con los comandos. Pero de vez en cuando, en respuesta a cualquier anomala detectada por las sondas, los Jedi se adelantaban un par de kilmetros a los dems. La ventilacin de los tneles era cortesa de viejos aparatos que hacan poco ms que verter dentro el holln del exterior; y la nica iluminacin disponible era la que cl equipo haba trado consigo. Se encontraban en una zona situada bajo Los Talleres, llamada el Bloque de Grungeon. Abarcaba unos veinte kilmetros cuadrados, y originalmente haba sido un centro de produccin de Serv-ODroides, Huvicko y Manufacturas Nebulosa, pero los tiempos difciles llegaran cuando sus tres clientes ms importantes se declararon en quiebra. Incapaces de conseguir nuevos clientes, los propietarios del Grungeon permitieron que los stratts y toda clase de alimaas se apoderasen de las instalaciones y las cerraron. El equipo de Mace haba investigado casi cada rincn y cada grieta de la confusin de tneles y conductos de ventilacin que minaban el Grungeon y las zonas adyacentes. Una vez recorridos diez kilmetros por el tnel que conduca hasta el substano de LiMerge, uno de esos conductos los llev hasta un tnel ms viejo y ms profundo que tambin discurra hacia el Este, pero bajo el Distrito del Senado. En apariencia, ambos tneles paralelos eran similares, salvo que el suelo del ms antiguo tena un viejo rail de flotacin magntica. Las sondas robot descubrieron que, en algunos puntos, la acumulacin de dcadas de polvo y escombros del rail haba sido barrida por la rpida circulacin de un vehculo repulsar de alguna clase. Sin otras pistas mejores que seguir, el equipo haba centrado su investigacin en aquel tnel. A pesar de todo, Mace estaba seguro de que seguan la pista correcta.

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Una bsqueda intensiva en el edificio de LiMerge revel restos de varios droides Elite Duelista de Robtica Trang cortados en pedazos por un sable lser. Slo Sidious, Dooku o los aprendices de Sidious podan haber realizado aquellas amputaciones. Y todava haba ms. Poco antes de que Dooku abandonase la Orden Jedi para volver a su Serenno nativo, periodo durante el cual adopt el ttulo de "Conde" e hizo pblico su descontento por la Repblica, haba frecuentado un bar llamado El Puo Dorado, local con una clientela habitual de senadores, representantes de toda clase de lobbys y ayudantes de todo tipo. Los analistas del Templo estaban estudiando los ltimos trece aos de holoimgenes tomadas por las cmaras de seguridad, esperando encontrar en ellas a Dooku y a cualquiera con el que se hubiera relacionado ms de una vez. De momento, Dooku no apareca en las grabaciones que haban sobrevivido al paso del tiempo. Aunque dispusieran de imgenes de los compaeros de bar de Dooku, los Jedi no tenan medios de identificar a cualquiera de ellos como Darth Sidious, pero al menos serviran de punto de partida para nuevas investigaciones. Ahora, Mace poda or delante de l movimiento y unas voces suaves. No sera una buena tctica para cualquier elemento hostil prepararles una emboscada all abajo, pero nunca se saba. Agudiz sus sentidos, buscando pistas que le pudieran haber pasado por alto... oscurecidas por el Lado Oscuro o a causa de su propia negligencia. Cerca de l, Valiant miraba a Mace, esperando alguna seal. Cuando Mace asinti con la cabeza, Valiant grit: Luces! Los comandos corrieron a toda velocidad hacia la interseccin de ambos tneles, con las armas preparadas y las granadas de gas y de fragmentacin dispuestas para ser lanzadas, apuntando a la oscuridad con sus rifles. Mace oy que Valiant gritaba: Todos al suelo! Que nadie se mueva! He dicho que nadie se mueva! Rayos lser empezaron a surcar el aire. Quietos! Manos arriba! Las cuatro! gritaron varias voces de distintos comandos. Las cuatro?, pens Mace. Abrindose paso entre los hombres lleg al lado de Valiant, cuyo BlasTech apuntaba a una muchedumbre agachada formada por unos treinta aliengenas insectoides de cuatro brazos que balbuceaban en un idioma que no era Bsico o que lo hablaban con un acento tan marcado que resultaba casi ininteligible. Bajad las armas orden Mace a los comandos. Y que alguien traiga a ese droide intrprete! La orden de Mace fue transmitida a lo largo de toda la cadena de soldados y, pocos segundos despus, un reluciente droide plateado de protocolo apareci en el tnel, murmurando para s mismo. No entiendo cmo he pasado de servir a los separatistas a servir a la Repblica. Me han hecho un borrado parcial de memoria? Considrate afortunado dijo uno de los comandos. Ahora ests con los buenos. Los buenos, los malos... cmo saber cul es cada uno? Es ms, no dira eso si alguien le obligase a cambiar su lealtad en un momento dado. Droide! grit Mace. Tengo un nombre, seor. Mace mir desconcertado a Valiant. Tec y no s qu ms respondi el CAR a la muda pregunta. Est bien acept Mace, sujetando a TC-16 por el brazo y sealando en direccin a los aterrorizados aliengenas. Intenta encontrar algn sentido a toda esa chchara. El droide escuch los balbuceos y. antes de girarse hacia Mace. respondi en el mismo idioma. Son unets, general. Hablan en su lengua materna, el une. Mace mir el grupo acobardado y estremecido. Qu hacen aqu abajo? TC-16 escuch lo que deba de ser una explicacin y la tradujo: Dicen que no tienen ni la ms ligera idea de dnde se encuentran, general. Llegaron a Coruscant en un contenedor que soltaron en una decrpita plataforma de desembarco a unos veinte kilmetros de aqu. La persona que tena que llevarlos hasta el Sector Uscru les rob todos los crditos y los abandon en Los Talleres. Refugiados indocumentados coment Valiant. Mace frunci el ceo. Los tneles bajo el Bloque Grungeon guardaban innumerables sorpresas. Casi consiguen que los matemos. Al parecer, eso no es nada nuevo para ellos dijo TC-16. Su planeta cay en manos separatistas

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y la nave en la que viajaban fue atacada por piratas. Algunos de ellos... Ya basta cort Mace. Aseguraos de que no sufran ningn dao y llevadlos a un campamento de refugiados hizo una sea a Valiant, que transmiti las rdenes a dos de sus hombres. No paran de hablar de los fantasmas del tnel coment Dyne al ver aproximarse a Mace. Okupas, yonquis de palitos de la muerte, droides perdidos, ahora refugiados sin documentacin... Slo nos faltan ethones dijo Dyne, refirindose a los humanoides canbales que muchos habitantes de Coruscant estaban convencidos que habitaban el mundo subterrneo. Shaak Ti se uni a ellos. Estos pasillos son verdaderas autopistas para quienes pretenden entrar ilegalmente en Coruscant. Dyne suspir apesadumbrado. Nuestras posibilidades de detectar el rastro de Sidious disminuyen con cada ser que transita por aqu. Estamos muy lejos del Distrito del Senado? pregunt Shaak Ti. A un par de kilmetros respondi Dyne. Podramos ir directamente a los edificios que LiMerge Power tena en el centro de la ciudad y ver si es posible acceder desde all a Los Talleres. Mace consider la idea, pero neg con la cabeza. Todava no. Orden al grupo que volviera a ponerse en marcha, pero hizo un aparte con Shaak Ti. Esto es como cazar gundarks salvajes. Ella asinti. Pero slo porque nuestra presa es consciente de que cenamos el cerco a su alrededor. No consigui silenciar a los que encontraron Obi-Wan y Anakin, y sabe que hemos descubierto su guarida y la de Dooku. Es improbable que se quede quieto y espere a que lo sorprendamos. Cierto, pero el mero hecho de identificarlo ya es bastante importante para nosotros. Si llegamos a un callejn sin salida, quiz Obi-Wan y Anakin descubran algo en Tythe. Suponiendo que quede algo despus que Dooku esterilice el planeta. Por lo que sabemos. Sidious y Dooku no cometen muchos errores. Caminaron largo rato en silencio. Se haban acercado un kilmetro a la zona perifrica del Distrito del Senado, cuando Dyne reclam su atencin. Mace vio que los analistas de Inteligencia y los comandos estaban reunidos veinte metros ms all. Shaak Ti y l estaban tan concentrados en sus pensamientos que ninguno de los dos se dio cuenta que las sondas robot se haban detenido a investigar algo. Cuando llegaron junto al grupo, los Jedi vieron que las sondas flotaban frente a un nicho grande en la pared del tnel. El sensor porttil de Dyne slo necesit un segundo para detectar un pequeo panel que controlaba la puerta corrediza del nicho. Una vez abierta, vieron que daba paso a un pasillo estrecho y tenuemente iluminado. Y, sobre todo, vieron una motojet a repulsores de diseo semicircular, con un asiento en forma de arco concntrico y un nico manillar direccional. Mace y Shaak Ti intercambiaron una mirada de sorpresa. Cmo es posible que hayamos pasado por alto una cosa as? pregunt ella. Mace frunci el ceo, preocupado. La respuesta est en la pregunta.

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La holoimagen a tamao natural de Palpatine hablaba desde la mesa proyectora de tina sala privada de comunicaciones a bordo de la MedStar. Mientras R2-D2 permaneca a un lado de la parrilla de transmisin, Anakin no se perda ni una sola de las palabras del Canciller Supremo. Por supuesto, el Consejo no lo entiende deca Palpatine. Seguro que no te sorprende. Rechazan todas mis sugerencias... y estoy empezando a pensar que lo hacen por principio. Es obvio que ests disgustado, Anakin, pero debes tener paciencia. Ya llegar tu hora. Cundo, seor? Palpatine sonri ligeramente. No puedo ver el futuro, muchacho. Y si le dijera que yo s puedo?

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Te creera dijo Palpatine sin dudarlo. Dime lo que ves. Coruscant. Estamos en peligro? No estoy seguro. Slo siento que tengo que estar all. Palpatine desvi la mirada de la holocmara. Supongo que podra inventarme algn pretexto, pero... sera inteligente hacerlo? No soy el ms indicado para responder. Pregnteselo a cualquier otro. Qu dice el Maestro Kenobi? l me sugiri que hablase con usted respondi Anakin. De verdad? Pero qu cree que deberas hacer? Anakin solt un bufido. Obi-Wan est convencido de que no puedo cambiar mi destino... haga lo que haga. Tu antiguo Maestro es ms inteligente de lo que crees, Anakin. Si, s, ya lo s. Y es el nico Jedi que ha matado aun Sith desde hace mil aos. Palpatine hizo un gesto amplio con sus manos. Slo eso ya cuenta para algo. Aunque no estoy seguro de para qu exactamente. Obi-Wan es inteligente, seor, pero no tiene corazn. Lo ve todo en trminos de su relacin con la Fuerza. Si quieres consejo sobre la Fuerza tendrs que dirigirte a l, porque en ese aspecto no puedo ayudarte. Eso es exactamente lo que no quiero hacer. Vivo en la Fuerza, pero tambin en el mundo real. Vengo de..., de un mundo real. Tal como usted dijo, tengo la ventaja de haber vivido una infancia normal. Bueno, algo parecido. Palpatine esper hasta que estuvo seguro de que Anakin haba terminado. Muchacho, no s si es saludable vivir entre mundos distintos. Puede que pronto tengas que elegir uno de los dos. Anakin asinti con la cabeza. Estoy preparado para hacerlo. Palpatine sonri de nuevo. Pero volviendo al asunto que nos ocupa... Creo que si recuperamos Tythe habremos dado un paso muy importante para acabar con esta guerra. Y reconozco que no comprendo todas las implicaciones. El Consejo Jedi no me cuenta todos sus secretos. Anakin luch contra la tentacin de contrselo todo acerca de la bsqueda de Darth Sidious. Mir a R2-D2, como buscando su complicidad, pero el astromecnico slo hizo girar su cabeza con el indicador del procesador pasando del azul al rojo. Finalmente, Anakin prefiri guardar silencio. No s qu hacer, seor. Palpatine adopt una expresin de simpata. Est decidido. Har caso omiso del Consejo y te ordenar que vuelvas al Ncleo. Nadie necesita ms pruebas de tu valenta o de tu dedicacin para derrotar a nuestros enemigos. "A su debido tiempo aprenders a confiar en tus sentimientos. Entonces, sers invencible", le haba dicho Palpatine tres aos antes. No protest Anakin impulsivamente. No. Gracias, seor, pero... Me necesitan en Tythe. Dooku est all. Lo siento, Padm, lo siento mucho. Te echo tanto de menos... S estaba diciendo Palpatine, ahora mismo Dooku es la clave de todo. Pese a todas nuestras victorias en los sistemas interiores... Crees que el general Grievous y l pueden tener algn plan secreto? Aunque lo tengan, Obi-Wan y yo los derrotaremos antes de que puedan ponerlo en prctica. La Repblica cuenta con ello. Proteja Coruscant, seor. Proteja a todos los que viven all. Lo har, muchacho. Y te aseguro que si te necesito, te llamar. Obi-Wan estaba en el hangar de la MedStar, esperando el trasbordador que iba a llevarlo al crucero Integridad. Tena los brazos cruzados sobre el pecho, y su pequea mochila estaba a su lado. Has llegado hasta l? pregunt mientras Anakin y R2-D2 se acercaban. Bueno, hemos hablado. A eso me refera. Y? Anakin apart la mirada. Hemos decidido que mi lugar es ste, Maestro. Pareca a punto de llorar. Por un momento cre que ibas a dejar que recuperase Tythe yo solo. Anakin lo mir sin pestaear.

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S, claro, estoy seguro. No me crees capaz? pregunt Obi-Wan, haciendo una mueca. S que te mataras intentndolo. Las cosas no se intentan... S, lo s. Se hacen o no se hacen cort Anakin. Y t eres la prueba viviente de eso. Obi-Wan sonri antes de mirar por la transparente portilla del hangar. Ya llega el trasbordador. Los ojos de Anakin buscaron el punto de luz que se aproximaba. Nunca podr estar ms preparado que ahora segua sin sonrer. Obi-Wan dio una palmada amistosa a Anakin en el brazo. Vayamos a por Dooku y terminemos con esto de una vez. Anakin trag saliva y asinti con la cabeza. Ojal sea verdad, Maestro.

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Con la ayuda de las sondas robot, lograron abrir y conectar los descoloridos paneles del extremo del pasillo. Mace carg a travs de la puerta, con su tnica marrn agitndose tras l y el sable lser en la mano. Shaak Ti y los comandos le pisaban los talones. Los soldados se desplegaron con rapidez y eficiencia, pero tambin innecesariamente. Sorpresa exclam Shaak Ti. Otro pasillo. Bueno, un pasillo ms cerca del final matiz Mace, decidido a buscar la parte positiva. El tnel que el equipo sigui desde el nicho oculto los condujo a travs de un laberinto de giros. bifurcaciones, ascensos empinados y descensos repentinos. Unas veces, el oscuro pasillo era lo bastante amplio como para permitir el paso de un deslizador: otras, se volva tan estrecho que todo el mundo tena que caminar de lado. Durante un par de kilmetros, las paredes, el techo y el suelo estuvieron empapados en la humedad que se filtraba de los niveles superiores de Coruscant. All desaparecan las huellas de su presa, pero las sondas robot siempre conseguan localizarlas ms adelante. Algunas de las huellas eran tan recientes y tan visibles, que Dyne haba sido capaz de calcular el tamao del calzado de su propietario. Y era humano. Los droides ya lo haban deducido por las huellas digitales encontradas en el manillar y el asiento acolchado de la motojet. El vehculo tambin proporcion a los droides fibras, pelos y otros desechos. Poco a poco iban completando un retrato del desconocido aliado de Dooku. Con los ojos fijos en la pantalla de su procesador de datos, el capitn Dyne se acerc a Mace y Shaak Ti. Maestro Jedi, nuestra bsqueda est a punto de llegar a un nuevo nivel. Mace recorri el tnel con la mirada, buscando un turboascensor disimulado o una escalera. Hacia arriba o hacia abajo? pregunt Shaak Ti, igualmente desconcertada. Dyne la contempl, parpadeando perplejo. No quera decir "un nuevo nivel" en sentido literal seal a las flotantes sondas robot, que parecan ansiosas esperando que el equipo los siguiera en direccin Este. Si las huellas siguen un puco ms, terminaremos en el substano del Repblica Quinientos. Mace sigui a los droides cuando se internaron en el pasillo. Repblica Quinientos: la direccin donde vivan miles de los habitantes ms ricos de Coruscant: senadores, famosos, magnates de negocios y propietarios de medios de comunicacin. Y, muy posiblemente, uno de ellos era un Seor Sith.

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Poco dao ms podan aadir tanto la Confederacin como la Repblica al que ya haba infligido

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LiMerge Power a Tythe durante generaciones. Desde el espacio, su superficie, apenas vislumbrada a travs de una mortaja de nubes color gris ceniza, pareca estar calcinada por las llamas de su propio sol o haber recibido el impacto de un enorme meteoro. Pero las cicatrices de Tythe no se deban a eso. El planeta habra resistido a todo eso, pero no pudo con la LiMerge, cuyos intentos por explotar sus abundantes depsitos de plasma natural provocaron un cataclismo de proporciones globales. Los restos de lo que fueron tres cruceros de la Repblica podan haber sido consecuencia del cataclismo, pero slo eran bajas sufridas en el ataque separatista, rpido y sin cuartel. Velados por la nube de aire que el vaco haba extrado de su interior y que ahora flotaba a su alrededor, el calcinado tro vagaba a la deriva entre las flotas de combate enemigas, separatista y republicana, que ahora se encontraban frente a frente. Me gustara pagar a Dooku y a Grievous en especies mascull Anakin por la red tctica de comunicaciones, mientras el Escuadrn Rojo se dejaba caer del vientre del Integridad para descender hacia Tythe. El que no lo hagamos es lo que nos mantiene centrados en la Fuerza replic Obi-Wan. Anakin gru ante la observacin. Llegar un momento en que tendrn que responder personalmente ante nosotros, y entonces ser la Fuerza la que gue nuestros sables lser. Los dos cazas estelares volaban juntos, con las alas casi tocndose, y con los droides astromecnicos R2-D2 y R4-P17 en sus respectivos cubculos. Tenan el sol de Tythe a sus espaldas, y las naves que formaban la flotilla separatista permanecan suspendidas amenazadoramente sobre el hemisferio norte del planeta. Con el racimo de lunas de Tythe formando un arco de doscientos grados, los separatistas haban actuado rpidamente, sembrando minas en varios puntos de salto hiperespacial y dejando a las naves de la Repblica con una estrecha ventana por la que reintegrarse al espacio real. Las naves nodriza de la Federacin de Comercio, la TecnoUnin y el Gremio de Comercio ocupaban los vrtices de esa ventana, abierta sobre el lado iluminado de Tythe, del Polo Norte al ecuador, con escuadrillas enteras de cazas droide salpicando el espacio frente a la formacin de las dems naves. Para minimizar su perfil, las naves de la Repblica haban adoptado una formacin que se asemejaba a un banco de peces, con sus proas triangulares apuntando hacia el planeta. Varios escuadrones, el Rojo entre ellos, volaban directamente hacia la flota enemiga y estaban a punto de llegar a la altura de la vanguardia, compuesta por cazas buitre y tri-cazas. Preparaos para un viraje cerrado a estribor avis Anakin por la red a todo el escuadrn. Seguid la cuenta atrs en vuestras pantallas. Cuando llegue a diez, efectuad la maniobra. Obi-Wan mantuvo la mirada fija en el contador situado en la parte inferior de la pantalla del tablero de instrumentos. Cuando lleg a cero, tir de los mandos hacia un lado y su caza gir en direccin al espacio abierto. Tras las escuadrillas de Ala-V, de Jedi y de cazas CAR-170, la flota de combate de la Repblica vir a babor, vomitando contra los separatistas toda su potencia de fuego en furiosas andanadas. Cegadoras cargas de plasma surcaron el espacio y detonaron contra los escudos de las naves enemigas, atomizando a todos los cazas droide lo bastante desafortunados como para verse atrapados en las explosiones. Las naves nodriza separatistas absorbieron los primeros impactos sin parpadear, pero las ms dbiles y que haban sufrido daos retrocedieron hasta la retaguardia. Entonces, todas ellas respondieron con una potencia igualmente feroz. Con sus turbolseres silenciados, las naves de la Repblica ya haban roto la formacin. Pequeos soles estallaron y expandieron su energa azulada sobre el blindaje de los cascos. En cuanto termin el letal diluvio, las escuadrillas de cazas estelares se reagruparon y aceleraron, intentando alcanzar el mayor nmero de naves enemigas antes de que sus caones o sus escudos se recargaran. Los cazas droide aceleraron para salir a su encuentro y ambas fuerzas se encontraron a mitad de camino. Las compactas formaciones de ambos bandos se disolvieron en docenas de escaramuzas individuales. Aquellos cazas republicanos que conseguan atravesar el caos volvan a reagruparse y reanudar su feroz ataque; el resto qued atrapado entre una serie de rpidos ataques y otra de maniobras evasivas. El espacio se convirti en un entramado de lseres escarlata y espirales blancas, punteado por constantes explosiones. Las naves de ambos bandos estallaban en pedazos o daban volteretas incontroladas cuando se quedaban sin alas o eran consumidas por las llamas. Los estn barriendo coment Rojo Siete por la red de comunicaciones. Conocen su trabajo respondi secamente Anakin. Su trabajo era ganar tiempo para que el Escuadrn Rojo bordean el escenario de la batalla y descendiera sobre Tythe. Una transmisin de los supervivientes del ataque separatista a la pequea base de la Repblica haba confirmado la presencia de Dooku en la superficie. Pero ante la posibilidad de que Tythe slo fuera una calculada maniobra de diversin, el Estado Mayor naval de Palpatine acord enviar un solo destacamento

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de combate de la Ilota del Borde Exterior. Los mismos comandantes crean que invadir el planeta era una insensatez, pero que un ataque a la base Delta Cero estaba justificado. Al final decidieron que un bombardeo masivo, seguido de una batalla area limitada, obligara a Dooku a huir y sera compatible con la estrategia republicana de obligar a los Separatistas a retirarse hasta lo ms profundo de los brazos espirales de la galaxia. No obstante, los Jedi haban insistido en que Dooku tena que ser capturado vivo. No necesitaron recordar a Obi-Wan y Anakin lo que haba pasado semanas antes en Cato Neimoidia, cuando intentaron apresar al virrey Gunray, pero no queran dejar pasar la oportunidad de que el Seor Sith cayera en sus manos. El punto de insercin del Escuadrn Rojo estaba situado a veinte grados sur del Polo Norte de Tythe, donde el frente de los separatistas era ms disperso. A pesar de que los cazas droide seguan despegando desde los brazos curvos de las Naves de Control de Droides de la Federacin de Comercio y de que los caones de las naves del Gremio de Comercio llenaban el espacio con tormentas de energa desencadenada, Anakin gui su escuadrilla a travs del corazn de la flota enemiga. No hay ni rastro del crucero de Grievous dijo a Obi-Wan. Ninguna de las naves insignia separatistas est aqu. Obi-Wan estudi la imagen que le mostraba su pantalla tctica. Mayor razn para creer que Dooku fue enviado aqu por Sidious. Entonces, dnde estn todos los dems? A Obi-Wan le preocupaba aquella situacin, pero no quiso admitirlo. Dooku lo sabr... estaba diciendo, cuando los escneres de proximidad de su caza lanzaron una advertencia. Ese crucero de la Tecno-Unin est virando para interceptamos. Los cazas droide estn lejos y reagrupndose agreg Rojo Tres. Obi-Wan asinti. Escudos en ngulo. Podemos superarlos. Pero nos desviaremos demasiado de nuestro curso advirti Anakin. Casi hemos llegado al punto de insercin respondi Obi-Wan. El crucero estelar no podr seguirnos. Formad detrs de m. Les demostraremos lo bien que sabemos improvisar. No haba tiempo para discutir. Girando a babor. Obi-Wan se situ detrs de Anakin y conect los impulsores. Tras ellos, el resto del Escuadrn Rojo aceler y se dirigi hacia la nave. Preparad los torpedos de protones orden Anakin. Apuntad por encima de las clulas de combustible. Los turbolseres defensivos buscaron a los cazas estelares mientras caan sobre la nave, asaeteando el espacio con un despliegue de energa. La espiral de los proyectiles se trag a Rojo Diez y Rojo Doce, y ambos desaparecieron en medio de furiosos estallidos de fuego. Dndose cuenta de su repentina vulnerabilidad, la enorme nave lanz al espacio ms cazas droide. Pero el Escuadrn Rojo atac en el instante en que bajaba los escudos para desviar energa a los motores sublumnicos. Sin despegarse de la estela de Anakin, los diez cazas restantes apuntaron a la parte central de la nave, un poco ms all del racimo de clulas cilndricas de combustible. Soltando su carga a menos de cien metros del casco enemigo, Anakin maniobr la nave hasta casi rozarlo y traz un curso que hara describir al Escuadrn Rojo un cerrado crculo alrededor del extremo delantero de las clulas de energa. Torpedos fuera! grit cuando ya haban descrito la mitad del crculo. Obi-Wan apret el gatillo de los lanzadores y vio cmo sus dos torpedos se dirigan hacia el blanco. Tras l, el resto del Escuadrn Rojo hizo lo mismo. Los sucesivos impactos hicieron aflorar chorros de fuego y gas de las brechas abiertas en el oscuro casco de la nave. Completada la maniobra, Anakin aceler hacia Tythe. Est acabada! El Escuadrn Rojo lo sigui en fila india. En ese momento, el crucero explot, proyectando una oleada de fuego hacia los cazas fugitivos. Rojo Nueve desapareci, tragado por las llamas de la detonacin, y Rojo Siete empez a girar sobre s mismo en el vaco, con ambas alas destrozadas. Obi-Wan recuper el control de su caza y volvi a colocarse junto a Anakin. Punto de insercin en quince segundos inform Anakin. Compensadores de inercia al mximo. Toda la energa a los escudos ablativos. Desaceleracin a mi seal... Obi-Wan sujet con ambas manos el timn, que temblaba violentamente, mientras el Escuadrn Rojo se sumerga en la atmsfera de Tythe. Crey que los dientes saltaran de sus mandbulas y caeran en su regazo, que los ojos y las orejas implotaran a causa de la presin, que las costillas le aplastaran el corazn... Una luz parpade detrs de l y un lser casi roz la cabina del piloto. Media docena de cazas droide estaban persiguindolos.

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Al no tener que preocuparse por el peligro que correra un ocupante vivo, los cazas buitre podan descender ms rpidamente y con ms precisin que los cazas estelares. El calor generado por la entrada en la atmsfera hizo aumentar rpidamente la temperatura del interior de las naves, y los mecanismos de supervivencia lanzaron pitidos de protesta, obligando a los pilotos de los cazas a ajustar el ngulo de sus descensos. Pero para alguno de los droides ya era demasiado tarde. Los rastros de vapor que dejaban a su paso se convirtieron en duchas de partculas a medida que la gravedad haca presa en los destrozados cazas, arrastrndolos hacia su perdicin. El caza de Obi-Wan entr en barrena, atravesando el manto de nubes a una velocidad suicida. Rodando como una noria ante sus ojos. Tythe era un caleidoscopio blanco y marrn con ocasionales manchas azul verdosas. La voz de Anakin reson en sus odos. Levanta el morro! Levanta el morro! Con mucho esfuerzo, Obi-Wan logr salir de su picado con el estmago en la garganta. Poco despus conect los sensores topogrficos del caza. La nave caa hacia unos tmpanos de hielo. Muy abajo pudo ver varias pennsulas formadas por islas rocosas, las enormes olas de un muerto ocano gris y la llanura desnuda de un continente, una tierra yerma surcada por sinuosos y secos cauces de lo que antes fueron ros y por colinas amarronadas cubiertas de tocones de rboles talados. Un mundo devastado. Recuento dijo una voz por el auricular de su casco. Respondieron cinco voces. Haban perdido a Rojo Ocho y a Rojo Once. Programando coordenadas del objetivo dijo Anakin. El Escuadrn Rojo vol sobre los contornos de una tierra cuya vegetacin haba sido tan frondosa como la que rodeaba a Theed, en Naboo. Ahora slo era un desierto, exceptuando algn punto en el que especies exticas de vegetacin crecan en lagos de agua castao-rojiza, con sus dentadas costas teidas de amarillo y negro. Al igual que haba ocurrido en Naboo, en Tythe se extrajo plasma en cantidad suficiente como para proceder a su exportacin. Pero la codicia haba impulsado a LiMerge Power a experimentar con mtodos peligrosos en el almacenamiento de gas ionizado a temperatura adecuada. Una reaccin en cadena provocada por combustibles nucleares destruy instalaciones por todo el hemisferio Norte de Tythe y dej al planeta inhabitable durante una generacin. El objetivo se encuentra a diez kilmetros al Oeste inform Anakin. No tardaremos en tener noticias de la artillera. Los seis cazas surgieron del borde de una meseta y se dejaron caer hacia un ancho valle, incmodamente parecido a los de Geonosis, lleno de anclajes para naves estelares y cubierto de mquinas de guerra. Las defensas droides los saludaron con descargas de misiles tierra-aire. Turbolseres de las naves de desembarco de la Federacin de Comercio surcaron el aire grisceo-amarillento. Varios STAPs se elevaron hacia el cielo, y escuadrones de droides de infantera corrieron hacia las plataformas volantes. Sin el equipamiento necesario para defenderse contra todo lo que se le vena encima, el Escuadrn Rojo vir hacia el Norte, evadiendo los rayos de plasma y las explosiones de los misiles detectores de calor. Anakin y Obi-Wan lanzaron sus ltimos torpedos de protones en un ftil intento de salvar a los Rojos Tres, Cuatro y Cinco. Sus caones lser derribaron dos deslizadores enemigos c incontables droides de combate, hacindoles rodar sobre el contaminado terreno. R4-P17 aull mientras Obi-Wan diriga el caza entre explosiones y nubes de ondulante humo sobrecalentado. Rojo Seis desapareci. Cuando dejaron atrs lo peor del ataque, Anakin acerc su nave a la de Obi-Wan. Slo quedaban ellos dos. Punto Tres dijo Anakin. En la plataforma de desembarco. Obi-Wan desvi la mirada hacia el costado derecho de su cabina, y ms all vio lo que en tiempos fuera una enorme instalacin generadora de plasma. Los agrietados domos de contencin y las estructuras adyacentes sin techo dejaban al descubierto conductos de ventilacin, activadores destrozados y pasarelas cadas. En el centro del complejo se ergua un cuadrado de ferrocemento corrodo, sobre el que poda verse una nave enemiga de diseo inconfundible, con una cola geonosiana en forma de abanico. El balandro de Dooku. Apenas haba pronunciado Obi-Wan aquellas palabras, cuando un batalln de cazas droide surgi de la instalacin y se situ sobre la plataforma de desembarco. Los lseres de sus rifles asaetearon a la pareja de cazas estelares. Creo que no podremos entrar por la puerta principal brome Obi-Wan. Hay otra manera asegur Anakin mientras tomaban altura. Lo haremos por el Domo Norte. Obi-Wan mir por encima de su hombro izquierdo hacia el hemisferio parcialmente derruido. Haca

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mucho tiempo que haba desaparecido la cubierta que tapaba la estructura de contencin, y el agujero resultante era lo bastante grande como para permitir el paso de un caza estelar. No obstante, Obi-Wan tena una duda. Qu me dices de la radiacin residual del interior del domo? La radiacin? Te preocupas por la radiacin? ri Anakin. Seguramente la maniobra nos matar!

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Con cincuenta y tres hangares para naves espaciales, centenares de turboascensores privados, completos sistemas de seguridad y atrios elevados, el edificio Repblica Quinientos era un mundo en s mismo. Con ms tecnologa que muchos planetas del Borde Exterior y ms residentes que algunos de ellos, la estructura, que casi llegaba al mismsimo cielo, era la joya de la corona del Distrito del Senado, y el blanco de todas las miradas del prestigioso Sector Diplomtico del distrito. Lo que empez como un majestuoso edificio de estilo clsico se haba convertido con el devenir de los siglos en una verdadera montaa de pisos Y edificaciones adyacentes; algunas con tejados planos, otras tan suavemente redondeadas como hombros, y otras ms tan compactas como cualquier otro edificio del distrito. Ascendan ms y ms, unas sobre otras, de forma profusa, orgnica, como si compitieran entre s por la luz del sol de Coruscant, y culminaban en una elegante corona rodeada de ticos y cubierta por una espiral elstica. Dorado por el sol, con la cabeza oculta entre las nubes y apuntalado por torres que tambin aceptaban inquilinos, el Repblica Quinientos era una ventana desde la cual unos cuantos privilegiados podan mirar hacia abajo y contemplar todo Coruscant. Por todo eso, cuando se hablaba del elitismo y de la desproporcionada riqueza de Coruscant, el edificio era el punto de referencia de una galaxia que sufra muchas privaciones. Porque, para muchos, el Repblica Quinientos era el emblema del pomposo y autoindulgente Senado, mucho ms que el propio edificio oficial del Senado, con su forma de champin. Cuando el equipo entr en el primer nivel del substano del Repblica Quinientos, Mace pudo sentir el opresivo peso de la estructura sobre su cabeza: kilmetros y kilmetros cuadrados de ferrocemento y duracero, atestados de mquinas quejumbrosas y chirriantes que mantenan la torre estable, segura, climatizada y con toda el agua y la energa que necesitaba. Por profundo que estuviera el substano, que lo estaba, se encontraba a cien metros por encima del verdadero subsuelo de Coruscant, y al doble de la superficie original del planeta. El equipo tuvo que esperar horas hasta que Seguridad les concedi permiso para entrar y continuar con su investigacin. Durante cierto tiempo. Mace hasta pens en pedir permiso directamente a Palpatine, dado que el Canciller Supremo tena una suite en el nivel ms alto del edificio. Las sondas robot encontraron centenares de droides de mantenimiento, pero el rastro de Sidious se haba enfriado, perdido entre las innumerables huellas que cubran el suelo. A menos que encontremos algo que nos diga lo contrario, no tenemos ninguna garanta de que nuestra presa llegase hasta este substano desde la entrada del Repblica Quinientos dijo Dyne, dejando su procesador manual en espera. Puede que llegase por los tneles que conectan los hangares del Este y del Oeste. En otras palabras, que lleg hasta aqu como podra haber llegado a cualquier otro edificio de Coruscant aadi Shaak Ti. Probablemente. Mace contempl el tnel por el que haban llegado. Es posible que se nos haya pasado algo por alto en el camino? A nosotros s; a las sondas no. Mace seal el manchado suelo de ferrocemento. Por qu las huellas terminan aqu de repente? Dyne se mordi el labio sin dejar de mover la cabeza. Quizs alguien lo esperaba aqu con un vehculo. A menos que est sugiriendo que es capaz de levitar qued pensativo unos instantes. Est bien, no despreciemos ninguna posibilidad: digamos que aqu "levit". Habr huellas en su punto de partida sugiri Mace. Dyne escane el substano, se pellizc el labio y solt un bufido.

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Vamos a necesitar muchas ms sondas robot. Cuntas ms? se interes Mace. Muchas ms. Cunto tardaramos en traerlas hasta aqu e investigar todo este nivel? Con toda esta maquinaria, los tneles de acceso a los hangares, los turboascensores de suministros y desperdicios... ni siquiera puedo calcularlo. Es ms, necesitaremos otra autorizacin de Seguridad para investigar esos tneles. Tendr la autorizacin que necesita prometi Shaak Ti. Mace mir a su alrededor. Tendr que escanear los muros exteriores y los de separacin. Eso puede llevarnos varias semanas dijo Dyne con cautela. Cuanto antes empecemos, mejor. Dyne sac un comunicador del cinturn, y estaba a punto de activarlo, cuando el suelo tembl. Un terremoto? pregunt Mace a Shaak Ti. Ella neg con la cabeza. No estoy segura... Un segundo traqueteo agit el substano. Fue lo bastante fuerte como para que una lluvia de polvo procedente del ferrocemento suelto del techo cayera sobre el equipo. Parece que algo ha chocado contra el edificio coment Dyne. No ser la primera vez que un conductor borracho o exhausto se desve de una de las rutas areas de trnsito libre y caiga sobre un edificio, se dijo Mace a s mismo. Aun as.. El siguiente temblor vino acompaado del distante sonido de una potente explosin. Las luces del substano se apagaron un instante para volver a encenderse de inmediato, haciendo que los droides de mantenimiento se movieran frenticamente. Tambin oyeron el lejano aullido de sirenas y bocinas. Mi comunicador no funciona coment Dyne, pulsando el control de bsqueda de frecuencias con su dedo ndice. Tenemos demasiados pisos encima de nosotros explic Shaak Ti. Eso no debera importar. No aqu. Explorando con la Fuerza, Mace sinti peligro, frenes, dolor y muerte. Dnde est la salida ms cercana? Dyne seal a su izquierda. El tnel al hangar estelar del Este. La mente de Mace era un torbellino. Se volvi hacia Valiant. Comandante, Shaak Ti y yo necesitaremos la mitad de su pelotn. Los dems que se queden ayudando al capitn Dyne en la investigacin. Mantnganme informado de sus progresos. Y yo, seor? Mace contempl a TC-16. y despus a Dyne. El droide se queda con usted. Flanqueados por los comandos, Mace y Shaak Ti se alejaron corriendo. El tnel que conduca al hangar oriental vibr mientras intentaban abrirse paso a travs de una muchedumbre de aterrorizados peatones de diversas especies que intentaba alejarse del Repblica Quinientos. Ante ellos vieron un cuadrado de tenue luz solar, de una cualidad casi acutica, tpica de los niveles inferiores de los caones urbanos de Coruscant. En el enorme hangar cuadrangular, humanos, humanoides y aliengenas se escondan bajo limusinas, taxis y vehculos privados, o corran hacia la entrada de una plataforma que los transportase hasta los niveles superiores. Los gritos puntuaban el zumbido del trfico ms arriba. Aerotaxis y transportes de todo tipo se desviaban en todas direcciones, chocando unos contra otros y contra las paredes del edificio, mientras intentaban aterrizar en los tejados y en la plaza. Ms arriba, otro vehculo, una nave de carga envuelta en llamas que llevaba una trayectoria horizontal automtica colision violentamente con una vaina de transporte pblico y termin por zambullirse hacia el fondo del can artificial. Mace sigui el vuelo de la nave unos segundos, antes de alzar la mirada y pasarse la mano por la frente. Los edificios lejanos titilaban dbilmente, como si los estuviera viendo a travs de una capa de aire recalentado. Han levantado el escudo defensivo del distrito! Algo estaba ocurriendo en el cielo. Tras las nubes se vean luces y una especie de trueno reverber en las cumbres de los edificios ms altos. Lejos, al sur, el azul plido de Coruscant estaba sembrado de tringulos y lneas de lseres blancos. Los ojos de Shaak Ti parecan desorbitados cuando mir a Mace.

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Un ataque susurr llena de aturdido escepticismo. Con su comunicador ya en la mano, Mace activ la frecuencia del Templo Jedi y se lo llev a la oreja. Nada. Es por el escudo deflector dijo Shaak Ti. O quizs estn interfiriendo las comunicaciones. Las ventanas de la nariz de Mace se dilataron cuando aspir profundamente. Control de masas! grit a los comandos. Se gir hacia Shaak Ti y aadi: Busca a Palpatine y ponlo a salvo. Te mandar refuerzos.

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En la destrozada sala de archivos situada en la instalacin de LiMerge Power, el Conde Dooku esperaba tranquilamente que llegasen Kenobi y Skywalker. La sala era enorme comparada con cualquier otra: treinta metros de altura y tres veces ms de circunferencia. Dooku poda imaginrsela zumbando de vida y actividad, antes de la catstrofe. Aun as, lo que quedaba en pie era un testamento a sus constructores. Y con sus curvas paredes llenas de hololibros y discos de almacenamiento de datos, irradiados ms all de toda salvacin, era aceptable que alguien pudiera creer que all se guardaban los ms siniestros secretos. Como los Jedi Kenobi y Skywalker, que queran creerlo. Pese a su credulidad, eran tenaces y, se atrevera a admitirlo?, excepcionales. Por los riesgos que aceptaban correr. Por lo engaados que estaban... en tantas cosas. Por su celo imperturbable en capturarlo, ya que haban conducido sus cazas estelares a travs del tejado del mayor de los domos de contencin. Y haban sobrevivido. Tales hazaas sobrehumanas casi bastaban para convencer a Dooku de que seguan teniendo la Fuerza con ellos. Lstima que frieran tan ingenuos y tan fcilmente manipulables. Una vez ms. Darth Sidious haba adivinado lo que iban a hacer mucho antes de que ellos lo hubieran decidido siquiera. El talento tena menos que ver con la capacidad de atisbar el futuro que con tener acceso a sus mltiples posibilidades. Sidious no era infalible. Poda ser sorprendido o cogido con la guardia baja, como haba ocurrido en Geonosis, o con la mecano-silla de Gunray; pero no por mucho tiempo. Su dominio del Lado Oscuro de la Fuerza lo dotaba con poder para descifrar las corrientes que formaban el futuro para comprender que, por numerosas que fueran esas corrientes, no eran ilimitadas. Tal maestra era una de las habilidades que distinguan a Sidious de Yoda. Este crea que el futuro era tan impredecible que no poda leerse con claridad, sobre todo en tiempos donde el Lado Oscuro era predominante. Cmo poda esperar Yoda ver todo el cuadro con un ojo cenado? Deliberadamente cenado. Para el Jedi era cuestin de fe que abrazar el Lado Oscuro significaba cortar toda relacin con la luz, cuando, de hecho, el Lado Oscuro te abra plenamente a la Fuerza. Despus de todo, slo exista una Fuerza. Desgraciadamente, los Jedi crean que slo ellos podan usar y honrar a la Fuerza. Ese sentido de posesin era evidente en la forma en que Kenobi y Skywalker recurran a la Fuerza cuando se enfrentaban con l: abran puertas con un movimiento de las manos, apartaban obstculos de su camino con un gesto similar, se movan con lo que parecan una velocidad y una agilidad extraordinarias, haciendo refulgir sus sables lser azules como si fueran un reflejo de la misma Fuerza... Pero, al mismo tiempo, eran inconscientes de sus posibilidades. Dooku se tom un momento para colocar en su lugar el compacto dispositivo de bienvenida. Cuando termin, cruz toda una serie de cmaras de descontaminacin para llegar a la sala de control, situada encima de la parte trasera del archivo y del inmenso espacio ocupado por el propio domo de contencin. All activ un pequeo holoproyector y se situ frente a la holocmara. Debido a las interferencias, las imgenes que reciba de la sala no eran tan ntidas como habra deseado, y el audio era todava peor. Aunque era ms importante que Kenobi y Skywalker pudieran verlo a l, que el hecho de que l los viera a ellos. Por fin, los dos Jedi entraron precipitadamente en la sala de archivos y se detuvieron ante la holoimagen a tamao natural que emita el holoproyector que Dooku dejara tras l. Dooku! grit el joven Skywalker, como si su tono de voz basura para provocar escalofros en la columna vertebral de su antagonista. Mustrate en persona!

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A varias salas de distancia, Dooku simplemente alz la mano a modo de saludo y dirigi sus palabras al micrfono del holoproyector. No pareces sorprendido, joven Jedi. No fue as como pudiste vislumbrar por primera vez a Lord Sidious? En lugar de contestar, Kenobi toc a Skywalker en el brazo, y ambos examinaron atentamente todo el vestbulo, sin duda intentando localizarlo a travs de la Fuerza. No me encontraris, Jedi... Sabemos que ests aqu, Dooku exclam de repente Kenobi..., aunque sus palabras llegaron distorsionadas por la esttica. Podemos sentirte. Dooku suspir desilusionado, no estaban escuchndolo. Peor todava, las imgenes del holovdeo estaban corrompidas ms all de toda esperanza de recuperacin. A travs de la Fuerza. ms que a travs de las holocmaras, los vio acercarse a la misma puerta que l haba cruzado para llegar hasta la sala de control. Excepcionales, pens. Lo haban localizado pese a su dominio de la tcnica quey'tek para ocultarse a s mismo en la Fuerza! Ah, bien, era el momento de entretenerlos, tal como deseaba Sidious. Dooku sac el comunicador del cinturn, y su pulgar derecho apret una tecla del pequeo aparato. A travs de dos puertas situadas una enfrente de la otra y perpendiculares a la que haban utilizado los Jedi, cincuenta droides de infantera irrumpieron en la sala de archivos precedidos por el estrpito de unas pisadas metlicas. ... empezando a... las cosas casi tanto como... odio la arena estaba diciendo Skywalker a su antiguo mentor mientras alzaba el sable lser por encima de su hombro. Kenobi extendi las piernas y situ la hoja del suyo directamente frente a l. Entonces... los barreremos. Emocionado por tanta camaradera, Dooku sonri. Si Darth Sidious pretenda arrastrar a Skywalker hasta el Lado Oscuro, iba a tener mucho trabajo. Puls una nueva tecla del comunicador Los droides apuntaron con sus rifles lser a los Jedi y abrieron fuego. Yoda se dej arrastrar por la corriente de la Fuerza. Unas veces, cuando la corriente era rpida y constante, poda ver a travs de los ojos de sus compaeros Jedi casi como si utilizara los sensores remotos del Templo; otras, cuando la corriente era especialmente potente, cuando pareca caer de una gran altura, poda or la voz de Qui-Gon Jinn tan claramente como si todava estuviera vivo. Maestro Yoda, poda decir, todava nos queda mucho por aprender. La Fuerza es un cdigo slo parcialmente descifrado, pero hemos encontrado una nuera clave para conseguirlo. Seremos ms fuertes de lo que jams lo hemos sido... Hoy no era uno de esos das. Hoy la corriente se vea interrumpida por remolinos y torbellinos, trampas hidrulicas cuyo rugido se superpona a las voces que Yoda quera or. Hoy la corriente no era difana, sino que estaba enturbiada por una tierra rojiza erosionada y de orillas distantes, corrompida, plagada de obstculos traicioneros. Aunque apenas era consciente de ello, sus prpados se tensaron y su globos oculares se movieron bajo ellos como si fueran incapaces de enfocarse en algo. Tena una imagen de s mismo apartando un velo que obstrua la visin para encontrarse con otro, y otro despus del primero, y otro ms... El Lado Oscuro frustraba todos sus esfuerzos por ver con claridad. Aquella experiencia era algo nuevo para l. Aunque haba tenido siglos para acostumbrarse a los presentimientos, haba vivido muchos ms aos sin ellos. El Lado Oscuro nunca haba desaparecido por completo siempre rascaba la superficie, como un insecto sobre un panel de transpariacero, y poda sentir cmo incrementaba su poder cada vez que los Jedi se equivocaban o cuando se equivocaba la Repblica, hasta que ambos no tardaron en estar igualados. Arrastrados por los errores de la Repblica los Jedi han sido. Pero a sabiendas, y a veces con su total complicidad. Los Jedi permitimos que el Lado Oscuro sus races hundiera. La arrogancia la Orden infect. Prioritario conservar el poder se volvi. En fanfarrones a causa de sus conquistas los Jedi se convirtieron. Algn Jedi poda creer que Yoda no era consciente de todo aquello, o que nunca hizo lo bastante para detener la marea del Lado Oscuro. Algunos crean que el Consejo no haba actuado adecuadamente o, peor todava, que lo haba hecho de forma inepta. No comprendan que, una vez enraizado el Lado Oscuro, su crecimiento y su expansin eran inexorables, y que el equilibrio slo sera restaurado por el Elegido. Y ese Elegido no era Yoda.

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Anciano, experimentado, diplomtico, locuaz, hbil con un sable lser... S, era todo eso. Y conoca el poder del Lado Oscuro. Por esa razn saba lo peligroso que era este nuevo Seor Sith, aunque no tuvo esa sensacin de peligro hasta que se enfrent con Dooku en Geonosis. Entonces lo comprendi todo. Autoexiliados durante mil aos, los Sith no slo esperaron el momento adecuado para regresar y vengarse, sino tambin al nacimiento de alguien lo bastante poderoso como para abrazar totalmente el Lado Oscuro y convertirse en su instrumento. As era Sidious: lo bastante poderoso como para ocultarse a plena luz. Lo bastante poderoso como para instruir a su aprendiz, Dooku, y exponerlo a la vista de todos, pero mantenindose l a su vez oculto para los Jedi..., los arrogantes Jedi. Convencidos de que slo exista un camino. El suyo. Detect el nacimiento de Skywalker? Seguramente s. Qu mejor manera de asegurarse una victoria total que matando o corrompiendo al Elegido? Y aunque Anakin no fuera el Elegido, alguien con tantos midiclorianos bien podra... "Alguien nacido de la propia Fuerza", hubiera dicho Qui-Gon, sin dudar de las palabras de la madre del joven. El muchacho no tena padre. Nadie que quiera recordar. Nadie que honrar con ese ttulo. Los Sith eran conscientes de la existencia de Skywalker. Cmo reaccionara cuando por fin intentaran alistarlo en sus filas? Los ojos de Yoda se abrieron de repente. Una perturbacin en la Fuerza... de tal magnitud que lo haba expulsado de la corriente. En respuesta a su orden mental, las ventanas de sus habitaciones se abrieron, y mir todo Coruscant por encima de la llanura de Los Talleres y ms all. Algo ocurra en el cielo. Las nubes se haban vuelto rojas y doradas a causa del humo. Una tormenta elctrica. Luz pulsante, ms luminosa que los rayos solares de Coruscant. Tambin percibi movimiento fuera de la atmsfera del planeta, no lo vea pero lo senta. Un ataque. La respuesta del Seor Sith a su persecucin? Era posible? Percibi a Mace corriendo por los pasillos del Templo y se gir hacia la puerta a tiempo de ver cmo el Jedi irrumpa en la estancia. En ese mismo momento, una nave republicana en llamas pas rozando las espirales del Templo y se estrell violentamente en el mismo corazn de Los Talleres. Tiin, Koon, Ki-Adi-Mundi y algunos ms ya estn en camino inform Mace. Y he enviado a Stass Allie para que ayude a Shaak Ti a proteger al Canciller Palpatine. Yoda asinti juiciosamente. Bien entrenados los Tnicas Rojas del Canciller Supremo estn. Pero mostrar preocupacin por su seguridad los Jedi deben. Los informes de la comandancia naval son confusos dijo Mace. Est claro que el ataque ha cogido a la flota por sorpresa. Grupos de naves separatistas han conseguido penetrar en la atmsfera antes de que nuestras defensas pudieran impedirlo. Ahora, por lo menos, mantienen el frente de batalla. La expresin de Yoda era una mezcla de enfado y contrariedad. Los puntos de salto hiperespaciales nuestros comandantes no controlaban? Los ojos de Mace se entrecerraran. La flota separatista salt desde el Ncleo Profundo. Secretas esas rutas eran. Slo por nosotros y por pocos ms conocidas Yoda mir a Mace. Acceso a nuestros archivos Dooku tena. Acceso suficiente como para todas las menciones a Kamino borrar. Acceso suficiente para nuestra exploracin del Ncleo Profundo descubrir. Mace fue hasta las ventanas y contempl el cielo. Dooku no lidera este ataque. Obi-Wan ha confirmado que se encontraba en Tythe. Revelada la importancia de Tythe ha sido. Para atraer hasta el Borde Exterior ms Jedi ha servido. La prxima vez, quiz Palpatine haga caso de las advertencias del Consejo. Improbable es, pero, como t dices, quizs. Mace dio media vuelta para quedar frente a Yoda. Es Grievous, seguro. Pero no puede haber planeado la ocupacin de Coruscant, no hay bastantes droides de combate en toda la galaxia para eso. Desesperado est dijo Yoda, ms para s mismo que para su compaero. Ese sentimiento no entra en su programacin. Grievous no... Sidious. Mace tard un segundo en contestar. Si eso es verdad, resulta que estamos ms cerca de encontrarlo de lo que nosotros mismos pensamos. Aun as, no creo que piense que este ataque haga que dejemos de buscarlo. Desmoralizar a Coruscant, Grievous quiere. Hostigar a los que en las alturas viven, los que el poder

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manejan. Que huyan de Coruscant el ataque pretende. Que la actuacin del Senado perturbada se vea. Esto slo har que Palpatine triplique los efectivos del ejrcito clon, que construya ms y ms naves y cazas estelares, que ataque a ms mundos. Con el Senado desorganizado, nadie podr oponerse. Modular esta guerra debemos. Llamar a todo Jedi disponible debemos. La HoloRed est inutilizada explic Mace. Las comunicaciones de superficie se ven distorsionadas por los escudos defensivos. Nuestra propia seal usaremos.

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Tras la avalancha de mensajes desconcertados, la mayora ininteligibles, que llegaron hasta el Repblica Quinientos acerca del sorprendente ataque separatista. Dyne se convenci de que el substano era el lugar ms seguro de todo Coruscant. Pero ahora que el equipo haba descubierto un posible final del largo rastro seguido desde Los Talleres, el inmenso subsuelo del edificio empezaba a parecerle el lugar ms peligroso en el que poda estar. Con una batalla desarrollndose en pleno espacio, y pese a que Mace Windu hubiera ordenado lo contrario, Dyne sinti la tentacin de suspender la bsqueda de Sidious e informar a la Seccin de Inteligencia, como l mismo orden que hicieran otros analistas. Pero tal como seal el comandante Valiant, de los CAR, el objetivo del equipo de bsqueda era tan importante para el desarrollo de la guerra como las evoluciones de las naves que protegan el espacio areo de Coruscant. Mientras el equipo esperaba a que Inteligencia le entregara las sondas robot adicionales solicitadas, empez una bsqueda por el substano... superficial y poco metdica, era consciente de ello, pero slo ante la aparente imposibilidad de la tarea. Dyne y sus comandos, en conexin con las sondas robot, estudiaron las imgenes de algunos de los muros interiores y exteriores del edificio e investigaron los numerosos y oscuros huecos descubiertos entre ellos. El stano se haba convertido en una especie de microcosmos representativo de la guerra en s, donde todo el mundo contribua con sus distintas habilidades. Slo el intrprete droide TC-16 pareca incapaz de ayudar. El Repblica Quinientos no haba vuelto a temblar. Dyne descubri que los traqueteos iniciales no se debieron al bombardeo, sino a la cada de las naves destruidas en el lmite de la atmsfera. Con miles de naves de carga y de pasajeros llegando a Coruscant cada segundo, no poda ni imaginar el caos que deba de reinar en la superficie. Los temblores secundarios que hicieron retumbar el enorme edificio haban resultado ser consecuencia de los disparos realizados por las defensas de plasma ocultas bajo la corona que remataba el Repblica Quinientos. Tras varias horas de bsqueda superficial, a Dyne se le ocurri la posibilidad de que algn habitante de Coruscant, quiz el mismo Seor Sith, podra estar ayudando a coordinar el ataque. Al estar las transmisiones por HoloRed bloqueadas y las comunicaciones de superficie saboteadas por los escudos defensivos, orden que las sondas robot rastreasen los mensajes enviados por canales y frecuencias no habituales. Fue el primer sorprendido cuando las sondas robot guiaron al equipo hasta el lugar donde empez la bsqueda, hasta el lugar donde terminaban las huellas de su todava-no-identificada presa. Result que la fuente de la extraa frecuencia detectada se encontraba justo bajo ellos. Las sondas descubrieron que el panel de ferrocemento donde terminaba el rastro era, en realidad, una plataforma mvil semejante a un turboascensor, pero impulsada hidrulicamente y no mediante repulsores antigravedad. Buscaron un panel de control oculto, tal como antes hicieron en el nicho del tnel, pero no sirvi de nada. Al analizar nuevamente los sonidos, tanto los que se encontraban dentro del espectro de audicin humana como fuera, las sondas robot consiguieron obtener una respuesta de la plataforma. Tras lo que pareci un debate entre los artefactos electrnicos, las sondas robot chirriaron y pitaron al panel por segunda vez. Tras un sonoro chasquido, ste descendi un par de centmetros antes de detenerse. Dyne se acordaba de haberse preguntado hasta dnde podra llevarlos aquella plataforma. Al contrario de muchos de los edificios ms altos de Coruscant, el Repblica Quinientos no haba anclado sus cimientos sobre estructuras ms antiguas, sino que el edificio era slido hasta el lecho de roca. O al menos, eso pensaban. Bajo la civilizada corteza de Coruscant existan zonas tan poco familiares como la superficie de algunos mundos distantes. Dyne decidi llamar a Mace Windu al Templo Jedi para que le aconsejara sobre el modo de proceder.

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Pero cuando sus repetidos esfuerzos para contactar con l fallaron, Valiant y l decidieron seguir adelante sin l. Los escneres ya haban mostrado que el agujero del suelo tena unos cincuenta metros de profundidad. Gracias a sus cuatro metros de dimetro, el panel era lo bastante grande como para acomodar a todo el equipo, incluido el droide intrprete. Definitivamente, ste es el lugar ms peligroso donde se puede estar ahora mismo, pens Dyne cuando se hizo espacio entre los comandos. Las sondas robot chirriaron las instrucciones al panel, y ste empez a descender ms lentamente de lo que hubiera hecho un turboascensor. Las paredes del conducto esfrico eran de ceramicocemento antiguo, resquebrajado y manchado en algunos lugares. Si hay alguien aqu abajo coment Dyne a Valiant, probablemente ya se habr enterado de que vamos tras ellos. Los comandos no necesitaban rdenes especficas. Cuando la plataforma lleg al final de su viaje, ya tenan las armas preparadas y se apresuraron a adoptar posiciones de tiro. Adornado con canalizaciones y atestado de maquinaria antigua, el tnel en el que entraron era parecido a cualquiera de los muchos que ya haban explorado desde que entraron en Los Talleres. Pero ste, se dijo Dyne, era el sueo de un arquelogo. Probablemente, un ndulo de mantenimiento para los edificios construidos en el oscuro pasado de Coruscant. Veinte metros ms adelante, la fluctuante luz de las linternas ilumin el contorno de una puerta de metal. Dyne envi a las sondas para que investigasen, mientras l se concentraba en la pantalla de datos de su procesador. Al otro lado de esa puerta hay alguien de carne y hueso susurr a Valiant. Las lecturas tambin indican presencia de droides mir con seriedad al CAR. Su turno, comandante. Valiant mir la puerta. Ya que hemos llegado hasta aqu, actuemos como si furamos los dueos de este lugar. El corazn de Dyne empez a latir alocadamente cuando escuch las palabras mgicas: Buscad, localizad, eliminad!

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Partes y piezas sueltas de droides se amontonaron en lo que fue la sala de archivo de la instalacin de plasma de LiMerge Power, tan rpidamente y a tanta altura que Obi-Wan y Anakin apenas podan ver el parpadeante holograma de Dooku tras ellas. La tarea de destruir droides de infantera, porque el enfrentamiento haba acabado siendo eso, le estaba pasando factura a Obi-Wan. Las decapitaciones y amputaciones ya no tenan la precisin quirrgica del primer momento en que Dooku lanz a los droides contra ellos. Los mandobles que partan en dos a sus contrincantes y las estocadas que agujereaban sus pechos haban perdido parte de su precisin inicial. Ni Anakin ni l utilizaban nicamente los sables lser. Llamaban a la Fuerza y lanzaban contra los droides todo lo que pudieran mover del suelo o arrancar de las paredes. Derrib a cuatro droides mediante un empujn de Fuerza y parti por la mitad a media docena ms con su hoja lser. Anakin salt de su lado y aterriz sobre la cabeza de un perplejo droide, antes de correr hasta el extremo de la sala utilizando otras cabezas como postes en los que apoyarse. Pero por cada droide destruido aparecan cinco ms, creando una barrera impenetrable entre ellos y la puerta por la que Dooku haba desaparecido segundos antes de que llegaran. Dooku! aull Anakin a travs de sus apretados dientes. Te matar! Controla tu rabia, Anakin logr decir Obi-Wan entre resoplidos. No le des esa satisfaccin. Anakin le dedic una mueca aprensiva. Puede que ahora sea demasiado poderoso para que pueda controlarme, no crees, Maestro? Antes de que Obi-Wan pudiera contestar, veinte droides de combate entraron en la sala por la puerta que se encontraba tras l. Girando en redondo, desvi los primeros disparos y se abri camino dando tajos a derecha e izquierda, hasta llegar junto a un montn de droides desmembrados donde se le uni Anakin. Can la esperanza de que Dooku estuviera escuchando, grit:

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Pase lo que pase aqu. Dooku, tu Confederacin est acabada! La Repblica os obligar a huir a todos... incluso a tu amo, Sidious! Aparecieron ms droides. Para Dooku, esto slo es un juego, se dijo Obi-Wan a s mismo. Pero si lo que quera Dooku era una demostracin de su habilidad con la Fuerza, Anakin estara encantado de drsela. Dooku! aull. Con tal potencia y rabia, que el techo del inmenso vestbulo empez a derrumbarse.

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Date prisa, Trespe grit Padm por encima de su hombro. A menos que quieras que el Senado se convierta en tu tumba. El droide de protocolo aceler el paso. Le aseguro, seora, que me muevo todo lo deprisa que me lo permiten mis miembros inferiores. Oh, maldito sea mi cuerpo metlico! Terminar enterrado aqu! Los anchos y decorados vestbulos que llevaban hasta la Gran Rotonda estaban atestados de senadores, ayudantes, miembros del personal y droides, la mayora con los brazos llenos de documentos y discos de datos, y en algunos casos con caros regalos de agradecidos grupos de presin. Los guardias del Senado, con su uniforme azul, y los clones, cubiertos con sus cascos, hacan lo que podan para supervisar la evacuacin, pero, por culpa de las sirenas y los rumores, lo que slo era una alarma por precaucin estaba degenerando rpidamente hasta convertirse en pnico. Cmo puede estar pasando esto? deca un sullustano al gotal que se encontraba a su lado. Cmo? Padm oa la misma pregunta por todas partes, entre los bith, los gran. los wookiees, los rodianos... Cmo era posible que Coruscant fuera invadido? Ella tambin se lo preguntaba. Pero se preocupaba por algo ms que Coruscant. Dnde est Anakin? Intent llegar hasta l con su mente, con su corazn. Te necesito. Vuelve conmino, deprisa! El ataque de Grievous haba sido cronometrado de forma impecable. Muchos delegados que habitualmente no estaran en Coruscant y que acudieron para escuchar el discurso de Palpatine sobre el Estado de la Repblica, se haban quedado para asistir a las interminables fiestas que siguieron a la reunin. En vista del ataque sorpresa, las convicciones de Palpatine parecan ahora ms tristemente prematuras que cuando las expres. Y pese a que los comentarios optimistas del Canciller Supremo encontraron mucho eco en toda la Gran Rotonda, Padm no dej de notar que los senadores estaban rodeados por guardaespaldas o llevaban una coraza ms o menos deportiva, mochilas antigravedad u otros dispositivos para huir rpidamente en caso de emergencia. Las palabras de Palpatine no haban satisfecho a todo el mundo. Trece aos antes. Padm poda manifestar que era una de las pocas dignatarias cuyos mundos natales haban padecido una invasin y una ocupacin. Objetivo de la Federacin de Comercio, Naboo cay ante los neimoidianos, y sus padres y consejeros fueron arrestados y encarcelados. Ahora, slo era una ms entre los miles de senadores cuyos mundos haban sido igualmente invadidos y saqueados. No obstante, se negaba a aceptar que Coruscant pudiera caer ante la Confederacin... incluso con su flota reducida a la mitad, incluso con sus efectivos desplegados en amplios y lejanos frentes de batalla. Los rumores decan que los edificios del Sector Diplomtico estaban reducidos a escombros, que droides de combate aparecan sin cesar en la plaza Loijin, que los rascacielos del nivel medio se vean inundados de geonosianos y droides... Aunque esos rumores fueran ciertos, Padm estaba convencida de que Palpatine encontrara la forma de expulsar a Grievous del Ncleo... otra vez. Quizs hiciera regresar las unidades que participaban en los asedios a los mundos del Borde Exterior. Y eso significaba que hara regresar a Anakin. Se reprendi a s misma por ser egosta. Pero, acaso no tena derecho? Acaso no se haba ganado ese derecho? Slo por una vez? De momento, el Senado pareca indemne. No obstante, Seguridad crea prudente evacuar a todo el mundo hasta los refugios profundamente enterrados bajo el hemisferio del edilicio y la enorme plaza situada frente a l. Con la mayora de las rutas autonavegables colapsadas, nadie poda huir de Coruscant.

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Y siempre exista la posibilidad de que Grievous se cebase en blancos civiles, tal como haba hecho antes en innumerables ocasiones. Empujada por la muchedumbre, Padm choc con un delegado de Gran que clav sus tres ojos en ella. Y t te oponas al Acta de Reclutamiento Militar! le escupi en plena cara. Qu dices ahora? No tena respuesta. Adems, llevaba recibiendo reproches similares desde el principio de la guerra. Era tpico de todos aquellos que no entendan que ella se preocupaba por la Constitucin, no por el destino final de las rutas comerciales. Oy cmo alguien pronunciaba su nombre, y vio a Bail Organa y Mon Mothma acercndose hasta donde C-3PO y ella se encontraban momentneamente bloqueados. Los acompaaban dos Jedi hembras..., las Maestras Shaak Ti y Stass Allie. Has visto al Canciller? pregunt Bail. Padm neg con la cabeza. Probablemente est en su oficina de trabajo. Nosotros venimos de all explic Shaak Ti. Y la oficina est vaca. Incluso sus guardias han desaparecido. Lo habrn escoltado hasta los refugios sugiri Padm. Bail mir por encima del hombro y agit la mano para llamar la atencin sobre su persona. Es Mas Amedda explic en beneficio de Padm. l sabr dnde encontrar al Canciller. El alto y grisceo chagriano se abri paso entre la multitud. El Canciller Supremo no tena ninguna reunin programada hasta luego dijo en respuesta a la pregunta de Bail. Supongo que estar en su residencia. El Repblica Quinientos susurr Shaak Ti llena de frustracin. Precisamente vengo de all. Amedda la mir repentinamente preocupado. Y el Canciller no estaba? No lo s, no estaba buscndolo respondi la Jedi. La Maestra Allie y yo revisaremos su despacho en el Edificio Administrativo del Senado y de la Repblica. Mir a Padm, a Bail y a los dems. Dnde iris vosotros? Donde pensbamos ir dijo Bail. Los turboascensores no dan abasto a los refugios inform Stass Allie. Pasarn horas ames de que se evacue todo el Senado. Mi flotador est en la plataforma de desembarco, al noroeste de la plaza. Con l podris ir directamente a los refugios. No lo necesitaris Shaak y t? se interes Padm. Utilizaremos la motojet con la que he llegado hasta aqu. Agradecemos vuestro gesto dijo Bail, pero dicen que la plaza est acordonada. Os escoltaremos asegur Stass Allie. Varios soldados destinados en el pasillo abrieron camino para el grupo, y poco despus llegaron hasta las puertas que daban a la plaza principal. All, les cort el paso un comando clon. No pueden salir por aqu dijo el comando de forma tajante. Vienen con nosotros aclar Shaak Ti. Haciendo seas a sus compaeros de armadura blanca, el comando se hizo a un lado y franque el paso al grupo de Padm. El cielo sobre la plaza estaba atestado de helicpteros y transportes de personal. Se estaban desplegando BT-TT y otras piezas de artillera mvil. Las Jedi llevaron a Padm, C-3PO, Bail y Mon Mothma hasta el flotador de techo abierto. La motojet estaba aparcada junto a l. Shaak Ti pas una pierna por encima del asiento y puso en marcha el motor. Stass Allie se sent tras ella. Buena suerte. Los senadores y el droide miraron cmo las dos Jedi despegaban en direccin al Edificio Administrativo del Senado. Entonces, con Bail pilotando, abordaron el flotador ovalado y se dejaron caer hacia el ancho can que se abra debajo de la plaza. El trfico tambin era denso all, pero la habilidad de Bail hizo que encontrasen un hueco y se dirigieron hacia la entrada de los refugios, situada bajo los hangares del Centro Mdico del Senado. Sin advertencia previa, dos rayos de luz escarlata cayeron sobre ellos desde algn lugar por encima del domo del Senado. Cazas buitre! grit Bail. Padm se aferr a C-3P0, mientras Bail haca girar al vehculo intentando escapar de los disparos de plasma. El caza droide con las alas en forma de vaina que haba disparado slo era uno de los varios que ametrallaban vehculos, plataformas de aterrizaje y edificios. Los helicpteros de la Repblica los perseguan de cerca, disparando los poderosos caones de sus alas. La boca de Padm estaba abierta de asombro. Aquello era algo que nunca hubiera esperado ver en

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Coruscant. Bail haca todo lo posible para esquivar los rayos lser y de plasma, pero no era el nico piloto que lo intentaba y, rpidamente, las colisiones formaron parte de una carrera de obstculos. Dejando que el flotador descendiera todava ms, Bail se dirigi hacia la entrada ms cercana a los refugios, haciendo caso omiso del fuego amigo y enemigo, que cada vez llova ms cerca de ellos. Una intensa llamarada de luz ceg a Padm. El flotador se lade ostensiblemente, haciendo que sus ocupantes casi cayeran al vaco. Empez a salir humo de la turbina de estribor, y la pequea nave cay prcticamente a plomo. Sujetaos fuerte! grit Bail. Estamos perdidos! asegur C-3PO. Padm se dio cuenta de que Bail se desviaba hacia una plataforma de desembarco rematada por un ancho puente. Las lgrimas brotaban de sus ojos a causa de una repentina nusea. Anakin! grit, apretndose el abdomen con una mano. Anakin!

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El Mano Invisible, nave insignia de la flota separatista, kilomtrico crucero del general Grievous, mantena una rbita estacionaria sobre el Distrito del Senado de Coruscant, ahora iluminado completamente por la luz del sol. Pareca un majestuoso bosque metlico, alzndose incluso por encima de las nubes. Las holoimgenes ampliadas de los edificios se proyectaban desde la mesa tctica situada en el puente del crucero. Grievous las estudi un minuto, antes de volver a su lugar de costumbre, frente a las pantallas delanteras. Las gigantescas naves en forma de cua que, por buenas razones, eran el orgullo de la flota republicana brillaban bajo la luz del da al situarse en posicin para proteger la mayora de los centros importantes del planeta. En los primeros momentos del ataque, Grievous sorprendi unas cuantas de esas naves con los escudos bajados, y ahora ardan corno antorchas sobre el lado nocturno de Coruscant, con naves auxiliares bombero y de rescate siguiendo su estela y recogiendo vainas de escape y botes salvavidas. Los cruceros supervivientes estaban manteniendo a raya las naves separatistas, pero eso apenas importaba, dado que ni el bombardeo areo ni la invasin eran importantes para el plan. Desde el punto de vista de los comandantes navales republicanos, a Grievous le faltaba un plan. Opinaban que la desesperacin producto de sus derrotas anteriores en los Bordes Medio y Exterior le haba obligado a reunir los restos de su flota y lanzarse a una batalla que no poda ganar. Y la verdad es que Grievous estaba haciendo todo lo posible para no contradecirlos. Las naves de guerra bajo su mando estaban diseminadas al azar y eran vulnerables a cualquier contraataque mientras concentraban su fuego en satlites de comunicaciones y espejos orbitales, lanzando slo ocasionales descargas de plasma poco eficaces contra el mundo que haban venido a atacar. Todo eso era crucial para el plan. La tctica del terror era efectiva. Columnas de naves de pasajeros y de carga surgan de centenares de zonas en los hemisferios iluminado y nocturno de Coruscant, intentando alcanzar la seguridad del espacio profundo. Ms todava, las naves que intentaban salir del planeta eran casi tan numerosas como las que entraban, vindose muchas constreidas a las rutas de navegacin automtica que las convertan en presa fcil. En otras partes del espacio local, las naves que aparecan en los puntos de salto hiperespaciales, lejos de la zona de combate, eran apartada de las trayectorias de aproximacin y estacionadas a la espera, cerca de las pequeas lunas de Coruscant, o desviadas hacia los mundos internos del sistema a velocidades sublumnicas. El espacio entre ellas y el planeta estaba ocupado por cazas droide y cazas estelares pilotados por clones que se destruan mutuamente con saa. Al principio de la batalla, puede que hasta una escuadrilla de cazas buitre hubiera atravesado el frente de la Repblica, pero muchos de sus aparatos quedaron destruidos por los caones de las plataformas orbitales, las patrullas areas o la artillera terrestre. Otras casi se autodestruyeron al chocar con los escudos defensivos que provean de seguridad adicional a los distritos polticos de Coruscant. Pero eso tambin formaba parte del plan para inspirar pnico, dado que la visin de las descargas de plasma o de las naves detonando contra los transparentes domos de energa poda resultar aterradora. Las columnas de humo que se elevaban desde algunos de los caones de

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ferrocemento ms profundos de la capital republicana decan a Grievous que algunos droides haban podido evadir los escudos y el fuego antiareo. Por el mismo motivo, algunas maniobras de las naves defensivas de Coruscant le indicaban lo ansiosos que se sentan sus comandantes por romper las formaciones y atacarle directamente a l. Pero tenan un mundo que proteger y, ms importante todava, eran demasiado escasas como para estar seguras de que lograran su objetivo. Sin duda esperaban que llegasen refuerzos de sistemas lejanos. Grievous se haba anticipado a dicha circunstancia, preparando sorpresas a los destacamentos de la Repblica ms cercanos al Ncleo en forma de minas de masa-sombra y de estaciones de combate apostadas en varios puntos de salto a lo largo de las hiperrutas. Aunque eso no impedira la llegada de refuerzos, como mnimo la retrasara. Si todo iba segn el plan, la flotilla separatista estara lista para saltar a velocidad luz mucho antes de que llegasen refuerzos suficientes para suponer una seria amenaza. Grievous se tom un largo momento para absorber las posiciones de la silenciosa batalla que tena lugar ms all del grueso transpariacero de las ventanas del puente. Aborreca estar tan lejos del centro de la accin y del derramamiento de sangre. Pero saba que deba seguir siendo paciente. Entonces, toda la espera y toda la frustracin quedaran justificadas. Un neimoidiano se dirigi a l desde una de las estaciones del puente. General, las transmisiones estn volviendo a la normalidad en casi todos los sectores del planeta. El enemigo parece haberse dado cuenta de que utilizamos el mismo sistema interferidor que empleamos en Praesitlyn. Era de esperar respondi Grievous sin volver la vista. Ordene a les comandantes del Grupo Uno que sigan destruyendo espejos orbitales y satlites de comunicaciones. Site a la plataforma de bloqueo en el punto cero-uno-cero del plano de la elptica e intensifique sus escudos. S, general el neimoidiano hizo una pausa y agreg: Me siento impelido a informar que todos nuestros destacamentos estn sufriendo fuertes prdidas. Grievous mir la mesa tctica. Al Grupo Uno le faltaban dos transportes de la Federacin de Comercio. Los neimoidianos haban conseguido recuperar el centro esfrico de uno de ellos, pero el otro estaba partido por la mitad y poda darse por perdido. En el holocampo de batalla, una mirada de diminutos puntos luminosos se desgajaba de las alas curvas del transpone: eran cazas droide. Anule los programas de supervivencia de esos cazas droide pidi Grievous. Ordneles que aceleren y se dirijan directamente hacia Coruscant. Que se conviertan en kamikazes. Asigno algn objetivo especfico? Los alrededores del Distrito del Senado. Algunos de nuestros cazas ya se han infiltrado en ese sector. Excelente. Ordneles que ataquen las plataformas de desembarco, las pasarelas flotantes, las plazas y los refugios. Siempre que les sea posible, deben dedicarse a destruir la defensa civil de Coruscant. Afirmativo. Han llegado refuerzos para la Repblica? Una fuerza de asalto compuesta por cuatro cruceros ligeros est surgiendo ahora del hiperespacio rumbo al hemisferio nocturno del planeta. Ordene a nuestros comandantes que los intercepten. Ms pronto de la que esperaba, pens Grievous. Normalmente habra pensado en un plan de contingencia, pero confiaba en que Sidious y Tyranus lo informaran de cualquier cambio. El ataque no habra podido llevarse a cabo con xito de no ser por las rutas hiperespaciales del Ncleo Profundo utilizadas por su flotilla. Esas rutas, poco conocidas, les fueron dadas por Sidious, menos preocupado por las tcticas de combate que por las estrategias a largo plazo. Era un tipo de guerra que Grievous nunca practicaba. Una guerra en la que denotas aparentes resultaban ser victorias; en la que enemigos aparentes demostraban ser aliados. Una guerra en la que los perdedores se quedaban sin nada, y los vencedores con todo. Con toda la galaxia. El neimoidiano a cargo de las comunicaciones call mientras reciba una actualizacin de las estaciones de combate. Ahora, tom de nuevo la palabra. General, un grupo de cazas estelares Jedi ha surgido del pozo gravitatorio de Coruscant. Muy numeroso? Veintids naves. Desplegad tantos tri-cazas como sean necesarios. S, seor. Grievous se volvi hacia las pantallas. Est preparada la patrulla de asalto? El oficial de artillera tard unos segundos en contestar. Su fragata est preparada, y su guardia de lite lo espera en el hangar de lanzamiento.

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Mis droides de combate tambin? Cincuenta, general. Con eso bastar coment Grievous, asintiendo con la cabeza. Mir las pantallas por ltima vez y habl en voz alta para que lo escuchase toda la tripulacin neimoidiana del puente. Seguid as. Considerad un objetivo factible toda nave de la Repblica. Lo siento, Maestro, pero nuestra seal no est siendo transmitida. Yoda sigui recorriendo la sala de ordenadores del Templo. De repente se detuvo y apunt con la punta de su bastn a la Jedi que se sentaba frente a la consola de mandos. Nada por lo que lamentarse es la reprendi. Culpa de los separatistas sin duda. Las transmisiones de este sector de Coruscant Grievous est bloqueando. La Jedi, una hembra humana de pelo castao llamada Lari Oll, apart las manos de la consola y agit la cabeza confusa. Cmo puede Grievous...? Dooku cort Yoda. Compartiendo nuestros secretos con sus confederados est. Si uno de nuestros cazas estelares pudiera atravesar el bloqueo separatista, podramos enviar un mensaje a travs de la HoloRed. El Maestro Tiin en eso ha pensado. Contactar con los Jedi de Belderone, Tythe y otros mundos intent. Podrn volver a tiempo? Mmmf. Del objetivo de Grievous depende. Alejarse de Coruscant puede, tras castigarlo ligeramente. Esperar debemos hasta que su plan descubra Yoda hizo una pausa para reflexionar acerca de sus propias palabras: entonces se apoy en la punta de su bastn y mir a Lari Oll. Reestablecidas las comunicaciones estn? Slo de forma intermitente. Maestro Yoda. Pues al Maestro Windu llama. Instantes despus, la voz de Windu surgi por los altavoces de la consola. ... Fisto y yo... edificio del Senado. Shaak... Allie... a las habitaciones del Canciller en Repblica Quinientos. Nosotros... con ellos... Levantados los escudos de defensa estn. Entre s los distritos incapaces de comunicarse son Yoda hizo una mueca. Con el Maestro Ti prueba ahora. Lari Oll prob varias frecuencias antes de rendirse. Lo sien... se fren antes de terminar la frase. No contesta. Yoda se alej de la consola, dndole deliberadamente la espalda al conjunto de dispositivos, pantallas y datos, como si los despreciara. Cerr los ojos para aislarse de cuanto lo rodeaba y dej fluir sus sentimientos, intentando llegar hasta la mente de Mace y de Kit Fisto a travs del turbulento cielo: Shaak Ti y Stass Allie corran hacia las habitaciones de Palpatine en el Repblica Quinientos; Saesee Tiin, Agen Kolar, Bultar Swan y otros Maestros y Caballeros Jedi intentaban llegar hasta Coruscant a bordo de sus cazas estelares: el espacio local resplandeca debido a la energa de los rayos lser y las explosiones globulares; naves demasiado numerosas para poder contarlas estaban enzarzadas en una batalla monumental... Grievous lanzaba sus mquinas de guerra contra objetivos militares, pero tambin contra objetivos civiles, disparando contra todo y contra todos los que se cruzaban en su camino. Haba ordenado a sus cazas droide que se estrellaran contra los paraguas defensivos de Coruscant o que atacasen las aeroautopistas de circulacin para causar colisiones en cadena. Y pese a todo el desconcierto, el caos v el terror que provocaba esa estrategia, poco tena que ver con la batalla real. Porque, como la propia guerra, la batalla real se estaba librando en la Fuerza. Yoda intent ir ms all y se sumergi totalmente en la Fuerza... slo para sentir que le faltaba la respiracin. La corriente de la Fuerza se haba vuelto helada. Glida. Y, por primera vez, pudo sentir a Sidious. Y lo sinti en el mismo Coruscant! El capitn Dyne baj con cautela de la plataforma que haba llevado al equipo hasta las profundidades inexploradas del Repblica Quinientos. Aqu, en una interseccin de espectrales pasillos hecha de permeocemento y tapizada con paneles de plastiacero, no goteaba el agua, ni los insectos construan sus nidos, ni los gusanos proliferaban en los conductos elctricos. Extraamente, sin embargo, en el aire se perciba una brisa dbil pero fresca.

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Dyne respir profundamente para calmar sus nervios. Estaba entrenado para el combate, pero los aos pasados en un trabajo rutinario en Inteligencia haba entorpecido sus reflejos antes agudos. Orden a las sondas robot que pasaran a modo de reposo y desactiv el procesador porttil antes de engancharlo en su cinturn. Extrayendo su pistola lser Merr-Sonn de la funda, la sopes y movi con el pulgar el controlador de disparo hasta la posicin de "aturdir". Ante l, los comandos avanzaban, fantasmales bajo la tenue luz, con las armas preparadas y pegados a las paredes, hacia la puerta situada al fondo de la sala. Valiant iba al frente, seguido por expertos en explosivos y con los detonadores termales en la mano. Dyne esquiv un par de sondas robot. TC-16 avanz tras l. No haban recorrido ni tres metros por el pasillo cuando un susurro de voces ahogadas lleg hasta Dyne. Sinti que TC-16 se detena de improviso. Vaya, alguien est hablando en geonosiano exclam el droide de protocolo. Dyne se gir y se encontr contemplando los anchos caones de dos armas snicas de aspecto orgnico empuadas por sendos soldados geonosianos apenas visibles entre las sombras, con las alas orientadas hacia el mugriento suelo del pasillo. Los instantes siguientes parecieron transcurrir a cmara lenta. Dyne comprendi que no era su vida la que pasaba ante sus ojos, sino su muerte. Vio que los comandos eran rechazados hacia atrs por un viento de fuerza inusitada. Vio cmo Valiant y el especialista en explosivos se abalanzaban precipitadamente contra la puerta. Vio una tormenta de sondas robot pasar por su lado. Y se sinti alzado del suelo y arrojado contra la pared. Sus tripas parecieron volverse esponjosas. Era posible que, en aquellos eternos momentos de silencio, los soldados hubieran reaccionado con la velocidad suficiente para disparar sus armas lser, ya que cuando Dyne mir hacia su derecha, en la direccin por la que haban llegado, no vio ningn rastro de los geonosianos. Ni siquiera de TC-16. Por lo que saba, haba permanecido sin sentido un tiempo indefinido. Era vagamente consciente de haber sido lanzado contra la pared en una posicin nada natural para un ser humano. Era como si todos los huesos de su cuerpo se hubieran vuelto flexibles. La distante puerta se abri hacia dentro silenciosamente, y la luz inund el pasillo. La luz o era roja o estaba teida por la sangre que empezaba a llenar sus globos oculares. No slo tena la impresin de que el mundo segua movindose a cmara lenta, sino que ahora empezaba a tornarse borroso. Con la poca visin que le quedaba, distingui una sala abarrotada de equipo, unas pantallas llenas de cambiantes datos y una mesa de holoproyeccin sobre la que flotaba un destructor de la Federacin de Comercio partido en dos y envuelto en llamas. Dos mquinas inteligentes surgieron de la sala; sus cuerpos delgados y tubulares los identificaban como droides asesinos. Tras ellos, un humano fornido y de mediana estatura pas por encima del cuerpo grotescamente retorcido de Valiant. A pesar de que su cerebro pareca estar licundose. Dyne encontr un momento para sentirse asombrado... porque reconoci instantneamente a aquel hombre. Increble, pens. Tal como sospechaban los Jedi, los Sith se haban infiltrado hasta los niveles ms altos del Gobierno de la Repblica. El hecho de que aquel hombre no hiciera ningn esfuerzo por ocultar su identidad hizo que Dyne comprendiera que iba a morir. Y poco despus de haberlo comprendido, muri.

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Dnde est el Canciller? exigi saber Shaak Ti a los tres Tnicas Rojas plantados ante la entrada de la suite de Palpatine en el Repblica Quinientos. Junto a ella, Stass Allie tena una mano en la empuadura de su sable lser. Tras ellas, cuatro miembros del pequeo ejrcito de seguridad del edificio, que haban escoltado a las Jedi desde el hangar del nivel medio hasta el tico. Pese a haberles notificado su llegada, los imponentes Tnicas Rojas mantenan sus electropicas en una postura defensiva e intimidante.

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Dnde? insisti Stass Allie, dando a entender que iban a entrar. Por las buenas o por las malas. Shaak Ti levant la mano para lanzar contra las puertas un empujn de Fuerza, cuando los guardias bajaron sus armas y se hicieron a un lado. Uno de ellos tecle un cdigo en el panel de la pared, y las bruidas puertas se abrieron. Por aqu dijo el mismo guardia, moviendo su brazo en un amplio ademn para indicarle que poda pasar. Un amplio vestbulo alineado con esculturas y holoimgenes artsticas dio paso a la suite en s, cuya decoracin, como en las habitaciones de Palpatine en el Edificio Administrativo del Senado, era predominantemente roja. No se saba exactamente lo grande que era, pero la pared exterior de la inmensa sala segua la curva de la corona del edificio y dejaba ver, bajo ella, las tpicas nubes que se congregaban al atardecer en torno a la inmensa estructura. Las distantes rutas autonavegables, transversales y orbitales, estaban atascadas. Entre ellas y el Repblica Quinientos flotaban dos TABA y una pequea bandada de flotadores patrulla. Una particular perturbacin en la cresta del paraguas defensivo del Distrito del Senado les dio a entender que el continuo bombardeo de las fuerzas separatistas haba conseguido que el escudo fuera permeable. Ms all del superrecalentado lmite del escudo, entre los bancos de nubes grises, se vean parpadear luces. Relmpago o plasma, se dijo Shaak Ti. Palpatine paseaba por el cuarto sin reparar apenas en su presencia, como un animal enjaulado, con las manos cruzadas en la espalda y arrastrando la tnica senatorial por el suelo ricamente alfombrado. Ms Tnicas Rojas y algunos consejeros de Palpatine lo contemplaban inmviles: algunos llevaban comunicadores colgando de sus orejas; otros, dispositivos que Shaak Ti supuso vitales para el buen funcionamiento del ejrcito de la Repblica. Si algo le ocurra al Canciller, la autoridad para dirigir las campaas militares y los cdigos internos secretos pasaran temporalmente al portavoz del Senado, Mas Amedda. La Jedi saba que ste ya se encontraba a salvo, en un bnker de hormign profundamente enterrado bajo la Gran Rotonda. No pudo evitar darse cuenta de que Pestage e Isard, dos de los consejeros ms importantes y cercanos a Palpatine, parecan nerviosos. Por qu sigue todava aqu? pregunt Stass Allie a Isard. El consejero apenas despeg los labios al responder: Pregnteselo a l. Shaak Ti tuvo que plantarse ante Palpatine para atraer su atencin. Canciller Supremo, es necesario que lo escoltemos hasta el refugio. Se conocan. Palpatine haba alabado en privado sus mritos por su actuacin en Geonosis, Kamino. Dagu, Brentaal IV y Centares. Se detuvo brevemente para mirarla antes de dar media vuelta y reanudar su nervioso paseo. Maestra Ti, aunque agradezco sus desvelos, no necesito ser rescatado. Como no he dejado de repetir a mis consejeros y protectores, creo que mi lugar es ste, donde puedo comunicarme con nuestros comandantes. Y de trasladarme, sera a mi oficina de trabajo. Canciller, las comunicaciones sern mejores en el bnker insisti Pestage. Todas esas simulaciones que usted tanto despreciaba, se hicieron por si se produca exactamente esta situacin agreg Isard. Palpatine le lanz una mueca despectiva. Las simulaciones y la realidad son dos cosas completamente diferentes. El Canciller Supremo del Senado Galctico no se esconde de los enemigos de la Repblica. Puedo decirlo ms alto, pero no ms claro. Era obvio que Palpatine estaba agitado, desconcertado y posiblemente asustado. Pero cuando Shaak Ti intent leerlo a travs de la Fuerza. le result difcil captar lo que realmente senta. Lo siento, Canciller dijo suavemente Stass Allie, pero los Jedi estn obligados a tomar esa decisin por usted. Cre que vosotros respondais ante m, no al revs! Ella se mantuvo imperturbable. Nosotros respondemos primero ante la Repblica, y protegerlo a usted es proteger a la Repblica. Palpatine lanz su tpica mirada penetrante. Y qu har si me sigo negando? Usar la Fuerza para arrastrarme fuera de mis aposentos? Desenvainar su sable lser y utilizarlo contra mis guardias, que tambin han jurado protegerme? Shaak Ti intercambi miradas con uno de los guardias, deseando poder ver a travs de la careta de su capucha roja. La situacin estaba volvindose peligrosa. Un escalofro nacido en la Fuerza le impuls a mirar por la ventana. Canciller Supremo estaba diciendo Pestage, tiene que ser razonable...

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Razonable? cort Palpatine. Apunt con un dedo hacia la ventana. Ha visto nuestros cielos normalmente tranquilos? Es razonable lo que est ocurriendo ah fuera? Razn de ms para que se traslade lo ms rpidamente posible intervino Isard. As podr dirigir la defensa de Coruscant desde un lugar seguro. Palpatine lo mir fijamente. En otras palabras, ests de acuerdo con la Jedi. Lo estamos, seor confirm Isard. Y vosotros? pregunt Palpatine al capitn de sus guardias. Este cabece sintiendo. Entonces todos estis equivocados Palpatine se acerc a la ventana. Quiz necesitis echar un vistazo de cerca a... Antes de que pudiera decir una palabra ms, Shaak Ti y Stass Allie ya se estaban moviendo. La primera empuj a Palpatine al suelo, y la segunda conect la energa de su sable y lo coloc verticalmente delante de ella. Sin previo aviso, los helicpteros ms cercanos al Repblica Quinientos fueron acribillados por rayos de plasma. Estallaron en pleno aire y cayeron entre las nubes, dejando una estela de fuego y espeso humo negro. Sultame! grit Palpatine. Cmo te atreves? Shaak Ti lo mantuvo en el suelo a la fuerza y desenvain su sable lser. Un sonido estridente se elev por encima del provocado por la ventana mientras polarizaba sus permeocristales, y una nave de asalto separatista ascenda de alguna parte por debajo de la suite. Un pelotn de droides de combate se apiaba en sus compuertas laterales, preparado para desplegarse. Cuando la nave maniobr para acercarse a la ventana, Shaak Ti boque de incredulidad. Grievous! Al suelo! grit Stass Allie un instante antes de que toda la ventana estallase hacia dentro, llenando el aire de esquirlas de permeocristal. Los droides saltaron a la sala a travs del marco de la destrozada ventana, disparando sus rifles lser. Stass Allie se mantuvo inmvil a pesar del viento, el ruido y los lseres. Seis Tnicas Rojas corrieron para colocarse a su lado, con las electropicas activadas y zumbando al unsono con el sable lser de la Jedi. Antes de poder dar dos pasos dentro del cuarto, los droides cayeron indefensos, sin piernas y sin cabeza. Los lseres desviados por el sable azulado de Allie salieron por la ventana destrozando a otros droides que esperaban para saltar de la nave al interior del edificio. Por un momento, Shaak Ti estuvo segura que Allie iba a saltar a bordo de la flotante fragata, pero demasiados droides se lo impedan. Manteniendo a Palpatine agachado, lo sujet por la tnica y lo arrastr por el cuarto mientras desviaba con su sable lser los disparos que rebotaban en las paredes y el techo. Los droides de combate frenaron su ataque. En el exterior, la fragata tena que soportar el fuego graneado de varios flotadores. Mientras Allie y los Tnicas Rojas se encargaban de los pocos droides que quedaban en la sala, la nave separatista se dej caer entre las nubes, perseguida por los lseres de los flotadores. Tras dejar a Palpatine bajo la custodia de dos guardias, Shaak Ti corri hacia la ventana y escrut las nubes, buscando al enemigo. Pero haba poco que ver, excepto furiosos intercambios de luz azul y escarlata. Se volvi hacia Isard. Alerta a Seguridad de que el general Grievous ha penetrado el permetro. En otra parte en el cuarto, Pestage ayudaba a Palpatine a ponerse en pie. Nos acompaar ahora, seor? Palpatine lo mir con ojos desorbitados. Isard seal hacia uno de los cuartos adyacentes. La suite tiene un turboascensor secreto que lleva hasta un hangar seguro del nivel medio. Un helicptero blindado espera para transportar al Canciller hasta un complejo de bnkeres en el Distrito Sah'c. Negativo cort Shaak Ti, agitando su cabeza. Grievous saba lo bastante como para atacar este tico. Debemos suponer que tambin conoce esa ruta de escape. No podemos llevarlo a un refugio pblico protest Isard. No acept Shaak Ti. Pero hay otras formas de llegar a ese complejo. Por qu no usar los turboascensores privados del Repblica Quinientos? pregunt tino de los guardias de seguridad. Podemos ir hasta la planta principal y desde all acceder a cualquier plataforma de aterrizaje. Stass Allie asinti con la cabeza, antes de girarse hacia Palpatine.

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Canciller Supremo, sus guardias van a rodearlo para protegerlo. No intente salir de ese crculo bajo ninguna circunstancia. Entendido? Har lo que quieran. Allie esper a que los Tnicas Rojas se reunieron en tomo a Palpatine. Ahora...! Rpido! Cuando llegaron al vestbulo. Shaak Ti utiliz su comunicador para llamar a Mace Windu. Mace, Grievous est en Coruscant dijo en cuanto oy su voz. Escucho la respuesta le lleg en medio de la esttica, pero inteligible. La ruta de huida del Canciller puede presentar riesgos sigui ella. Nos dirigimos hacia los substanos del Repblica Quinientos. Puede reunirse con nosotros? Kit y yo estamos cerca. Hacindose sitio en el turboascensor junto a Stass Allie, los guardias de Palpatine, los consejeros y el personal de seguridad de la Repblica. Shaak Ti clav los ojos en el contador luminoso de los pisos. Nadie habl hasta que el vehculo lleg al primer subnivel. Aqu no orden Shaak Ti al encargado de seguridad ms cercano al panel de control. Cuanto ms abajo vayamos, mejor. Hasta el fondo? pregunt el hombre. Hasta el fondo. Otra vez. El turboascensor los dej cerca de donde la Jedi estuvo pocas horas antes, aunque en el lado opuesto del tnel que llevaba al hangar oriental. Mientras corran por el tnel, Shaak Ti se tom un momento para buscar con la mirada al equipo del capitn Dyne. Considerando todo lo que haba pasado desde que se separ de ellos, era probable que Dyne y el comandante Valiant hubieran pospuesto la bsqueda del escondite de Sidious. O quizs siguieran all, en algn rincn del substano. Justo antes de entrar en el tnel, crey entrever un plateado droide de protocolo, que bien poda ser TC-16. corriendo hacia la salida del hangar oriental. El tnel estaba ms oscuro de lo debido a aquella hora del da, y la parte baja de los desfiladeros que formaban los edificios lo estaba todava ms. Esperen aqu orden Shaak Ti a los Tnicas Rojas y a Palpatine. Stass Allie fue hasta el centro de la plataforma y mir hacia arriba, hacia las fachadas de los edificios que los rodeaban por completo. Las fuerzas de Grievous deben de haber destruido el espejo orbital que alimenta este sector. Shaak Ti estudi el poco cielo que poda verse desde aquellas profundidades. El escudo ha cado. Tambin habrn destruido el generador. Buscar un vehculo que confiscar dijo Allie. Shaak Ti apoy una mano en su antebrazo. Demasiado arriesgado. Tenemos que permanecer tan cerca del suelo como podamos. Allie indic la escalera que llevaba hasta la plataforma del tren magntico. No nos llevar hasta la misma puerta del complejo de bnkeres, pero s muy cerca. Shaak Ti sonri y volvi a activar el comunicador. Mace, otro cambio de planes...

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Dooku se arrastr por el suelo hasta salir de debajo de las vigas de plastiacero y de los pedazos de ferrocemento. Se puso en pie, todava tembloroso, y mir los restos de la sala de control con sorprendido escepticismo. Tan debilitado estaba el domo de contencin como para colapsarse por el impacto de rebote de unos cuantos lseres?, o fue la rabia de Skywalker la que hizo que el techo se viniera abajo? Si Dooku no hubiera saltado en el ltimo segundo, ahora estara sepultado como los dos Jedi, bajo los cascotes que cubran la sala de archivos. Estaba seguro de que seguan vivos, pero al menos estaban atrapados... que es lo que haban planeado desde el principio. Pero Skywalker... Suponiendo que se hubiera vuelto tan poderoso como para derribar el domo, aquello era una prueba ms de lo que podra llegar a ser algn da. O no? Porque admitir cualquier explicacin alternativa significaba aceptar que Skywalker era en potencia una amenaza mucho mayor para los Sith de lo que ellos mismos podan suponer.

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Inicialmente le alegr observar que Skywalker y Kenobi por fin haban aprendido a luchar juntos, que su camaradera los haba vuelto muy poderosos. Complementaban sus fuerzas y compensaban sus debilidades. Kenobi utilizaba toda su innata capacidad de discrecin para equilibrar el descuidado abandono del joven Skywalker. Podra haber seguido contemplndolos hasta que se hiciera de noche en Tythe. Y dese que el general Grievous hubiera estado all para presenciar aquella demostracin. Ahora no estaba tan seguro. Y si esto nos hubiera matado a todos?, pens, sacudindose el polvo y dirigindose a la salida de la destrozada instalacin. Y si Grievous se haba excedido y destruido Coruscant? Y si Sidious haba sido derrotado y encarcelado? Y si, despus de todo, los Jedi haban terminado triunfando? Qu ocurrira entonces con su sueo de una galaxia controlada por su mano? En Vjun, Yoda dej implcito que el Templo Jedi siempre estara abierto para un eventual retorno de Dooku... Pero no. No exista retorno del Lado Oscuro, y menos de las profundidades en las que l se haba sumergido. Qu le esperaba entonces al Conde Dooku de Serenno? Una tranquila y vigilada jubilacin en algn lugar perdido de la galaxia? Dependa de lo que ocurriese en los prximos das estndar. Dependa de si el plan de Sidious tena xito en todos los frentes..., incluso pese a los cambios introducidos por culpa de la estupidez de Nute Gunray. Fuera, bajo el cielo amarillo y gris de Tythe, su balandro lo esperaba. Y, junto a l, el droide piloto. Un mensaje grabado anunci el droide. Del general Grievous. Psamelo! orden Dooku mientras se apresuraba por la rampa del balandro y la cubierta principal llena de instrumentos. Una holoimagen del ciborg flotaba en medio de un halo de luz azul. Dooku se quit la polvorienta capa, mientras el FA-4 activaba la grabacin. Lord Tyranus dijo Grievous, movindose de repente y arrodillndose. El Canciller Supremo Palpatine pronto ser nuestro. Dooku suspir satisfecho. Ya era hora murmur. Como si volviera a la vida, se situ ante la parrilla de transmisin y envi un simple mensaje de contestacin: General, enseguida me reunir contigo.

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Los ojos de Padm parpadearon hasta enfocar el rostro familiar y sonriente de Mon Mothma. No est bien dormirse en el trabajo, senadora oy decir a Mon Mothma como si estuvieran bajo el agua. Tenemos que sacarla de aqu. Padm tom conciencia de s misma y comprendi que estaba reclinada en el asiento trasero del flotador de Stass Allie. Su cabeza se apoyaba sobre el brazo izquierdo de Mon Mothma, y tena la impresin de que sus orejas estaban rellenas con algodn. Cunto...? Slo un momento aclar Mon Mothma con el mismo tono subacutico. No creo que te golpearas la cabeza. Parecas estar bien despus de la cada, pero de repente te desplomaste. Puedes moverte? Padm se sent y vio que los mecanismos de seguridad del flotador haban funcionado en el ltimo segundo. Un poco mareada, pero ilesa, se apart el pelo de la cara. Apenas puedo orte. Mon Mothma la mir en silencio. Despus extendi una mano para ayudarla a bajar de la nave. Ten cuidado, Padm. Vamos, deprisa. Estrellarme no entraba en mis planes. Mon Mothma la ayud a bajar del flotador. Bail y C-3PO ya estaban escondidos tras el pedestal de una escultura moderna. La Maestra Allie no parece ser propensa a demandar por daos y perjuicios deca el droide. Todava mareada, Padm descubri que se haban estrellado en la plaza frente al centro comercial Embassy, arrasando al mismo tiempo un enorme holoanuncio y tres paneles de noticias. Aparentemente,

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la habilidad de Bail consigui evitar que aplastasen a los peatones, que tambin hicieron todo lo posible por apartarse de la nave en cuanto vieron que sta se les echaba encima. O quiz se apartaron ante la cada previa de una nave derribada por el fuego separatista, un vehculo de la polica militar, similar a un deslizador de Naboo, ahora incrustado contra la fachada del centro comercial y vomitando humo. En la plaza, cerca del vehculo, podan verse los calcinados cadveres de tres soldados clon. La realidad se impuso sobre Padm con ruido ensordecedor, luz cegadora y olores acres. Desde muy cerca le llegaron gemidos angustiados y gritos de terror, y en las gradas situadas muy por encima de la plaza sonaban distantes descargas de artillera. Ms arriba todava, los rayos de plasma surcaban el cielo. Los incendios proliferaban. las detonaciones retumbaban... Padm vio una mancha de sangre en la mejilla de Bail. Est herido... No es nada respondi l, quitndole importancia. Adems, tenemos cosas ms importantes de qu preocupamos. Ella sigui su mirada y comprendi de inmediato por qu los habitantes de Coruscant huan del puente colgante que una dos edificios, comunicando el centro comercial con las entradas del nivel medio del Hospital Senatorial. Cinco cazas buitre haban aterrizado al otro lado del puente y se reconfiguraban para adoptar su modo patrulla. Un instante despus, unas grgolas de cuatro patas, con cabezas desplegadas en su parte delantera y sensores rojos como la sangre arterial, avanzaban por la plaza del hospital sembrando la destruccin a su paso. Sus cuatro caones lser apuntaban hacia las profundidades, pero de los lanzacohetes encajados en su fuselaje semicircular volaban torpedos dirigidos contra los aerotaxis y las naves que intentaban aterrizar en las plataformas de emergencia del hospital y las entradas de los tneles que conducan a los refugios del Senado... Los TABA de la Repblica descendan de la Plaza del Senado para atacar a los droides de tres metros y medio de altura, pero ahora guardaban una distancia prudencial. Pilotos y artilleros estaban claramente preocupados, no queran aadir disparos de armas de energa o proyectiles EMP al actual caos. Monstruosidades xi charrianas apunt Mon Mothma. Padm record haber contemplado desesperanzada. desde las altas ventanas del palacio de Theed, a los escuadrones de cazas buitre llenando el cielo de Naboo como criaturas liberadas por la oscuridad y surgidas de alguna tenebrosa cueva... Cogidos en el fuego cruzado, los peatones corran por el puente colgante queriendo refugiarse en el centro comercial Embassy, nivel medio del edificio Memorial Contrarrevolucionario Nicandra, pero ste haba bajado las gruesas rejas de seguridad de las entradas, dejando que las multitudes se las apaaran como pudieran. Padm volvi a sentir una terrible debilidad. Las masas de aterrorizados ciudadanos estaban sufriendo lo mismo que haban sufrido en sus carnes los ltimos tres aos los habitantes de Jabiim, Brentaal e innumerables mundos ms, atrapados en una guerra ideolgica, casi siempre debido a las simples circunstancias o a la situacin estratgica de su planeta. Atrapados entre un ejrcito droide, liderado por un autoproclamado revolucionario y un carnicero ciborg, y un ejrcito de soldados surgido de un tanque de crianza, comandados por una orden monstica de Caballeros Jedi que una vez fueron los pacificadores de la galaxia. Atrapados, sin pertenecer a un bando o al otro. Era trgico e insensato, y Padm hubiera llorado por todo ello si sus actuales circunstancias hubieran sido diferentes. Se senta enferma y desesperada por el futuro de la vida inteligente. Palpatine nunca sobrevivir polticamente a este desastre estaba diciendo Mon Mothma. Enviar tantas naves y tropas para asediar los mundos del Borde Exterior... Es como si esta guerra que tan empeado estaba en ganar, nunca pudiera llegar hasta Coruscant. Bail frunci el ceo. No slo sobrevivir, sino que esto lo reafirmar. El Senado ser culpabilizado por votar una escalada de las hostilidades, y mientras nosotros nos enzarzamos en una batalla de acusaciones y contraacusaciones. Palpatine aprovechar para adquirir ms y ms poder. Al lanzar este ataque, y seguramente sin pretenderlo, los separatistas han jugado a su favor. Padm quera discutir con l, pero no tena fuerzas. Todos estn locos segua Bail. Dooku, Grievous, Gunray. Palpatine... Mon Mothma asinti con tristeza. Los Jedi pudieron detener esta guerra..., pero ahora slo son peones de Palpatine. Padm cerr los ojos. Aunque pudiera reunir la energa suficiente, qu poda decirles, si su propio marido era uno de ellos, era... un general? Qu le haban hecho los Jedi a Anakin arrancndolo de Tatooine, de su niez, de su madre? Ella misma haba insistido en que Anakin fuera un Jedi, en que aceptase la tutela de Obi-Wan. Mace y los dems, en que perpetuase la mentira que era su vida privada como esposo y esposa.

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Se abraz a s misma. Qu le haba hecho a Anakin? Qu les haba hecho a ellos dos? La voz de Bail la sac de su autocompasin. Vienen hacia aqu apunt un dedo al lado opuesto de la plaza. Estn cruzando el puente. En alguna parte de los cerebros electrnicos de los droides buitres haba surgido una revelacin: no slo los puentes colgantes ofrecan una mejor posicin para disparar contra los edificios y las naves de ambos lados del can, sino que, ms importante an, los helicpteros de la Repblica no se atreveran a disparar contra ellos para no destruir el puente y que cayese sobre las atestadas aceras de ms abajo. O sobre el tren magntico que circulaba doscientos pisos ms abajo. Quiz si pidiramos refugio a los propietarios del centro comercial, stos levantaran la reja de seguridad para nosotros... sugiri C-3PO. Bail mir a Padm y a Mon Mothma. Tenemos que mantener a esos droides en el lado contrario del puente para que los helicpteros puedan destruirlos. Mon Mothma seal el vehculo militar derribado. Creo que se me ocurre una manera. El helicptero se hallaba a cincuenta metros escasos de la base de la escultura. Sin intercambiar una sola palabra ms, los tres corrieron hacia l. En qu estaba pensando yo? grit C-3PO, mientras los vea registrar los restos en busca de armas. Nunca aceptan la salida fcil! Los tres humanos volvieron cargados con tres rifles lser. Al mo no le queda mucha energa dijo Bail mientras revisaba el que tena entre las manos. Y el tuyo? Apenas tiene combustible respondi Padm. Mon Mothma sac la clula de energa del suyo. Vaco. Tendremos que aparnoslas con lo que nos queda dijo Bail, desalentado. Agachndose tras el pedestal, Padm y l apuntaron cuidadosamente hacia el droide ms cercano. Por entonces, tres de las grgolas buitre ya se encontraban en medio del puente, disparando al azar. Sus torpedos explotaban contra las fachadas de los edificios provocando avalanchas de ferrocemento y duracero reforzado que caa contra plazas, plataformas de aterrizaje y balconadas, enterrando bajo ellas a cientos de desgraciados habitantes de Coruscant. Disponte a correr en cuanto disparemos orden Bail. Seal hacia uno de los paneles de noticias que haban sobrevivido a la cada de ambas naves. Nos refugiaremos detrs de eso. Padm centr el droide en el punto de mira de su rifle y apret el gatillo. Los primeros disparos hicieron poco ms que captar la atencin de la mquina, pero los siguientes empezaron a destrozar sus componentes vitales. Los droides se retiraron un par de pasos hacia la Plaza del Hospital, slo para lanzar un tro de torpedos hacia ellos. Pero Padm y los dems ya no estaban all. Un torpedo impact contra el pedestal, reduciendo la escultura a pedazos. El segundo destroz lo que quedaba del flotador de Stass Allie. Y el tercero deton contra la reja de seguridad del centro comercial, abriendo un boquete. Los peatones que se encontraban a ambos lados del agujero se abalanzaron hacia l, luchando entre s para ser los primeros en refugiarse en el interior del edificio. Padm crey que alguno de los buitres disparara contra la multitud, pero los droides haban abierto su guardia al centrar la atencin en sus agresores, y los helicpteros lo aprovecharon. Convergentes rayos lser surgieron de las alas y las torretas de los TABA. Dos droides explotaron. Uno dio media vuelta para responder al ataque, pero ya era tarde. Los misiles de los helicpteros le destrozaron primero la pata izquierda, despus la cabeza y por ltimo el resto, esparciendo pedazos por toda la plaza. Los dos buitres supervivientes regresaron al puente para incrementar sus posibilidades de supervivencia. Bail y Padm dispararon contra ellos, pero los droides no se detuvieron. Y yo que pensaba que el Senado era un campo de batalla! exclam Mon Mothma. La visin del humo que sala de los agujeros abiertos en el fuselaje del droide ms cercano hizo reaccionar al droide que tena detrs. El droide pas junto a su camarada herido y entr en la plaza del centro comercial con sus sensores rojos brillando, buscando a Padm y los dems, que ya corran hacia un nuevo refugio que los protegiera de los torpedos de los buitres. Un helicptero hizo una pasada rpida, pero no encontr un ngulo de tiro adecuado. Mi rifle se ha quedado sin energa dijo Bail, dejando caer su arma. Padm mir el indicador digital de su rifle. El mo tambin. C-3P0 agit la cabeza.

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Cmo voy a explicar todo esto a R2-D2? Reemprendieron la carrera, intentando llegar hasta el agujero abierto en la reja de seguridad del centro comercial, pero el droide se movi para interceptarlos. Entonces, con una especie de deleite sdico, hizo retroceder a los cuatro hasta la pared del Edificio Nicandra. La rabia, nacida de instintos tan viejos como la vida misma, empez a crecer en Padm. Estaba a punto de lanzarse contra la enorme mquina para intentar destrozarle los sensores de su cabeza en forma de lgrima, cuando el droide se inmoviliz, obviamente escuchando alguna lejana comunicacin. Retract la cabeza, convirti sus patas semejantes a tijeras en alas, y se lanz por el borde de la plaza hacia el desfiladero de abajo. El droide que se encontraba en el puente hizo lo mismo, llevndose tras l a dos helicpteros que no queran abandonar la persecucin. Padm fue la primera en llegar hasta la barandilla del puente. Muy abajo, el tren magntico del Distrito del Senado se diriga hacia el Sur, a travs del tnel areo que le hara cruzar el Complejo Heorem, de un kilmetro de extensin, hasta llegar al rico distrito Sah'c. Los dos droides buitre descendan para unirse a una fragata separatista que ya persegua al tren.

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Cmo haba sabido Grievous que deba atacar el Repblica Quinientos?, se pregunt Mace mientras el tren de suspensin magntica viajaba a trescientos kilmetros por hora hacia el tnel que lo conducira hasta el Distrito del Senado. Kit Fisto, Shaak Ti, Stass Allie y l haban subido al tren en la plataforma del Repblica Quinientos, y se encontraban en el vagn que los Tnicas Rojas del Canciller Supremo haban requisado a la fuerza, el segundo de un convoy de veinte. Mace tuvo un atisbo fugaz de Palpatine a travs de un hueco en el crculo protector que los guardias mantenan en torno a l, con su cabeza de melena gris agachada, en una postura que tanto poda expresar angustia como profunda concentracin. Cmo lo haba sabido Grievous?, volvi a preguntarse Mace. Muchos habitantes de Coruscant saban que Palpatine tena una suite en el Repblica Quinientos, pero su situacin exacta era un secreto bien guardado. Y lo que era ms importante, cmo saba Grievous que Palpatine se encontraba all y no en alguno de sus muchos despachos? No todo poda ser responsabilidad de Dooku. Era concebible que Dooku le hubiera dado a Grievous los datos de las hiperrutas que bordeaban los lmites exteriores del Ncleo Profundo, ya que el Conde pudo extraerlos de los archivos Jedi antes de abandonar la Orden, probablemente mientras borraba de los bancos de datos cualquier mencin sobre Kamino. De la misma forma, Dooku pudo proporcionar las coordenadas orbitales de los satlites de comunicaciones y de los espejos, y hasta la informacin tctica respecto a la localizacin de los generadores de escudo de superficie. Pero Palpatine fue elegido Canciller Supremo despus de que Dooku abandonase Coruscant para regresar a Serenno, y, por entonces, unos trece aos atrs, Palpatine an viva en una torre cerca del Edificio del Senado. As que, cmo saba Grievous que tena que ir al Repblica Quinientos? Sidious? Si era verdad que cientos de senadores estaban bajo la influencia del Seor Sith, aunque fuera durante un corto espacio de tiempo, ste pudo tener acceso a los niveles ms elevados de informacin confidencial. Tal como tema el Consejo Jedi, la red de agentes de Sidious poda haberse infiltrado hasta los mismos mandos militares de la Repblica. Y eso sugera que el ataque a Coruscant poda haberse planeado desde muchos aos antes! Mace capt otra imagen de Palpatine, aislado por las flotantes tnicas rojas de sus guardias personales. No era el mejor momento para interrogarlo acerca de sus confidentes ms ntimos. Pero Mace hara todo lo posible para encontrar tiempo. Se pregunt por un momento qu habra sido del equipo del capitn Dyne. En el supuesto de que ste hubiera cancelado la bsqueda de Sidious al poco de comenzar el ataque, Inteligencia no habra enviado un segundo equipo de bsqueda para unirse a Dyne y Valiant, pero tampoco haban recibido noticias de ellos, ni siquiera al restablecerse las comunicaciones con el Distrito del Senado. Shaak Ti tampoco vio rastro de ellos mientras escoltaba a Palpatine por el substano del Repblica Quinientos.

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Habran sido Dyne y sus comandos vctimas del ataque de Grievous? Estaran atrapados en alguna parte, bajo una nave de transporte derribada o bajo toneladas de cascotes de ferrocemento? Otra preocupacin ms acosaba a Mace. Los dems vagones del tren estaban repletos de personas que intentaban huir del Senado y de los distritos financieros. De no ser por la intervencin de Palpatine, sus guardias habran requisado todo el convoy, pero el Canciller Supremo no les dej hacer algo as. Shaak Ti haba contado a Mace y a Kit la inicial negativa del Canciller Supremo a abandonar su suite, y Mace no saba cmo tomrselo. Al menos ahora ya iban camino del bnker. La lnea de tren magntico no llegaba hasta el complejo, pero la primera parada en Sah'c quedaba cerca de un sistema de puentes colgantes y turboascensores que s lo hacan. La luz se filtraba en el vagn a travs de las ventanas tintadas. El tren estaba entrando en el tnel Heorem, una especie de madriguera que no slo permita el paso del veloz tren, sino que tambin acomodaba dos lneas de autonavegacin y trfico libre en cada direccin, atravesando algunos de los edificios ms grandes del Distrito del Senado. Las lneas que se dirigan hacia el Sur, a la derecha del convoy, se alejaban del distrito y estaban atestadas de transportes pblicos y aerotaxis. En contraste, las que se dirigan al Norte iban casi vacas, ya que el trfico era desviado para que no llegase al Distrito del Senado. Un borrn de luz pas junto al costado izquierdo del vagn y atrajo la atencin de Mace, que se acerc a la ventana ms prxima. Por el carril que se diriga hacia el Norte, pero volando en direccin contraria, hacia el Sur, dos droides buitre intentaban alcanzar el tren. Antes de que Mace pudiera gritar una sola palabra de advertencia, el caonazo de una de las naves enemigas abri una serie de agujeros en la achatada nariz de un transporte que circulaba por el carril autonavegable. El transporte explot instantneamente, enviando una lluvia de metralla contra los vehculos que lo rodeaban y casi arrancando al tren magntico de su rail-gua. Los gritos de los habitantes de Coruscant llegaron hasta el vagn de Palpatine. Cazas buitre! grit Mace a los Jedi y a los Tnicas Rojas. Bajando la ventana, vio cmo uno de los droides se elevaba por encima del tren para descender al lado opuesto, en medio de la ruta libre, dando origen a una sucesin de colisiones que desparram deslizadores, aerotaxis y aeroautobuses por todo el tnel. Dos vehculos chocaron de costado con el tren y rebotaron hasta la calzada autonavegable, iniciando una segunda serie de accidentes fatales. El droide responsable de las colisiones ascendi repentinamente y desapareci de la vista. Un segundo despus, un penetrante sonido metlico llegaba hasta Mace procedente de alguna parte detrs del tren. Mir por el cristal tintado y vio cmo llovan chispas por los costados redondeados del vagn. Por las rejillas de ventilacin empez a entrar un olor a metal fundido. Del vagn siguiente al de Palpatine les lleg un tumulto de lamentos aterrorizados y el golpeteo de manos y pies contra la puerta que comunicaba ambos vagones. Un weequay que formaba parte del personal de seguridad del tren y que viajaba en ese vagn mir a Mace. No podremos contenerlos! Mace se gir hacia Shaak Ti y Allie. Trasladad al Canciller al prximo vagn! Shaak Ti lo contempl como si se hubiera vuelto loco. Est atestado de gente, Mace! Ya lo s. Busca una solucin! Hizo una sea a Kit Fisto y se dirigi con l al fuelle de seguridad que una los vagones. Ambos activaron sus sables lser. Al ver los sables prpura y azul, los pasajeros aglomerados frente a la ventanilla de la puerta empezaron a retroceder, luchando contra los que seguan empujando para acceder al vagn delantero. Cuando despejaron los alrededores de la puerta que comunicaba los vagones, Mace dijo al weequay que la abriera. Sin vacilar, Kit y l atravesaron el fuelle y entraron en el vagn, donde pasajeros de distintas especies se apiaban en los asientos a ambos lados del ancho pasillo. El viento aullaba en todo el vagn a causa de un dentado boquete abierto en el techo, a travs del cual se haban dejado caer media docena de droides de infantera. Mace se permiti un instante de perplejidad. Los droides de combate no podan provenir de los cazas que haba visto, y eso significaba que una tercera nave separatista volaba cerca del tren. Los droides abrieron fuego. A los pasajeros pegados a las ventanas la situacin deba de parecerles desesperada. No porque los dos Jedi no pudieran desviar la lluvia de lseres dirigidos contra ellos, sino porque no podran desviarlos sin que alguno rebotase contra los ocupantes del vagn. Pero los pasajeros no saban que uno de los Jedi era Mace Windu, del que se rumoreaba haba destruido en combate personal un tanque ssmico en Dantooine, y que el otro era Kit Fisto, el hroe nautolano de la Batalla de Mon Calamari.

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Juntos, devolvieron algunos lseres contra los mismos droides que los haban disparado. Otros los enviaron siseando a travs de la abertura del tejado, logrando adems alcanzar en el vientre a uno de los cazas buitre, envindolo a su muerte en algn lugar bajo la va magntica. Chispas y humo revoloteaban por todo el vagn, brazos y piernas metlicos volaron incontrolablemente, pero Mace y Kit recurrieron a la Fuerza para controlarlos. Algunos habitantes de Coruscant recibieron el impacto de miembros descontrolados, pero el Jedi se ocup contra viento y marea de que ninguno recibiera una herida grave. En cuanto cay el ltimo droide, Mace salt hacia arriba, a travs del agujero del techo, y aterriz agachado en el tejado, con el viento azotando su tnica y su crneo afeitado. Slo la Fuerza impidi que saliera despedido. Con todos sus sentidos alerta, vio una nave separatista ocultarse tras el ltimo vagn del convoy. Ms lejos, pero acercndose rpidamente, iban dos helicpteros de la Repblica. Mir instintivamente a la derecha, y un segundo droide buitre entr en su campo de visin. Al verlo, el droide roci el tejado del vagn con sus lseres. Mace se volvi de cara al viento y centr toda su atencin en saltar por encima del agujero del techo del vagn. El caza buitre vir, situndose directamente sobre el desgarrn abierto por su compaero y reorientando sus caones. En lo que seguramente hubiera sido un gesto ftil, Mace levant su sable lser. Pero el droide nunca lleg a disparar. Con las alas agujereadas y los repulsares daados por los proyectiles disparados desde los helicpteros que lo perseguan, el caza buitre se desplom sobre el techo del tren, rod, rebot y se perdi de vista. Desactivando sus sables. Mace se dej caer por el agujero del techo y corri con Kit hacia el segundo vagn, ahora lleno con los consejeros de Palpatine y los pasajeros que las Maestras Jedi y los Tnicas Rojas haban trasladado del primer vagn del tren. Mace y Kit lo cruzaron y llegaron hasta el actual vagn del Canciller Supremo, al mismo tiempo que el convoy sala del tnel. Estaba anocheciendo y los altos edificios del Oeste lanzaban sus enormes sombras sobre los caones de la ciudad y las atestadas vas pblicas bajo la lnea del tren magntico. Palpatine estaba de pie en el centro del cordn protector que los Tnicas Rojas seguan formando a su alrededor. Shaak Ti y Stass Allie miraban hacia la parte trasera del convoy por una ventana que haban roto deliberadamente. Esos cazas podran habernos hecho descarrilar fcilmente con un torpedo dijo Shaak Ti a Mace y a Kit mientras se acercaban. Mace se apoy en el marco de la ventana. Y los droides de combate no caen del cielo. Hay una tercera nave. Los ojos negros de Kit sealaron a Palpatine. Lo quieren vivo. Acababa de decir aquellas palabras cuando algo golpe el tren con fuerza suficiente como para que todos los ocupantes se vieran zarandeados de un lado a otro del vagn. Los Tnicas Rojas apenas haban recuperado el equilibrio cuando el techo empez a resonar con la cadencia de unos pasos pesados y metlicos que avanzaban hacia ellos desde la parte trasera del tren. Grievous gru Mace. Kit gui uno de sus ojos. Volvemos al baile. Dirigindose rpidamente al vagn agujereado, volvieron a saltar al techo. Tres vagones ms atrs se encontraban el general Grievous y dos de sus droides de lite, con las capas restallando tras ellos a causa del viento y sus electropicas cruzadas en ngulo sobre sus amplios pechos. Ms atrs todava, anclado al techo del tren gracias a su tren de aterrizaje en forma de garras, se encontraba la fragata de la que haba desembarcado aquel espantoso tro. Sin detener su avance. Grievous sac dos sables lser del interior de su ondulante capa. Cuando los conect. Mace ya estaba encima de l, intentando mantener a raya las dos hojas, rodando bajo las piernas artificiales del general y atacando su mscara con aspecto de esqueleto. Los sables lser vibraron y sisearon al chocar entre ellos, entre estallidos de luz cegadora. En un rincn de su mente, Mace se pregunt a qu Jedi habran pertenecido los sables de Grievous. As como la Fuerza impeda que el viento arrastrase a Mace del techo del vagn, alguna especie de magnetismo mantena al general anclado sobre el metal. No obstante, aquel anclaje ayudaba al ciborg, pero tambin lo limitaba en sus movimientos, y Mace nunca permaneca mucho tiempo en el mismo lugar. Las tres hojas chocaron una y otra vez, atacando y bloqueando. Como Mace ya saba por Ki-Adi-Mundi y Shaak Ti, Grievous era un experto en las artes Jedi. Pudo reconocer la mano de Dooku en el entrenamiento y la tcnica del general. Sus golpes eran tan poderosos como los que poda asestar Mace, y su velocidad era cegadora. Pero Grievous no conoca el vaapad, la tcnica de la finta oscura que Mace dominaba. En la parte trasera del convoy, la pareja de MagnoGuardias de Grievous cometieron el error de enfrentarse a Kit Fisto. El sable del nautolano era un cicln de llameante luz azulada. Resistentes a las descargas de energa del sable lser, las electropicas eran armas potentes, pero, como sucede con

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cualquier arma, necesitaban impactar contra un blanco para ser eficaces, y Kit no estaba dispuesto a permitirlo. Con movimientos que envidiara un bailarn de twi'leko, daba vueltas en torno a los guardias, apuntando a una extremidad distinta en cada rotacin: pierna izquierda, brazo derecho, pierna derecha... La velocidad del tren hizo el resto, empujando finalmente a los droides hacia el can como si estuviera arrancando insectos del parabrisas de una motojet. La prdida de sus guardias fue registrada por el ordenador al que pudiera estar conectado el cerebro orgnico de Grievous, pero eso no lo distrajo ni lo fren. Su nica preocupacin era el ataque. Ese mismo ordenador haba analizado la tcnica de Mace y sugiri a Grievous que cambiase su actitud v su postura, adems del ngulo de sus paradas, respuestas y estocadas. El resultado no era vaapad, pero se acercaba bastante, y Mace no estaba interesado en prolongar aquel combate ms de lo necesario. Agachndose, angul el sable en posicin descendente y abri el techo del vagn perpendicularmente al avance de Grievous. Por la sorprendida mirada de los ojos reptilescos del ciborg, Mace vio que, pese a toda su fuerza, destreza y decisin, su parte viva no siempre estaba en perfecta sincronizacin con sus servos metlicos. El antiguo Grievous, el valiente comandante de tropas de carne y hueso, comprendi lo que Mace haba hecho y quiso esquivar la trampa, pero el actual general Grievous, comandante de droides y otras mquinas de guerra, slo quera empalar a Mace con sus dos hojas. La garra izquierda de Grievous resbal en el agujero hecho por el sable de Mace, perdi su asidero magntico en el techo e hizo que el general vacilase. Mace se irgui, dispuesto a hundir su sable en las entraas de Grievous, pero una rpida y ltima conexin de las cibersinapsis del general hizo girar el torso del ciborg para que sus brazos armados con los sables describieran un arco paralelo al suelo que, de conseguir su propsito, habra cortado la cabeza de Mace mandndola a las profundidades del can por el que discurra el tren. En cambio, Mace salt hacia atrs, quedando fuera del alcance de las hojas, y envi un empujn de Fuerza contra Grievous en el instante en que el impulso de su fallido golpe lo dejaba desequilibrado. El general se desliz por el costado del vagn, girando y retorcindose. Mace intent seguir la cada del general, pero lo perdi de vista. Haba cado al can? Haba conseguido clavar sus garras de duranio en el costado del vagn o incluso aferrarse al propio rail del tren magntico? Mace no tuvo tiempo de resolver el rompecabezas. A cien metros de distancia, la fragata recoga el tren de aterrizaje y se alzaba del techo del tren empleando sus repulsores. Los disparos de uno de los helicpteros perseguidores obligaron a la nave separatista a virar y descender. Mace y Kit vieron cmo ambas naves revoloteaban en torno al tren, intercambiando fuego constante. Acercndose al morro del tren, dentro del cual se encontraban los controles magnticos, la fragata empez a girar hacia el Oeste para desviarse al Este en el ltimo momento. Lo malo es que el helicptero perseguidor ya haba disparado sus armas contra l. Taladrado por un enjambre de luces letales, el sistema de control magntico estall en mil pedazos y el tren entero empez a caer.

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En la oscuridad, enterrado vivo, Anakin busc con sus sentimientos. Mentalmente vio a Padm asediada por una criatura enorme, oscura, con cabeza mecnica, al borde de un profundo abismo y con su mundo vuelto del revs. Un ataque por sorpresa. Enemigos entablando combate. La tierra y el cielo devorados por el fuego. Humo ondeando en el aire, ennegrecindolo todo. Muerte, destruccin, engao... Un laberinto de mentiras. Su mundo vuelto del revs. Sinti escalofros, como si se hubiera zambullido en gas lquido. Un ligero contacto lo rompera en un milln de fragmentos. Su miedo por Padm se extendi hasta que no pudo ver nada ms. La voz de Yoda en su odo: "El Miedo lleva a la clera, la clera al odio, y el odio al Lado Oscuro..." Tema tanto perderla como retenerla a su lado, y el dolor de esa contradiccin le hizo desear no haber nacido nunca. No encontraba alivio ni en la Fuerza. Como le haba dicho Qui-Gon, necesitaba centrarse en la realidad. Pero, cmo? Cmo? Qui-Gon, que haba muerto..., aunque, para su joven mente, los Jedi no podan...

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Junto a l, Obi-Wan se movi y tosi. Te has vuelto terriblemente bueno destruyendo cosas dijo. En Vjun necesitaste una granada para causar tanto destrozo como aqu. Anakin expuls las visiones de su mente. Ya te dije que ahora era ms poderoso. Entonces haznos un favor y scanos de aqu debajo. Tuvieron que utilizar la Fuerza, las manos y las espaldas para liberarse. Una vez en pie se miraron mutuamente, estaban llenos de polvo de la cabeza a los pies a causa de los escombros. Adelante dijo Anakin. Si no lo dices t, lo dir yo. Si insistes... Obi-Wan resopl para expulsar el polvo de su nariz. Esto hace que casi sienta nostalgia de Naos III. Reptelo con ms sentimiento. En otro momento. Lo primero es Dooku. Tras abrirse camino entre los restos del domo, los pedazos de droides, las sepultadas piezas de mobiliario y las volcadas estanteras de holodocumentos, corrieron hacia la plataforma de desembarco a tiempo de ver cmo el balandro de Dooku se perda en el espacio, como uno ms entre las docenas de naves separatistas que se alejaban. Est huyendo, es un cobarde1 escupi Obi-Wan. Anakin contempl el balandro durante unos segundos, antes de volverse hacia su compaero. Esa no es la razn, Maestro. Nos han engaado. Tythe nunca fue el objetivo... El objetivo ramos nosotros.

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Perdiendo velocidad y elevacin, el tren magntico cay sobre el rail gua que se proyectaba desde el borde de la lnea de rascacielos de Sah'c Canyon. Dos docenas de vagones, dos de ellos con el techo agujereado, emitieron chirridos y crujidos metlicos en contrapunto a los sollozos y gemidos de los pasajeros. Mace y Kit mantuvieron el equilibrio sobre sus pies, se guardaron el sable lser en el cinturn y se dejaron caer en el interior de uno de los vagones tan suavemente como se lo permiti la Fuerza. El tren bascul perezosamente de lado a lado, como azotado por las corrientes trmicas. Pero el aire en los niveles medios deba ser sereno con el trfico detenido en ambas direcciones. Un rpido vistazo al costado derecho del vagn dio a Mace la explicacin. Los viejos puentes voladizos fijados en las fachadas de los edificios empezaban a doblarse por el peso del tren. En la distancia se oan las sirenas, a medida que los vehculos de emergencia se apresuraban a sus destinos. A la izquierda del herido tren magntico, dos enormes plataformas repulsaras se acercaban precavidamente. Mace y Kit permanecan inmviles como estatuas, esperando que el convoy se apaciguara. Cuando el movimiento oscilante se redujo, presionaron el mecanismo de apertura de la puerta y entraron en el primer vagn. El tren continu protestando con un peculiar surtido de sonidos producidos por la tensin del metal, pero los pilares de sostn resistieron. Unos cuantos segundos ms. Entonces, los soportes del rail situados bajo el centro del tren se desprendieron del borde del can con un ruido explosivo, llevndose consigo parte del rail. El tren empez a caer por el hueco, y se habra desplomado completamente, de no haber muchos vagones de la parte delantera y trasera que an permanecan sujetos al rail y que soportaron el peso de los que ahora formaban un tringulo invertido en el hueco de los pilares cados. Aun as, los ciudadanos de la parte trasera del convoy se vieron lanzados hacia delante, mientras los ocupantes de los vagones delanteros sintieron que tiraban de ellos hacia atrs. Al entrar en el vagn de Palpatine. Mace y Kit llamaron a la Fuerza para impedir que todos sus ocupantes rodasen hacia la puerta del vagn. En el extremo opuesto, Shaak Ti y Stass Allie mantenan al Canciller Supremo en pie. Sonidos estridentes surgieron del rail gua. Otros dos vagones del tren magntico resbalaron y se colaron por el hueco, alargando la "V" formada por los vagones colgantes. Los ocupantes del convoy

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gritaron aterrorizados, sujetndose lo mejor que podan o abrazndose unos a otros para apoyarse mutuamente. Mace se sumi en la Fuerza y canaliz toda su energa para que los Tnicas Rojas y los dems no se movieran de su sitio. Se pregunt si Kit, Shaak Ti, Allie y l, actuando al unsono, podran soportar todo el tren, pero rechaz la idea de inmediato. Para eso necesitaran a Veda. Quizs a cinco Yodas. Inesperadamente, una sensacin de alivio fluy a travs de l. Los repulsores de emergencia dijo Kit. El tren se tambale una vez ms, pero esta vez debido al efecto de los repulsores en los vagones hundidos en el agujero que empezaran a nivelarse. Por entonces, tambin el par de plataformas haban llegado hasta el lado izquierdo del tren, y las naves de emergencia se acercaban desde todas partes. Mace pudo sentir una creciente sensacin de desesperacin en los vagones, a medida que los pasajeros se abalanzaban frenticos hacia la salida, y supo que aquello empeorara, ya que no se permitira salir a ninguno mientras Palpatine no fuera puesto a salvo. Kit y l hicieron todo lo posible para acelerar su rescate. En segundos, llevaron a todos los ocupantes del primer vagn hasta una de las plataformas. Apenas poda verse a Palpatine, apretujado entre sus Tnicas Rojas. La plataforma se separ del tren magntico para alejarse antes de que uno solo de los pasajeros, incluidos los consejeros de Palpatine, pudiera subir a la plataforma gemela. El aire estaba lleno de naves de escolta y de helicpteros, dos de las cuales aterrizaron sobre la plataforma mientras se acercaba al margen oriental del desfiladero formado por los edificios. Dos pelotones de comandos bajaron de ellas y asumieron posiciones defensivas en todo el permetro de la plataforma. Tras ellos, cuatro Caballeros Jedi se apresuraron a unirse a Shaak Ti y Stass Allie para proteger a Palpatine. Mace reconoci el ms chamuscado de las fragatas: era la que haba perseguido a la nave de Grievous. Se acerc a l e indic por seas al piloto que levantase la capota de la cabina. Haciendo pantalla con las manos, grit: Qu ha pasado con la fragata? Mi compaero est persiguindola, general respondi el piloto. Estoy esperando noticias suyas. Se cay Grievous del tren magntico? Yo estaba demasiado lejos para ver mucho, seor, pero no le vi ni caerse ni volver al tren. Mace repas mentalmente lo sucedido. Se vio empujando a Grievous del techo del vagn gracias a la Fuerza; vio a Grievous cayendo por el borde hasta salir de su campo de visin, hacia el ral o el desfiladero que los rodeaba. La fragata del ciborg se desprendi del tren, descendiendo por el can antes de que el segundo helicptero empezase su carrera en espiral alrededor del tren... Mace cerr los puos y se gir hacia Kit. La fragata pudo recogerlo... No s cmo volvi a mirar al piloto. Nada todava? Estoy recibiendo una transmisin, seor... Sector H-Cincuenta-Dos. Mi compaero est persiguindola ahora mismo. Ser mejor que vaya con l. El general Fisto y yo iremos con usted. Mace se gir hacia Shaak Ti, Allie y los cuatro Caballeros Jedi recin llegados. Shaak asinti con la cabeza antes de que dijera una sola palabra. Tranquilo, nosotros nos encargaremos de escoltar al Canciller el resto del camino hasta el bnker. Shaak Ti fue la ltima en abordar el helicptero que llevara a Palpatine al refugio situado en lo ms profundo de los estrechos caones que fracturaban el exclusivo barrio de Sah'c Palpatine permaneca de pie, rodeado por el contingente de Tnicas Rojas, silencioso, en la parte trasera de la bodega de carga. Pareca plido y dbil entre sus llamativos protectores, despeinado y con la tnica arrugada. Stass Allie y los cuatro Caballeros Jedi que Yoda haba enviado desde el Templo permanecieron cerca de la puerta, hombro con hombro, junto a los comandos y los agentes del Gobierno. Shaak Ti conoca de vista al Jedi humano y a la hembra twi'leko, pero no lograba recordar si haba coincidido con los otros dos..., un talz y un ithoriano. Los cuatro parecan bastante capaces, pero esperaba no encontrarse en alguna circunstancia en la que tuvieran que demostrar sus habilidades. Momentos antes, el helicptero que llevaba a Mace y a Kit se haba dirigido hacia el Norte, de vuelta al Distrito del Senado, para continuar la persecucin de la fragata de Grievous. El helicptero de Palpatine volaba hacia el Sur, y ya empezaba a descender. El crepsculo haba cado en los bordes del desfiladero de edificios. Los cielos de Coruscant, rotos por los acontecimientos de aquel da, eran un

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torbellino de colores rojo sangre, naranja y lavanda. Bajo ellos, los edificios y vas pblicas estaban iluminados. Otro helicptero se uni al del Canciller Supremo a medio camino del suelo del desfiladero, escoltndolo desde estribor y ligeramente a popa, a travs de las numerosas revueltas y giros que acabaron llevndolos hasta la estructura en forma de montaa que serva como complejo de bnkeres. Un giro final al Norte llev a los dos helicpteros hasta la boca de una estrecha quebrada urbana sobre la que flotaron unos momentos, los necesarios para que desconectasen el escudo de partculas que protega los refugios, los centros de comunicaciones tcticas, las plataformas de aterrizaje y la red de tneles que comunicaban a unos con otros. Poda llegarse hasta el complejo por medios alternativos, y, en circunstancias normales, Palpatine habra sido conducido por un repulsor a travs de los profundos tneles que llegaban del Repblica Quinientos, de la Gran Rotonda y del Edificio Administrativo del Senado, pero la quebrada era el mejor camino para entrar cuando se llegaba desde el oeste de los Distritos Financieros u Senatoriales. Shaak Ti no se relaj hasta que los helicpteros atravesaron la brillante pantalla protectora y recibieron las trayectorias de aproximacin para el aterrizaje. Su suspiro de alivio pareci eterno. El helicptero de escolta se haba adelantado y ya se haba posado en tierra cuando Shaak Ti y el resto llegaron unos momentos despus. Apenas toc suelo la nave que llevaba al Canciller Supremo, la puerta lateral se abri hacia fuera y hacia atrs, y los Tnicas Rojas condujeron a toda prisa a Palpatine hasta un deslizador a la espera. Los comandos que lo haban acompaado se quedaron para reforzar el contingente de soldados del bnker. Shaak Ti orden a los cuatro Caballeros Jedi que acompaasen a los Tnicas Rojas, prometiendo que ms tarde Stass Allie y ella se reuniran con ellos, en cuanto informasen al Templo de su llegada. Las dos mujeres Jedi vieron cmo el deslizador se meta en el ancho tnel de acceso al bnker. Allie empu su comunicador y apret el botn de "LLAMADA". Tras varios intentos fallidos de hablar con el Templo, mir a Shaak Ti. Demasiadas interferencias. Alejmonos un poco de la nave. Esas interferencias las salvaron de la explosin que envolvi y consumi el helicptero. La onda expansiva prendi en sus tnicas y las lanz diez metros por los aires. Shaak Ti logr mantener la consciencia y aprovech la inercia para rodar por el suelo hasta el borde de la plataforma del desembarco. Stass Allie yaca inmvil en el suelo, boca abajo. El proyectil que haba destruido el helicptero haba sido lanzado por la nave que se les haba unido como escolta. La misma nave que ahora disparaba sus caones para destruir el resto de helicpteros y aniquilar a los soldados. Shaak Ti vio que varios soldados saltaban de las puertas del helicptero y corran a una velocidad asombrosa hasta la boca del tnel de acceso. Hinc una rodilla en tierra para levantarse y se acerc a Stass Allie, intentando apagar las llamas que haban prendido en su capa. Allie se agit y se levant apoyndose en las palmas de las manos. No te muevas le advirti Shaak Ti. Mientras el helicptero alzaba el vuelo, buscando una mejor posicin sobre la plataforma de desembarco, tropas adicionales aparecieron de algn lugar situado bajo la propia plataforma. Granadas cohete se elevaron hacia la nave, y algunas penetrando por las barquillas de los motores repulsores. La detonacin reson por toda la quebrada y lanz ardientes trozos de metal en todas direcciones. Shaak Ti se dobl sobre s misma y hundi la cabeza en el pecho para intentar protegerse. Una oleada de intenso calor ba a Allie y a ella, y a su alrededor reson el golpeteo de una granizada de fragmentos. Uno de los ltimos en caer, apenas a dos metros de su cara, fue la cabeza carbonizada de un droide de combate.

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Mace y Kit permanecan de pie junto a la puerta abierta del helicptero republicano, que volaba entre las mnadas y los rascacielos del Distrito del Senado. Tenan delante la fragata de Grievous, que daba bruscos giros a derecha e izquierda mientras disparaba continuamente contra su perseguidor. Mace retrocedi un paso dentro del helicptero y vio pasar los lseres cerca de la abertura, casi rozando el ala izquierda. Le corroa por dentro el que les hubiera costado tan poco rastrear y alcanzar la nave separatista. Ni Kit ni l podan evitar la sensacin de que la fragata prcticamente los haba esperado

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sobre el edificio del Senado, y que slo entonces intent huir. Pero, cmo pudo eludir al helicptero original que lo haba perseguido a travs del tnel de Sah'c? Mace se apoy en la escotilla del artillero y grit para que lo oyera: Dnde est tu compaero de escuadrilla? Perdido, seor. Ni siquiera aparece en la pantalla tctica. Puede que lo hayan derribado sugiri Kit. No creo respondi Mace, frunciendo el ceo. Aqu hay algo que no encaja. Por encima de ellos, los proyectiles rugan al ser lanzados, y una explosin levant ecos en los edificios que los rodeaban. Humo negro y escombros cayeron ms all de la puerta, y el artillero lanz un aullido de alegra. Lo tenemos, seor! Est en llamas y cae hacia la superficie! Mace y Kit se asomaron a tiempo de ver cmo la fragata se inclinaba hacia un lado y despus descenda rpidamente en espiral. Piloto, no lo pierda! grit Mace. Esquivando un abismo en la parte este del Senado, la nave choc contra la esquina de un hangar y empez a desintegrarse. El piloto del helicptero logr esquivar los cascotes que caan del edificio y sigui el descenso de la nave condenada. La colisin con el hangar haba frenado su giro, y ahora caa como una piedra, directamente hacia el Bulevar Uscru brillantemente iluminado y que, afortunadamente, estaba libre de trfico. Choc de morro contra el pavimento y estall en llamas, abriendo un agujero en la calle y destrozando las ventanas de los edificios contiguos. Manteniendo una distancia de seguridad, el piloto del helicptero conect los repulsores y descendi flotando suavemente hasta aterrizar en el borde del crter. Mace. Kit y una docena de comandos saltaron a tierra para asegurar la zona. Casi de inmediato se congreg una multitud de sorprendidos espectadores, y en la distancia se dejaron or las sirenas de los vehculos de emergencia. Con los sables lser conectados, los dos Jedi estudiaron el lugar del impacto, atentos al menor movimiento. La nave estrellada se haba abierto desde su popa hasta un costado, y poda verse claramente el interior. No haba ni rastro de Grievous ni de ninguno de sus guardias de lite. Slo droides de combate: entremezclados y fundidos, retorcidos en formas peculiares. Puedo aceptar que Grievous cayera del tren magntico afirm Mace, pero no que slo incluyera dos de sus droides de lite en una misin como sta. Kit contempl el cielo nocturno. Puede que exista una segunda nave de asalto. Piloto! grit Mace. Comunquese con el bnker del Canciller Supremo, y que se preparen para abrir el escudo y recibirnos. Grievous y seis MagnoGuardias abrieron un sangriento camino a travs de los anchos pasillos que llevaban hasta al santuario de Palpatine. Soldados republicanos, clones y no clones, caan ante los sables lser de Grievous y las letales electropicas de su lite. Tras ellos, el nido de la refriega en la plataforma de desembarco aumentaba con rapidez. Al menos la escaramuza servira para matara dos Jedi y unas cuantas docenas de soldados, se dijo Grievous. De momento, todo iba bien..., aunque hubieran tenido que cambiar el plan. En el apartamento de Palpatine, Grievous haba conseguido engaarlos a todos dejando que vieran su fragata y trasladndose despus, junto con sus droides de combate, al helicptero de la Repblica que Lord Tyranus le prometi que estara esperndolos. Haba tenido que improvisar cuando los protectores de Palpatine optaron por seguir una ruta alternativa hasta el bnker, y haba disfrutado persiguiendo al tren magntico... Por no hablar del breve duelo sostenido en el techo del convoy. Tyranus le haba advertido sobre la destreza de Mace Windu con el sable, y ahora lo entenda. Su literal "paso en falso" lo haba avergonzado, y se senta agradecido de que los dos MagnoGuardias que haba llevado con l no sobrevivieran para presenciarlo. De no haberse sujetado en el ltimo momento al rail del tren magntico para ser rescatado ms tarde por el helicptero prestado, no habran servido para nada todos los esfuerzos del Clan Bancario empleados en su reconstruccin. Pero como todo haba salido bien, ahora recompensara a los separatistas con algo ms valioso que sus crditos. Quizs con un medio para proclamarse vencedores de aquella guerra. Grievous y sus cinco droides supervivientes llegaron al bnker, deflectando el fuego de los tres soldados que guardaban la entrada, y luego los decapitaron. La frrea puerta de forma hexagonal era inmune a los rayos lser, las radiaciones o los pulsos electromagnticos. Grievous era consciente de que sus sables lser abriran un agujero en la puerta, pero, aunque eso habra aumentado el dramatismo de su entrada, opt por la segunda mejor opcin. Utiliz el cdigo que Tyranus le haba proporcionado.

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No hagis dao al Canciller bajo ninguna circunstancia orden a sus droides mientras se abran las distintas capas de la compuerta. El asombro que vio en el rostro de Palpatine y de su cuarteto de Caballeros Jedi aseguraron a Grievous que no poda haber hecho una entrada ms dramtica. Un enorme escritorio dominaba la redonda estancia, cuya circunferencia estaba formada por bancos de consolas de comunicaciones. En el centro de la pared curva opuesta a la entrada haba una segunda puerta. Enmarcado en la apertura poligonal, Grievous concedi un momento a sus oponentes para que activasen sus sables lser, electropicas y otras armas. Con sus manos en forma de garra y sin ningn problema, desvi la descarga inicial de disparos lser antes de empuar dos de sus sables. Su descaro hizo que los Jedi lo atacaran al unsono, pero desde los primeros momentos del combate supo que no tena de qu preocuparse. Comparados con Mace Windu, aquellos cuatro eran simples novicios, cuyas tcnicas estaban entre las primeras que Grievous haba dominado. Tras l, sus droides de lite slo tenan un propsito en sus mentes electrnicas: destrozar a los guardias y soldados que formaban un semicrculo protector delante de Palpatine. Altos, elegantes, imponentes con sus tnicas rojas y sus mscaras, los protectores del Canciller Supremo estaban bien entrenados y luchaban con pasin. Sus puos y sus pies eran rpidos y potentes, y sus picas pinchaban y cortaban a travs de las armaduras casi impenetrables de los droides. Pero no eran rivales para las mquinas de guerra programadas para matar con todos los medios posibles. Quiz si Palpatine hubiera sido lo bastante inteligente como para rodearse con Jedi de verdad, Jedi del calibre de Windu y Pisto Kit, el resultado habra sido diferente. Mientras intercambiaba golpes con sus cuatro adversarios, al fin y al cabo para eso haban ido all, Grievous vio que seis soldados y tres Tnicas Rojas caan bajo las electropicas de sus MagnoGuardias. Uno de sus droides tambin haba cado, pero segua peleando desde el suelo, pese a estar ciego y verse salvajemente acuchillado por las armas de los Tnicas Rojas. Y aquellos que seguan en pie cambiaban sus estrategias de combate y sus movimientos para adaptarlos a las posiciones defensivas de sus contrincantes. Grievous disfrutaba enfrentndose simultneamente a tantos Jedi. Habra prolongado el duelo de no ser el tiempo tan importante. Fint con el sable de la mano derecha y cort la cabeza de un Jedi con el de la izquierda. Distrado al pisar sin querer con su pie derecho la cabeza rodante de su camarada, el ithoriano baj su guardia una fraccin de segundo y recibi como castigo una estocada en el corazn que lo hizo caer de rodillas, antes de derrumbarse de bruces. Retrocediendo dos pasos para asimilar lo que haba pasado, los dos Jedi restantes volvieron a atacar a Grievous, girando y brincando a su alrededor como si realizaran una demostracin de artes marciales. Grievous sac dos sables ms de su cinturn, empundolos con los pies, mientras los repulsores antigravedad de sus piernas lo alzaban del suelo, consiguiendo as ser un poco ms gil, tal como la Fuerza haca con los Jedi. Eran sus cuatro sables contra los dos de los Jedi. El duelo haba cerrado el crculo. Girando, le cort al talz la mano con la que empuaba el arma, luego uno de sus pies y finalmente acab con su vida. Una neblina sanguinolenta flot en el aire hasta que fue aspirada por los acondicionadores de aire. Intimid a la cuarta Jedi haciendo girar sus cuatro sables a la vez, transformndose en una verdadera picadora de carne. El miedo floreci en los oscuros ojos de la twi'leko cuando sta retroceda. Saba que ya estaba muerta, pobrecita cosa. Pero Grievous la recompens con cierta dignidad, permitiendo que le diera algunas estocadas en sus antebrazos y hombros. Las quemaduras del sable lser apenas hicieron algo ms que agregar un nuevo olor a la sala. Animada, reanud su ataque, pero estaba agotndose rpidamente, intentando amputar uno de sus miembros..., herirlo de alguna forma. Y todo ello para qu?, se pregunt Grievous. Por un tmido anciano que ahora estaba pegado a la pared trasera del bnker? Un supuesto campen de la democracia que haba lanzado su ejrcito de clones contra los comerciantes, constructores y transportistas que se opusieron a su Gobierno..., a su Repblica? Lo mejor que puedo hacer por la Jedi es librarla de su desgracia, pens Grievous. Y lo hizo de una sola estocada en el corazn... Cualquier otra forma hubiera sido cruel. Un poco ms all, sus tres droides supervivientes resistan bien contra cinco Tnicas Rojas. Con el tiempo en contra, no dud en intervenir en la pelea. Al darse cuenta, uno de los guardias amag un giro a la izquierda y pivot hacia la derecha, con su electropica levantada a la altura de la cara. Un movimiento que Grievous apreci en lo que vala, aunque ya no estaba en el lugar que el guardia esperaba encontrarlo. Utilizando dos sables a la vez, le separ la cabeza del tronco. Al prximo le atraves por detrs ambos riones. Abri la parte posterior de los muslos de un tercero y destrip a un cuarto. Cuando intent localizar al ltimo guardia, result que ya estaba muerto. Con un gesto, Grievous orden a su lite que vigilase la puerta hexagonal del bnker. Entonces, desactivando los sables lser, se volvi hacia Palpatine.

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Ahora, Canciller, vendr con nosotros anunci. Palpatine ni siquiera protest. Ser una verdadera prdida para las fuerzas que representa. El comentario tom a Grievous por sorpresa. Me est elogiando? Cuatro Caballeros Jedi, todos esos soldados y guardias... respondi Palpatine, gesticulando ampliamente. Por qu no espera a que lleguen Shaak Ti y Stass Allie? inclin la cabeza a un lado . Creo que ya las oigo venir. Despus de todo son Maestras Jedi. Grievous no respondi inmediatamente. Intentaba engaarlo Palpatine? Tendr que ser en otra ocasin dijo por fin. Una nave nos espera para sacarlo de Coruscant... y de su querida Repblica. Palpatine se burl con una sonrisa de desprecio. De verdad cree que ese plan tendr xito? Grievous le devolvi la mirada. Es usted ms arrogante de lo que esperaba, Canciller. Pero s, el plan tendr xito... para su desgracia. Matarlo sera un placer para m, pero tengo mis rdenes. As que usted recibe rdenes dijo Palpatine, movindose con una deliberada lentitud. Entonces, cul de nosotros es el lacayo? Antes de que Grievous pudiera contestar, agreg: Mi muerte no har que la guerra termine, general. Grievous se haba preguntado al respecto. Estaba claro que Lord Sidious tena un plan, pero... crea realmente que la muerte de Palpatine incitara a los Jedi a rendir sus sables lser? Pedira el Senado que los Jedi dimitieran y se retirasen, atormentado por la muerte del Canciller? Capitulara la Repblica de repente tras tantos aos de guerra? El sonido de pisadas hizo que despertase y seal la puerta trasera del bnker. Muvase orden a Palpatine. Los MagnoGuardias dieron un paso hacia Palpatine para asegurarse de que ste obedeca. Grievous se apresur hacia la consola de comunicaciones del bnker. El interruptor y el tablero de control de la seal de emergencia estaban precisamente donde Tyranus le dijo que estaran. Tras teclear el cdigo que Tyranus le haba proporcionado, Grievous presion el interruptor con su mano metlica. Palpatine lo mir desde la puerta. Esto har que todos los Jedi vayan a por usted, general... y lamentar haber convocado a algunos de ellos. Grievous le devolvi la mirada. Slo si no me desafan.

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Las noticias del combate en la plataforma de desembarco del bnker llegaron hasta Mace y Kit cuando volvan a Sah'c en el helicptero. No tardaron mucho en reunir todas las piezas del rompecabezas: los separatistas haban secuestrado un helicptero republicano y pasado el escudo del complejo de bnkeres cronometrando su llegada para coincidir con la nave que transportaba a Palpatine, Shaak Ti y los dems. Un comandante CAR certific que el helicptero secuestrado iba pilotado por droides, pero no poda confirmar ni desmentir que Grievous estuviera a bordo de la nave destruida. Lo cual, de por s, ya era motivo de preocupacin. Mace y Kit crean saber lo que haba pasado, y esperaban equivocarse. Bajo la intensa luz blanca de los focos, el helicptero derribado por los RPG era una ruina llameante en el lmite de la plataforma de aterrizaje. Menos quedaba de la nave que haba llevado a Palpatine hasta el complejo. Las bajas provocadas por el ataque sorpresa, que ya slo era una sorpresa ms entre muchas, haban sido retiradas de la escena, pero la plataforma segua atestada por toda una compaa de refuerzo, as como por dos ATST llevados hasta all por los transportes TABA. Esta vez, Mace y Kit no esperaron a que el helicptero tomase tierra. Saltando desde cinco metros de altura, corrieron por la plataforma brillantemente iluminada directos al tnel de acceso. Una vez dentro, sus temores se confirmaron al ver tres soldados arrastrando los restos de un MagnoGuardia agujereado por ms lseres de los que se hubieran necesitado para derribar un flotador de la polica.

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El helicptero secuestrado rescat a Grievous tras caer del tren magntico, se dijo Mace. Pero, su cada haba sido premeditada, parte de un plan intrincadamente elaborado, o Grievous tena previsto desde el principio raptar a Palpatine en el tren? Fuera como fuese, cmo pudo el general ciborg saber todo el personal que necesitara para llevar a cabo un plan tan atrevido? A menos, claro est, que supiera anticipadamente cuntos Tnicas Rojas acompaaban a Palpatine y cuntos soldados y otros combatientes se encontraban en el complejo del bnker. Cada metro del tnel les daba nuevas pruebas de la feroz lucha que haba ocurrido en la forma de comandos y dems seres muertos, desmembrados, decapitados, reventados a causa de las armas EMP... Cuando lleg a cuarenta. Mace dej de contar. La pesada puerta hexagonal donde terminaba el ensangrentado tnel estaba abierta. Si la lucha hasta aquella puerta haba sido feroz, lo del interior del bnker haba sido salvaje. Stass Allie, con la cara y las manos llenas de ampollas y la tnica chamuscada estaba arrodillada junto a los cuerpos de los cuatro Caballeros Jedi con los que Mace haba conversado brevemente durante la evacuacin del tren magntico. Slo Grievous poda ser responsable de lo que les haba ocurrido. Y lo mismo poda decirse de los Tnicas Rojas, cuyos cadveres haban sido destripados por sables lser. Grievous se haba llevado los sables de los Jedi con los que haba combatido. Tambin vio las carcasas de dos MagnoGuardias ms. Pero no haba rastro de Palpatine. Seor, el Canciller Supremo ya no estaba cuando llegamos explic un comando. Sus captores huyeron del complejo por los tneles del Sur. Mace y Kit desviaron su mirada hacia la puerta que llevaba a esos tneles. Despus se volvieron hacia Shaak Ti, que permaneca con la mirada perdida ante la mesa del holoproyector del bnker. Cuando Mace se acerc a ella, prcticamente se derrumb en sus brazos. Luch contra Grievous en Hypori dijo dbilmente. Saba de lo que era capaz, pero esto... Y se ha llevado a Palpatine... Mace la consol. No nos chantajearn. El Canciller Supremo no lo permitir. Puede que el Senado no est de acuerdo contigo, Mace Shaak Ti intent recuperarse y mir a su alrededor. Grievous ha contado con ayuda. Ayuda de alguien muy cercano a la cima. Kit asinti con la cabeza. Descubriremos quin ha sido, pero nuestra prioridad es rescatar al Canciller Supremo. Cmo escaparon del complejo? pregunt Mace al comando. Puedo ensertelo intervino Shaak Ti. Se dio media vuelta y activ una grabacin de seguridad donde se vea a Grievous y a varios de sus guardias humanoides arrastrando a Palpatine hasta la plataforma Sur, matando a su paso al pelotn de soldados all destinados, abordando un trasbordador de tres alas, ascendiendo hacia las nubes del ocaso... Cmo han podido atravesar el escudo? se extra Mace. De la misma manera que en el bnker, general. A Mace ni siquiera se le haba ocurrido preguntarlo. Supona que lo haban hecho a la fuerza... Tenan los cdigos de entrada al bnker, seor, as como los cdigos establecidos hoy mismo para anular la pantalla. Mace y Kit se miraron desconcertados. Cul es la actual situacin del trasbordador? interrog Kit. El comando proyect una imagen en tres dimensiones del holoproyector. Sector I-Treinta-Tres, seor. Canal de autonavegacin P-Diecisiete. Varios helicpteros lo estn persiguiendo. Los ojos de Mace se abrieron alarmados. Saben los artilleros que el Canciller Supremo va en esa nave? Saben que no pueden disparar contra el trasbordador? Tienen rdenes de desactivarlo... si es posible. En todo caso, el trasbordador lleva escudo y est blindado. Quin ms est enterado del secuestro? se interes Kit. Se ha filtrado a los medios de comunicacin? S, seor. Hace unos momentos. Por orden de quin? ladr Mace. De los principales consejeros del Canciller Supremo. Shaak Ti solt un bufido. El pnico se extender por todo Coruscant. Mace cuadr los hombros.

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Comandante, rena todos los cazas estelares disponibles. No podemos permitir que esa nave llegue hasta la flota separatista.

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Dooku no haba huido solo. Las nicas pruebas de la invasin de Tythe eran los restos de las naves de guerra separatistas y republicanas que flotaban indolentemente a la luz de las estrellas. Empezbamos a preguntamos si volveran alguna vez dijo un jefe de escuadrilla humano a ObiWan y Anakin a modo de bienvenida, apenas se encontraron en el hangar central del crucero. Obi-Wan descendi por la escalerilla de mano acoplada a la cabina del piloto. Hace mucho que los separatistas saltaron al hiperespacio? Menos de una hora, tiempo local. Supongo que se cansaron del vapuleo que les estbamos dando. Saltando a la cubierta. Anakin solt una carcajada ofensiva. Crea lo que quiera. El jefe de cuadrilla alz una ceja, desconcertado. Sabemos hacia dnde se dirigen? pregunt Obi-Wan rpidamente. El jefe de escuadrilla se volvi hacia l. La mayora de las naves grandes salt hacia el Borde Exterior, pero unas cuantas parecan dirigirse hacia el sistema Nelvaan..., a unos trece prsecs de distancia. Cules son nuestras rdenes? Seguimos esperndolas. La verdad es que desde que entablamos combate no hemos podido comunicarnos con Coruscant. Anakin mostr un repentino inters por las palabras del otro. Quizs haya interferencias locales apunt Obi-Wan. El jefe de escuadrilla pareci dudar. Otros escuadrones en otros sistemas nos han informado de que tampoco han podido comunicarse con Coruscant. Anakin lanz a Obi-Wan una mirada amargada y empez a alejarse. Anakin, por favor rog Obi-Wan, siguindolo. Nos equivocamos viniendo aqu, Maestro. Yo me equivoqu viniendo aqu. Era una trampa y camos en ella. Slo queran alejarnos de Coruscant, puedo sentirlo. Obi-Wan cruz sus brazos sobre el pecho. Si hubiramos capturado a Dooku, no diras eso. Pero no lo conseguimos. Maestro. Eso es lo que importa. Y ahora no podemos comunicarnos con Coruscant? Es que no lo ves? Obi-Wan reflexion en sus palabras. Ver qu, Anakin? Anakin abri la boca, pero se arrepinti de lo que iba a decir y empez de nuevo. Tendras que mantenerme luchando. No tendras que darme tiempo para pensar. Obi-Wan puso las manos en sus hombros. Clmate. Anakin movi los hombros para librarse de l, con el fuego ardiendo en sus ojos. Eres mi mejor amigo. Slo dime lo que debo hacer. Olvdate por un momento que llevas una tnica Jedi y dime lo que debo hacer! Preocupado por la gravedad que desprenda la voz de Anakin. Obi-Wan se call un instante. La Fuerza es nuestra aliada. Anakin. Cuando estamos en contacto con ella, todos nuestros actos estn de acuerdo con su voluntad. Tythe no fue una eleccin equivocada. Simplemente ignorbamos que formaba parte de un plan ms amplio. Anakin agach la cabeza con tristeza. Tienes razn, Maestro. Mi mente no es tan rpida como mi sable lser contempl su mano artificial. Mi corazn no es tan inmune al dolor como mi mano derecha. Obi-Wan sinti como si alguien hiciera un nudo con sus entraas. Haba fallado a su aprendiz, a su mejor amigo. Anakin sufra, y el nico blsamo que poda ofrecerle eran "tpicos" Jedi. Reprimi un estremecimiento. Abri la boca para hablar, pero el jefe de escuadrilla lo interrumpi.

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General Skywalker, algo tiene a su astromecnico muy agitado. Obi-Wan y Anakin se giraron hacia el caza estelar de Anakin. R2? dijo Anakin en tono interesado. El astromecnico emiti pitidos, silbidos v chirridos. Comprende lo que dice el droide? pregunt el jefe de cuadrilla a Obi-Wan mientras Anakin se acercaba a su nave. A ese droide s explic el Jedi. Anakin empez a subir por la escalerilla de mano. Qu ocurre, R2? Algo va mal? El droide silb y piaf. Metindose en la cabina abierta, Anakin conect varios interruptores. Obi-Wan haba llegado hasta la base de la escalerilla, cuando oy la voz de Palpatine surgir de los altavoces de la nave: 'Anakin. si recibes este mensaje, es que necesito urgentemente tu ayuda..." El comunicador del jefe de escuadrilla emiti una seal de alarma. Obi-Wan pase la mirada del jefe de escuadrilla a Anakin, y nuevamente al otro. Qu..., qu pasa? pregunt ansioso. Un comunicado de Coruscant va rayo denso dijo el miembro de la tripulacin. Escuch otro momento y agreg lleno de escepticismo: Seor, los separatistas han invadido el planeta! Obi-Wan lo contempl boquiabierto. Sobre l, Anakin levant la cara hacia el techo y emiti un largo gruido. Por qu el destino siempre se ceba en las personas que son importantes para m? Yo... Jefe de escuadrilla! cort Anakin. Recargue y rearme de inmediato nuestros cazas estelares!

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Grievous les llevaba una buena ventaja. Sentado en el silln del copiloto de un crucero de la Repblica, Mace asumi que no podran interceptar al trasbordador antes de que abandonase la atmsfera de Coruscant. Y puede que tampoco antes de que se encontrara dentro del abrazo protector de la flota separatista. No obstante, los cazas estelares convocados a toda prisa haran todo lo posible por que no fuera as. Teniendo acceso a los cdigos de alta seguridad, Grievous poda haber trazado una ruta particular de lanzamiento para el trasbordador. Pero, al hacerlo, corra el riesgo de ser detenido por una simple desactivacin de la ruta, o mediante un rayo tractor. Por ello, haba preferido acogerse a la proteccin que le proporcionaba el trfico estelar de una de las rutas pblicas autonavegables. La polica, el Gobierno y los vehculos de emergencia podan utilizar las lneas de viaje libre que corran paralelas a las rutas autonavegables, pero, pese a esa ventaja, Mace y el crucero de Kit todava estaban a varios kilmetros de distancia del trasbordador. Bajo ellos, inmensas zonas de oscuridad manchaban la perfeccin del circuito lumnico normal del lado nocturno de Coruscant. Al trasbordador le beneficiaba que las naves que lo rodeaban fueron obligadas por los sistemas de antenas direccionales de los rayos tractores orbitales a adquirir una velocidad estndar de lanzamiento. Y la nave de tres alas se beneficiaba an ms de que Grievous fuera tan hbil pilotando manualmente una nave como manejando los sables lser. Cada vez que los cazas estelares intentaban rodearla. Grievous meta al trasbordador entre otras naves, obligndolos a realizar espirales a travs del intenso trfico, provocando colisiones o recurriendo a las armas ligeras del vehculo si le pareca imprescindible. Recin llegados a Coruscant, Agen Kolar, Saesee Tiin y Pablo-Jill haban estado a punto de incapacitar al trasbordador dos veces, pero Grievous logr evadirlos utilizando los caones lser de su nave para destruir sendos transpones y esparcir la carga tras ellos. Y el escudo y el blindaje del trasbordador absorba el impacto de las explosiones incluso cuando los tres Jedi lograban acercarse lo bastante para lanzarle descargas que pudieran desactivarlo. A medida que la persecucin llegaba al limite del campo gravitatorio, los pilotos Jedi ejecutaban maniobras que no se habran atrevido a intentar en las capas bajas de la atmsfera. Los cazas serpenteaban entre las naves, disparando contra el trasbordador en cuanto tenan oportunidad, chamuscndole alas y cola, intentando sobrecargar el generador del escudo. Grievous era incapaz de

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igualar su maniobrabilidad, pero su respuesta a los ataques era disparar contra cualquier vehculo inocente que tuviera a la vista, obligando a los Jedi a retroceder una vez ms. Cuando atravesaba la cubierta gaseosa de Coruscant, la ruta autonavegable se ramificaba como la copa de un rbol. Los impulsores llamearon cuando las naves civiles en peligro tomaron nuevas rutas para distanciarse de la refriega. Pero con el espacio entrecruzado por los rastros de plasma y las brillantes explosiones, la huida apenas era una opcin. Aun as, muchas naves intentaban seguir la curva gravitatoria hacia el hemisferio iluminado de Coruscant, otras buscaban la seguridad de sus lunas, y otras ms se dirigan hacia los puntos de salto ms cercanos. Salvo el trasbordador, que aceler directamente hacia el buque insignia de Grievous. Lanzado a toda potencia hacia el crucero. Kit Fisto se uni a los tres cazas Jedi en su carrera en pos del trasbordador. Por entonces, varias fragatas y corbetas republicanas se desviaban ya de la batalla principal para ayudar a interceptarlo. Pese a sus malos presentimientos anteriores, Mace crey por un instante que podran conseguirlo. Entonces vio con desaliento cmo quinientos cazas droide procedentes de los enormes brazos curvos de un acorazado de la Federacin de Comercio llegaban para proteger al trasbordador en su vuelo hacia la libertad. Padm, Bail y Mon Mothma seguan las ltimas noticias por el monitor de la HoloRed del centro comercial de Embassy, en medio de una multitud de varios centenares de seres congregada en la plaza Nicandra. Al confirmarse los primeros rumores acerca del secuestro del Canciller Supremo Palpatine, la pregunta que se hacan todos los presentes era: "Cmo hemos podido llegar a esto en slo tres aos?" Los ejrcitos del caos estaban en la rbita estacionaria de Coruscant, y su prisionero era el amado lder de la Repblica Galctica. Para muchos, lo que antes slo haba sido una abstraccin pasaba a ser tina cruda realidad contemplada en directo por todo Coruscant y por la mitad de la galaxia. No obstante, a medida que el tiempo pasaba, Padm empez a notar un cambio en la muchedumbre. Aunque se estaba celebrando una batalla decisiva, y bastaba ver los fuegos artificiales en su propio cielo nocturno para comprobarlo, la mayora de los habitantes de Coruscant prefera mirar las imgenes en tiempo real. De esa forma era casi como mirar un excitante drama de la HoloRed. Seran capaces los cazas estelares de alcanzar al trasbordador donde Palpatine era prisionero del monstruoso ciborg? Podra explotar el trasbordador o el buque insignia que era su destino? Qu le ocurrira a la Repblica si mora el Canciller Supremo o Coruscant era ocupado por decenas de miles de droides de combate? Acudiran al rescate los Jedi y su ejrcito de clones? Cuando Padm no pudo seguir aguantando las imgenes tridimensionales y los comentarios del pblico, se abri paso, intentando llegar hasta el permetro de la multitud. Cuando lo consigui, se apoy en una baranda al borde de la plaza y alz sus ojos al cielo. Anakin, se dijo a s misma, como si pudieran comunicarse mentalmente. Anakin. Las lgrimas corrieron por sus mejillas, y se las enjug con el dorso de la mano. Ahora, su tristeza era personal, no por Palpatine, aunque su secuestro la siguiera afectando. Lloraba por el futuro que habran podido compartir los dos. Por la familia que podran haber formado. Dese, ms que nunca, no haber jugado un papel destacado en los acontecimientos que dieron origen a la guerra, sino haber sido simplemente un espectador ms. Vuelve a casa antes de que sea demasiado tarde. Vio a C-3PO en compaa de un droide plateado de protocolo, que poco despus desapareci entre la muchedumbre. De qu hablabais, Trespe? pregunt, cuando ste se le acerc. Un encuentro de lo ms curioso, seora respondi C-3PO. Creo que ese droide tan brillante se considera una especie de vidente. Padm lo mir extraada. En qu sentido? Me ha dicho que huya mientras pueda, que llegan tiempos oscuros y que la lnea que separa el bien del mal se har borrosa. Que lo que parece bueno demostrar ser malo, y que lo que parece malo, demostrar ser bueno. Sintiendo que no haba terminado. Padm esper. Los fotorreceptores de C-3PO se enfocaron en ella. Me ha dicho que, si me ofrecen un borrado de memoria, debera aceptarlo. Porque la nica alternativa sera vivir el resto de mis das en el miedo y la confusin.

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El trasbordador de tres alas se arrastr, acosado por los disparos lser, hacia el hangar del Mano Invisible. Grievous haba mantenido el rumbo mientras se formaba un plan de contingencia en su mente. Escuadrillas de cazas droide de la Federacin de Comercio haban abierto camino al trasbordador a travs de las zonas de intenso combate, pero la pequea y vulnerable nave segua sin estar a salvo. Muchos de los apasionados perseguidores de Grievous se encontraban tan ocupados defendindose, que ya no representaban ninguna amenaza, pero tres cazas haban conseguido mantenerse cerca del trasbordador y lo acosaban continuamente con disparos controlados. La persecucin en el campo de gravedad y el retorcido vuelo hasta el crucero haba castigado a la nave. El motor sublumnico gema, protestando, el escudo estaba peligrosamente debilitado y las armas sin municin. Al no saber en qu lugar de la nave se encontraba Palpatine, los pilotos del tro de cazas tenan mucho cuidado al disparar sus lseres, pero cada impacto daaba un poco ms a los estabilizadores y al generador del escudo. El plasma de las defensas del Mano Invisible slo los haba incitado a acercarse an ms al trasbordador para utilizarlo de la misma manera que Grievous utilizaba a Palpatine...: como escudo protector. La voz mecnica de un droide de control se escuch en los altavoces de la cabina del trasbordador. General, desea que despleguemos tri-cazas contra sus perseguidores? Negativo respondi Grievous. Reservadlos para cuando sean realmente necesarios. Seguid con los caones. General, nuestros ordenadores sugieren que, al estar tan cerca, el fuego de nuestros caones podra afectar al trasbordador. Grievous no lo dud. El casco temblaba bajo cada andanada del crucero. Preparad el rayo tractor orden, tras pensrselo un momento. Enfocadlo sobre nosotros cuatro. Una vez nos hayis atrapado, llevadnos hasta el hangar..., aunque arrastris tambin a los cazas. Que nos esperen los droides de combate, por si fueran necesarios. S, general. Grievous gir su asiento hacia Palpatine, atado en un silln de aceleracin entre dos MagnoGuardias. El Canciller Supremo haba sido inesperadamente dcil desde que dejaron el bnker, aunque a veces recriminase a Grievous sus menos-que-perfectas habilidades como piloto. Estpido, vas a matarnos a los dos! le haba gritado repetidamente. Qu crea Palpatine que le esperaba a bordo del Mano Invisible?, se haba preguntado Grievous. Se engaaba creyendo que Lord Sidious y Lord Tyranus buscaban nicamente cobrar un rescate? Creera qu escapara de alguna manara y conseguira volver a Coruscant? Una vez ms, Grievous se cuestion la innecesaria complejidad de los planes del Seor Sith. Por qu no matar a Palpatine cuanto antes? Si no tuviera sus rdenes... As que recibe rdenes? se haba burlado Palpatine. Cul de ellos era el lacayo? Sujtese, Canciller dijo Grievous, volviendo a la realidad. Esto puede ser duro. Palpatine sonri con desprecio. Con usted a los mandos, estoy seguro. En cuanto Grievous volvi a mirar por la ventanilla, vio que los caones delanteros del Mano Invisible escupan gotas de fuego. Dos de los pilotos de los cazas deban haber presentido algo, porque prcticamente se pegaron al trasbordador. Sacudida por las explosiones, la nave dej partes de s misma flotando en el espacio, y todos los sistemas fallaron. Uno de los cazas vol en pedazos, pero los otros dos perdieron poco ms que sus alas. El rayo tractor hizo presa en el trasbordador. Y en los dos cazas estelares supervivientes. Grievous pens ordenar que vaciaran de aire el hangar. En alguna parte del trasbordador encontraran un traje extravehicular para Palpatine. Pero el Canciller Supremo ya tena bastantes problemas con el fallo de los sistemas vitales. Grievous tendra que encargarse de los pilotos de los cazas en cuanto las naves quedasen libres del rayo tractor. Apenas haban cruzado las tres naves el campo de contencin del hangar, cuando cargas explosivas volaron las capotas de los cazas, y dos Caballeros, Jedi saltaron a cubierta empuando sus sables y desviando los lseres disparados por los droides de combate mientras corran hacia el trasbordador. Antes de que ste tocara tierra, uno de los Jedi ya haba clavado su resplandeciente hoja azul en la compuerta de estribor.

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Grievous corri hacia popa a travs del espeso humo, pero no se le pas por alto la expresin burlona de Palpatine. Sorpresa, sorpresa, general. El ciborg slo se detuvo un instante para replicar: Veremos quin es el sorprendido. Vio cmo la hoja del sable lser se retiraba. Pero cuando carg contra la compuerta y cay sobre cubierta, los Jedi ya se haban trasladado al lado opuesto de la nave. Y plantaron cara contra los dos sables lser que Grievous sac del interior de su capa, incluso mientras seguan desviando los disparos de los droides. El duelo se entabl a travs de todo el hangar. Los droides de combate bajaron sus armas por miedo a herir a Grievous. Estos Jedi eran ms hbiles que los del bnker, pero no lo bastante como para vencerlo. Los cuatro sables sisearon en el aire reciclado, baando los bruidos mamparos con luz cruda y grandes sombras. Un Jedi lo flanque y atac. Grievous esper hasta el ltimo momento para ordenar a sus piernas que lo alzasen unos cuantos centmetros. Entonces, extendi sus sables lser hacia los lados, ligeramente orientados hacia abajo. Desviando las estocadas de sus adversarios, las hojas de Grievous agujerearon los pechos de ambos. Retrocedieron trastabillando y con la cara demudada por la sorpresa. La clase de sorpresa que slo proporciona la muerte. Algunos droides de combate se acercaron, casi atropellndose por la avidez. Arrojad los cadveres al espacio orden Grievous. Elegid una ruta donde la Repblica puede echarles un buen vistazo. Palpatine esperaba junto a la rampa de abordaje del trasbordador, diminuto entre dos MagnoGuardias. Llevoslo dijo Grievous secamente. Levantando a Palpatine por los sobacos, los droides siguieron a Grievous por el crucero y por un prtico ovalado opalescente hasta un camarote grande en el que poda verse una mesa rodeada de sillas. El ciborg orden a los guardias que colocasen al Canciller Supremo en tina silla giratoria situada en la cabecera de la mesa y que le esposasen las manos. Bienvenido a las Habitaciones del General exclam mientras tecleaba en una consola acoplada a la mesa. El mamparo tras la silla giratoria se convirti en una pantalla hologrfica que mostr la batalla de Coruscant. Un ltimo interruptor hizo que una holocmara con forma de globo ocular se situase encima de la mesa. Est a punto de hacer una aparicin no programada en la HoloRed, Canciller anunci Grievous . Me disculpo por no proporcionarle espejo, peine y cosmticos para que pueda disimular su miedo. Cuando habl, la voz de Palpatine era siniestra. Puede transmitir mi imagen, pero no hablar. Grievous asinti con la cabeza ante lo que pareca una decisin firme. Transmitir su imagen, pero no hablar. Entendido? Hablar usted. Correcto. Hablar yo. Muy bien. Sin razn aparente, Grievous se sinti inseguro. Lord Tyranus llegar muy pronto para encargarse de usted. Palpatine sonri sin mostrar los dientes. Entonces, estoy seguro de que nos divertiremos. Desde su crucero, el general Grievous se dirigi a un pblico hipnotizado de trillones de seres. Su rostro aterrador apareci en todas las frecuencias de la HoloRed y dio un mensaje de oscuridad y condena, anunciando el fin del reinado de Palpatine y la cada de la corrompida Repblica, prometiendo un nuevo futuro para todos los mundos y todas las especies esclavizadas por ella... Casi aplastado entre la multitud repentinamente silenciosa de la plaza Nicandra, Bail toc el brazo de Mon Mothma en un gesto que prometa su pronto retorno, y empez a abrirse paso entre los all congregados. Busc a su alrededor hasta descubrir a Padm y C-3PO, que la abrazaba, con el rostro alzado hacia el cielo iluminado. La llam por su nombre, y ella se dio la vuelta con las lgrimas derramndose sobre su tnica. Padm, escchame le rog, acaricindole el pelo. Los separatistas no ganarn nada matando a Palpatine. No le pasar nada. Y si te equivocas, Bail? Y si lo matan, y el poder cae en manos de Mas Amedda y del resto de su banda? No te preocupa eso? Y si Alderaan es el siguiente mundo en la lista de Grievous? Claro que me preocupa. Temo por Alderaan, pero tengo fe en que eso no pasar. Este ataque pondr fin a los asedios del Borde Exterior. Los Jedi volvern al lugar que les corresponde, aqu en el Ncleo. Y

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en cuanto a Mas Amedda, no durar ni una semana. Hay miles de senadores que piensan como nosotros, Padm. Los reuniremos y formaremos una alianza con la que tendrn que contar. Volveremos a poner en marcha la Repblica, aunque tengamos que pelear con uas y dientes contra todos los que se nos opongan le cogi la barbilla y la oblig a levantar la cara. Sobreviviremos a esto, pase lo que pase. Ella se sorbi las lgrimas y sonri ligeramente. Si tan slo pudiera concentrar mis preocupaciones en el futuro de la Repblica... Bail sostuvo su mirada y asinti, comprendiendo a qu se refera. Padm, si te sirve de consuelo, sabes que mi esposa y yo haremos lo que sea para protegerte a ti y a aquellos que te son queridos. Gracias, Bail respondi ella. De todo corazn, gracias. En Utapau, un mundo del Borde Exterior con inmensos crteres y lagartos, el virrey Nute Gunray miraba una granulosa imagen de la HoloRed en la que se vea al general Grievous soltando su discurso. Se habra equivocado al infravalorar al ciborg? Realmente terminara la guerra con la Repblica vencida? Era casi demasiada felicidad: comercio sin restricciones del Ncleo al Borde Exterior, riqueza inimaginable, posesiones ilimitadas... Gunray mir a Shu Mai, Passel Argente, San Hill y al resto, abrazndose, palmendose las espaldas, expresando de repente una camaradera desenfrenada. Sonriendo ampliamente por primera vez en varios aos, l se uni a la celebracin. En el Templo. Yoda contemplaba una imagen de la HoloRed que mostraba los cuerpos sin vida de dos Jedi flotando en el espacio, cerca del buque insignia de la flota separatista. En las comisuras de su boca se form un rictus de tristeza, antes de acercarse al comunicador. Verlos ahora puedo. La voz de Mace retumb a travs del altavoz. Si podemos atravesar sus pantallas, arrasaremos el crucero. Matar al Canciller Supremo Grievous quiere. No creo. Ha tenido muchas oportunidades de hacerlo. Entonces, las exigencias separatistas debemos or. El Senado regalar Coruscant para conseguir la devolucin de Palpatine. Si el Canciller Supremo muere, peor la situacin ser. La cada de la Repblica significar. Mace guard silencio por un momento. Yoda lo vio en la cabina del crucero que Kit y l estaban pilotado en el espacio de Coruscant. Qu podemos hacer? En la Fuerza buscar gua. Aceptar lo que el destino nos depare. Por ahora, impedir que al hiperespacio la flota de Grievous escape. A muchos Jedi se ha llamado. El signo de la batalla cambiar cuando ellos lleguen. Maestro Yoda, estbamos muy cerca de capturar a Sidious. Pude sentirlo. Que esto es obra de Sidious sabido es. Escondido est. Pero ya no en Coruscant, pens Yoda. Aniquilaremos a Grievous aqu, como la alimaa que es. Mace desconect la transmisin, y Yoda se tambale hacia las ventanas. El Oeste de Coruscant estaba envuelto en la oscuridad, con el cielo surcado de haces de rabiosa luz. Hizo que su sable lser volase hasta su mano, lo conect y lo bati en el aire. Peligroso el futuro ser. Causa de preocupacin ser. Pero la batalla en el espacio local no haba terminado. El ltimo acto apenas acababa de empezar!

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Dooku haba ordenado al piloto droide del balandro que, en cuanto se acercaran al planeta Nelvaan, abandonase el hiperespacio por un corto periodo de tiempo. De esa forma, si las naves republicanas haban trazado su ruta desde Tythe, creeran que su destino era Nelvaan. La tecnologa geonosiana del balandro ocultara el hecho de que haba saltado hasta Coruscant casi de inmediato, para unirse a Grievous y participar en el ltimo acto del drama escrito por Sidious.

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El secuestro de Palpatine no slo haba abreviado su bsqueda, sino que haba permitido que Sidious escapase de Coruscant sin ser detectado. Pero aquellos acontecimientos no eran ms que menudencias. Sidious nunca habra consentido ser descubierto por los Jedi. Y Palpatine apenas era el gran premio que pareca ser. El premio gordo, le haba confesado Sidious a Dooku en su comunicacin ms reciente, era Anakin Skywalker. Lo ha observado durante mucho tiempo coment Dooku, repitiendo casi las mismas palabras del propio Sidious. Mucho ms de lo que supones. Lord Tyranus, mucho ms de lo que supones. Y ha llegado el momento de ponerlo a prueba. Sus habilidades, mi seor? La profundidad de su odio. Su predisposicin para ir ms all de la Fuerza, tal como la conocen los Jedi e invocar el poder del Lado Oscuro. El general Grievous activar una seal especial que har que Skywalker y Kenobi vuelvan a Coruscant, al escenario que les hemos preparado. Pero no para capturarlos. Te batirs en duelo con ellos dijo Sidious. Mata a Kenobi. Su nico propsito es morir y as inflamar el miedo y el odio del joven Skywalker. Si derrotas fcilmente a Skywalker, sabremos que no estaba preparado para servirnos. Quiz no lo est nunca. Pero, si resulta ser mejor que ni, me encargar de ahorrarte la vergenza innecesaria y ganaremos un poderoso aliado. Lo ms importante es que el duelo tiene que parecer real, Lord Tyranus. Luchar con l como si mi coronacin dependiera de ello prometi Dooku. El hiperespacio esperaba. A Coruscant orden a FA-4 desde su cmoda silla en la cubierta principal del balandro. Y la nave salt.

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Los dos cazas estelares se encontraban ala con ala en el hangar de lanzamiento, separados nicamente por unos metros, calentando motores, con los droides instalados en sus puestos y las cubiertas de la carlinga levantadas. Ninguno de los dos pilotos llevaba casco, para que Anakin pudiera or a Obi-Wan quejarse y gritar: Pese a todos los aprietos en que me has metido contra mi voluntad, sabes que no hay otro con quien ms me apetezca volar. Anakin sonri. Ya era hora de que lo admitieras. Puedo interpretar eso como que me seguirs sin hacer preguntas? Al lmite de mis posibilidades contest Obi-Wan. No siempre soy capaz de estar a tu altura, pero no me dejars atrs y siempre te proteger las espaldas. Cuando te pida ayuda, acude a rescatarme. El da que pidas ayuda, sabr que los dos tenemos problemas graves. Anakin se puso serio. Obi-Wan, no sabes las veces que ya me has rescatado. El Jedi intent tragarse el nudo que se haba formado en su garganta. Entonces, sea lo que sea lo que nos espera, no ser un problema para nosotros. Quin devolver la paz a la galaxia si no lo hacemos nosotros? ri Anakin suavemente. Obi-Wan asinti caballerosamente con la cabeza. Al menos has dicho "nosotros". Bajaron las capotas de los cazas y conectaron los repulsores, se elevaron un poco, rotaron 180 grados y atravesaron fcilmente el transparente campo de contencin del hangar. Volando en formacin, recurrieron a sus impulsores y se alejaron de la enorme nave. Aceleraron en una columna de brillante energa azul, viraron ligeramente a babor, ligeramente a estribor, acoplaron sus anillos de hiperimpulso y desaparecieron en la larga noche.

CONTINUAR...

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