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David Sherman & Dan Cragg

Star Wars

La Prueba del Jedi

CLONE WARS

LA PRUEBA DEL JEDI

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Prlogo
Obi-Wan!exclam Anakin Skywalker cuando apareci ante l la imagen hologrfica del Caballero Jedi Obi-Wan Kenobi. Anakin haba estado paseando por sus habitaciones, pensando en sus pruebas Jedi, la oportunidad de probar que era un verdadero Caballero Jedi. La visin de su Maestro levant el nimo de Anakin. Anakin salud Obi-Wan a su padawan, con una sonrisa Cmo va todo? Bien, supongo respondi Anakin, encogindose de hombros. La sonrisa de Obi-Wan se desvaneci. Slo haca dos das que estaban en Coruscant, pero era muy consciente de lo que podan suponer para Anakin dos largos das sin nada que hacer. Saba que a su padawan no le gustaran las noticias que le iba a dar. Acabo de volver a mis habitaciones de una entrevista con el Consejo Jedi aclar. Los ojos de Anakin se iluminaron. Una entrevista con el Consejo Jedi slo poda significar una nueva misin. Tengo un encargo... Ya? interrumpi Anakin, excitado. Ni siquiera hemos podido presentar el informe oficial del ltimo! Debe de ser importante dio media vuelta para empezar a preparar su equipo y su equipaje. Anakin... Ni siquiera he empezado a deshacer el equipaje. Puedo reunirme contigo en el espaciopuerto en una hora. Anakin! exclam de nuevo Obi-Wan. Anakin! Dnde nos reuniremos? pregunt Anakin sin mirarlo siquiera. ANAKIN! El grito de Obi-Wan capt por fin la atencin de Anakin e hizo que mirase la pantalla, desconcertado por el tono extraamente agresivo. Maestro? Perdona por haberte gritado, pero no me escuchabas. Te escucho, Maestro replic Anakin, empleando todo su autocontrol para permanecer quieto y atento. Yo tengo una misin, Anakin, no nosotros. El Consejo Jedi me enva a m solo. Es una misin personal, muy corta, ir y volver. Y qu se supone que har yo mientras tanto? no pudo evitar preguntar, intentando con esfuerzo no fruncir el ceo. T te quedars para presentar el informe oficial de nuestra ltima misin. Te confo esa tarea suspir Obi-Wan. Cuando vuelva sugerir al Consejo que ya ests preparado para afrontar tus pruebas. Quieres decir que volvers a sugerirlo?

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Cuando volvimos no era el momento adecuado, y despus no tuve tiempo aclar Obi-Wan, negando con la cabeza. En cuanto vuelva buscar ese tiempo... y el Consejo me escuchar. Por qu van a hacerlo, cuando hasta ahora ni siquiera han querido escucharte? Porque mientras yo est fuera, t sers un Caballero Jedi modelodijo ObiWan con confianza. Presentars ese informe y permitirs que te hagan todas las preguntas que quieran, y despus, si an no he regresado, repasars los archivos estudiando las estrategias ms adecuadas para planear nuestras prximas batallas. Les demostrars que ests preparado para cumplir con los deberes bsicos de un Caballero Jedi. Estudiarla voz de Anakin mostr su fastidio. Est bien, estudiar. Confo en ti, Anakin... Lo sabes. Si la expresin de Anakin se abland. S que confas en m, Obi-Wan. Que la Fuerza te acompae. Tres das despus, Anakin Skywalker abri su datapad. Desde la marcha de Obi-Wan, pasaba el tiempo en la biblioteca, estudiando las campaas y batallas de las Guerras Clon y descubriendo unas cuantas variantes. Inquieto, se dirigi a la zona de entrenamiento. Quizs encontrara a alguien con el que medirse y compensar as su inactividad. La guerra haba mermado los recursos de los Jedi, y casi todos los que se encontraban en buenas condiciones fsicas se hallaban lejos de Coruscant, ocupados en distintas campaas o misiones. Anakin slo encontr un Jedi en la zona de entrenamiento, ejercitndose con el sable lser, Nejaa Alcin. Anakin se haba encontrado con Alcin una vez antes, y no slo le haba parecido inteligente y decidido, sino tambin un buen tctico. Obi-Wan le confirm que era una impresin acertada. Pese a sus mritos, el Maestro Alcin se senta un poco desgraciado porque haba perdido su nave, la Plooriod Bodkin, a manos de un capitn rebelde que el Jedi deba capturar. Anakin se preguntaba qu error poda haber cometido Alcin para que el rebelde que se supona deba arrestar acabase robndole la nave; pero no le pareca correcto preguntrselo. Contemplar a Alcin, verlo moverse completamente concentrado en sus ejercicios, era un placer. Anakin se qued a un lado. No quera interrumpirlo. Esperara a que hiciera una pausa. Por fin, Alcin desconect el sable lser y permaneci erguido. Desvi la mirada hacia Anakin, frunciendo el ceo: Anakin Skywalker! Buscas un compaero de entrenamiento? Sera un honor respondi Anakin, haciendo una ligera reverencia.

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Un honor? ri Alcin. Eso qu significa? Que ests sorprendido de que recuerde tu nombre o de que un Maestro Jedi acepte entrenarse con un padawan que apenas conoce? Quizs ambas cosas? replic Anakin, sonriendo al anciano.Claro que recuerdo tu nombre. Estos das hay tan pocos Jedi por aqu que es fcil recordar el nombre de cada uno. Y, por supuesto, me encantar entrenarme contigo. Acabas de volver del combate, tienes los reflejos aguzados. Yo llevo un tiempo ocioso; necesito ponerme a prueba. Hizo un gesto de invitacin, y Anakin entr en el crculo de entrenamiento. Se situaron el uno frente al otro y se saludaron. Despus tomaron posiciones y encendieron los sables lser. Anakin hizo el primer movimiento, una estocada elevada que inmediatamente baj para saltarse la parada que saba le hara su contrincante a su primer ataque. Las hojas de los sables lser crepitaron, y Alcin desvi fcilmente la acometida, rindose mientras daba un paso lateral. Me sorprendes. Es un ataque demasiado bsico dijo Alcin en tono semiburln. Pensaba que habras aprendido algunos movimientos nuevos en combate. Y se lanz hacia delante con una combinacin de golpes de creacin propia. Anakin los par o los desvi todos fcilmente. Maestro Alcin, en una pelea, pocas veces se tiene tiempo de inventar nuevas maniobras. Normalmente, los movimientos ms ensayados son los ms efectivos explic Anakin cuando se separaron. Alarg el brazo que empuaba su sable lser para tocar el de Alcin, e hizo girar la punta de su hoja en un revs poco ortodoxo que habra cortado el hombro izquierdo de Alcin de no haberlo detenido..., y de no haber retrocedido ste un paso a tiempo. Muy bien, padawan asinti Alcin con aprobacin. Estuvo tan cerca que no s si cuenta como un tocado. En medio de una pelea no hay tiempo para inventar... dijo Anakin, frunciendo el ceo, pero a veces se puede improvisar sobre la marcha. Entonces se prepararon para un combate serio. Los dos sables lser relampaguearon y chisporrotearon cuando las hojas se movieron y chocaron. Cuando uno u otro encontraba la forma de atravesar las defensas del contrincante y estaba a punto de alcanzar su objetivo, la brillante luz se detena a pocos milmetros de sus cuerpos. Las voces de los dos Jedi vibraban de placer ante cada movimiento habilidoso. Tras una hora de combate, se detuvieron de mutuo acuerdo. La piel de ambos brillaba de sudor. Los dos sonrean. Ah, s exclam Alcin, feliz. Un buen compaero hace que el entrenamiento sea mejor, mucho mejor. Eres muy hbil para ser tan joven. Los ojos de Anakin brillaron. Maestro Alcin, debo felicitarlo por su habilidad, la cual es notable para ser tan anciano y llevar tanto tiempo ocioso. Cachorro desagradecido! gru Alcin. Luego estall en carcajadas. Repetimos maana?

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Me parecer estupendo. Mismo lugar y misma hora. Ser un placer.

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El Maestro Jedi y el padawan se saludaron antes de tomar direcciones distintas para lavarse el sudor y la sal de sus cansados cuerpos.

Capitulo 1
No tenan noticias del general Khamar. Un escalofro de miedo recorri los brazos de Reija Momen, alcanz su cuero cabelludo y luego baj por su columna vertebral. Se estremeci y cambi de posicin, incmoda. No es momento para ceder al pnico, pens. Todos los dems contemplaban cmo se mantena tranquila en apariencia. Haba salido al jardn para relajarse, ordenar sus pensamientos y serenarse antes de enfrentarse a sus hombres, pero era intil. El pequeo jardn, atendido con cuidado y devocin, se hallaba en un patio resguardado de los elementos por los edificios que lo rodeaban y por una cpula solar que se abra con el buen tiempo. Hoy estaba abierta y dejaba entrar un aire fresco que deba estimularla, pero tena los nervios demasiado tensos. Sus hombres tenan miedo, seguros de que la falta de noticias procedentes del Sur no presagiaba nada bueno. Reija cerr los ojos e intent pensar en su hogar. Su contrato terminara dentro de cinco aos y podra volver a Alderaan. Quizs. Una brisa penetr a travs de la cpula, llevndole el aroma de las plantas nativas que crecan abundantes en la pequea colina donde haban instalado el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Los primeros meses de su contrato haba credo ser alrgica a su polen. Cuando sala del complejo de control para inspeccionar las instalaciones exteriores no paraba de toser y estornudar; pero poco a poco se fue acostumbrando a su penetrante aroma. Ahora, hasta lo encontraba agradable. Nunca se haba sentido mejor, al menos fsicamente. Tena una teora, an no verificada cientficamente, segn la cual la exposicin prolongada a la flora de Praesitiyn era buena para la fisiologa humana. Reija Momen haba aceptado el puesto de administradora jefe del centro de comunicaciones Intergalcticas de Praesitiyn porque le gustaba el trabajo. El atractivo salario slo era un plus agradable. Cualquier otro en su posicin ya estara pensando en la finalizacin de su contrato y en un cmodo retiro en Alderaan, quizs hasta en formar una familia. Pese a ser de mediana edad, an era lo bastante joven como para echar races algn da, y lo bastante atractiva de una forma madura y particular. Pero estaba contenta con su trabajo. Gracias a su buen corazn su sentido comn y su habilidad administrativa, haba establecido rpidamente una buena relacin con su equipo mixto de tcnicos humanos y sluissis. Era de esa clase de administradores, rara en cualquier especie que ejerca su autoridad por responsabilidad, no por placer. Trabajaba mucho y bien porque disfrutaba del trabajo como un fin en si mismo, y trataba al personal bajo su mando ms como si fueran compaeros en una empresa conjunta que como subordinados. Y, a diferencia de tantos burcratas, dominados por la visin que tenan de su propia importancia, saba cundo y cmo relajarse. Fundar una familia? Bueno, a todos los efectos prcticos, su equipo de Praesitiyn haba sido su familia durante los ltimos siete aos. La queran y la llamaban: "mam Momen".

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Volver a casa? Ya estaba en casa! Renovar mi contrato, pens, s vivo lo suficiente. , Un androide de trabajo, modificado para atender los rboles y la vegetacin del jardn, circulaba por entre los extraos matorrales que crecan bajo los imponentes rboles kaha, importados de Talasea aos antes por algn administrador jefe anterior. Normalmente, el susurrante sonido de los androides entre el follaje le resultaba reconfortante, pero no ese da. Reija volvi a cambiar de posicin, abri los ojos y suspir La relajacin era imposible. Algunos miembros de su equipo haban salido al jardn y ya buscaban un lugar donde sentarse. No para disfrutar de la informal comida del medioda, que se haba convertido en tradicin durante los aos en que ella era administradora jefe, sino para conocer las ltimas noticias y recibir las ltimas rdenes. Reija sinti un breve fogonazo de rabia al ver interrumpida su rutina. No es que aquellas comidas fueran algo especial, slo era una reunin de amigos y colegas disfrutando de la compaa de los dems y charlando animadamente mientras coman, pero su equipo las disfrutaba tanto como los habituales viajes de permiso a Sluis Van. Hoy todos hablaban en susurros de preocupacin, todos ansiaban recibir noticias del Sur. Qu poda decirles? No saber qu pasaba realmente era peor que recibir malas noticias. Haca varias horas estndar que una flota invasora haba aterrizado a unos 150 kilmetros al suroeste del centro. Seora dijo el general Khamar en su ltimo informe, dos de nuestros cazas espaciales han descubierto un gran nmero de naves hostiles cuando realizaban una patrulla de rutina sobre el ocano. El control areo que monitorizaba la patrulla ha sido silenciado; pero, antes de perder el contacto, inform del desembarco de todo un ejrcito de androides. Sea como fuere, tenemos que destruirlos sin ms demora. Estoy enviando a tierra todas mis tropas de asalto para atacarlos. Cmo es de numerosa la flota? pregunt. Varios transportes y acorazados, nada que no podamos manejar. De necesitar refuerzos, cosa que dudo, Sluis Van nos los proporcionar. No sera prudente llamar ya a la flota de Sluis Van, por si acaso? Lo sera si los necesitramos gru Khamar, pero no es buena tctica pedir refuerzos sin conocer todo el potencial de la amenaza enemiga. Dejar un destacamento aqu, a las rdenes del comandante Llanmore, para mantener la seguridad del Centro. Brusco y directo, Khamar era un corelliano, un soldado profesional, y Reija confiaba en su buen juicio. El joven comandante Llanmore le gustaba de forma especial. No poda evitar la sonrisa ante las formas puntillosamente militares que adoptaba en su presencia; aunque, por supuesto, le pareciera transparente. Para ella era uno de los muchos hijos que nunca haba tenido. Pero ya haca una hora que no tena noticias del general Khamar. Si resultaba ser un intento separatista de apoderarse del Centro de Comunicaciones, su tranquila estancia en Praesitiyn estaba a punto de terminar. La cpula solar que protega el jardn se activ sin previo aviso. Se produjo un brillante fogonazo y un rugido ensordecedor. Con el corazn en la garganta, Reija se puso de pie y volvi corriendo a la sala principal de control. Slith Skael, el jefe sluissi del equipo de comunicaciones, se situ a su lado. Nunca haba visto a la metdica criatura moverse tan rpidamente, o parecer tan preocupado. Vuelve Khamar? pregunt Reija, dubitativa. Ech un vistazo general a la sala de control. Normalmente era un lugar de tranquila confianza, con tcnicos

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afanndose en sus puestos de trabajo mientras los androides se dedicaban tranquilamente a sus tareas. Ahora, no. No, seora, son extranjeros respondi Slith, oscilando nerviosamente. Creo que es otra fuerza de invasin. En cuanto aterriz la primera nave, orden que cerrasen la cpula. Le ruego me perdone si la he sobresaltado. Cules son sus rdenes? Reija haba llegado a apreciar a Slith en los aos que llevaban trabajando juntos en Praesitiyn. Bajo su impasible y calmado aspecto exterior se esconda un ser devoto y apasionado. Y saba que poda contar con l. La sala de control era un caos. Los tcnicos discutan entre ellos, manipulando frenticamente los instrumentos. Un rugido profundo, gutural, recorra toda la instalacin. Poda sentir su vibracin en los paneles del suelo. Un gran nmero de naves ha aterrizado en la parte inferior de la colina dijo un tcnico con un tono de histerismo en la voz que indicaba a Reija que estaba al borde del pnico. Calma todo el mundo! Escuchadme! grit con voz potente y firme. Era el momento de poner orden en aquella confusin. Que todo el mundo vuelva a su puesto y me escuche. Su tono, ahora tranquilo y controlado, provoc el efecto deseado. La gente dej de discutir y volvi a sus asientosBien, enve un mensaje de alerta a Coruscant y... Ya lo he hecho respondi el sluissi. La transmisin ha sido bloqueada. No es posible! exclam, sorprendida. Evidentemente, lo es rectific Slith. Slo informaba de un hecho, no lo discuta, Cules son sus rdenes? Reija permaneci silenciosa unos segundos. Comandante Llanmore? Aqu estoy, seora Llanmore, con su armadura y completamente armado, dio un paso adelante hasta colocarse frente a ella. Qu pasa ah fuera? La sala de control haba quedado completamente silenciosa. Todos los ojos estaban fijos en la pareja. Un ejrcito androide ha aterrizado al pie de la colina respondi Llanmore, buscando palabras concretas, precisas. No podremos resistir si no recibimos refuerzos inmediatos y... dud, y no los recibiremos. Sabemos algo del general Khamar? No, seora la voz de Llanmore baj un tono. Debemos suponer que est..., que ha sido derrotado. Reija pens un segundo. Muy bien. No sabemos cmo, pero los invasores estn bloqueando nuestras transmisiones y el general Khamar no puede ayudarnos, as que no podremos resistir. Escuchadme todos! No podemos permitir que este complejo caiga en manos invasoras. Hizo una pausa para recomponerse, antes de seguir dando unas rdenes que nunca crey que tendra que dar. Destruid todo el equipo.

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Empez a dar rpidas rdenes individuales a los tcnicos, incitndolos a desarmar piezas concretas del equipo. Pero aquello llevara tiempo; nunca se haban preparado para una emergencia semejante, ni tenan medios para garantizar la destruccin rpida y total que impona la situacin. Comandante... S, seora? La nica seal del nerviosismo de Reija era una pequea gota de sudor que se deslizaba lentamente desde el pelo, junto a la ceja derecha. Puede retrasar a los invasores? Slo necesitamos unos minutos. Puedo intentarlo. Llanmore tambin sudaba ligeramente, pero gir sobre sus talones y sali de la sala de control. Lo ltimo que Reija vio de l fue su espalda, mientras se diriga presuroso a cumplir la orden. Tuvo miedo de estar enviando al joven a su muerte. -Moveos! -orden a los tcnicos, muchos de los cuales se haban detenido para escuchar su conversacin con Llanmore. Por qu nadie haba previsto un plan de destruccin de emergencia para una contingencia como aqulla? El Centro de Comunicaciones Intergalcticas era vital para la Repblica, y no podan permitir que sus instalaciones cayeran en manos enemigas. Desde el exterior de la colina lleg el aplastante rugido de las armas. Llanmore se enfrentaba a los invasores. Reija sinti una desesperacin creciente. Su tranquilo mundo haba llegado a su fin.

Capitulo 2
El Conde Dooku desea un informe de situacin, Tonith. El comandante muun de la fuerza invasora, el almirante Pors Tonith, sorbi tranquilamente su t dianogano y sonri, ignorando ostensiblemente la clara falta de respeto con que se haba dirigido a el la comandante Asajj Ventress. -El Conde ya tiene un completo plan de batalla, Ventress replic con suavidad, mostrando el mismo nivel de ofensa. Dej la taza en un plato cercano-. Se lo di antes de partir. Sabe que, cuando planeo algo, lo llevo a cabo. Por eso me eligi a m para dirigir esta campaa. Sonri amistosamente, separando los labios teidos de prpura para revelar sus dientes tambin prpuras y sus encas negras efecto del te. Esa mancha temporal era una indignidad que Tonith estaba dispuesto a soportar a cambio de disfrutar del exquisito aroma, del sabor y del efecto medianamente narctico del t, obtenido a partir de una sustancia qumica del bazo de la dianoga. Adems, era comandante de una vasta flota invasora; ningn ser inteligente bajo su mando se atrevera a rerse de l y los androides no tenan sentido del ridculo. La expresin de Ventress no cambi, pero sus ojos oscuros brillaron como dos ascuas incandescentes en el transmisor de la HoloRed. -Un plan no es un informe de situacin -replic con voz neutra. No estaba acostumbrada a que nadie le replicara, y menos ese anodino financiero sin sangre en las venas, convertido de pronto en comandante Tonith suspir teatralmente. Consideraba a la asesina como una intrusa en cuestiones estratgicas que estaban ms all de su primitivo conocimiento del verdadero arte de la

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planificacin y el mando militares Pero era la protegida de Dooku y deba ir con cuidado. No puedo dirigir con eficiencia esta expedicin si se me interrumpe constantemente con..., con... se encogi de hombros y busc su taza de t. El informe insisti la mujer. En estos momentos estoy extremadamente ocupado. Infrmame. A m. Ahora. Su voz pareci tan cortante a travs de la larga distancia como el sable lser por cuyo experto manejo era famosa. Tonith se irgui en el asiento y dej caer las manos sobre el regazo. En realidad, encontraba a Ventress bastante atractiva. Crea que ambos tenan algo en comn: ella era una guerrera despiadada; l un estratega intrigante y despiadado. Cuando Tonith pensaba en mujeres, lo cual no era muy a menudo, las prefera con pelo en la cabeza, pero la calvicie de Ventress no careca de atractivo. Irradiaba poder y confianza, incluso a travs del transmisor, y eso era algo que l respetaba. Haramos un buen equipo dijo. Podra necesitar su ayuda. Hombrecito, si yo fuera hasta Praesitiyn no sera para ayudarte, sino para reemplazarte como comandante en jefe escupi ella. Pero el Conde me reserva para asuntos ms importantes. Deja de hacerme perder el tiempo y haz el informe. Tonith volvi a encogerse de hombros, lnguidamente, y se rindi ante lo inevitable. Mientras hablamos, una flota de ciento veintisis naves, setenta y cinco de ellas acorazados, rodea Sluis Van para impedir que puedan enviar cualquier refuerzo. En este mismo instante estoy haciendo aterrizar una fuerza de cincuenta mil androides de combate en Praesitiyn para crear una diversin que distraiga a la guarnicin del Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Cuando la operacin est completamente en marcha, har desembarcar la fuerza principal, compuesta por un milln de androides de combate ms o menos, aplastar a los defensores con una maniobra de contencin y capturar intacto el Centro. Mi flota invasora consta de doscientas naves. Esta operacin no puede fallar. Le garantizo que Praesitiyn ser nuestro en las primeras veinticuatro horas estndar desde el comienzo de la Operacin Caja Blanca. Tendremos el control total de las comunicaciones que unen los distintos mundos de la Repblica. Y nuestras fuerzas podrn situarse en este punto estratgico de la galaxia para atacar a cualquiera de los aliados de la Repblica sin que nada ni nadie pueda avisarlos. Y lo ms importante, nuestro control de Praesitiyn ser como una vibrocuchilla dirigida contra el propio Coruscant! Mientras hablaba, movi el brazo hacia delante de improviso, como si su mano empuase aquella arma. Esta campaa nos har ganar la guerra concluy, con una sonrisa de satisfaccin en sus labios teidos de prpura. Esos tcnicos de ah abajo y sus fuerzas de seguridad ni se enterarn de lo que les pasa. Pronto habrn muerto todos, o estarn en nuestro poder. Se recost y volvi a beber de su t. -Y la plataforma de contramedidas electrnicas? pregunto Ventress sin parecer muy impresionada. -Completamente operativa. El Centro intent enviar una seal de alarma pangalctica hace un rato, pero la bloqueamos con xito -sonri mostrando los dientes prpura y las encas ennegrecidas.

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-Y el equipo de camuflaje? Detectaron tu nota? Conseguiste una sorpresa tctica? ,. -S. Y no slo una sorpresa tctica, sino una sorpresa estratgica. No lo olvide. -Muy bien. El Conde Dooku querr informes regulares a medida que progrese la campaa. Envemelos a m, as te ver acostumbrndote a hacerlos. -S -respondi Tonith con la voz teida de falsa resignacin, dejando claro que pensaba que aceptaba una molestia de la que poda prescindir. Nunca se haba encontrado con Ventress en persona, pero le haban dicho que era una oponente letal en combate cuerpo a cuerpo. No le preocupaba en lo ms mnimo. Slo los estpidos perdan las batallas, y el no era estpido. Si una guerrera como Ventress poda partir por la mitad a su oponente con una velocidad cegadora, Tonith destrozaba a sus enemigos siendo ms inteligente que ellos. Por eso el Conde Dooku le haba dado el mando. No malgastara su tiempo en combates personales ni se expondra a sufrir daos fsicos, para eso estaban los androides. El se limitara a dar rdenes... y vencera. -A propsito -aadi Ventress-, estoy muy impresionada por su interesante trabajo dental. Tonith, completamente desprevenido, no supo que contestar, se burlaba de l o hablaba en serio? Quiz tuviera que volver a evaluar su nivel de inteligencia. Gracias balbuce por fin, haciendo una reverencia en direccin al holograma- Y yo le felicito por la eleccin poco usual de su peinado. Ventress asinti, y su imagen se desvaneci. Pors Tonith era uno de los miembros de ms xito de una de las familias ms despiadadas del Clan Bancario Intergalctico. Para l, la vida era lucha y competitividad constantes. Enfocaba los negocios como si fueran una guerra. Durante generaciones, haba sido prctica familiar realizar OPAS hostiles a compaas, a mundos enteros si era necesario, mediante el uso de la fuerza. Tonith haba convertido sus desagradables maniobras en un arte. Un arte militar. Pero Tonith no tena un aspecto muy blico. Su altura por encima de los dos metros, su fsico patticamente delgado y su piel amarillenta le daban el aspecto de un cadver. Su rostro alargado, equino, y sus ojos negros, hundidos en una cabeza semejante a un crneo, reforzaban ese aspecto cadavrico que produca sobresaltos a cualquier tripulante que se topara con l de repente en cualquier pasillo oscuro de la Corpulentus, su nave insignia. El Conde Dooku haba reclutado a Tonith para liderar la fuerza enviada contra Praesitiyn debido a su demostrada habilidad de estratega. Dirigir un ejrcito de androides era considerado ms como un juego que como un combate real. Los soldados vivos sangraban y moran, deban ser alimentados, sufran dilemas morales, conocan el miedo y todas las dems emociones comunes a los seres pensantes. Y aunque algunos podan creer que no era muy distinto utilizar un ejrcito de androides para infligir dolor y muerte en vez de tropas compuestas por seres inteligentes, Tonith no slo contemplaba un campo de batalla sin derramar una sola lgrima, sino que encontraba sentido, significado y un sublime propsito en la destruccin de sus enemigos. Pors Tonith no slo tena el aspecto de un cadver, sino que en su interior, all donde otros seres tenan conciencia, estaba muerto.

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Capitulo 3
Nejaa Alcin estaba realizando ejercicios de estiramiento cuando Anakin Skywalker entr en la zona de entrenamiento. Espero que ests preparado para un buen ejercicio dijo Alcin a modo de saludo. Tras todo el ejercicio que le he obligado a hacer a mi cerebro, estoy ms que preparado para un poco de entrenamiento fsico, Maestro Alcin -replic Anakin-. Siento la necesidad de desahogarme con quien sea-. Alcin ri y realiz un ltimo estiramiento, antes de extraer el sable lser de su cinturn. Antes de que intentes dar una paliza a alguien, ser mejor que relajes los msculos o acabars demasiado dolorido como para defenderte siquiera. -Sonri-. O quiz sea, eso lo que quieres, estar demasiado dolorido como para ir maana a la biblioteca. Hice los ejercicios de estiramiento mientras vena replico Anakin, quitndose la capa y empuando el sable lser. Alcin luch mucho mejor que el primer da, pero tambin Anakin. Al final, el Maestro Jedi le dedic una reverencia al padawan. Lo has hecho muy bien. Necesitaba un compaero de entrenamiento ms de lo que supona -sacudi la cabeza con tristeza-. Quin habra supuesto que un simple padawan podra vencerme con el sable lser? Repetimos maana? Lo anso ms de lo que lo ansiaba hoy respondi Anakin con una amplia sonrisa. Al da siguiente volvieron a enfrentarse, y al otro, y al otro. Cada da ambos mejoraban, y cada da se sorprendan mutuamente con nuevas fintas y nuevos trucos. Tras los primeros das, no se despedan al terminar el combate sino que se sentaban y hablaban. Al siguiente da hablaban algo ms. Y dos das despus cenaron juntos. -Obi-Wan habla muy bien de ti, sabes? -coment Alcin mientras se relajaban a los postres. -Conoces a Obi-Wan? pregunt Anakin, sorprendido. -Somos viejos amigos -reconoci Alcin-. Obi-Wan es un genio y muy poderoso en la Fuerza. Creo que algn da se convertir en miembro del Consejo Jedi. Eres afortunado por tenerlo de Maestro.El pecho de Anakin se hinch de orgullo, pero se desinfl rpidamente: -Quiz sea demasiado importante. -Qu quieres decir? pregunt Alcin, extraado. -A veces cree que mi progreso es demasiado lento. Quiz sea demasiado importante y, por tanto, est demasiado ocupado para entrenarme apropiadamente. Alcin lanz una risotada que hizo que los comensales cercanos girasen sus cabezas para mirarlo. Pero al ver que era un Jedi, sus expresiones de desaprobacin desaparecieron y volvieron a concentrarse en sus propias comidas y conversaciones.

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-Quiz t seas demasiado impaciente. Pero creo que tu progreso no es todo lo rpido que podra ser porque ests demasiado ocupado librando una guerra. Lo que necesitas es que esta guerra acabe. Entonces te sorprenders de lo rpidamente que se reconocen tus progresos. -De verdad lo crees? -Estoy tan seguro como lo estoy de que nadie ha impresionado tanto a ObiWan con su potencial como t. -Entonces, por qu sigo siendo un padawan? pregunt Anakin meneando la cabeza-. Estamos en medio de una guerra y podra hacer mucho ms para ayudar a ganarla! Soy lo bastante bueno para realizar misiones pequeas, o para combatir a las rdenes de alguien, pero no lo bastante bueno para llevar yo la misin! -Oh, eres lo bastante bueno! admiti Alcin. Te he visto en accin estos ltimos das y te he escuchado, y creo que, desde luego, eres lo bastante bueno. Anakin alarg su mano artificial y la cerr en el brazo de Alcin. -Hablars al Consejo por m, Maestro Alcin? pregunt. -Anakin, ahora mismo el Consejo slo me escuchara para votar contra cualquier propuesta que yo hiciera -Alcin se encogi de hombros-. No, hablar en tu favor sera contraproducente. Estoy seguro que el Consejo es consciente de tus habilidades. Empezars tus pruebas cuando ests preparado, Anakin. -Ya lo veremos replic Anakin Skywalker, poco convencido.

Capitulo 4
La suerte, sea buena o mala, es el gran factor desconocido en toda guerra. A menudo el resultado de las batallas, el destino de mundos enteros, acaba decidindolo la suerte. Y, de una forma u otra, fue la suerte la que hizo que el teniente Erk H'Arman, de las fuerzas de defensa de Praesitiyn, estuviera de patrulla en su caza estelar Torpil T-19 a lo largo de la costa sur del continente donde estaba situado el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Cuando comenz la invasin, l se hallaba, concretamente, a unos 150 kilmetros del Centro. Volaba con su compaero de escuadrilla a 650 kilmetros por hora, a una altura de veinte mil metros. Para el Torpil T-19, esa velocidad era casi como estar inmvil. Parece que abajo tenemos una tormenta de arena coment el alfrez Pret Strom, el compaero de Erk. Ningn piloto se molest en escanear con los instrumentos de vigilancia el terreno bajo la rugiente tormenta. Una tormenta era una tormenta, algo que ya haban visto muchas veces. No me gustara tener que realizar un aterrizaje forzoso en esa cosa. Los pilotos de caza estelar consideraban que volar dentro de los lmites de la atmsfera era la peor forma posible de desperdiciar sus habilidades, y los dos estaban convencidos de que haber sido destinados a las fuerzas de defensa de Praesitiyn era un castigo por alguna infraccin sin especificar. No era el caso, por supuesto, sino la suerte dictada por el sistema de asignaciones de destino: haban salido sus nmeros, eso era todo. Y, en el fondo, lo saban perfectamente. Pero si unos pilotos temperamentales como Erk y Pret no podan mostrar de lo que eran capaces y

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derrotar a toda la flota separatista, siempre podan quejarse de estar siendo infrautilizados por sus comandantes. Volar en un caza de combate de alto rendimiento en un medio ambiente atmosfrico es muy distinto a pilotar la misma mquina en el vaco del espacio, pero la verdad es que requiere una habilidad igualmente impresionante. En la atmsfera, un piloto se ve sujeto a fuerzas g, a la friccin del aire tanto su mquina como l mismo y a averas provocadas por criaturas capaces de volar a gran altitud y que pueden ser succionadas por los motores del caza..., por no mencionar lo que podra pasar si una bandada de esas cosas penetrase en la cabina mientras la nave se desplaza a mil kilmetros por hora. Lo peor de combatir dentro de la atmsfera de un planeta es que, muy a menudo, no pueden utilizar la gran velocidad y maniobrabilidad de sus naves porque la mayora de sus misiones son para ofrecer apoyo logstico a las fuerzas terrestres. Y en esas misiones deban prescindir hasta de las insignias y dibujos coloristas con que solan decorar sus naves, ya que si en el espacio tenan a su disposicin todo tipo de medidas, electrnicas o de otro tipo, para camuflar sus aparatos, en la atmsfera deban ser invisibles a ojos de posibles vigilantes; as que iban pintados con una sustancia de autocamuflaje que los ocultaba a los observadores terrestres y a las naves que volasen a mayor altitud, camuflndose contra el cielo de arriba o la tierra de abajo. Erk y Pret eran algo ms que buenos pilotos capaces de volar en cualquier condicin. Otros podan ser igual de buenos que ellos y tan capaces de dominar la "ciencia" del vuelo, de hacer el mismo nmero de aterrizajes y despegues, de demostrar sus excelentes reflejos o de mantener el contacto con sus naves mientras volaban, atentos a cualquier anomala en sus sistemas de a bordo. Pero los pilotos como Erk y Pret eran grandes pilotos que "se vestan" con sus cazas como si stos fueran unas botas viejas y cmodas, como si fueran una segunda piel; para ellos, sus mquinas eran una extensin de sus propios cuerpos y voluntades. En resumen, dominaban el "arte" del vuelo. -Aborrezco aterrizar en cualquier parte de esa maldita roca dijo Eric soltando una carcajada. Consult la carta de navegacin. Aqu nada tiene siquiera nombre! sta es la "Zona Sesenta y Dos, Continente Sur" Uno dira que podan haberse tomado la molestia de poner nombre a los lugares. Eso de abajo podra ser el "Desierto Delicias", y la base podra ser... , -Aqu JG51, cortad el rollo. Estis de patrulla. Y, por favor, liberad el canal de guardia! Cambiad a ocho-punto-seis-cuatro. A mil kilmetros de distancia, muy por encima del ocano, otro accidente geogrfico sin nombre, la pequea alfrez a bordo de la nave de control JG51, nombre clave "Aguador", sonri. Conoca muy bien a Erk y a Pret, y saba que hablaban por el canal abierto para que ella pudiera escucharlos. El canal 8.64 era una frecuencia codificada, una frecuencia que ningn enemigo potencial poda interceptar. Las reglas prohiban estrictamente que los pilotos hablasen por un canal abierto mientras se encontraban de misin, salvo en caso de emergencia; pero nunca haba una emergencia porque en Praesitiyn nunca pasaba nada. Y como los turnos de patrulla eran tan aburridos, los jefes de escuadrn solan hacer odos sordos a las charlas intrascendentes de pilotos tan temperamentales como Erk y su compaero, por mucho que violasen el protocolo militar. Recibido. Cambiando a ocho-punto-seis-cuatro recit Erk lacnicamente. Espero que esta noche compartas una cerveza con nosotros, Aguador. JG51 ha dicho que cortaras el rollo interrumpi una potente voz masculina.

David Sherman & Dan Cragg

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Recibido, seor replic Erk, intentando, y fallando, dar a su voz el apropiado tono de contricin. ...acercndose! grit la voz femenina un instante despus. Aguador, repita la transmisin pidi Erk, frunciendo el ceo. Al cambiar de canales se haba perdido la primera parte del mensaje, pero le haba parecido or una nota de pnico en la voz de la controladora. Blancos! A montones! grit Pleth en el mismo instante en que el sistema de alerta de Erk empezaba a zumbar como un loco. Erk los vio. Un enjambre de tridroides surga a gran velocidad de la nube de "polvo" que cubra la superficie. Erk se convirti al instante en una parte ms de su caza. Preparando armas inform despreocupadamente. Hizo que su mquina describiera un semi-giro y se lanz en picado. El T-19 poda llegar a una velocidad de veinte mil kilmetros por hora, pero saba que no necesitaba tanta velocidad para realizar la maniobra que le haba venido instantneamente a la cabeza. El caza de Erk se cruz con la formacin de naves enemigas. Varias le dispararon mientras se zambulla hacia la superficie del planeta. Nivel la nave al llegar a los dos mil metros, con el enemigo ahora muy por encima de l y sin blancos a la vista. Su asiento antigravedad impidi con xito que perdiera el conocimiento. En cuanto los sistemas de armamento se centraron en los cazas enemigos, los caones lser empezaron a escupir rayos letales desde sus bajos vientres, mientras se aproximaba a ellos desde abajo. Tena menos de un segundo para apuntar a un blanco y disparar, y las naves enemigas explotaron a su alrededor mientras volva a atravesar su formacin y se elevaba por encima de ellas. Gir de nuevo y volvi a sumergirse entre los cazas, convirtiendo a varios en brillantes bolas de fuego. Haba perdido de vista a Pleth. Desconcertados ante el relampagueante ataque de Erk, los tridroides formaron rpidamente un crculo defensivo a quince mil metros de altura. Erk solt una carcajada. Ya estaba otra vez bajo ellos, disparando desde muy cerca, haciendo que el primer objetivo estallase y desapareciera bajo el morro de su caza. Continu ascendiendo, gir y se dej caer tras otro blanco, que tambin desapareci, envuelto en llamas. A tus seis! le avis Pleth repentinamente. Descargas de alta energa descendieron desde lo alto, pasando junto a la cabina de Erk. O bien algn caza se haba separado del crculo defensivo u otro aparato se haba unido a la batalla. Erk realiz inmediatamente un giro inverso, dio plena potencia al motor cuando se encontraba vertical y se alej en direccin opuesta a la de sus atacantes. Cort el gas, se dej caer y les dispar de arriba. Ambos explotaron. Son demasiados! grit Pleth. Recibido contest Erk tranquilamente. ...na brecha... Aqu Aguador... Repita, Aguador exigi Erk en respuesta a la confusa llamada del controlador areo. Cambio al canal de guardia. Aguador, repita su ltima transmisin. Saba que en la nave tena que haber alguien conectado al canal de guardia. ...penetrando... replic una voz femenina, antes de desaparecer en medio de la esttica. Erk volvi a cambiar a la frecuencia normal.

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Volvamos a casa, Pleth. Aguador ha cado. Repito, Aguador ha cado. Cuando se encontraban a tan slo 150 kilmetros de la base, Erk descendi hasta volar a pocos metros de la superficie del planeta, donde los cazas enemigos tendran dificultades para localizarlo entre el accidentado terreno, y aument la potencia de sus motores. Llegaran a la base en menos de sesenta segundos, se reuniran con el resto del escuadrn y volveran para acabar con los cazas invasores y las naves de desembarco. Al menos, por fin pasaba algo en Praesitiyn! Segn las cuentas de Erk, haba derribado diez cazas enemigos en una refriega que apenas haba durado un minuto de principio a fin, un nmero de bajas impresionante para cualquier piloto. Pero el teniente H'Arman era atrevido cuando tena que serlo, y precavido cuando la precaucin era necesaria, y ahora sta se impona. Era hora de volver a la base, rearmarse y regresar a la batalla. No obstante, haba estado tan concentrado en aquella pelea que no haba tenido tiempo de reunir la suficiente informacin sobre la fuerza enemiga o sobre sus intenciones. Mala suerte para Aguador dijo Pleth. Ambos estaban pensando en la joven alfrez. S, pens Erk, muy mala suerte. Fue la habilidad, no la suerte, la que hizo que Odie Subu y su motojet no fueran detectadas mientras llegaban a la cresta de un risco, desde donde pudo observar el aterrizaje de la fuerza enemiga y su despliegue por la llanura que tena ante ella. La chica formaba parte del pelotn de reconocimiento que el general Khamar haba desplegado antes de que su ejrcito consiguiera reunir informacin sobre el desembarco enemigo. El sistema orbital de vigilancia haba sido destruido o estaba bloqueado electrnicamente, y los androides de reconocimiento de las fuerzas de defensa enviados no haban podido transmitir ninguna informacin. Incluso las comunicaciones con el grueso del ejrcito haban sido interceptadas con xito; slo las transmisiones de corto alcance eran posibles, aquellas que tenan una lnea de visin directa, va red de comunicaciones tcticas. Por lo que el general Khamar estaba obligado a fiarse exclusivamente de sus fuerzas de reconocimiento. Odie estaba tumbada boca abajo junto a su motojet, bajo la cresta del risco. Levant la placa facial del casco para secarse el sudor de la frente. Su rostro era de un rojo oscuro, a causa de la constante exposicin al viento, al sol y a la arena; pero la zona que rodeaba sus ojos segua perfectamente blanca, protegida de los elementos por su placa facial. Se pas la punta de la lengua por los cuarteados labios. Agua? No, no era momento para eso. Androides susurr una voz dentro de su casco. Era otro soldado de su pelotn, situado ms abajo, en otra parte del risco. Pareca demasiado excitado por lo que vea para utilizar el procedimiento de comunicaciones adecuado, y ni siquiera reconoci su voz a causa de la distorsin causada por el equipo que creaba las interferencias. Probablemente es Tami, pens. Pero la verdad era que todos se sentan excitados. Exceptuando al sargento Makx Maganinny, jefe del pelotn de reconocimiento, era la primera situacin de combate real para todos. Evidentemente, Tami ya haba sido capaz de utilizar sus electrobinoculares y estaba contemplando el ejrcito congregado bajo el risco. Desde su posicin, Odie poda or con claridad el rugido de los transportes de desembarco y el rumor del equipo pesado colocndose en posicin.

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Rept con cautela por la cima del risco, sac sus propios electrobinoculares y ajust los delicados controles. De repente, ante sus ojos apareci una imagen ntida de miles y miles de androides de combate. Las lecturas de la pantalla indicaban que se encontraban a una distancia de 1.250 metros. Los gemelos TT-4 de Odie, los nicos del pelotn, empezaron a grabar imgenes que seran de un valor incalculable para el general Khamar cuando volviera si es que volva y se reuniera con su equipo. Dado el coste de las tarjetas de datos que grababan las imgenes hologrficas, slo se haba entregado una unidad TT-4 a cada pelotn. El sargento Maganinny se los haba dado a ella por ser la mejor manejando la motojet. Probablemente no suceder nunca le haba dicho, pero si las comunicaciones se interrumpen en una situacin de combate, o son interferidas por el enemigo, necesitaremos a alguien que pueda volar como el viento para que regrese al batalln con la informacin. Y sa eres t, jovencita. El anciano combatiente haba sonredo y posado la mano en su hombro. Recurdalo. En una guerra real, el mejor plan no tarda en evaporarse en cuanto se dispara el primer tiro. Puede que, algn da, esa motojet tuya y t salvis a todo el ejrcito. Son miles susurr Tami. El corazn de Odie se aceler. Nunca haba visto tan de cerca mquinas de combate reales como aqullas. Ros de sudor nervioso le surcaron la frente y gotearon de la punta de su nariz. Sinti nuseas, pero mantuvo los binoculares firmemente enfocados en la escena de abajo, de izquierda a derecha y al revs, lentamente, una y otra vez, tal como le haban enseado. Utiliza el procedimiento adecuado y mantn las comunicaciones abiertas haba gruido el sargento Maganinny. Cada segundo que cualquier parte de la cabeza de Odie quedase expuesta por encima de la cresta aumentaban las posibilidades de que un aparato de deteccin enemigo pudiera localizarla y le disparase. Su corazn bata como un tambor. Otra nave aterriz entre una vasta pluma de fuego y humo. Enormes nubarrones de polvo se alzaron en el aire hasta oscurecer la nave. Odie increment el aumento de sus gemelos, intentando descubrir alguna marca en la nave que aterrizaba. Una onda conmocionadora tan fuerte como la bofetada de un wookiee impact contra el lado izquierdo del casco de Odie, resultado de un disparo efectuado a unos cien metros de su posicin, ms abajo del risco. La imagen de sus electrobinoculares se torn borrosa durante un segundo. Una enorme nube de polvo se alz de la zona de impacto, y Odie se vio bombardeada por piedras y esquirlas de roca. Otros disparos empezaron a impactar a su alrededor, y se sinti zarandeada a derecha e izquierda. El canal tctico de su casco explot en gritos y alaridos. Alguien empez a aullar descontroladamente y, de repente, Odie comprendi que era a ella. Pero en ningn momento apart los binoculares de sus ojos. Aunque ella no pudiera ver nada, seguro que el aparato seguira grabando datos valiosos. Sinti que algo hmedo se deslizaba por el interior de su traje. Era sangre o...? Alguien maldijo furiosamente a travs del comunicador. Slo el sargento Maganinny hablaba as. Salid de ah! aull. La transmisin termin con un gruido de dolor. Era cuanto Odie necesitaba para marcharse. Se arrastr hacia atrs por el risco, devolviendo cuidadosamente a su caja los preciosos electrobinoculares con sus valiossimas grabaciones, y se dirigi a su motojet. Estaba aturdida por las explosiones, pero no gravemente herida.

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Las motos utilizadas por el pelotn de reconocimiento no estaban construidas para fines militares, sino que eran un vehculo civil modificado por los tcnicos militares de las fuerzas de defensa de Praesitiyn. Una de las muchas medidas econmicas que las fuerzas de defensa haban tenido que adoptar para poder disponer de un equipo en condiciones mnimas. Si el enemigo tena sus propias tropas de reconocimiento, y stas pilotaban modelos 74-Z, tendra problemas graves. Su motojet no era rival para las 74-Z, superiores en maniobrabilidad, blindaje y armamento. Y todo lo que ella tena para defenderse era una simple pistola lser. No obstante, Odie conoca como la palma de la mano el terreno que la separaba del ejrcito del general Khamar, y, si era perseguida por tropas terrestres, incluso por fuerzas areas, podra utilizar esa ventaja en su favor. Tambin contaba con otra ventaja: poda conducir ms deprisa que casi cualquier otro ser de la galaxia. Cuando Odie montaba en una moto se converta en otra persona. A menudo, mientras viajaba a toda velocidad durante los ejercicios de entrenamiento, ni siquiera era consciente de hacer correcciones de rumbo. Era algo innato en ella. Sus compaeros se maravillaban de su habilidad como motorista. En los muchos meses que haca que la haban asignado a las fuerzas de defensa de Praesitiyn, haba perfeccionado sus habilidades naturales hasta un punto ptimo. No slo cumpla escrupulosamente con los entrenamientos, sino que aada unas cuantas maniobras ms por su cuenta para mantenerse en forma. Los soldados se quejaban amargamente de los entrenamientos, incluso cuando se trataba de practicar maniobras que saban que podan salvarles la vida en combate, pero Odie disfrutaba cada segundo de ellos. Viva por poder realizar carreras como la que ahora tena que emprender. Utilizando el risco como cobertura, se lanz a toda velocidad, a unos 250 Km./h., pegndose al contorno del terreno y a menos de un metro de altura. A esa velocidad, y yendo tan cerca del suelo, el menor error poda convertirse en un desastre. Cuando ya se encontraba a un kilmetro de la cresta, se zambull hacia un profundo arroyo y redujo la velocidad. De repente, su corazn se detuvo. Justo por encima de ella y fuera de su lnea de visin, sobre el borde del can, oy el rugido de otra motojet. Malas noticias: el motor no era de los suyos. Se detuvo en las profundas sombras, junto a la pared del can, y se quit el casco para or mejor. El nico sonido que perciba era la pulsacin de la sangre en sus propias venas. La otra motojet tambin se haba detenido. Sac con cuidado la pistola lser de la funda. Como tena las manos muy pequeas, Odie haba pedido a los tcnicos de mantenimiento que le modificaran el arma para poder sujetarla bien. Le haban quitado la mira telescpica y el inyector para que pudiera sacarla de la funda con ms rapidez, y haban reducido la longitud del can, lo que aligeraba considerablemente el arma. Tambin haban reducido la culata e instalado una clula de energa ms pequea para que sus dedos pudieran sujetar mejor el arma. Un punto de mira de hierro sobre la boca del can reemplazaba la voluminosa mira telescpica. Todo aquello haca que la pistola lser fuera mucho ms ligera y ms fcil de desenfundar, aunque su alcance, en manos de un tirador normal, se haba reducido de veinticinco metros a slo diez. Pero Odie no era una tiradora normal. Los otros miembros de su pelotn se haban burlado de Odie por su "pistolita de juguete", ya que, al ser la clula de energa ms pequea, el nmero de disparos que poda realizar se haba reducido y ellos insistan en ese hecho con machacona insistencia. Pero un viejo sargento de artillera le haba dicho: "Si el primer tiro es bueno, para qu necesitas toda la potencia de fuego que tienen los modelos ms grandes? Deja que esos tipos jueguen con sus caones manuales".

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Los tcnicos haban descrito orgullosamente su remodelaje de la pistola definindola como un "arma de cintura", slo para ser utilizada desde muy cerca. No obstante, incluso disparando con una sola mano, Odie acertaba blancos situados a sesenta metros con una precisin impresionante; tras esa demostracin, las burlas de sus compaeros se haban convertido en respeto. Disparar bien con un arma manual requiere una buena coordinacin ojo-mano, y eso era algo que a Odie le sobraba. De todas formas, se supona que las tropas de reconocimiento nunca tenan que entrar en combate con el enemigo, y aquella pistola modificada era justo lo que Odie necesitaba para viajar ligera y veloz. Odie se ech hacia atrs el casco y agit su corto pelo trigueo. Lo tena empapado de sudor y sucio por la arena. A partir de ese momento necesitaba 360 grados de visibilidad y, dado que probablemente no poda contar con ayuda, las comunicaciones ya no importaban. Con el seguro de la pistola quitado y el dedo fuera del gatillo, manej la motojet con una mano, hacindola avanzar poco a poco. Delante de ella, el terreno se elevaba abruptamente. Hizo una pausa sobre una roca cada, contemplando la pendiente por la que el can ascenda hasta la superficie. Surgi del can a doscientos kilmetros por hora. Frente a ella haba un soldado enemigo sentado en una motojet. Dispar contra l, pero no esper a ver si el lser le acertaba y lo derribaba de su montura. Por un segundo se pregunt si deba volver y apoderarse de su vehculo, pero los reflejos adquiridos durante su entrenamiento actuaron por ella, y eso le salv la vida. Zigzagueaba en amplios giros a izquierda y derecha, cuando un rayo de alta energa disparado por un segundo soldado que no haba visto le pas por encima del hombro. Se lanz tras Odie, pas a su lado como un borrn de velocidad gracias a la mayor velocidad de su maquina dio una curva cerrada y carg directo contra ella. Odie fren de golpe y dispar, pero fall. El disparo del soldado tambin fall, por mucho. Podra haber jurado que sonrea ferozmente mientras pasaba a su lado. Cien metros por delante de Odie se alzaba una dentada formacin de rocas que el tiempo y la erosin haban convertido en una serie de peascos del tamao de un bantha, y que se extenda a lo largo de varios kilmetros en la direccin en la que Odie quera viajaba. Habla visto aquella formacin mientras se alejaba del grueso del ejrcito. Condujo su motojet hacia ella y se ocult tras uno de los enormes peascos. Si el soldado resultaba ser lo bastante estpido como para ir en su busca, podra tenderle una emboscada. No lo fue. Capt un fogonazo sobre su cabeza. Era la motojet militar, que avanzaba a toda velocidad, unos veinticinco metros por encima de las piedras. Demasiado lejos para intentar siquiera dispararle. , Las sombras empezaban a alargarse y Odie miro su crono de mueca. No faltaba mucho para el anochecer. Si consegua ocultarse entre las rocas hasta que se hiciera de noche, sus oportunidades de salir viva de all aumentaran considerablemente. Pero eso no era una opcin. Los datos que haba grabado deban llegar rpidamente al cuartel general. Tenia que actuar con el supuesto de que era la nica exploradora que haba logrado sobrevivir al ataque. Tendra que arriesgarse. Cuando llegase al cuartel general, ya sera de noche. Penetr todava ms en la formacin rocosa, con la precaucin de mantener la motojet a poca velocidad. Una serie de enormes peascos, le bloquearon el camino. No vea forma de rodearlos y no se atreva a sobrevolarlos, aunque su motojet poda alcanzar la altura necesaria. La nica salida era un estrecho paso de unos quince metros de anchura. El paso estaba muy oscuro y dud. Es ideal para una emboscada, pens. El vello de su antebrazo se eriz, y un fro escalofro recorri su columna vertebral Tom aliento profundamente y entr en el angosto declive.

David Sherman & Dan Cragg

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Las sombras crecieron entre las rocas, dejando algunas zonas en una oscuridad casi total. Odie pens en volver a colocarse el casco para poder aprovechar su funcin de visin nocturna, pero rechazo la idea Se senta aprisionada llevndolo. Avanz lentamente en la oscuridad. sorteando cuidadosamente las obstrucciones o pasando por encima de ellas. Su corazn se salt de repente un latido. Qu era ese ruido que surga de aquella mancha de oscuridad? Se qued inmvil y busco la pistola lser. Quieto! -restall una voz. Su dueo sali de las sombras empuando una pistola lser que apuntaba directamente a su pecho-. No te muevas orden. Odie se indin hacia delante, preparndose para lanzarse contra el, pero el soldado dispar un tiro de aviso. En el breve resplandor de luz, Odie se sorprendi al ver otra figura acechando en las sombras, un poco detrs del soldado y dirigindose hacia l. Eran dos? La cabeza del soldado se volvi ligeramente en direccin a la figura que se le acercaba. En el mismo instante en que la figura disparaba con su pistola, Odie impuls su motojet hacia delante. Sorprendentemente, el rayo no iba dirigido contra ella sino contra el otro soldado, que trastabill hacia las sombras con un humeante agujero en su pecho. Odie! exclam una voz spera. Ella fren al instante. Reconocera aquella voz en cualquier parte, era la del sargento Maganinny! Se tambale hacia ella, sujetando flojamente la pistola en la mano. Incluso en la escasa luz pudo ver que estaba herido. La carne de su mejilla izquierda colgaba en jirones, y su oreja izquierda, junto al pelo de ese lado de la cabeza, haba desaparecido. Haba ardido. Y por la forma en que cojeaba, Odie estaba segura de que tena otras heridas. El sargento se tambale frente a ella, con una retorcida sonrisa en su rostro: Me alegra volver a verte, pequea. Sargento Maganinny! Odie desmont de la motojet y lo ayud a sentarse en el suelo. Cre..., cre que los haban matado a todos. Mi motojet... hizo una pausa para recuperar el aliento y seal algn punto tras l. Cre que haban acabado con todos nosotros, chica. Sargento... l agit su cabeza. Mi cara no est tan mal como parece, casi todo es superficial. Djame aqu y vete. Enva ayuda luego, pero antes tienes que volver al cuartel general. No neg Odie con firmeza. Iremos los dos en mi motojet. No pienso abandonarlo aqu. Escucha, soldado cort el sargento con un tono de voz que haca recordar que era un viejo combatiente. Hars lo que... No repiti ella, pasndole una mano por debajo del brazo y ayudndolo a ponerse en pie. Podemos ir en tndem. Pronto habr anochecido y usaremos los accidentes del terreno para cubrirnos. Maganinny gru, en parte por el dolor de sus heridas y en parte porque estaba demasiado dbil para discutir. Una cosa, soldado... dijo, no pienso ir en esa moto con un soldado que no sabe llevar correctamente su uniforme.

David Sherman & Dan Cragg


Qu? Ponte el casco.

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Odie lo contempl fijamente por un instante, escptica. Ambos estallaron en una carcajada histrica. El general Khamar se encar con su jefe de Estado Mayor. Movmonos. Podemos encargamos de esos androides. Lleve nuestra infantera blindada y nuestra artillera hasta esa loma de ah movi su dedo por encima del mapa tridimensional para sealarla. Excave trincheras y espere a que carguen contra nosotros. Entonces los atacaremos con todos los cazas disponibles para cubrir nuestro propio avance se volvi hacia sus oficiales. Podremos detener sus avances si conseguimos llegar los primeros a ese terreno elevado. Los oficiales se dirigieron a sus regimientos para impartir las rdenes y poner al ejrcito en movimiento. Odie, inmvil, haba prestado atencin mientras el general y su personal organizaban el ataque con la informacin conseguida por ella. Se pregunt por el destino de sus camaradas, ya que no haba visto a ninguno. Luchaba por controlar el nudo que se formaba en su garganta cuando comprendi que probablemente estaban muertos. De vez en cuando alguien la saludaba con un gesto de cabeza o levantaba un pulgar, y aquellos silenciosos reconocimientos a su labor hacan que su pecho se hinchara de orgullo y la ayudaban a sobreponerse al dolor que senta y al agotamiento fsico que la abrumaba. Por fin, Khamar se volvi hacia ella. Descanse, soldado. No slo es valiente..., sino bastante afortunada. Nunca haba estado tan cerca de los oficiales de alto rango y se senta impresionada ante la tranquila eficacia con la que trazaban sus planes. Y ahora, el propio general se diriga directamente a ella! No haba tenido tiempo de lavarse; tena la cara manchada de suciedad y sudor, y el pelo le colgaba sobre la cara en sucias mechas. Su voz son demasiado aguda cuando respondi, pero no dud al contestar. Estuve asustada todo el tiempo, seor, y no necesit suerte; tena al sargento Maganinny respaldndome. El general la contempl un momento, y asinti con la cabeza. Bien, ahora ya sabe lo que hace que un ejrcito funcione de verdad.

Capitulo 5
El general Khamar y varios de sus oficiales de Estado Mayor observaban a los invasores desde el mismo risco en que horas antes haba estado Odie. Khamar haba conseguido llegar al risco antes de que el enemigo pudiera desplegar sus fuerzas y establecer una posicin defensiva fuerte. De momento, los invasores se haban contentado nicamente con hostigar a las fuerzas de Khamar mediante fuego de artillera, pero sin intentar atacarlas. Estamos demasiado bien atrincherados seal uno de los oficiales. De todas formas, casi todos son androides. No son rivales para nuestras tropas observ otro.

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El general Khamar lo contempl unos instantes. No son rivales para nuestras tropas? Obviamente, el oficial no tena ni idea de lo letales que podan ser los androides. Pens en sustituirlo por alguien que estuviera ms en contacto con la realidad de la situacin, pero comprendi que no tena tiempo de que llegase un sustituto. Volvi a meditar sobre la situacin que se le planteaba. En todo aquello haba algo extrao. El ejrcito de cincuenta mil androides estaba all abajo, tranquilamente, sin realizar un solo movimiento contra l. Qu podan estar esperando? No pueden flanquearnos, seor... Tenemos fuertes defensas en ambos lados observ otro oficial. Si piensan atacar, tendrn que hacerlo cargando directamente por la ladera; y si hacen eso, los haremos pedazos. Deben de estar esperando refuerzos. El general Khamar frunci el ceo, pensativo, mientras se acariciaba la corta barba. No haba dormido en cuarenta y ocho horas. Era uno de los grandes problemas de la guerra: nunca se poda dormir lo suficiente. Khamar haba solicitado refuerzos de Coruscant muchas veces, as como acorazados para proteger el planeta desde la rbita, pero siempre le rechazaban las solicitudes. La Repblica, y l lo saba bien, estaba metida en una guerra a gran escala. Y las fuerzas que necesitaba para defender Praesitiyn le haban sido negadas porque eran necesarias en otros frentes. Cuando seal la importancia estratgica del Centro de Comunicaciones Intergalcticas le respondieron que tena que defenderse con las fuerzas a su disposicin. Ni siquiera los sluissi podan ayudarlo; aunque tenan naves espaciales, las necesitaban para proteger sus astilleros. Era casi como si la Repblica hubiera querido que los separatistas atacaran Praesitiyn. El general se haba guardado ese pensamiento, por supuesto. De todas formas, era ridculo. Todo el mundo saba lo importante que era Praesitiyn. Todo el mundo saba lo peligrosamente dispersas que estaban las fuerzas de la Repblica. Pero... De repente, el general supo con absoluta claridad lo que iba a pasar. Se gir hacia el mapa hologrfico que mostraba sus posiciones y el terreno circundante, y puso su dedo sobre una vasta y confusa formacin rocosa, a unos diez kilmetros tras su lnea defensiva. Quiero que establezcamos ah una posicin orden con rapidez. Empezad a trasladar nuestras tropas. Movedlas rpidamente, pero en pequeos grupos, empezando por la infantera y las tropas de apoyo. Si el enemigo descubre nuestro movimiento y nos ataca, no quiero que cojan al descubierto al grueso de nuestras tropas. Que los ingenieros de combate acompaen al primer grupo y fortifiquen la zona. La artillera mvil se encargar de lanzar una cortina de fuego contra el enemigo para que tengan que mantener la cabeza agachada. Acabarn atacndonos, as que resistiremos en este risco hasta el ltimo momento posible, mientras asegurrnosla nueva zona defensiva. Entonces, nos retiraremos. De cuntos cazas disponemos? Tenemos toda una escuadrilla operativa, seor, pero... Bien! Podemos utilizar nuestra superioridad area para cubrir nuestra retirada. Pero, seor protest otro oficial, aqu tenemos una posicin defensiva clsica. No pueden romper nuestras lneas.

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Otros miembros del equipo murmuraron un asentimiento a esa observacin, mirndose nerviosamente los unos a los otros y de forma interrogadora a su comandante. Ni quieren romper nuestras filas, ni sa es su fuerza principalanunci el general con tranquilidad. Nos han engaado. La fuerza principal todava no ha desembarcado. Y cuando lo haga, lo har detrs de nosotros, entre esta posicin y el Centro de Comunicaciones. Esas tropas seal ms all del risco son el yunque. El martillo nos golpear... por la espalda. Un silencio absoluto sigui a las palabras del general Khamar durante cinco segundos, mientras su significado penetraba profundamente en los soldados. Oh, no susurr alguien. Escuchadme con atencin -suspir el general Kahmar- No hay una forma suave de decirlo, pero nos estamos retirando. Llamadlo como queris, pero es vital que la moral no se vea afectada. Entonces, general, no diremos que nos retiramos interrumpi un oficialSlo diremos que estamos moviendo nuestras posiciones ofensivas en una direccin distinta. El general Khamar sonri y palme a su oficial en el hombro. Genial! Muy bien, adelante. Intentar salvar lo que pueda de este ejrcito, y si los separatistas logran capturar el planeta, lo cual terminaran haciendo si tengo razn, al menos se lo haremos pagar caro. Espero que no sea demasiado tarde para fortificar aquellas rocas. Pors Tonith ni siquiera se molest en mirar a Karaksk Vetlya, su jefe de Estado Mayor, cuando el bothano le llev las noticias: Vaya, no es tan estpido cmo pensbamos coment Tonith con una tensa sonrisa en sus labios teidos de prpura-. Cunto hace que estn realizando ese movimiento? Su tono era engaosamente controlado. La piel de Karaksk se ondulo suavemente mientras buscaba las palabras apropiadas para que lo que tena que decir apareciera con la mejor luz posible. -Ms o menos una hora, seor, pero nosotros... -Ah! -Tonith termin mirando a Karaksk y levantando su ndice para pedir silencio-. "Nosotros", dices? "Nosotros"? Tienes por casualidad un dianoga de peluche en tu bolsillo? Quines son esos nosotros que han tomado decisiones que afectan a mi ejrcito? Karaksk trag saliva nerviosamente. -Quiero decir, seor, que nuestro Estado Mayor observ ese movimiento de retirada por parte de los defensores, y nosotros, el Estado Mayor y yo, decidimos observarlo durante un cierto tiempo para esto..., para intentar deducir el plan del enemigo. -Su pelaje ondul con ms violencia, mientras el miedo afloraba a la superficie. -Vosotros decidisteis eso? -Tonith dej delicadamente su taza de te sobre el plato y se puso en pie-. Y segn vosotros resulta que se estn retirando, verdad? Sonri antes de gritar-. Idiota! -La saliva vol de sus labios y una mancha hmeda apareci en el pelaje de Karaksk- Han descubierto nuestro plan y no se retiran, sino

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que se trasladan a posiciones mas defensivas... Hasta un androide lo habra deducido! Tonith intento calmarse-. Qu fuerza mantienen en su posicin original"? A que distancia se encuentra el grueso de sus fuerzas del Centro de Comunicaciones?. Su artillera mvil sigue en su puesto original, seor replic Karaksk, sintiendo ms confianza. Parte de su infantera y de sus tropas de apoyo han llegado hasta una barrera natural de rocas situada a unos diez kilmetros de distancia del frente original. El resto parece estar en ruta. Se encuentran a unos ciento cincuenta kilmetros del Centro. Interesante Tonith empezaba a creer que aquello iba a resultar todo un reto para l. Que el grueso de nuestras tropas aterrice de inmediato. Tengo dos elecciones: puedo dejar que fortifiquen una guarnicin, y aislarla mientras avanzo para que el resto de mi ejrcito tome el Centro..., o puedo destruir primero la guarnicin y despus tomar el Centro. Qu curso de accin seguiras t, querido compaero? Bueno, seor, yo aislara la guarnicin y seguira avanzando hacia el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Su plan est funcionando perfectamente, seor! Y dejar un contingente enemigo a mis espaldas? Lo dices en serio? Bueno... Los enemigos muertos no vuelven a combatir. Primero destruiremos su ejrcito y despus tomaremos el Centro de Comunicaciones. Tenemos la fuerza y el tiempo. Ahora, vete concluy, dirigindole una mirada feroz. Tonith sonri ante la rpida retirada de Karaksk. Los bothanos eran traicioneros, oportunistas y avariciosos, caractersticas que comprenda perfectamente y que le servan para manipularlos. Y las ondulaciones de su pelaje permitan que alguien con un mnimo de astucia pudiese leer fcilmente sus intenciones. Tengo una misin para usted. Odie se cuadr ante el comandante del pelotn de reconocimiento, y ante otro oficial al que, por las insignias de su uniforme, identific como un ingeniero. ste es el teniente coronel Kreen, comandante de nuestro batalln de ingenieros. Quiero que lleve al coronel Kreen hasta esa formacin rocosa donde encontr al sargento Maganinny. Ahora mismo. S, seor respondi Odie. Cuando quiera, soldado aadi Kreen. Sali tras dirigir al teniente un breve asentimiento de cabeza. Mientras se dirigan al batalln de ingenieros, le explic el motivo de la misin. Tengo una caravana de esquifes de carga llenos hasta los topes y dispuestos a moverse. Quiero que lo gue hasta esa formacin rocosa. All descargarn y prepararn otra posicin defensiva sonri a la chica pero su corazn dio un vuelco cuando vio que ella interpretaba instantneamente aquel movimiento de repliegue como lo que realmente eraNo es una retirada le advirti. Slo intentamos establecer una base trasera de aprovisionamiento. Est dispuesta para partir? pregunt, frunciendo el ceo. Haba conseguido recuperar su confianza, pero aquella mnima pausa casi lo traiciona. S, seor! replic Odie, entusiasmada.

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Dado que por el momento no necesitaban realizar misiones de reconocimiento, la haban trasladado a Comunicaciones para trabajar en su segunda especialidad..., y all se aburra mortalmente. La soldado de reconocimiento Odie Subu mont en su motojet mientras contemplaba de cerca los trescientos vehculos que el batalln de ingenieros haba conseguido reunir para dirigirse hacia la retaguardia. Haba excavadoras, removedoras de tierra, constructoras de puentes, transportes de material y ms mquinas exticas cuyos usos ni siquiera se atreva a imaginar. No obstante, los ms numerosos eran los transportes de carga, muchos de los cuales estaban marcados con smbolos que indicaban que su cargamento eran explosivos militares. La chica estim que haba suficientes explosivos en la caravana como para volar todas las posiciones actuales del enemigo, y por un instante se pregunt por qu el general Khamar no ordenaba a los ingenieros que los utilizasen para arrasar todo el ejrcito androide. Despus comprendi que el ejrcito no tena manera de situar aquellos explosivos en medio del ejrcito androide sin que el encargado de esa misin muriera antes de poder realizarla. Aun as, pens, le pareca una lstima no dejar algunos all y hacerlos explotar al paso de los androides para destruir todos los posibles mientras seguan al ejrcito en retirada. Bueno, decidi, el general Khamar sabr lo que hace. Adems, cmo saba ella que los ingenieros no haban colocado ya explosivos para acabar con los androides cuando llegaran a su actual posicin? Soldado de reconocimiento Odie Subu la voz del coronel Kreen le lleg a travs de su casco. Aqu la soldado Subu, seor dijo al micro. Estamos listos. Adelante. Odie ech un ltimo vistazo a la caravana. Cualquier ruta que ella eligiera tendra que acomodarse al vehculo de ingenieros ms grande. Sacudi la cabeza con fastidio, pero el movimiento qued oculto por el casco. La mayor de aquellas mquinas era tan grande que tendra que guiarlos a su destino dando un rodeo. En marcha, seor dijo, y arranc su motojet. No poda conducir a la caravana a mucha velocidad, ni siquiera a los patticos 250 kilmetros por hora, que era la velocidad mxima que alcanzaba su moto. En aquel terreno rocoso tena que mantenerse por debajo de los cincuenta, que era la velocidad mxima del vehculo ms lento de la caravana. A veces hasta tena que frenar ms an para mantener la marcha, cuando no frenaba porque el coronel Kreen opinaba que levantaban demasiado polvo. A vista de pjaro, la distancia que tenan que cubrir era de apenas diez kilmetros, pero la ruta que siguieron, esquivando los peascos y a veces dando marcha atrs cuando un obstculo pareca insalvable, hizo que la distancia real fuera cuatro veces mayor..., y que tardaran en cubrirla ms del cudruple del tiempo necesario. Al menos lo estaban consiguiendo. Odie hizo una pausa y se ech a un lado, mientras los vehculos de los ingenieros pasaban ante ella. El coronel Kreen sac su vehculo de la columna para acercarse. Buen trabajo, soldado dijo. Me encargar de que el general Khamar y su jefe de pelotn reciban un informe de lo bien que lo ha hecho. Ahora ser mejor que regrese.

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Gracias, seor.

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Odie salud y esper a que el comandante de ingenieros regresara a su vehculo, antes de volver a montar en su motojet. Regres al cuartel general a toda velocidad. El teniente Erk H'Arman saba que estaba cayendo en picado, pero mantuvo la cabeza fra mientras se acercaba a la superficie del planeta a una velocidad escalofriante, haciendo acopio de toda la habilidad de que era capaz para intentar salvar su caza estelar. El disparo del caza enemigo le haba golpeado como un martillo y lo haban arrojado al suelo en un tirabuzn incontrolable. Apenas fue capaz de dominar su aparato y estabilizarlo a unos mil metros del suelo. El sistema hidrulico fallaba, y saba que slo poda elegir entre eyectarse o intentar aterrizar. Por el momento no haba fuego dentro de la cabina. El mayor temor de un piloto era achicharrarse vivo dentro de su carlinga; estrellarse no era problema..., moras rpido. Haba sido el escenario ms rico en objetivos que Erk y sus compaeros pilotos haban encontrado nunca. Ni siquiera en las muchas simulaciones de las sesiones de prcticas se haban encontrado con una situacin como aqulla. Tres pilotos de la misma escuadrilla de Erk murieron, estrellndose contra cazas enemigos, y no porque lo hicieran a propsito. Simplemente porque eran demasiados para pasar a travs de ellos sin chocar con alguno. La batalla segua lejos, muy arriba, muy por encima de l. El enemigo estaba venciendo, pero, ahora, Erk H'Arman intentaba salvar la vida y, si era posible, su nave. Una tormenta de arena oscureca el terreno bajo l. El traje de Erk estaba empapado de sudor, y saba que deba de haber perdido unos buenos dos litros de agua durante el combate. Esa prdida de fluidos haca que se sintiera sediento, pero no tena eleccin, tendra que adentrarse en la tormenta. Tom su decisin. Bueno, pequeo, no pienso abandonarte susurr, luchando por mantener su caza estelar nivelado. Estaba dispuesto a correr la misma suerte que l. Odie estaba a medio camino de regreso hacia el grueso del ejrcito, tras guiar a los ingenieros hasta la formacin rocosa donde tenan que excavar y preparar las nuevas posiciones defensivas, cuando la tormenta la golpe con la rapidez y ferocidad tpicas de tales eventos en Praesitiyn. El viento se elev a cincuenta o sesenta kilmetros por hora en un abrir y cerrar de ojos, azotndola desde todos lados y dificultndole el control de la motojet. Se detuvo y par el motor. Millones de granos de arena la golpearon. Cuando la tormenta amainase, diez minutos o diez das despus, saba que su casco estara erosionado por la arena. Ahora, no obstante, no poda ver ms all de dos metros. Desmont y, tras desconectar los repulsores, tumb suavemente su vehculo, enroscndose junto a l para esperar a que pasara la tormenta. Un rugido que hizo temblar la tierra, ms fragoroso incluso que el rugido del viento, la sacudi, al tiempo que un enorme objeto pasaba a menos de diez metros de ella, arrastrando tras de s una enorme cola de llamas tan caliente que pudo sentirla incluso a pesar de su traje protector. Oy un ruido chirriante, como el frotar de un objeto metlico contra el suelo. A cierta distancia, a su derecha, vislumbr un breve resplandor rojizo inmediatamente oscurecido por las nubes de arena. Un caza se haba estrellado a poca distancia de donde ella se haba tumbado. No oy ninguna explosin, as que supuso que el caza poda estar ms o menos intacto. Se pregunt si el piloto habra sobrevivido. Y despus sigui preguntndose qu nave sera. Sigui recostada contra su motojet, indecisa sobre si deba investigar lo ocurrido.

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De repente, el viento dejo de soplar. Odie levant la cabeza por encima de la carcasa de su motojet y vio un dbil resplandor procedente de los motores de la nave abatida. Estaba familiarizada con todos los diseos de la flota separatista era parte de sus tareas como soldado de reconocimiento, pero a esa distancia y con tan mala visibilidad no poda asegurar a qu bando perteneca la mquina. Lo nico que poda ver era que no se haba destrozado con el impacto. Enderez la motojet, mont en ella y se acerc lentamente a la mquina cada, pero desenfund la pistola lser mientras avanzaba. Cuando estuvo lo bastante cerca como para poder ver las marcas del caza, lo identific como perteneciente a las fuerza de la defensa area de Praesitiyn. La carlinga estaba cerrada y no poda distinguir al piloto. El caza cruja y grua como un ser vivo quejndose por el dolor, pero saba que era debido a que los sobrecalentados componentes empezaban a enfriarse. Se pregunt si podra explotar. No lo saba, pero no haba tiempo que perder. Salt de la motojet y trep por el costado del caza. Segua sin poder ver el interior de la carlinga. La golpe con el puo, y de repente se abri. El piloto estaba sentado, todava con el arns puesto, y apuntndole directamente a la cara con una pistola lser. No dispares! grit, apuntando instintivamente al hombre con su propia pistola. Ambos se quedaron inmviles un instante muy largo, apuntndose con las armas. Bueno, me alegro de verte dijo al fin el piloto, bajando el lser. Odie le ayud a quitarse el arns y saltaron a tierra, sentndose en el suelo al abrigo del caza. Tienes agua? pregunt l. Tuve que despegar tan deprisa que no me dio tiempo a recargar mis sistemas de hidratacin. La chica sac la cantimplora de dos litros que llevaba en la motojet y se la pas. l bebi unos sorbos con precaucin y se la devolvi, dndole las gracias. Mientras lo haca, estudi a su nueva compaera. Era pequea y, por lo que poda ver de la barbilla y los labios que asomaban bajo el casco, hasta bonita. Por su parte, Odie hizo lo mismo. Era un piloto de caza! Los pilotos eran los nicos de todo el ejrcito por los que los soldados de reconocimiento sentan algn lazo. Como ellos, los pilotos actuaban solos, por su cuenta, sin relacin con los dems, sobreviviendo gracias a su habilidad y a sus agallas. Ambos comprendieron a la vez lo que pensaba el otro y estallaron en carcajadas al unsono. Bueno, creo que hagamos lo que hagamos tendremos que hacerlo juntos dijo el piloto. Me llamo Erk H'Arman, y t? y alarg la mano. Odie se sorprendi de que un oficial le hablase de una manera tan franca y abierta ni siquiera se haba identificado como oficial, pero se recuper rpidamente. Soldado Odie Subu, pelotn de reconocimiento, seor y le estrech la mano. Reconocimiento? Eso es bueno, muy bueno. Si puedes llevarme hasta la base podr volver a la batalla. A Odie le gust el sonido de su voz. Tena un corte en la frente debido al aterrizaje forzoso, pero la sangre que haba manado y manchado un lado del rostro ya

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estaba seca. El corto pelo negro y los profundos ojos azules parecan compensaban una fuerte complexin que le haca parecer un atleta recin salido de una dura prueba. El viento haba amainado mucho. Odie se puso en pie. Sgame, seor dijo, extendiendo la mano para ayudarle a levantarse. En ese instante, el mundo explot a su alrededor.

Capitulo 6
La batalla por el Centro de Comunicaciones Intergalcticas fue corta, pero feroz, y el resultado nunca se puso en duda. El valiente comandante Llanmore y la mezcla de soldados humanos y sluissis de su batalln saban que el resto del ejrcito destinado en Praesitiyn no podra acudir en su ayuda aunque no hubiera sido derrotado y todava estuviera combatiendo. Eran plenamente conscientes de que su misin era retrasar todo lo posible la captura del Centro para que Reija Momen y sus tcnicos destruyeran el equipo de comunicaciones. Slo lo lograron parcialmente. Alto! orden Reija a los tcnicos mientras los primeros androides de combate entraban en la sala de control. No ofrezcis resistencia. No quiero que muera ninguno de vosotros. Pero no pudo salvarlos a todos. Tres tcnicos no escucharon su orden y siguieron destruyendo equipo. Murieron cuando los androides dispararon contra ellos. Seora, creo que acabamos de convertirnos en prisioneros murmur Slith Skael, situndose frente a Reija para protegerla de los androides. Todos los dems alzaron las manos en signo de rendicin. Los androides obligaron con golpes y empujones a los tcnicos a que se apiasen en el centro de la sala de control, y los rodearon con las armas preparadas. Los androides de limpieza esquivaron los cuerpos de los tres tcnicos, mientras intentaban eliminar los destrozos y las manchas del suelo. Uno de ellos, programado para cargar con pequeas cantidades de basura, intent en vano mover uno de los cadveres. Frustrado, emiti un zumbido sin dejar de intentar cumplir con su deber. De no ser la situacin tan desesperada, Reija hubiera encontrado muy divertidos los esfuerzos del pequeo androide. Y ahora qu? pregunt alguien. Si, len, co! orden uno de los androides. Exijo hablar con vuestro comandante! dijo Reija con voz autoritaria. Un androide se movi rpidamente en torno a Slith y clav la culata de su rifle lser en el estmago de Reija, dejndola sin aire. Slith dio media vuelta y la sujet, impidiendo que cayera al suelo. Interpuso su apndice caudal de forma protectora entre la mujer y el androide, mientras ella se desplomaba en sus brazos. Si, len, ci! repiti el androide. Ah, qu conmovedor! Una figura alta, cadavrica, entr en la sala de control. Hizo una ligera reverencia a Reija, que an buscaba aire en los brazos de Slith. Puedo presentarme? pregunt amablemente. Soy el almirante Pors Tonith, del Clan Bancario Intergalctico, y ahora estoy a cargo de este miserable pedazo de roca repiti la reverencia y, fingiendo indiferencia, limpi un poco de

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suciedad de su capa. Sonri, mirando a Reija y revelando sus dientes horriblemente teidos. Supongo, madame, que usted es la administradora jefe de esta instalacin. No esper respuesta, sino que indic a los androides que se retirasen unos pasos. El silencio de la sala fue roto por varios zumbidos. Qu es ese ruido infernal? Tonith rebusc con la mirada a su alrededor, hasta que vio el pequeo androide de limpieza que produca el ruido. Esas malditas cosas siempre andan molestando. Destruidlachasque los dedos en direccin a uno de sus androides de combate. Un segundo despus, el pequeo androide de limpieza era aplastado. Sus componentes se desparramaron por el suelo, y otros androides corretearon para recogerlos. Tonith sonri, movi los hombros como si se colocase ms confortablemente su capa y se acerc a Reija. Pero Slith sise y alz su apndice defensivo. Qu galante sonri Tonith, satisfecho, pero retrocedi rpidamente. Vuelve a enfrentarte conmigo, basura sluissi, y te matar. Ven aqu, mujer! y seal el suelo justo delante de l. El ge..., general Khamar... Reija luch por recuperar el aliento. El general Khamar y sus tropas no se encuentran lejos de aqu y acudir a... Tonith sacudi su cabeza, fingiendo sentir tristeza: No, lo siento. Tu minsculo y poco efectivo ejrcito ha sido destruido. Ahora, ven aqu. Seora? pregunt Slith, reluctante a dejarla ir, Estoy bien, amigo mo boque Reija. Slith la solt y ella camin vacilante hasta situarse frente a Tonith. El sonri ampliamente, satisfecho. Reija estaba lo bastante cerca como para percibir su aliento, increblemente ftido. Sonriendo ms ampliamente todava, Tonith se lo ech deliberadamente a la cara. Siempre he odiado a los de tu especie mascull Reija. Aos antes, uno de los clanes bancarios familiares haba ayudado a su padre con la hipoteca de su granja durante un periodo de malas cosechas, pero le quitaron la propiedad cuando no pudo pagar los plazos de devolucin de la hipoteca. Todo de forma muy legal y con muchas disculpas. Pero el anciano perdi la granja. Los Momen tuvieron que trasladarse a la ciudad, y la prdida de su amada granja provoc que el padre de Reija cayera en una profunda depresin que, con el tiempo, lo llev a la muerte. Oh! Tonith se inclin hacia Reija. Amor? Odio? Esas emociones no significan nada para m. Tu vida tampoco, mujer. He venido a realizar un trabajo y para m slo sois activos, meros activos en una cuenta de resultados. Reija ya estaba harta. Su mano se dispar para golpear el rostro de aquella criatura que haba llegado para destrozar su vida y matar a su gente. El restallido de la bofetada sorprendi a todo el mundo, pero especialmente a Pors Tonith, que retrocedi tambalendose hasta chocar contra uno de sus androides, la mano en la mejilla y una expresin de absoluta incredulidad en el rostro, tan ridcula que Reija, sabiendo que no tena nada que perder, solt una carcajada. Tonith se abalanz hacia delante con agilidad y fuerza inesperadas, cogi a Reija por el pelo y la arroj al suelo. Slith salt para proteger a su jefa y Tonith se gir hacia l.

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Matad a ese reptil! grit.

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El androide ms cercano alz su rifle lser en direccin a Slith mientras los tcnicos se apartaban de la lnea de fuego, algunos gritando de terror. No No! aull Reija desde el suelo. Basta! Basta, por favor! Tonith hizo un gesto para que el androide bajara el arma. Escuchadme todos dijo, dirigindose al pequeo grupo en general. Habis sido completamente abandonados por la Repblica. Ahora, Praesitiyn es mo. Sois mis prisioneros y seris bien tratados si obedecis mis rdenes. He enviado un mensaje de aviso a Coruscant interrumpi Reija, mientras se pona nuevamente en pie. Era un farol, pero estaba dispuesta a seguir mostrndose desafiante. Querrs decir que intentaste enviar un mensaje, pero sabes que nunca lo recibieron replic Tonith, hacindola callar. Bloqueamos todas las transmisiones a y desde Praesitiyn. Ningn mensaje llegar a Coruscant... a menos que lo enve yo volvi a sonrer. Nadie sabe lo que est pasando aqu, y cuando lo descubran ser demasiado tarde. Bien... salud con la cabeza a los aterrorizados tcnicos e hizo una nueva reverencia a Reija. Esta breve entrevista ha sido una experiencia muy satisfactoria, pero ahora debo volver con mi ejrcito. Dio media vuelta y se dirigi hacia la puerta, pero se detuvo antes de salir de la sala de control, como si acabara de recordar algo, y se dirigi a Reija. Una cosa ms, seora. Mantenga su boca cerrada a partir de ahora o la entregar a los androides. Hizo girar su capa y cruz el umbral de la puerta. La tormenta de arena volva a soplar, pero con mucha ms fuerza, y la temperatura haba descendido vertiginosamente. Odie Subu y el teniente Erk H'Arman encontraron refugio en un grupo de rocas y se acurrucaron tiritando bajo la escasa proteccin que les ofreca el terreno y la manta de campaa que ella extrajo de su equipo. Qu hacemos ahora, seor? Oye, dejemos una cosa clara: nada de protocolo militar, de acuerdo? Yo soy Erk y t eres Odie. Soy un simple piloto de caza, recuerdas?, no un oficial de Estado Mayor. Y si queremos salir de aqu, creo que t deberas llevar la voz cantante. Si estuviramos en un caza espacial... ri y dio un suave y amistoso puetazo a Odie en el hombro. Una fuerte rfaga de viento amenaz con hacer volar la manta, pero sujetaron el ligero tejido con todas sus fuerzas y lograron retenerlo. El ataque masivo de las naves orbitales de Tonith contra el ejrcito del general Khamar haba sorprendido a la pareja en terreno abierto, entre el grueso de las fuerzas y la posicin fortificada. Ambas lneas del frente fueron primero bombardeadas y luego atacadas por tropas terrestres. Incapaces de ayudarlos, decidieron refugiarse y esperar el final de la batalla, que no tard mucho en llegar. Una vez ces el fragor del combate, Odie utiliz los electrobinoculares para escrutar el campo de batalla, pero no descubri seales de resistencia en ninguno de los dos puestos avanzados. Androides de combate haba dicho ella con voz temblorosa. Miles de ellos.

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Los androides de combate se hallaban ahora en el mismo risco en el que haba acampado el general Khamar. Entonces, la tormenta de arena volvi a arreciar como si el clima se hubiera aliado con los invasores. Odie y Erk se vieron obligados a buscar nuevamente un precario refugio. Cunta agua tenemos? pregunt Erk. Menos de un litro respondi Odie tras revisar su cantimplora. Bien, rendirse no es opcin. No. Conoces algn lugar donde podamos ocultarnos un tiempo? S, pero, no tendramos que volver al Centro? Puede que an resista. Puede. Pero el Centro es un objetivo separatista, seguro, y creo que deberamos quedarnos aqu fuera hasta estar seguros de quin lo tiene en su poder. Adems, t misma has visto lo poderosas que son las fuerzas de desembarco. Neg con la cabeza. No, no creo que nadie haya podido hacerles frente. Oh, no! los hombros de Odie empezaron a sacudirse, a medida que asimilaba el impacto de lo que haba ocurrido. Todos mis amigos, todos los...! Y los mos tambin, Odie, los mos tambin dijo Erk, colocndole una mano en el hombro. Es lo que sucede en una guerra. Ah, ramos una escuadrilla magnfica! susurr antes de tomar aliento. Mira, estamos vivos y seguiremos as. Ey, no soy un superhombre! Si t te rindes, no durar mucho aqu fuera. S..., s, s. Quiero decir, no, no te abandonar. Djame pensar. Hay unas cuevas a unos setenta y cinco kilmetros de aqu, en direccin Sureste. Las he visto varias veces mientras patrullaba. Podemos ocultarnos all. No s qu hay en ellas, quizs encontremos agua. Tengo unas cuantas raciones de comida en la motojet. Si las racionamos, nos mantendrn un tiempo. Puedes guiarnos hasta all a pesar de... eso? Erk hizo una seal con la cabeza a la tormenta que los rodeaba. Oye, puedes t manejar un caza? Claro que puedo guiarnos hasta all! ri ella sin rastro de humor. Sabes? Una vez salgamos de sta, por qu no te presentas a los entrenamientos para cazas de combate? Hablas en serio? se sorprendi Odie. Claro que s. Tienes la actitud adecuada. Vamos, puede que estemos solos, pero dos valientes como nosotros, con tu habilidad y mi cerebro... Con mi cerebro y tu habilidad... As habla un piloto de combate! Tardaron dos agnicos das en encontrar las cuevas. Cuando llegaron al refugio haban consumido la poca agua que tenan y estaban al borde de la deshidratacin. Pero al menos consiguieron reptar hasta la fresca sombra de las cavernas, evitando el efecto devastador del ardiente sol. Tenemos que buscar agua susurr Odie. Me lo dices o me lo cuentas? grazn Erk. Descansemos un rato aqu, a la sombra, ya exploraremos luego las cuevas. En alguna parte tiene que haber agua. Sabes si estas cuevas son muy extensas?

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No respondi ella, sacudiendo la cabeza. Nos detuvimos aqu una vez, en una misin de rutina, pero nadie estaba interesado en explorarlas. Descansaron unas horas antes de poder reunir energas suficientes para empezar la bsqueda. Odie sac una bengala de uno de los bolsillos de su cinturn y utiliz su brillante luz blanca para iluminar el camino. Durar unos veinte minutos inform a Erk por encima del hombro, mientras caminaban con precaucin por el suelo cubierto de piedras. Despus tendremos que cambiar a otro color distinto. Asegrate de reservar una para que no tengamos que volver a oscuras. La penetrante luz proyect sus enormes sombras sobre las paredes que los rodeaban, como si fueran grotescas criaturas cavernosas. Espera! grit Erk de repente. Alumbra esa parte de ah Indicaba un conjunto de piedras que parecan ms oscuras que las dems. Humedad! El agua se filtra a travs de esa roca. Estamos salvados. Un poco ms all, el estrecho pasaje se abri abruptamente para dejar paso a una enorme caverna. Ey! grit Odie. Su voz levant ecos en las paredes de la cmara. Alz la bengala por encima de su cabeza. Este lugar es enorme, ni siquiera puedo ver el techo. Escucha! Erk levant una mano para pedir silencioEscucha, se oye el rumor del agua! No lo oyes, Odie? Por aqu hay una corriente subterrnea. El suelo de la caverna se inclinaba de forma gradual y, mientras descendan por l, les lleg claramente el maravilloso sonido del agua corriente desde algn punto situado frente a ellos, all donde un curso de agua fresca formaba una charca profunda antes de desaparecer en las profundidades de la caverna. Odie coloc la bengala entre dos piedras y se lanz atrevidamente a la piscina. Erk no tard en seguirla. Bebieron hasta saciarse de aquel glorioso lquido que daba la vida. Pasaron dos das en las cuevas, recuperndose. Tenemos que movernos dijo Odie al atardecer del segundo daAunque slo sea porque nos estamos quedando sin comida. Qu te parece si partimos maana al amanecer? sugiri ErkViajaremos hasta que haga demasiado calor, y despus descansaremos hasta que anochezca. Y si tenemos suficiente luz para poder ver el terreno, podemos seguir viajando toda la noche. Cunto crees que tardaremos en llegar al Centro de Comunicaciones? Dos das, quiz tres. El terreno es bastante abrupto y habr que dar unos cuantos rodeos para llegar hasta all. No tenemos ningn recipiente til excepto la cantimplora, podremos sobrevivir tres das con slo dos litros de agua? Tendrn que bastar. Tenemos tu motojet, as que al menos no malgastaremos toda nuestra energa caminando. Nos lo tomaremos con calma, procurando conservar tanto lquido en nuestros cuerpos como sea posible. No hay nada que no podamos conseguir t y yo juntos, Odie! Erk le pas el brazo alrededor de sus hombros y la bes suavemente en la mejilla. El rostro de la chica se volvi ms rojo de lo habitual. Despus alz la cara y lo bes en los labios. Permanecieron abrazados un largo momento. Ah... dijo Erk por fin, qu te deca? Eres la mejor compaera de escuadrilla que pueda tener un piloto de caza!

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Tras pensrselo un instante, Odie respondi: Me pregunto si habr sobrevivido alguien de los nuestros... Seguro que s. Vamos, durmamos un poco. Permanecieron muy juntos un buen rato, sin hablar, pensando en lo que les esperaba. Antes de caer dormido, Erk se gir hacia Odie. Quiz slo quedemos nosotros dos con vida en esta maldita roca, pero seguiremos as, de acuerdo? Completamente respondi Odie. Y se arrebuj ms cerca del calor de Erk.

Capitulo 7
Pero no estaban solos... No del todo. Menudos idiotas! remarc Zozridor Slayke a uno de sus oficiales. El Senado de la Repblica siempre se ha mostrado muy tacao respecto a los gastos de defensa. Qu esperan que hagan los separatistas si dejan un enclave estratgico como se defendido nicamente por una pequea guarnicin? Cruzarse de brazos? Las fuerzas de la Repblica estn muy diseminadas por toda la galaxia, seor apunt el oficial, encogindose de hombros. Debemos ir en su ayuda? Sonri a su comandante y se inclin hacia delante, expectante. Aqul era el momento que estaba esperando. Y darles la sorpresa de sus cortas vidas? pregunt Zozridor Slayke, devolvindole la sonrisa. Puedes apostar a que s. Rene a mis comandantes. La atmsfera en la sala de guerra de la Plooriod Bodkin era. tensa, como siempre antes de entrar en combate, pero nadie estaba nervioso. Los oficiales reunidos alrededor de los mapas estelares sentan la cercana de la batalla, como una manada de perros de combate cyborreanos ansiosos de que sus entrenadores les soltaran las correas. No obstante, el propio Zozridor Slayke estaba relajado, como siempre. Aventajaba por toda una cabeza la estatura de todos sus oficiales, un grupo mixto de humanos y no humanos, y slo poda ser tomado por su lder. No slo por su tnica sin adornos, de mangas largas y cuello alto, al estilo militar, uniforme estndar de los oficiales de su ejrcito, sino tambin por el lenguaje corporal de sus propios oficiales, inclinados hacia l, expectantes, ansiosos por escuchar sus palabras. Slayke proyectaba la confianza de un hombre que saba que tena el mando y que saba lo que estaba haciendo, y sus hombres hasta el ltimo soldado del escalafn de su flota tambin lo saban. El espacio ah fuera est jodidamente atestado... Slayke hizo un gesto, sealando el mapa hologrfico de las rutas espaciales alrededor de Praesitiyn y Sluis Van. El comentario provoc algunas risas entre sus oficiales. Nos superan en una proporcin de al menos cuatro a uno hizo el comentario como si se limitara a comentar la brillantez de las estrellas que parpadeaban en el mapa. Bien, ahora que estamos aqu, alguien tiene un plan? y mir a su alrededor, expectante. Pe..., pero, seor..., creamos que usted lo tena! balbuce un hombre situado a su lado, plido de horror.

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Todos los dems estallaron en carcajadas. Saban que Zozridor Slayke tena un plan. Y le conocan lo bastante bien como para que no tuviera que explicarles la esencia de ese plan: atacar, atacar y atacar. Slayke dej que disfrutasen del momento, y despus alz una mano, pidiendo calma: Veamos: segn el ltimo informe, hay ciento veintisis naves formando un cordn alrededor de Sluis Van, no es as? hizo un gesto de cabeza hacia su jefe de Inteligencia, que le confirm los datos. Eso es malo porque los sluissis estarn muy ocupados defendiendo su propio mundo. Pero la flota separatista tambin estar ocupada manteniendo su cerco. Eso es bueno porque esas naves no podrn atacarnos a nosotros. El comandante enemigo ha dividido sus fuerzas, eso tambin es bueno. Y los separatistas todava no saben que estamos aqu... Eso es incluso mejor. La forma en que Slayke enfatiz la palabra "todava" provoc una carcajada general entre sus oficiales. Seal con un dedo el mapa del sector Sluis. Tienen unas doscientas naves orbitando Praesitiyn, algunas de ellas acorazados. Eso es malo. Acarici pensativo su corta barba negra, se frot bajo la nariz con el dedo ndice y termin estirndose del lbulo de una oreja, como si no estuviera seguro de lo que deba decir a continuacin. Mir nuevamente a su jefe de Inteligencia. Sus sondas indican que ah abajo tienen un fuerte ejrcito androide. S, seor. Parece ser que han derrotado a las fuerzas de defensa y han tomado el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Por el nmero de transportes terrestres y la cantidad de equipo desplegado, estimo que su ejrcito supera el milln de androides de combate. Estn decididos a quedarse una buena temporada, seor. Bien. Entonces nos superan en nmero. Eso es malo dijo Slayke. Pero slo son androides! Y eso es muy bueno. Ms risas. Seor, han conseguido bloquear todas las comunicaciones a y desde Praesitiyn apunt el jefe de comunicaciones de Slayke. ste slo asinti con la cabeza. Tenemos que suponer que la Repblica no sabe lo ocurrido aqu. No s cmo lo han conseguido... Debe de ser una tecnologa nueva. La maldita Confederacin de Comercio tiene miles de millones de crditos invertidos en Investigacin y Desarrollo, as que no me extraara. Por lo pronto, nuestras comunicaciones no se han visto afectadas. Y esperamos que sigan as, al menos hasta que descendamos a Praesitiyn. Esos idiotas del Senado nos harn perder la guerra susurr Slayke para s mismo. Se aferr con ambas manos al borde del mapa para poder inclinarse hacia delante y contemplar de cerca los brillantes puntitos blancos que representaban las naves enemigas que rodeaban Praesitiyn. Eran tan numerosos que parecan un cinturn de asteroides que circundase el planeta. Somos la nica fuerza de combate lo bastante cercana como para intervenir de inmediato. Todos sabis la importancia que tiene Praesitiyn para la Repblica, para nuestros mundos natales, para nuestros amigos y nuestras familias hizo una pausa y aadi con tranquilidad: As es cmo actuaremos... La flota de Slayke era pequea en comparacin con la que se disponan a atacar, y consista en cazas estelares CloakShape, remolcadores armados de caones y fragatas ligeras de la clase Halcn Fnix. Sus naves principales consistan en varios cruceros ligeros de clase Carrack, unas cuantas corbetas corellianas, helicpteros de combate y algunos acorazados. Aunque sus fuerzas terrestres constaban nicamente de cincuenta mil hombres, estaban muy bien entrenadas, altamente motivadas y equipadas con vehculos blindados, carros militares de can doble con motores

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Bespin Tormenta IV y toda una batera de armas de apoyo. La gran ventaja de esa pequea fuerza de asalto es que era una fuerza combinada de infantera, aire y artillera que actuaba siguiendo un plan de batalla elaborado pero flexible. Es ms, Slayke confiaba plenamente en que sus comandantes tomasen las iniciativas tcticas ms adecuadas ante las fluidas condiciones del campo de batalla. Una persona razonable podra pensar que era una completa locura utilizar un ejrcito tan minsculo como el de Slayke para atacar las fuerzas de Tonith. Pero Zozridor Slayke no era siempre un hombre razonable. Se volvi hacia sus oficiales y levant el puo. As es cmo actuaremos, golpeando como un enorme puo, concentrando todas nuestras fuerzas en un solo sector de su cordn alrededor de Praesitiyn. Los atacaremos con todo lo que tengamos y abriremos un agujero para entrar por l y as desembarcar nuestro ejrcito. La situacin ser especialmente difcil para las naves que queden en rbita aadi, dirigindose a sus capitanes, pero contamos con que puedan mantener su flota en jaque. Una vez aterricemos en el planeta, rodearemos al enemigo y nos pegaremos a l todo lo que nos sea posible. As, su flota no podr atacarnos sin riesgo de bombardear sus propias fuerzas. No nos esperan, as que nuestro ataque inicial los pillar por sorpresa y tardarn tiempo en recuperarse. Aprovecharemos ese elemento sorpresa para dirigirnos directos hacia nuestro objetivo hizo una pausa. Vamos a cruzar un puente y, una vez lo hayamos hecho, lo quemaremos detrs de nosotros. Venceremos o moriremos. Todos lo saban. Una vez en el planeta, si las cosas iban mal, el ejrcito de Slayke no podra recibir refuerzos. El fracaso no era una opcin. Pero Slayke no era un estpido con exceso de confianza. He enviado un mensaje a Coruscant solicitando refuerzos prosigui. Quiz puedan prescindir de un Jedi o dos. El comentario tambin provoc carcajadas: todos saban lo mucho que Slayke despreciaba a los Jedi. Bueno, seor, mirmoslo de esa forma dijo un oficial desde el fondo de la sala. As no tendremos que compartir la gloria con ellos! Bien dicho! Antes de que puedan llegar para estropearlo todo, podremos divertirnos con los soldaditos de metal de ah abajo. Bien, qu pensis? Hurraaaaaa! gritaron los oficiales, golpeando al unsono las placas del suelo con sus botas. Recibirn rdenes concretas antes de que cada uno regrese a su nave anunci Slayke. Pero no los despidi. Era el gran momento de Zozridor Slayke. Lo haba arriesgado todo, llegando hasta a convertirse en un proscrito y ver cmo ponan precio a su cabeza, para conseguir su puesto actual y llegar a este instante crucial. Se vea a s mismo como una piedra angular de la historia. Slayke se irgui todo lo que le permita su estatura, que era mucho. Se dirigi a sus oficiales... Saba que, a muchos de ellos, por ltima vez. Aquellos soldados haban sido reclutados por toda la galaxia y llegado a posiciones de confianza y autoridad en aquel pequeo ejrcito gracias a su valor, su devocin y su demostrada habilidad. Recordad quines sois! grit. Sus ltimas palabras levantaron ecos en toda la sala. Lo que vamos a hacer no lo hacemos por la fama, la recompensa o la ambicin. La motivacin para esta pelea no la basamos en la necesidad, como si

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furamos esclavos! Entraremos en combate slo porque es nuestro deber hacia nuestro pueblo! La sala de guerra estaba en completo silencio. Todos los ojos estaban enfocados en su comandante y en muchos de ellos podan verse lgrimas. Slayke aspir profundamente. Cuando volvi a hablar, alz la voz hasta que reson en las paredes de metal. Los Hijos e Hijas de la Libertad esperan que todos cumplis con vuestro deber! Odie y Erk no se haban alejado mucho de las cavernas cuando el terreno sobre el que se movan y el aire que los rodeaba palpit y reverber ante los sonidos de la batalla, esta vez muy alejada de ellos. El general Khamar debe de estar contraatacando dijo Odie, quitndose el casco. Erk apart la tela que utilizaba para protegerse el rostro del viento y de las partculas de arena, y mir al cielo. No creo. Mira! seal hacia el Norte. Por encima del horizonte, brillantes dedos de llamas caan del firmamento. El cielo estall de repente en cegadores fogonazos de luz, seguidos, segundos despus, por un profundo rumor; uno de los dedos llameantes descendi hasta el suelo, floreciendo en un brillante crisantemo de fuego. Son naves intentando aterrizar grit Erk. Han derribado a una. Vienen en nuestra ayuda... Coruscant! ha enviado refuerzos! Abraz a Odie impulsivamente y la bes en la mejilla. Odie estaba tan sorprendida, y encantada, que no supo cmo reaccionar, as que respondi rpidamente. El sargento Maganniny suele decirnos que las tropas de reconocimiento siempre siguen el sonido de las armas. Qu te parece? Que des media vuelta a este trasto y vayamos hacia all! Pero cuando Odie pis el pedal del acelerador, el motor de la motojet se limit a toser dbilmente. Se ha quedado sin energa? Erk esper que su voz no pareciera tan alarmada como realmente se senta. Desmont para que Odie pudiera acceder al compartimiento de la clula energtica, que se encontraba en la parte trasera del vehculo. _No respondi ella con una expresin de preocupacin en su rostro. Y estas cosas no suelen necesitar mucho mantenimiento. Aqu, mira esto Erk seal un pequeo agujero en la cubierta de la carcasa. Explor el agujero con un dedo. Te han disparado. Mira los bordes del agujero, parecen fundidos por un intenso calor. M..., me top con algunos soldados enemigos dijo ella, quitando la cubierta. Parpade desconcertada antes de apartar la mirada. La arena llenaba el compartimiento, y la clula de energa estaba cubierta de ms arena que el calor haba convertido en cristal. Mientras la contemplaban, la clula solt un pequeo chasquido y dej escapar un delgado tentculo de humo rosa.

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Se acab confirm Odie. Ahora somos soldados de infantera. Dio un paso atrs y contempl un instante su motojet, antes de echarse a llorar. Oye, no importa dijo Erk ponindole una mano en el hombro. Lo conseguiremos. No es eso Odie sacudi la cabeza. Es... es por mi motojet... Oh exclam Erk, rindose mentalmente. Deb suponerlo. Un soldado de reconocimiento y su motojet son equivalentes a un piloto y su caza. Vamos, soldado, ahora los dos somos viudos. Odie sonri a travs de sus lgrimas. Es una estupidez, pero..., bueno, ya sabes, esta motojet y yo... A qu distancia crees que nos encontramos del Centro? A unos setenta y cinco kilmetros, quiz cien. Podemos llegar a pie? Si podemos conservar el agua... respondi Odie, agitando su cantimplora. Antes de abandonar las cuevas haban bebido toda el agua de que eran capaces, en un intento de hidratarse al mximo para el largo viaje que les esperaba. Pero en aquel momento contaban con viajar en la motojet de Odie, no con caminar. Sabes si podremos encontrar agua por el camino? La buscaremos a medida que avancemos asegur Odie. Abri la tapa del compartimiento que se encontraba bajo el silln y empez a sacar todo lo que crey que podan necesitar en el viaje. Vamos bien pertrechados, eh? dijo Erk irnicamente. Bueno, espero que esos zapatitos que llevas puedan aguantar. Odie seal sus propias botas pesadas, del tipo estndar para las tropas de reconocimiento, ya que necesitaban aquel tipo de calzado para proteger sus pies y sus piernas de la maleza, las piedras y cualquier clase de escombro. Las botas de Erk eran mucho ms ligeras y no parecan muy resistentes. Conmigo como copiloto, lo conseguiremos replic Erk, empezando a caminar.

Qu estamos qu? aull Tonith, ponindose en pie y derramando el t sobre su ropa blanca cuando su jefe de Estado Mayor le inform de que estaban siendo atacados-. Por quin? Dame los detalles exigi, recuperando parte de su compostura. Aparentemente, seor, una flota ha entablado combate con nuestras naves. No puede provenir de Coruscant o de Sluis Van, y no puede ser muy numerosa, ya que ha evitado la deteccin, y... Contina cort Tonith, impaciente, haciendo un gesto con la mano. Su mente ya funcionaba a pleno rendimiento. No le gustaban las sorpresas, pero tena que enfrentarse a ellas. Cuando el bothano termin el informe, su pelaje ondulaba sin cesar; pero cuanto ms graves eran las noticias, mayor era la calma de Tonith.

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Seor aventur Karaksk, creo que debera haberse quedado con la flota. En nuestras naves reina la confusin. Lament aquellas palabras en cuanto surgieron de su boca y casi se encogi esperando el estallido de rabia que, estaba seguro, vendra a continuacin. Tonith levant una mano. -No Todo se decidir aqu, no en la rbita -hizo una pausa y Karaksk suspir de alivio al ver que el almirante apenas haba hecho caso de su comentario- Bien, sus fuerzas son muy menores que las nuestras, pero nos atacan por sorpresa. Sabes lo que harn? Intentaran acercarse a nosotros todo lo rpido que puedan hasta estar tan cerca que nuestras naves orbitales no les dispararn por miedo a darnos a nosotros. Debemos esperar un plan de batalla flexible y lleno de iniciativas individuales... Tienen que actuar as para atreverse a atacarnos con tanto atrevimiento. -Alz un dedo huesudo y sealo con el al bothano-. Una fina lnea separa el atrevimiento de la estupidez. Veamos cmo podemos hacer que su plan se vuelva contra ellos. Empezad a fortificar nuestras posiciones inmediatamente. Dejaremos que nos ataquen cuanto quieran. Cuando estn agotados, contraatacaremos. Tonith recuper su taza con cuidado. Removi las pocas gotas que quedaban en ella y, metdicamente, con un gesto nacido de la prctica verti ms lquido humeante. Hasta l lleg un rumor de batalla muy prximo. Sonri, descubriendo sus dientes teidos de prpura. -Ah, un reto! -exclam, sorbiendo t Muy interesante... Si, mucho. El nico factor que Zozridor Slayke no haba tenido en cuenta era Pors Tonith.

Capitulo 8
El Canciller Supremo Palpatine hizo una serie de llamadas, una de ellas a la senadora Paige-Tarkin. La senadora Tarkin nunca haba visto tan preocupado al Canciller, ni por el transmisor de la HoloRed ni en persona. Su pelo pareca ms gris de lo que era realmente, y su rostro estaba ms surcado de preocupacin. Ella senta un genuino sentimiento de lstima por aquel gran hombre. Lo haba estudiado cuidadosamente desde que asumi los poderes del estado de emergencia para poder encargarse de la amenaza separatista, y crea que las tensiones del servicio pblico en esta crisis estaban consumiendo al pobre hombre. Es un inmediatamente. cenar. No, me temo que esta lnea no es segura para lo que tenemos que hablar la imagen del Canciller sonri tristemente. Me disculpo por interferir de esta manera en sus planes para la velada, senadora. No, no, seor, no importa. Estoy a su disposicin. Cunto cree que tardaremos? Puede que tardemos un poco, senadora. Vuelvo a disculparme. Ella dud. Como miembro de la poderosa familia Tarkin, Paige-Tarkin era una rendida admiradora del Canciller Supremo y, tanto en su vida pblica como en la privada, lo describa como la nica persona capaz de superar la actual crisis y liderar a asunto de la mxima urgencia dijo. Necesito verla

No podemos discutirlo ahora? pregunt ella. Espero invitados para

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la Repblica hacia la victoria. Ahora, l, que haba dedicado toda su vida al servicio pblico, se disculpaba por pedirle que interrumpiera una simple velada casera con sus amigos para tratar de un importante acontecimiento galctico. No importa respondi al hombre con la voz sobrecogida por la emocin, pero puede darme una idea de qu se trata? Todo lo que puedo decirle es que se ha presentado una situacin que puede tener las ms graves consecuencias para los habitantes del sector Seswenna, senadora. A Paige-Tarkin se le encogi el corazn. Seswenna era el sector que ella representaba ante el Senado. Dnde nos encontraremos? En mi apartamento. Tan pronto como pueda venir. Debo... En su apartamento, Canciller Supremo? se le escap. No en su despacho? Este asunto es especialmente delicado... Ser mejor que por ahora nadie se entere de nuestra reunin respondi Palpatine, moviendo la cabeza. Mientras hablamos, mis propios androides de seguridad estn registrando el apartamento; tardaramos algo ms en revisar la seguridad de mi despacho. Si me disculpa, ahora tengo que hacer otras invitaciones. La imagen se desvaneci antes de que pudiera preguntar quines eran los otros invitados. Rpidamente, Paige-Tarkin cancel sus compromisos, los cambi y pidi un medio de transporte. La siguiente llamada fue para Mas Amedda. Como portavoz del Senado y leal seguidor del Canciller Supremo, Amedda era conocido por mantener la boca cerrada y el orden durante los debates del Senado. Tambin haba apoyado la asuncin por parte de Palpatine de los poderes extraordinarios que consideraba necesarios para que el Canciller Supremo pudiera enfrentarse a la amenaza separatista. Palpatine saba que poda contar con Amedda en esta crisis, y su ayuda sera incalculable cuando el inevitable debate llegase al Senado. Despus, Palpatine convoc a Jannie Ha'Nook, de Glithnos, miembro del Consejo de Seguridad e Inteligencia. Ha'Nook era una mujer que lo vea todo en trminos de beneficios y prdidas personales. Aunque desde una posicin independiente, tambin haba votado para que el Canciller Supremo obtuviera todos los poderes contemplados en el estado de emergencia. El siguiente fue Armand Isard, director del Servicio de Inteligencia de la Repblica, un hombre que saba mucho, pero que deca poco. Por fin, Palpatine llam a Sate Pestage, organizador de la agenda del ejecutivo del Senado. Pestage era un maestro de la persuasin. Desde la asuncin por parte de Palpatine de sus poderes extraordinarios, Pestage haba tenido que convencer muchas veces a ciertos senadores recalcitrantes para que se pusiesen del lado del Canciller Supremo. Con l, el Canciller Supremo Palpatine termin de reunir a sus leales aliados para enfrentarse a sus enemigos. El apartamento de Palpatine era cmodo, pero nada ostentoso, como corresponda a un frugal servidor pblico. Dado que los invitados no llegaron al mismo tiempo, entretuvo a los primeros con charlas intrascendentes hasta que todos estuvieron presentes. Una vez se saludaron y se sentaron, hizo una seal con la

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cabeza a Sly Moore, su ayudante administrativa. La mujer conect el sistema de seguridad que provea las medidas adicionales necesarias para que nadie ms escuchara sus deliberaciones. Podemos empezar, seor anunci. Me disculpo de nuevo por convocarles con tanta premura de tiempo comenz Palpatine mientras sus invitados terminaban de acomodarse, Ir directo al grano. Una poderosa fuerza separatista ha capturado Praesitiyn. Una fuerza mucho menor, no perteneciente a nuestros ejrcitos, de hecho, se ha opuesto a la invasin, pero el resultado final de esta intervencin todava es dudoso. Armand, infrmenos de los hechos que conocemos. Una fuerza invasora de la Federacin de Comercio ha tomado Praesitiyn. No sabemos ni su tamao ni su composicin, pero debemos asumir que es muy grande y muy poderosa. Como han cesado todos los contactos con el planeta, podemos suponer que a estas alturas ya habrn tomado el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Tambin debemos suponer que se preparan para utilizar el planeta como una plataforma de lanzamiento para nuevas incursiones en los Mundos Centrales. Recibimos est informacin en un mensaje enviado por el comandante del ejrcito que ha mencionado el Canciller Supremo, el cual segua a la flota invasora desde hace algn tiempo. As que se trataba de esto! gimi Paige-Tarkin, mirando al Canciller. Han hecho algn movimiento contra el sector Seswenna? No, que sepamos respondi Palpatine, pero tienen algn sistema para bloquear las transmisiones, as que todo es posible. Sabemos que han cercado Sluis Van con otra flota de unas ciento veinticinco naves de distintos tipos, en una evidente operacin de contencin, no de invasin inmediata. Debemos suponer que han consolidado su dominio sobre Praesitiyn, as que s, senadora, luego irn a por Seswenna, mediante conversaciones o por la fuerza. Estamos haciendo demasiadas suposiciones. Cmo sabemos todo eso? pregunt Ha'Nook, mirando primero a Palpatine y despus a Isard. El Canciller hizo una seal con la cabeza a Isard para que continuase. Hemos recibido informes de este acontecimiento a travs del capitn Zozridor Slayke. El pirata? interrumpi Ha'Nook. Enrosc un mechn de pelo alrededor de uno de sus dedos y se mordi los labios mientras pensaba. Ya no sonri Palpatine. Lo perdon. E hizo bien aadi Isard. Porque ahora, su ejrcito y l, los Hijos e Hijas de la Libertad, como se llaman a s mismos, son lo nico que se opone a la fuerza separatista en Praesitiyn. Quin dirige a los invasores? pregunt Ha'Nook. A travs de otras fuentes, creemos que podra ser Pors Tonith, del Clan Bancario Intergalctico replic Isard, sonriendo crpticamente. Mir a Palpatine, que le hizo una seal para que prosiguiera. No sabemos mucho sobre Tonith, pero no es un cualquiera. Es conocido por su crueldad como financiero; suele derrotar a sus rivales aplicando una precisin y una determinacin casi militares. Aparentemente, tambin ha tenido cierto xito llevando a cabo operaciones militares. De todas formas, el ltimo mensaje recibido de Slayke indicaba que iban a atacar. De qu fuerzas dispone? pregunt Mas Amedda.

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No estoy segura de cuntos acorazados pesados tiene, pero estimamos que posee un ejrcito de unas cincuenta mil unidades. Grandes bolas de fuego! exclam Paige-Tarkin. Y piensa enfrentarse contra todo un ejrcito separatista con algo tan escaso como eso? Increble! Los invitados se miraron unos a otros, incrdulos. Palpatine junt los dos dedos ndices, apoyando cuidadosamente la nariz en las puntas. La situacin es desesperada empez. Como ya saben, nuestras fuerzas operativas estn desplegadas por toda la galaxia. No creo que el capitn Slayke sea capaz de repeler a los invasores, pese a sus obvias cualidades, su valenta y sus recursos. Slo puede incomodarlos y retrasarlos. Y aunque tuviera xito, no hay duda de que la Federacin de Comercio planea enviar un ejrcito de refuerzo que asegure Praesitiyn. Por qu iban a tomar una medida tan desesperada ese Slayke y su ejrcito? pregunt Ha'Nook. Palpatine se encogi de hombros y sonri antes de responder. Slayke es un idealista, un raro ejemplar en estos tiempos volvi a sonrer e hizo un gesto vago, como dando a entender que gente como aqulla era incomprensible para l. Aclar su garganta y cambi de postura. Ya ven por qu he convocado esta reunin. No quiero dar a nuestros ciudadanos la impresin de que se toman decisiones precipitadas, pero esta tarde debemos actuar con rapidez. Tambin es muy importante que nuestra gente comprenda la gravedad de lo sucedido y respalde completamente nuestro esfuerzo para recuperar el planeta y apoyar al capitn Slayke... o rescatarlo, de ser necesario. Necesito su ayuda porque todos ustedes son miembros influyentes y respetados de la Repblica, y pueden convencer a los dems para que apoyen las medidas que tendr que tomar. Lo s, lo s, puedo enviar tropas a mi propia discrecin, tengo poder para hacerlo, pero seguimos siendo una democracia y no quiero que se me acuse de utilizar mtodos dictatoriales o de tomar decisiones influido por los crticos de saln. Dependo de ustedes para que convenzan a sus seguidores y representados de que actu en el mejor inters de la Repblica, y de que no nos rendiremos ni dejaremos de luchar por la libertad a causa de un revs temporal. Yo aadira que el ejrcito de Slayke no est compuesto por androides o clones puntualiz Isard. Todos sus soldados son voluntarios y, por tanto, muy motivados. Se lo harn pagar caro a Tonith, y con intereses..., y no pretenda ser textual. Con qu fuerzas podemos contar? pregunt Ha'Nook. Apenas la guarnicin de Centax Uno, unos veinte mil clones dijo Palpatine, removindose en su silla y estirando las piernas. Habr que recurrir a ellos, son todo lo que tenemos a mano en estos momentos. Centax Uno, la segunda luna de Coruscant, haba sido transformada durante las primeras fases de la actual crisis en una base para operaciones militares. Canciller, significa eso que nos quedaremos sin reservas para enfrentarnos a cualquier otra contingencia? pregunt Ha'Nook. Y si necesitamos tropas aqu, en Coruscant? Creo que es un grave error estratgico. Palpatine volvi a juntar los ndices y no replic durante lo que pareci una eternidad. Las dems permanecieron en silencio. Por fin, Isard se adelant para hablar, pero el Canciller lo silenci con una simple mirada. Piense, senadora. Cuando los separatistas hayan consolidado su dominio sobre Praesitiyn y reforzado su guarnicin all, nunca seremos capaces de recuperar el

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planeta. En vez de tener ojos en ese sector tan vital, tendremos una daga apuntada directamente al corazn de la Repblica. No hay eleccin. Debemos actuar y debemos hacerlo ahora. Canciller... Ha'Nook se inclin hacia delante con un dedo alzado para pedir la palabra. Si se es el caso, por qu no se reforz Praesitiyn en su debido momento? Un error mo Palpatine se estremeci. Acepto toda la responsabilidad por no prever ese acontecimiento. Tipoca City nos prometi una buena cantidad de refuerzos seal Isard. Cundo estarn preparados? cort Ha'Nook. Dentro de dos o tres meses. Ha'Nook resopl con fuerza y se dej caer hacia atrs en su silla. Tendr que pensrmelo, Canciller. Puede que se necesite una votacin en el Senado. Al fin y al cabo, no podemos poner en peligro la seguridad de... Esperaba poder evitar todo eso, senadora le interrumpi Palpatine. Comprendo lo que quiere decir, pero en tiempos de crisis se tienen que tomar decisiones. Los lderes tienen que aceptar la responsabilidad de sus cargos y actuar con atrevimiento... Y sufrir las consecuencias del fracaso? contraatac Ha'Nook. Y aceptar las consecuencias, s, senadora replic Palpatine. Haba esperado una reaccin as de Ha'Nook. Hizo una seal casi imperceptible con la cabeza a Sly Moore, que haba permanecido silencioso durante la conversacin. Slo el Canciller Supremo percibi su sonrisa. Y si lo consultamos con la almohada? Volveremos a hablar por la maana. Y quin comandara la expedicin? pregunt Paige-Tarkin. Palpatine se irgui, alis sus ropas y le sonri: Un Maestro Jedi.

Jannie Ha'Nook casi esperaba la llamada que recibi menos de una hora despus de su reunin en la residencia de Palpatine. El hecho de que su comunicante utilizase una holomscara para disfrazar su imagen tampoco la sorprendi. Era una tctica que se utilizaba con frecuencia en Coruscant, cuando los polticos, los representantes de los grupos de presin o los informadores deseaban mantener en secreto sus verdaderas identidades. Eres t, Isard? pregunt Ha'Nook, riendo. No soy Isard, senadora contest el comunicante con una voz grave, profunda, tan irreconocible como la imagen que bailaba ante los ojos de Ha'Nook. Bien, vaya directo al grano. Hace horas que no he comido nada. Soy su aliado, senadora dijo la imagen. Y deseo ayudarla. Cmo? aquello poda ser interesante. Todo el mundo reconoce que usted es una persona llamada a mayores empresas que simples intrigas polticas. Puedo utilizar mi considerable influencia para

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acelerar su carrera en formas que no puede ni imaginar su voz tena una cualidad convincente, casi hipntica. Jannie enrosc un mechn del pelo alrededor del dedo ndice y se mordi los labios en actitud pensativa. Cuanto ms hablaba el misterioso comunicante, ms mechones se enroscaban en su dedo. Van a producirse grandes acontecimientos en la galaxia. Acaba de volver de una reunin en la que se han discutido algunos de ellos. Cmo lo...? pero Ha'Nook call de inmediato. Alguien los haba estado espiando, por supuesto, pese a todas las medidas tomadas por el Canciller Supremo Palpatine para impedirlo. Aquello era moneda corriente en Coruscant y nadie poda evitarlo completamente. La seguridad absoluta nunca era posible del todo. La invasin de Praesitiyn slo es una ola aislada en la vasta marea de la historia, senadora, y yo le ofrezco cabalgar sobre esa ola. Contine, por favor Ha'Nook empezaba a disfrutar de la conversacin. Los acontecimientos que estn teniendo lugar en el Sector Sluiss terminarn resolvindose. Cuando lo hagan, la Repblica necesitar que alguien vele all por sus intereses. Permita que le sea franco: un nombramiento como embajadora plenipotenciaria resultara muy provechoso para usted. Ah jade Ha'Nook. S. Y puede conseguirme ese nombramiento? S. Cmo? Puedo. Pero, antes, necesito algo de usted. Saba que llegaramos a este punto. Ha'Nook sonri, pero en ese momento estaba ms que intrigada por la conversacin. Su mente no dejaba de dar vueltas. Embajadora plenipotenciaria? Le pareca un buen cargo. Trabajar como simple senadora, por muy influyente que pudiera llegar a ser, acabara siendo inmensamente aburrido si deba tratar diariamente con tonteras como las facturas por la mejora del sistema de cloacas de Coruscant o mantener infinitas discusiones sobre alguna estpida resolucin que garantizase la libertad religiosa de alguna especie primitiva en alguna remota bola de barro. Tras tanta dedicacin a los asuntos de rutina de las sesiones senatoriales, hasta los temas importantes dejaban de emocionarla o excitarla. Esta era su oportunidad para hacerse cargo de algo importante! El Canciller Supremo Palpatine le ha pedido apoyo para enviar tropas de refuerzo a Praesitiyn. Puedo contar con usted, senadora? S respondi ella sin dudarlo. Qu diferencia puede suponer para m?, pens, y si la expedicin de apoyo falla? Y si los separatistas derrotan a la Repblica? Si no puedo ser embajadora, de la Repblica, podra ser una aliada de los separatistas, Jannie Ha'Nook pensaba estar en el bando vencedor, fuera cual fuese el resultado de la guerra. Excelente! Si usted mantiene su apoyo al Canciller, yo mantendr mi promesa de recompensarla.

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El transmisor se apag.

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Y en el otro extremo de la lnea, Sly Moore sonri. Haba llegado el momento de enviar un mensaje al Consejo Jedi.

Capitulo 9
EI Jedi Nejaa Alcin no tena ni la menor idea de por qu le convocaba el Consejo Jedi de forma tan imprevista. Ya lo haban reprendido por su fracaso. Y si el Consejo estaba dispuesto a reintegrarlo en su cargo, tras el largo perodo de ostracismo impuesto por el asunto Thranta Escarlata? Deseaba desesperadamente una oportunidad de redimirse y puede que esta convocatoria lo fuera. Se plant nervioso ante la entrada de la Sala del Consejo, atusndose pelo y barba y recomponiendo su aspecto. Le sudaban las palmas de las manos. Estoy reaccionando como un padawan. La idea le hizo sonrer. Se coloc adecuadamente la capa y entr en la sala. Tal como recordaba de la ltima vez que se haba presentado ante el Consejo Jedi, haba once de sus doce miembros sentados formando un semicrculo. A travs de los enormes ventanales poda ver un vasto panorama que mostraba toda la ciudad, con su perfil reducido a un tamao minsculo a causa de la distancia y de la increble altura a la que se elevaba la Torre del Consejo. Por todo el horizonte revoloteaban una mirada de manchitas negras, aeronaves de todas clases y tamaos, ocupadas en los asuntos del vasto complejo metropolitano que era Coruscant Era un da claro y el sol brillaba por encima de toda la escena. Para Alcin, aquella visin por s sola mereca la visita a la Sala del Consejo, fuera cual fuese el mensaje a recibir. Se relaj. Bienvenido, Nejaa salud Mace Windu. Alcin le dedic una reverencia. Desde que por ltima vez nos vimos sonri Yoda, mucho tiempo ha pasado. S, Maestro. Demasiado. Ests bien, Nejaa? Has descansado? pregunt Ali Gallia. Estoy bien y Alcin repiti la reverencia. Tenemos una misin para ti dijo Mace Windu, clavando una mirada escrutadora en Alcin. El Canciller Supremo Palpatine en persona te ha recomendado para esta tarea. Alcin intent no mostrar sorpresa. N..., no conozco al Canciller en persona, pero me siento honrado de que deposite su confianza en m, Maestro. Po..., por qu me ha recomendado? tartamude. No sabes por qu te ha recomendado el Canciller Supremo? pregunt Mace Windu. No, lo desconozco. Windu asinti, como si creyera que la respuesta negativa de Alcin lo explicaba todo. Ests familiarizado con Praesitiyn, en el sector Sluiss? pregunt abruptamente.

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Slo s que all tenemos un importante centro de comunicaciones, pero nunca he estado. Windu explic con brevedad lo ocurrido. Alcin escuch con creciente entusiasmo; era una misin importante, y todo un honor que se la encomendasen. Estars interesado en saber quin est al mando del ejrcito que se opone a los separatistas dijo Windu cuando termin de describir la situacin y la misin. S, por supuesto. Slo un Maestro Jedi se atrevera a intentar un contraataque como se... A menos que tenga muchos deseos de morir. Jedi no es apunt Yoda, sonriendo ligeramente. No es un Jedi? pregunt Alcin, extraado. Los miembros del Consejo intercambiaron rpidas miradas. El hombre es Zozridor Slayke dijo Mace Windu. El silencio se apoder de la Sala del Consejo Jedi. Despus, Alcin aclar su garganta y asinti con la cabeza. El capitn Slayke es un buen soldado dijo secamente. Yoda sonri, y los dems miembros del Consejo se relajaron. Bueno orte decir eso es apunt Yoda. Mace Windu habl rpidamente en tono seco, cortante, como si leyera un conjunto de rdenes. Nejaa Alcin, recogers unas tropas de refuerzo integradas por veinte mil clones y las trasladars a Praesitiyn. Una vez all, desembarcars tu ejrcito, asumirs el mando de la fuerza combinada y destruirs el ejrcito de la Tecno-unin. Ests autorizado a disponer las fuerzas navales y terrestres segn el plan de batalla que decidis tu Estado Mayor y t, y a cumplir con la misin de la forma ms expeditiva y efectiva posible hizo una pausa. Puedes seleccionar tu propio Estado Mayor y designar a quien quieras para que sea tu segundo al mando. Tenemos poco tiempo. Desde aqu irs a Centax Uno, donde la flota se prepara para partir. Y efectuars esa partida con la mayor celeridad posible. Me honris encomendndome esta misin acept Alcin. Con ese tal Slayke colaborar podrs? Pese a que tu propia nave te rob, ninguna animosidad hacia l sientes? pregunt Yoda. No, Maestro Yoda respondi Alcin, haciendo otra profunda reverencia. Slayke es un soldado inteligente y lleno de recursos. Yo fui excesivamente confiado y estpido, y l explot mi debilidad termin con una sonrisa. Me alegra tenerlo como aliado y s que, juntos, podremos aplastar a las fuerzas de la Tecno-unin. De nuestra Orden, Nejaa Alcin, verdadero Maestro eres admiti Yoda. Tienes a alguien en mente para que sea tu mano derecha en esta expedicin? pregunt Windu. S, Maestro. Anakin Skywalker. Vio una sombra de sorpresa en los ojos de Windu? El formidable Maestro Jedi era, como siempre, difcil de escrutar. Todo lo que dijo fue: Por qu? Es valiente, tiene recursos y est preparado para un verdadero reto. Y est aqu, ahora, en la Estancia de las Mil Fuentes.

David Sherman & Dan Cragg

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Pero esta misin requiere comandantes Jedi, y Anakin tiene una experiencia muy limitada dirigiendo tropas dijo Adi Gallia. Lo he observado replic Alcin. Y he hablado mucho con l. Ha estado estudiando tcticas de combate y antiguas batallas. Creo que est preparado. De Obi-Wan Kenobi su opinin has recabado? intervino Yoda. Conozco a Obi-Wan..., y hemos hablado sobre Anakin. Me dijo que an no haba obtenido ningn mando simplemente porque no se haba presentado la oportunidad, no porque no estuviera preparado. No hay nadie ms disponible? pregunt Adi Gallia. Estoy seguro de que hay ms candidatos respondi Alcin. Tom aliento antes de proseguir. Quizs uno o dos de vosotros. Pero y si se presenta otra emergencia, una que requiera la experiencia diplomtica de un Jedi experto o alguna otra misin en solitario? A quin enviaras entonces, si me llevo a alguien ms experimentado y Anakin Skywalker es el nico Jedi que queda disponible? Windu estudi a Alcin por un instante, y despus asinti. Dejamos la eleccin de tus subordinados en tus capaces manos. Pero recuerda esto, Nejaa Alcin: esta misin es tanto una prueba para ti como para el joven Anakin. Y, ms importante todava, es una prueba para la Repblica. De su resultado puede depender el destino de toda la galaxia. Que la Fuerza te acompae. Anakin cerr los dedos de su mano prosttica y contempl el puo que formaban. La prtesis que haba reemplazado su brazo y su mano derecha era incluso mejor que su miembro original. Los dedos eran electrostticamente sensibles al tacto. La interfaz que una la prtesis a su sistema nervioso permita que la mquina operase como una mano humana normal, y la unidad estaba activada por una clula de energa que no necesitaba recarga. S supiera que iba a funcionar igual de bien, tambin reemplazara m otro brazo, pens, haciendo una mueca. Si tan slo estuviera recubierta de sintocarne.... A veces le molestaba el dolor fantasma de los inexistentes nervios de su mano perdida, pero se slo era otro ms de los fantasmas que actualmente preocupaban a Anakin. Se puso en pie. La gruta artificial donde le haba citado Nejaa Alcin era una de las muchas que albergaba en varios niveles todo el Templo Jedi. El banco en el que se haba sentado estaba sombreado por las frondosas ramas de los rboles que crecan alrededor de la piscina formada por el agua de una cascada. Una luz neblinosa penda sobre el estanque, condensndose sobre el camino donde se encontraba. En conjunto resultaba un lugar encantador, pero Anakin Skywalker no estaba de humor para lugares encantadores. Camin unos pasos por el sendero, fren de improviso y volvi al banco. Se golpe la palma de la mano izquierda con su puo derecho. Anakin sacudi la humedad que se haba condensado en su capa. Voces? Dio media vuelta. Dos padawan, un chico y una chica, se aproximaban por el sendero, ajenos a su presencia. Su conversacin pareca muy animada, y de repente estallaron en carcajadas. Entonces se dieron cuenta de la presencia del Jedi ante al banco que era obviamente su destino, y se detuvieron.

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Oh. Lo siento, seor se disculp el chico. No sabamos que hubiera alguien la chica sonri, nerviosa. Ambos saban quin era Anakin. Viendo a la chica de cerca, a Anakin le record dolorosamente a Padm. Estoy aqu por asuntos del Consejo Jedi; espero que me perdonis. No era exactamente una mentira: Alcin estaba reunido con el Consejo, as que cualquier noticia que tuviera para Anakin estara relacionada con ello... ms o menos. Pero su frustracin ante el inesperado recordatorio de su esposa debi de ser demasiado evidente en su tono de voz, porque la cara del joven enrojeci. Lo siento, seor, lo siento mucho repiti el muchacho. La pareja dio media vuelta rpidamente y se alej. Anakin se sorprendi ante el fogonazo de culpabilidad que sinti por hablar al joven de una forma tan cortante, pero sacudi la cabeza. No. Tenan que aprender cul era su lugar, como lo haba aprendido l. Pero cul era realmente su lugar? Pese a todos sus estudios tericos y su experiencia en combate, y al sacrificio de su brazo en un combate cuerpo a cuerpo, l segua siendo un padawan, y todava no saba una palabra sobre su ascenso a Caballero Jedi. Haca semanas que estaba en Coruscant, estudiando y practicando sus habilidades. Dadas las circunstancias, hubiera preferido pasar su tiempo con Padm. No, no pienses eso, se dijo a s mismo, piensa en el futuro. El Maestro Alcin tena algo que ofrecerle, por eso haba organizado ese encuentro. Coruscant herva de rumores aquellos das, todo el mundo especulaba sobre las nuevas amenazas de los separatistas. Se avecinaban grandes acontecimientos, y Anakin quera ser parte de ellos. El Jedi Nejaa Alcin. Anakin haba llegado a conocerlo bastante bien durante su tiempo de ocio forzoso. Anakin respetaba al Maestro Alcin y no entenda qu pudo ir mal en su misin a Bpfassh para que concluyera de forma tan embarazosa para l y para toda la Orden Jedi. Los detalles concretos de la misin se mantenan en secreto, pero eso no impeda los rumores. Anakin supona que Alcin haba sido llamado a Coruscant porque el Consejo Jedi intentaba decidir su futuro, pero era demasiado corts para preguntarlo. Lo realmente importante para Anakin era que l pareca gustarle a Alcin, y que tena la confianza del Maestro Jedi. Algo que ahora poda beneficiarlo. Sinti que Alcin se acercaba y dio media vuelta para saludarlo en el mismo instante en que el otro empez a hablar: Un crdito por tus pensamientos. Ambos sonrieron. Alcin pas un brazo por encima de los hombros de Anakin. Mi joven amigo anunci, traigo buenas noticias. S? Anakin mantuvo su actitud fra, pero por dentro su corazn lata desbocado. No obstante, Alcin poda sentir la oleada de anticipacin en el joven Jedi y sonri ms ampliamente: El Consejo Jedi nos enva a una misin. Me han dado la oportunidad de redimirme... No, no lo niegues, Anakin, eso es lo que significa este encargo. Es una prueba... Y he pedido que t seas mi segundo al mando. El Consejo est de acuerdo. Anakin sinti una ligera punzada de desilusin. Haba sido Alcin, y no el Consejo Jedi, quien haba solicitado sus servicios. Pero el Consejo se haba mostrado de acuerdo, as que...

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Cul es la misin, Maestro? Ests familiarizado con el Centro de Comunicaciones Intergalcticas de Praesitiyn, en el sector Sluiss? No mucho. S que es un eje vital para todas nuestras comunicaciones, pero no mucho ms. Ha sido tomado por las fuerzas separatistas. Hemos de suponer que la guarnicin fue derrotada, pero el enemigo se enfrenta a una armada aliada que rastreaba la flota invasora y que consigui romper el bloqueo de Praesitiyn. Ahora combate contra las fuerzas terrestres separatistas. Vamos a reforzar ese ejrcito, si es posible hizo una pausa. No estamos seguros del nmero de tropas separatistas que hay implicadas, pero s de que es un ejrcito muy poderoso. No ser una tarea fcil. Quin est al mando de la fuerza intervencionista en Praesitiyn? Zozridor Slayke respondi Alcin, sonriendo ligeramente. Te refieres a...? Al mismo... A mi Nmesis los labios de Alcin se retorcieron formando una mueca. Pero nos envan all para recuperar Praesitiyn, Anakin. Si Slayke sigue vivo cuando lleguemos, y sigue teniendo capacidad de combate..., bueno, estar encantado de vernos. No creo que yo tenga problemas para trabajar a su lado. Permanecieron callados un largo momento. El agua segua cayendo en el estanque, salpicando alegremente. Anakin no not las ocasionales gotas de humedad que una rama dejaba caer sobre su nuca. Maestro, cul ser exactamente mi papel como segundo al mando? Dispondremos de un ejrcito de veinte mil clones. Los dividiremos en dos divisiones, yo supervisar las dos, pero slo comandar una, y t la otra. Si algo me sucediera, toda la flota quedara bajo tu mando. Puedes hacerlo, Anakin, por eso te he elegido hizo una pausa y removi un montoncito de barro con la punta de la bota. Nuestras fuerzas cuentan tambin con armas y unidades de apoyo, as que adems de la infantera clnica, contaremos con pequeos contingentes de toda la Repblica como parte integral del ejrcito. Tendremos que organizarlo todo durante el viaje. Cundo partimos? Muy pronto. Entonces, cul ser nuestro primer paso? pregunt Anakin. Nuestro primer paso? Pues, t y yo iremos a ver a alguien muy especial.

Toda sociedad tiene sus bajos fondos. Coruscant, la gema de la galaxia, el eje central de la Repblica, contaba con ms de un trilln de habitantes e insondables oscuridades bajo sus brillantes espirales. Coruscant era como un vasto ocano; las olas de la superficie eran surcadas por lujosos transportes llenos de felices participantes en toda clase de fiestas, mientras seres repugnantes, ajenos a la luz, anidaban mucho ms abajo, en sus oscuras profundidades. Hasta all llev el Maestro Jedi Nejaa Alcin a Anakin.

David Sherman & Dan Cragg

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La Babosa Dorada, un tugurio infecto con una sucia barra en el vestbulo, era el nico punto de actividad de un callejn lateral sin salida, cerca de una arteria principal subterrnea. Montones de basura sembraban las cunetas y, al no haber cerca otras luces que funcionasen, un rtulo parpadeante suministraba una iluminacin escasa e intermitente. El extremo ms alejado del callejn, ms all de La Babosa Dorada, estaba sumido en la ms absoluta oscuridad. Qu hacemos aqu? susurr Anakin, abrindose paso cuidadosamente a travs de la basura. Una repentina cacofona de gritos guturales y ruido de algo al ser aplastado le lleg del interior de La Babosa Dorada, y una criatura alta, reptilesca, surgi del interior del hotel y se alej corriendo. Preguntndose qu poda asustar a un barabel, Anakin busc el sable lser. Calma, Anakin susurr Alcin, colocando una mano sobre el brazo del padawan. El letrero sobre La Babosa Dorada chisporrote, anunciando: "LA BA OSA DO ADA". Dos de las letras estaban rotas a raz de una pelea de borrachos. No creo que tengamos ningn problema asegur Alcin, no necesitamos empuar un arma. Pero mantente alerta..., por si acaso. Anakin mir hacia el final de la calle, donde algo pareca acecharlos. Entonces llam a la Fuerza para rastrear el vestbulo del hotel. Bueno, dentro no hay seres sensibles a la Fuerza susurr, as que adelante. El vestbulo era una ruina. La mayora del mobiliario segua intacto, aunque sin ocupantes, exceptuando algo que roncaba pesadamente en uno de los sofs. Un ventilador en el techo remova perezosamente el aire estancado. Un encargado aburrido, con un enorme conjunto de orejas y una larga probscide, se qued contemplando a los dos Jedi, solt una exclamacin asustada y desapareci bajo el mostrador. Haba varios clientes sentados ante la barra, a un lado del vestbulo. El suelo estaba sembrado de escombros, restos de una mesa destrozada, de varias sillas... y de algo que se pareca sospechosamente a un brazo o una pierna recientemente amputada del tronco de su propietario. Una figura poco atractiva se acomodaba en un extremo de la barra. En el lado opuesto se hallaban tres clientes ms, tan lejos de la figura como podan estarlo, ignorando deliberadamente su presencia. Grudo! grit Alcin. El vestbulo qued sumido en un silencio total. Hasta el ventilador del techo pareci detener sus perezosos giros. El camarero solt el vaso que pretenda limpiar y se escondi tras la barra. La encorvada figura se gir lentamente, baj del taburete y avanz hacia ellos. Anakin parpade. Su piel era verde y rugosa, sus ojos multifaceticos y de su cabeza surgan un par de antenas. Llevaba numerosos cuchillos en dos bandoleras que le cruzaban el pecho, y varios ms en el cinturn, todos guardados en sus fundas. Un par de pistolas lser asomaban de sus cartucheras. Anakin estaba seguro que llevaba otros instrumentos tpicos de cazarrecompensas aqu y all, ocultos en diversas partes de su cuerpo. La escasa luz levant un reflejo hmedo en los cuchillos, all donde el metal era visible, como si hubieran sido usados recientemente. Aquel ser era el rodiano de aspecto ms pendenciero que Anakin hubiera visto nunca... e iba directo hacia ellos. Anakin busc de nuevo el sable lser, pero Alcin volvi a detenerlo. Las manos del rodiano estaban vacas.

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Tan pronto como lleg a su altura, el cazarrecompensas se abalanz hacia delante, apres a Alcin por la cintura y se puso a bailar con l, trazando un macabro crculo. Alcin! ulul. Me alegra volver a verte, viejo amigo! Dej de bailotear y los dos se abrazaron amistosamente.. Te presento a Grudo dijo Alcin a Anakin en cuanto fue capaz, de hablar . Grudo, este joven Jedi es Anakin. Saluda-, Anakin. Hola obedeci Anakin con una sonrisa forzada. El rodiano solt a Alcin y se cuadr ante l. Jedi Anakin Skywalker, el sargento Grudo a sus rdenes exclam en un impecable Bsico que contrastaba mucho con su apariencia. Encantado de conocerlo, seor. Sargento? repiti Anakin, divertido por el tono militar del rodiano. No saba que los cazadores de recompensas tuvieran rango. Los clientes, que haban estado ignorando calculadamente al tro, giraron sus cabezas para echar un rpido vistazo, y despus volvieron a dedicar toda su atencin a las bebidas. Incluso el camarero asom un poco de su escondite cuando Grudo estall en una estruendosa carcajada. Venid orden Grudo, conducindoles hasta la barra. Los clientes metieron sus narices en las bebidas. Camarero! Sal de donde ests escondido... Quiero invitar a mis amigos a una copa! El camarero, un humano nervioso de rostro cetrino, surgi frente a ellos. Pareciendo a punto de volver a esconderse a la menor oportunidad, verti en vasos no demasiado limpios un fluido amarillento de una botella que contena alguna especie de raz. Grudo alz su vaso para brindar. Alcin y Anakin lo imitaron. Aaarrgghh! Uauh! resoll Alcin tras beber. Grudo lo palme con fuerza entre los hombros. Es fuerte! reconoci el Maestro Jedi, golpendose el pecho con el puo. Anakin dio un cauto sorbo a su bebida. El lquido le quem los labios, la lengua, la garganta y el estmago, donde explot en una bola de fuego abrasador. Boque buscando aire. Bueno! Muy bueno! minti descaradamente. Gracias, Grudo. Grudo ri ante el dbil intento de Anakin por ocultar su incomodidad. No hay nada bueno en el sabor de esta bebida dijo. Se supone que incapacita a gamorreanos, trandoshanos, wookiees y otras especies para que los cazarrecompensas rodianos podamos detenerlos sin resultar malheridos. El rodiano era ms pequeo que un ser humano normal, pero Anakin record al barabel que haban visto salir huyendo y miro sospechosamente los muebles destrozados del vestbulo. -No me siento incapacitado en absoluto, Grudo. Seguro que necesitas tranquilizar a una persona ms grande que t antes de capturarlo? Grudo ri y le palme la espalda. -Es posible..., si fuera un cazarrecompensas. -S no lo eres, qu haces en Coruscant? Crea que los nicos de tu especie a los que se les permita abandonar tu mundo era a los cazarrecompensas.

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Grudo alz un dedo rematado en una ventosa frente a su hocico peduncular, tal como un humano alzara un dedo frente a sus labios. Anakin no pudo evitar la sonrisa. -Si yo no te lo digo, t no podrs decirlo -susurro el rodiano en tono conspirador. Despus se gir hacia Alcin- Me alegra volver a verte Alcin. Y tambin estoy encantado de conocer al Jedi Skywalker. -Y yo me alegr mucho al enterarme de que seguas aqu, Grudo. Aunque me sorprende que no hayas encontrado otro trabajo. -Eso es desafortunadamente cierto -admiti Grado-. Cuesta imaginarlo en tiempos de guerra, pero... ya conoces la reputacin de los cazarrecompensas. A un rodiano honrado le resulta difcil encontrar trabajo como soldado. Tienes trabajo para m? Nejaa? Posiblemente. Dicen que hay problemas en Praesitiyn. Los dos Jedi se miraron con sorpresa. Cmo lo sabes? exigi Anakin. Circulan rumores gru Grado sin querer comprometerse. Bueno, si aqu saben el motivo de nuestra misin, los separatistas tambin lo sabrn... o no tardarn en saberlo -dijo Alcin suspirando. Dirigi una mirada sospechosa a su bebida y dej a un lado el vaso. Grudo no es un cazarrecompensas, es un viejo soldado. Ha estado en ms batallas y en ms campaas que la mayora de los soldados regulares y se ha pasado la vida guiando a los soldados al combate. Quiero que venga con nosotros. Ser un buen elemento para nuestro equipo, sobre todo a la hora de dirigir operaciones con unidades pequeas -se giro hacia Grudo-. Quieres venir con nosotros? As que vosotros dos sois los generales de la misin... aventuro Grudo. -Se supone que nadie debera saber eso -susurro Alcin. -Vais a necesitar un buen sargento mayor -sonri Grudo- Especialmente el cachorro. Paso un brazo sorprendentemente fuerte por encima de los hombros de Anakin, casi obligando al joven Jedi a meter la nariz dentro del vaso. -Tomemos una ultima copa... por los viejos tiempos y por el futuro.-se inclino sobre la barra para hablar con el cobarde camarero-- Y esta vez ponnos una ronda de buen licor!.

Capitulo 10
El teniente Erk H'Arman y la soldado de reconocimiento Odie Subu haban recibido entrenamiento de supervivencia y eran muy conscientes del peligro que representaba la deshidratacin. Pero ninguno estaba preparado para hacer una larga caminata por una regin desrtica, y les resultaba mucho ms ardua de lo que jams hubieran supuesto. Una cosa era sobrevolar el desierto a diez mil metros de altura, o patrullarlo en motojet, contando con un buen sistema de comunicaciones y camaradas a derecha e izquierda, y otra muy distinta cruzarlo a pie sin ninguna clase de preparacin previa. Aunque intentaron conservar su pequea provisin de agua, el calor, la falta de humedad y el agotamiento fsico al que se enfrentaban a cada paso, les provocaban ms prdida de fluidos de los que podan reemplazar bebiendo.

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Adems, el calcinante sol era tan intenso que casi deseaban que les cayera encima otra tormenta de arena que amortiguara sus rayos. Empezaban a llenarse de ampollas, incluso bajo la ropa. Y la primera noche, cuando el calor del da era irradiado al espacio, casi murieron congelados. A medioda del segundo da estaban metidos en un buen lo. Encontraron un afloramiento de rocas y se refugiaron en su sombra. Descansemos un rato gru Erk. Odie no se molest en contestar. Slo se dej caer, levantando una nube de polvo. Descansaron del intenso calor, jadeando. La cantimplora de Odie haca mucho que se haba vaciado, pero ninguno de los dos poda recordar cundo haba sucedido o quin haba lamido las ltimas gotas. Les costaba concentrarse en algo. Dbilmente, Erk fue consciente de que Odie le estaba hablando. Qu? cro. Pero ella no respondi de inmediato. Dijo algo ms, varias palabras que l no pudo entender. Rod con esfuerzo por el suelo y qued de cara a ella. Qu decas? Volvamos a casa, Tami respondi la chica. Es hora de comer. Tami? Oh, s, no era uno de los compaeros de Odie? Erk tena dificultades para recordarlo con exactitud... De todas formas, crey que ella lo haba mencionado en algn momento. Odie... jade, pero tambin estaba demasiado exhausto como para preocuparse de si ella sufra alucinaciones o no. Se dej caer de espaldas. Odie sigui hablando con su camarada imaginario. Pese a la sombra que les proporcionaba la roca que tenan sobre ellos, el calor los rodeaba como una manta abrasadora. Y, a medida que pasaban los minutos y el sol avanzaba lentamente, hasta esa mnima proteccin empez a desaparecer. Cuando desapareciera del todo, se asaran, pero no podan hacer nada para evitarlo. Pronto, el sol caera sobre ellos como un horno furioso. El aire era tan caliente que hasta dola respirar. De forma gradual, todo pareca estar sucediendo a cmara lenta. Erk fue consciente de que algo bloqueaba la luz del sol. Bizque, intentando ver de qu se trataba. Era enorme y desplegaba sus grandes alas, emitiendo unos terribles graznidos. Un pico gigante, lleno de dientes afilados como navajas, se clav en una de las piernas de Erk y la mordi. Erk era consciente de que en Praesitiyn no exista una criatura como la que estaba creyendo ver, pero ya no le importaba. Mientras aquello echaba hacia atrs la cabeza para tragarse la pierna, Erk extendi su brazo con el ltimo resto de sus fuerzas y dispar.

Ver cmo un ejrcito prepara su embarque para una campaa es una de las experiencias ms excitantes que hay en la vida, slo superada por el hecho de que te disparen y fallen. A Grudo, el rodiano, le haban disparado muchas veces, pero era capaz de captar la emocin del momento mientras contemplaba la flota de Centax aprestarse para la guerra. Las tropas de que dispona la Repblica se cifraban en slo veinte mil clones, que ahora embarcaban en las naves; por fortuna, las fuerzas navales eran una potencia considerable y consistan en muchos acorazados... Los suficientes, pens Alcin, para romper el cerco de la flota separatista que bloqueaba Praesitiyn. La

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situacin en la superficie del planeta era algo muy diferente, pero llegar hasta ella debera ser relativamente fcil, o eso esperaba. Alcin haba elegido como nave insignia a la Ranger, una fragata pesada de clase Centax. Construida en los astilleros especializados de Sluiss Van y equipada en los muelles de Centax 1, la Ranger era una nave rpida y poderosa, equipada con lo ltimo en armamento y sistemas auxiliares. Alcin celebr su primer consejo de guerra en aquella nave, mientras la flota se preparaba para la partida. Las tropas de infantera que desplegaremos consisten en veinte mil clones. Formaremos dos divisiones. Yo mandar una, y Anakin la otra. Tal como lo veo, cada divisin debera estar compuesta de cuatro brigadas de cuatro batallones, cada uno formado por cuatro compaas de infantera. Eso nos dar mayor maniobrabilidad en el ataque y... Creo que sabes ms de lo que ests demostrando, Alcin interrumpi Grudo. No me extraa que te derrotasen tan fcilmente...not que Anakin lo miraba con una intensidad feroz y cambi su enfoque. Divide siempre tus fuerzas por tres: tres brigadas de tres batallones, con tres compaas cada uno. Qu? pregunt Alcin. Creo que entiendo lo que quiere decir apunt Anakin. Dos terceras partes delante y una atrs. No slo es la formacin militar estndar, sino tambin una estructura potente. Cuantos ms hombres compongan tus formaciones, de ms fuerza de combate dispondrs. Atacas con dos brigadas, batallones o compaas, y mantienes una en reserva. Al menos es lo que dicen todos los textos que he estudiado. La risotada de Grudo contrast con el trompeteo de su hocico mientras sacuda la cabeza de lado a lado. Te vuelves viejo, Alcin... Has olvidado cosas que hasta el ms joven sabe! Entonces, me corrijo asinti Alcin, arrepentido. Organizaremos nuestras tropas en una formacin triangular. Y ahora, vamos con la logstica continu diciendo con rapidez. Anakin atendi con inters. Los das siguientes fueron un torbellino de actividad. Los dos Jedi y su compaero rodiano no tardaron en funcionar como un equipo bien engranado. Grudo segua a Anakin a todas partes, inyectando actividad all donde crea que era necesario, pero sin intervenir mucho ms. La infantera clon haba sido distribuida en varios transportes para minimizar las prdidas si alguno de ellos era alcanzado y destruido, as que el tro estuvo muy ocupado movindose entre las naves. Por la noche se encontraban en el camarote de Alcin para repasar los detalles del da. Una tarde, Alcin pregunt a Anakin: Ests familiarizado con las capacidades de los soldados especializados? se refera a los cincuenta comandos clon embarcados a bordo del crucero de combate Teyr. Anakin asinti. Los comandos clon eran entrenados para ser utilizados en las misiones ms peligrosas, por lo que posean un grado de pensamiento independiente y de iniciativa personal muy superior al de los soldados clon ordinarios. Equipados con traje de combate y armas ms avanzadas, eran capaces de combatir por su cuenta con xito. Pero con un comandante Jedi al frente, su potencial como fuerza de choque era virtualmente ilimitada.

David Sherman & Dan Cragg

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Entonces, son tuyos le dijo Alcin. Coge a Grudo y vayan a la Teyr para conocerlos mejor. Sorprendido y complacido, Anakin no perdi tiempo en viajar hasta el crucero. Antes de eso ya se haba hecho cargo de su divisin, entrevistado con los distintos jefes de brigadas, batallones y compaas, presentado a sus hombres, pasado revista y hecho preguntas sobre blindajes, equipo y armas. Grudo le haba asesorado en esos asuntos y le haba ledo los informes que haban enviado los comandantes de divisin. Eres su lder le dijo el rodiano. Los soldados no respetan a un comandante que no conozca sus armas, su equipo y sus tcticas mejor incluso que ellos. Pero, recuerda: aunque todos los clones son como hermanos, hermanos gemelos, cada uno de ellos cree que l es el mejor. Funcionan ms si actan con sus propios oficiales, nunca combatiran bajo mis rdenes. Bajo las tuyas s, por supuesto, ya que eres un Jedi. Pero, aunque te respeten como Jedi, debes demostrarles que tambin deben respetarte como soldado. Tienes que demostrarles que sabes lo que ests haciendo, antes de entrar en combate. Anakin puso su mayor empeo, y hasta Grudo qued impresionado por la forma en que se relacionaba con las tropas. Ahora, mientras se dirigan a la Teyr, el joven Jedi se senta ms confiado, y muy ansioso por conocer a los comandos clon bajo su mando. El capitn a cargo de los comandos los llam al orden cuando Anakin entr en el hangar, antes de intercambiar saludos con l. Descansen! orden. Anakin abri ligeramente las piernas y junt las manos en la espalda, mientras miraba a los soldados que formaban frente a l. A juzgar por las marcas verdes en sus armaduras, haba dos sargentos en el grupo. Soy el comandante Anakin Skywalker empez. Habis sido asignados a la Segunda Divisin que yo dirijo. Serviris como parte de mi batalln de choque, bajo mi direccin personal. Capitn, no informar a ningn otro oficial durante esta campaa ni recibir rdenes de ninguno. Les asignar diferentes misiones segn sea la situacin tctica de Praesitiyn. Pero no les pedir hacer nada que no pueda hacer yo mismo. Est claro? Arrrrruuuhh! gritaron los soldados al unsono, terminando con un pesado redoble de botas en la cubierta. Todo el compartimiento vibr con el eco de sus gritos. El capitn se permiti una ligera sonrisa. Mis hombres estn preparados, seor! Anakin mir a Grudo, cuyo rostro exhiba su sonrisa rodiana. Capitn, que sus hombres ocupen las literas que les han sido asignadas. Ms tarde querr inspeccionar su armadura de combate, sus armas y su equipo. Anakin pas el resto de la noche inspeccionando las tropas. No encontr polvo, grasa o armas sucias. El capitn sigui a Anakin durante toda la inspeccin con un datapad preparado, pero nunca recibi rdenes de escribir nada en l. Durante el viaje de vuelta a la Ranger, Grudo se inclin hacia Anakin. Has hecho un buen trabajo. Diste la impresin que debas dar y no fuiste mezquino, como lo habran sido otros. Los soldados aprecian eso. Lucharn por ti, puedo asegurrtelo.

David Sherman & Dan Cragg

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Sintiendo su pecho henchido de orgullo y excitacin, Anakin repas el Cdigo Jedi mentalmente: No hay emocin, hay paz... Un Jedi no acta por inters personal... Estaba all para hacer un trabajo; ms todava, un trabajo que poda costar la vida a sus hombres. Se dijo a s mismo que hara bien en recordar su entrenamiento. Era un Jedi y hara que la Orden se sintiera orgullosa de l. Tom aliento y se refugi en la Fuerza, buscando serenidad...

Capitulo 11
Alguien tiraba agua sobre la cara de Odie. El agua estaba ms caliente que la temperatura corporal humana normal, pero le pareci tan dulce y fresca como la de cualquier manantial de montaa, un blsamo para su cara quemada y sus labios cuarteados. La trag como lo que realmente significaba: vida. Se deleit en la fresca humedad e intent rer, pero no pudo emitir ningn sonido. Abri los ojos y vio una sombra inclinada sobre ella. Intent hablar y slo consigui emitir una nica palabra con voz ronca: Erk. S respondi la sombra que se ergua junto a ella. Erk? volvi a preguntar, reuniendo toda su escasa fuerza para decir el nombre. Pero la voz que le respondi le result extraa. Quin eres...? Sargento Omin LLoxx a tu servicio replic la sombra. A quin esperabas? Piloto... musit. El Pajarito? Tambin lo estamos hidratando. Lo hemos puesto bajo otro refugio para que as tuvieras aqu ms espacio. Mi compaero es el cabo Jamur Nath. Vamos, puedes levantarte? Estamos corriendo un gran riesgo quedndonos aqu, todava rondan muchas patrullas androides aclar antes de verter un poco ms de lquido en la boca de Odie. La chica se sinti menos aturdida y, con un poco de ayuda, logr sentarse. Mir a su alrededor, pero slo vio a Erk y a los dos soldados de reconocimiento. Qu estn haciendo aqu? pregunt. Explorando. Los separatistas envan patrullas por toda la regin, buscando puntos dbiles que atacar. Nuestro trabajo es encontrarlas y truncar sus planes si podemos; si no, informar de cualquier unidad que intente rodear nuestras posiciones cambi de tema. Por lo que queda de tu equipo, veo que tambin eres de reconocimiento. Y tu motojet? levant su cabeza amablemente y le hizo beber ms agua. Despus agit su cantimplora. Estaba casi vaca. Os habis bebido vuestros buenos dos litros. Esto os repondr enseguida. Menos mal que no sois de otra especie, es especial para humanos: restaura fluidos, electrlitos, minerales y todo lo que hayis perdido por culpa de la deshidratacin. Qu os ha pasado? Si no hubierais hecho ese disparo, nunca os habramos descubierto, y a estas horas ya estarais muertos. Odie le explic entrecortadamente lo ocurrido. N..., no recuerdo haber efectuado ningn disparo.

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Bueno, entonces debi de ser tu novio. O puede que no recuerdes haberlo hecho. Cuando se est a punto de morir por deshidratacin se suelen sufrir alucinaciones... Pero bueno, supongo que ya lo sabes. En fin, resulta que vimos el fogonazo y vinimos a investigar. Quienquiera que disparase, lo hizo al aire. Supusimos que era una seal. Odie quiso negar que Erk fuera su "novio", pero no le quedaba suficiente energa, as que pas por alto el comentario. En vez de eso, pregunt: Qui..., quines sois? Somos de reconocimiento, como t. Formabas parte de la guarnicin de Praesitiyn? Pobres diablos. Vamos, tienes que ponerte en pie y empezar a moverte. Puedes ir en la parte trasera de mi motojet. Esa arma tuya, me la prestas? S..., s, pero... de dnde vens? No parecis pertenecer al ejrcito del general Khamar. No, no lo somos. Ya te lo explicaremos luego. Ahora, la primera prioridad es sacaros de este desierto y devolveros a vuestras posiciones antes de que nos descubra alguna patrulla enemiga. Mientras os recuperabais, inform de nuestro descubrimiento y he recibido rdenes de llevaros inmediatamente. Ven, dame la mano, tenemos que marcharnos. Odie se tambale un poco mientras sala de su improvisado refugio y alz involuntariamente una mano para escudarse los ojos de la brillante luz del sol. Toma, pntelo dijo L'Loxx, alargndole un casco. Nos sobra. Agradecida, Odie cogi el casco. Era una unidad multifuncional estndar de las tropas de reconocimiento. Se lo ajust expertamente. Ya se senta mucho mejor. Vio a Erk de pie, junto al otro soldado de reconocimiento y la segunda motojet. Fue como si volviera a encontrarse con unos viejos amigos; Erk y la motojet. sta era casi un duplicado de su propia mquina. T vendrs conmigo, soldado orden L'Loxx. Vamos, tenemos que largamos de aqu aadi el cabo Nath. L'Loxx redistribuy rpidamente parte de su equipo en la motojet para dejar sitio a Odie. Sujtate bien le advirti. No podemos perder ni un segundo ms en regresar a la base. En el mismo instante en que el sargento mont en su mquina, Odie supo que era un experto. L'Loxx los llev por un terreno extremadamente abrupto, hasta detenerse bajo la cresta de un largo risco. Justo debajo de nosotros se extiende el lecho seco de un ro. Lo seguiremos casi todo el camino de vuelta. Lo conoces? S. Vuestra base est cerca del Centro de Comunicaciones Intergalcticas? Exacto. Ocupamos el Centro y el terreno situado inmediatamente bajo la llanura. Hemos excavado trincheras justo frente a ellos, de ese modo su flota no puede bombardearnos porque estamos demasiado cerca de sus propias tropas. El primer da tuvimos que enfrentarnos a varias oleadas de androides de combate, pero conservamos nuestras lneas. Ahora estamos clavados en nuestras posiciones, disparndonos mutuamente y enviando patrullas para encontrar puntos dbiles en las respectivas lneas enemigas. Es un empate tcnico. El primero que reciba refuerzos ganar. Han enviado refuerzos?

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La Repblica? No lo s. Nuestro comandante mand un mensaje a Coruscant antes de atacar, antes de entrar en la zona donde el enemigo bloqueaba las transmisiones. Los separatistas? S, probablemente planean recibir refuerzos antes de atacar. Bien, prepara el arma. Yo conducir y t disparars. Preparada dijo Odie con ms firmeza de la que realmente senta, mientras desenfundaba la pistola lser y le quitaba el seguroEscuchadme dijo L'Loxx por el canal de comunicaciones tcticas. Nos espera un largo viaje por delante. Si nos encontramos con alguna patrulla enemiga, tendremos ventaja, llevamos una persona extra en cada motojet que podr disparar mientras el piloto maniobra. Sabes disparar, no, Pajarito? Puedes estar seguro, Tragapolvo respondi Erk. Y mi copiloto tambin. Bueno, parece que nos hayas rescatado t, eh? ri L'Loxx. El enemigo utiliza motojets del modelo 74-Z. Tu "copiloto" sabe lo que eso significa, si por desgracia tenemos que entablar combate. Odie gru. Claro que saba lo que significaba. Pero no pensamos meternos en ninguna escaramuza sigui L'Loxx. Nos lo tomaremos con tranquilidad, como si diramos un paseo. Bien, seguidme. Descendieron velozmente hasta el lecho seco del ro, lleno de peascos y deshechos. En algunos lugares, el agua haba socavado profundas y estrechas gargantas que les bloqueaban temporalmente la luz del sol; en otros, deban circular por un paisaje plano, completamente expuestos al terreno circundante. Aun as, las orillas eran lo bastante altas como para encontrar siempre cierto grado de cobertura, si se movan con cuidado. Mantuvieron la marcha durante casi media hora. Los atacaron en un punto en el que el lecho del ro se alzaba hasta la superficie. El primer disparo pas entre Odie y L'Loxx. Tan cerca que hizo vibrar el tejido de la camisa de la chica y le chamusc la punta de la nariz. Por un breve instante, Odie se pregunt qu haba pasado; luego se impuso el instinto agudizado por el entrenamiento, gir sobre su asiento y dispar en la direccin de la que haba llegado el disparo. Entonces los vio. Hacia ellos se acercaban tres motojets 74-Z, veloces como el viento, a travs de la planicie. L'Loxx hizo saltar su motojet por encima de los bancos de la orilla y se dirigi directamente hacia los atacantes. Rfagas de lser mal dirigidas zumbaron a su alrededor. Odie se inclin hacia la derecha y apret dos veces el gatillo. Pudo ver claramente cmo uno de sus disparos alcanzaba una motojet, pero el blindaje absorbi la energa, descargndola en la arena en forma de electricidad. El otro disparo alcanz al piloto al que haba apuntado, y ste salt hacia atrs contra la cola de su mquina. Uauuuh! Alguien Odie crey que era Erk aull por el canal de comunicaciones. La chica mir a su izquierda. A ese lado, y unos cuantos metros por detrs, pudo ver a Erk, inclinado hacia delante, apoyndose en la espalda del cabo Nath mientras disparaba metdicamente contra las otras dos motojets enemigas. Los cuatro vehculos rugan y levantaban colas de arena que se mantenan unos segundos suspendidas en el aire tras ellos. Cuidado, sujtate! grit LLoxx. Y realiz un giro a la derecha, tan cerrado que la rodilla de Odie rasp el suelo mientras la moto encaraba nuevamente a los soldados que se les acercaban. La maniobra confundi a los atacantes. L'Loxx dirigi al instante la motojet hacia el enemigo ms cercano, acelerando a 200 km/h. Este no tuvo ms remedio que girar a

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la izquierda para evitar la colisin. L'Loxx lo sigui, mantenindose cerca de su cola. Odie volvi a disparar, pero sus descargas no parecan afectar al blindaje trasero de la motojet enemiga. No obstante, forzaba al piloto a mantener la cabeza baja y a concentrarse en pilotar su mquina, no poda devolver el fuego. El enfrentamiento fue cubierto por una enorme nube de polvo, levantada por las motojets que daban vueltas desesperadamente unas alrededor de las otras, buscando embestir a sus oponentes o conseguir un buen ngulo de disparo que resolviera la contienda. Los fogonazos de las pistolas lser desgarraban las cortinas de arena de forma que cualquiera que estuviera observando desde una cierta distancia poda pensar que la nube de polvo lata con energa y vida propias. El polvo, espeso y sofocante, se pegaba a ellos como una segunda piel y los cegaba. De repente, LLoxx detuvo su motojet y se quit el casco. Odie se sinti desconcertada por el repentino silencio. Dnde se han metido? susurr, girando la cabeza, escuchando cuidadosamente, buscando el rugido de las dems motojets. No oy ninguno. Ni tampoco disparos. El nico sonido era el del aire entrando y saliendo de sus pulmones. Buen tiro el de antes musit LLoxx, refirindose al disparo con el que Odie haba eliminado al primer soldado enemigo. No puedo captar a mi compaero. Debe de haber cado. Odie se ech el casco hacia atrs, tras las orejas, para poder escuchar mejor. Entonces sinti una ligera brisa acariciar su rostro. Mir hacia arriba. A travs de la nube de arena, el sol pareca una pequea pelota dorada, pero, poco a poco, a medida que el polvo se posaba, fue hacindose ms y ms brillante. Los dos estaban tensos como bestias salvajes, sin saber si era mejor atacar o huir. El viento sopl con ms fuerza y el polvo se disip rpidamente, Como un teln que se estuviera alzando desde el escenario donde se representaba una tragedia, la nube de polvo se dispers en el viento para revelar a un soldado enemigo montado en su motojet, a menos de diez metros de donde ellos se encontraban. No miraba en su direccin. Antes de que Odie pudiera girar para disparar, L'Loxx aceler la motojet, se lanz a travs del espacio que los separaba y embisti la mquina enemiga. Odie oy claramente el crujido, antes de que los dos se vieran lanzados contra la arena. El soldado enemigo era enorme, y no era humano. l y LLoxx grueron y maldijeron en distintos idiomas mientras rodaban por la arena, pero la ventaja fue del enemigo, que no haba quedado tan atontado como LLoxx crea. Odie se levant del suelo y lo apunt con su pistola lser. Rndete o disparo! grit. Malo. Si disparaba, se arriesgaba a alcanzar a LLoxx. Enfund el arma y se meti en la refriega. El soldado enemigo gru al sentir encima el peso de Odie, pero tena entre sus manos la garganta de LLoxx y no la solt. Se puso en pie lentamente, sujetando al sargento por el cuello con una sola mano. Pas la otra por encima de su propio hombro, cogi a Odie por la cabeza y la arranc de su espalda, lanzndola por los aires como si fuera una mueca. Odie cay al suelo y rod por la arena, atontada. El enemigo solt a LLoxx, le coloc un pesado pie en el pecho para mantenerlo contra el suelo y extrajo de su cinturn un arma similar a una maza. El sargento estaba semiinconsciente por los golpes y la falta de aire. El soldado enemigo, un gamorreano, hizo girar varias veces la maza por encima de su cabeza, gruendo victoriosamente en su propio idioma. L'Loxx busc a tientas su pistola, pero la haba perdido en la lucha.

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Le sujet el pie con ambas manos e intent retorcrselo hacia un costado, pero el gamorreano era demasiado fuerte para moverlo. Una descarga lser impact en el pecho del gamorreano, que gru de dolor y solt la maza. Con la mano izquierda desenfund su propia arma. Odie, por fin, pudo disparar, y lo alcanz entre los hombros. Un parsito morrt sujeto mediante una correa al hombro izquierdo del gamorreano se desprendi y cay a la arena, mientras su husped vacilaba, giraba y devolva el fuego, pero sin puntera, alcanzando a la motojet de LLoxx. Otro disparo lser alcanz al gamorreano en la base de la columna vertebral, obligndolo a caer de rodillas. Incapaz de girarse y de devolver el ruego, disparo de nuevo en direccin a Odie, pero L'Loxx haba logrado encontrar su pistola y dispar rpidamente tres descargas al gamorreano que, finalmente, cay al suelo, donde permaneci inmvil. Erk se acerc a ellos caminando, sin dejar de cubrir con su pistola la figura del gamorreano. -Elegisteis al tipo equivocado para meteros con l dijo. Ayud con un brazo a LLoxx a ponerse en pie-. Cuntos disparos recibi ese tipo antes de caer? -Cinco por lo menos -dijo Odie, casi incrdula-. Y creo que todava respira. Ests bien? Ella sonri ampliamente, como si slo en ese momento reconociera al piloto que tena al lado. -Dnde est mi compaero? -pregunt LLoxx antes de que Erk pudiera responder a la chica. -Lo siento, sargento, pero el malo lo alcanz con su lser. Yo lo derrib de un disparo. Lo siento por su amigo, de verdad. L'Loxx asinti en silencio. -Mi motojet est destrozada, pero ahora tenemos dos 74-Z tiles. Voy a buscar el cadver de mi compaero. Ven conmigo, Odie, y trete la otra 74-Z. T, Pajarito, qudate aqu. No sabemos si informaron de nosotros antes de atacarnos -seal con la cabeza al gamorreano. Nuestras transmisiones a larga distancia estn bloqueadas, as que puede que las suyas tambin lo estn. Pero ser mejor tomar precauciones, por si acaso. Dnde dejaste a Jamur? Por all respondi el piloto, sealando con la mano A medio kilmetro, ms o menos. Bien. Espranos aqu.

-Necesito esos refuerzos, mi seor -dijo Pors Tonith a la imagen del Conde Dooku, que flotaba frente a l. Los sombros rasgos del Conde se retorcieron de irritacin. Cre haberte dicho que te mantuvieras en contacto con la comandante Ventress para cualquier asunto concerniente a esta operacin. Esta operacin no terminar con xito sin esos refuerzos continu Tonith, ignorado el descontento de Dooku.

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Tienes que aprender a cumplir mis rdenes. Tonith palideci todava ms ante la significativa mirada de Dooku. Record otros tiempos en los que Dooku le haba enseado una leccin. Haba sentido de pronto una repentina falta de aire, como si le hubieran puesto un gran peso encima del pecho. Luch por aspirar aire, sin lograrlo. Aquella sensacin termin tan rpidamente como haba empezado. Ahora Dooku no estaba lo bastante cerca como para utilizar la Fuerza contra l, pero Tonith saba que, si persista, el futuro slo le traera sufrimiento. Estoy siguiendo vuestras rdenes, seor: capturar el planeta y asegurarlo aadi rpidamente. El plan que usted dise para esta campaa, y que yo he seguido al pie de la letra, implicaba refuerzos inmediatos una vez hubiramos terminado la primera fase. Lo repito, seor, dnde estn los refuerzos? Ese ejrcito nuevo me est causando problemas, y perderemos Praesitiyn si obtiene refuerzos antes que yo. Estn en camino replic el Conde. Su imagen flot silenciosamente ante Tonith por un largo perodo antes de volver a hablar. Por qu no previste esa intervencin? Tonith contuvo el aliento. Ahora le culpaba por no anticipar lo que haba pasado? Era monstruoso! Maldito sea el Conde. Fue uno de los imponderables de la guerra, mi seor respondi calmadamente. Todava controlamos el Centro de Comunicaciones Intergalcticas, pero he perdido muchos androides y slo puedo reemplazar unos cuantos en mis talleres de reparaciones. Por cada enemigo que matamos, ellos destruyen cinco a seis de mis androides. Tienes un milln de androides de combate. Lanza todos al ataque y arrasa ese maldito ejrcito. Ya no me quedan un milln de androides, mi seor respondi Tonith con paciencia. Los ataques masivos son antieconmicos y son mala tctica. Si atacase ahora de esa manera, me encontrara con un ejrcito altamente reducido y sin reservas. El comandante enemigo es muy astuto. Mantiene sus lneas muy cerca de las mas, y no puedo utilizar armamento pesado para atacarlas sin sacrificar mis propias fuerzas y debilitar nuestras propias defensas. Todos debemos realizar sacrificios apunt Dooku secamente. Tonith hizo una pausa para reunir toda su paciencia. La necesitaba. Seor, las naves del enemigo mantienen en jaque a las mas en rbita, as que mi ejrcito no puede esperar refuerzos de sus tripulaciones. Y nuestras naves tampoco pueden bombardear a las fuerzas terrestres enemigas con sus armas de a bordo debido a su proximidad con las nuestras. Repito, si la Repblica enva refuerzos antes de que... l tampoco puede reemplazar sus prdidas, verdad? sonri Dooku. No, mi seor reconoci Tonith. Pero si han avisado a la Repblica y envan un nuevo ejrcito contra nosotros... ...as que tu enemigo est sufriendo el mismo desgaste que t. ...y llega aqu antes de que lo hagan mis refuerzos... No llegarn. Mantn a tu enemigo ocupado y aguanta tu posicin. La ayuda ya est en camino. Tengo confianza en ti. La transmisin se cort.

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Muy, muy lejos, el Conde Dooku sonri. Pors Tonith era codicioso, pero un poco demasiado precavido... Es como un banquero, reflexion. Pero era el adecuado para el trabajo. Las cosas estaban yendo exactamente segn el plan. Slo que no era el plan que Tonith crea estar siguiendo.

Capitulo 12
Debo decirle que un ejrcito depende de su estmago seal el intendente Mess Boulanger con un relmpago en sus brillantes ojos azules. Nadie antes le haba pedido detalles sobre su papel como oficial de intendencia, y dado que este joven comandante (Skywalker, se llamaba) haca preguntas, el viejo Mess no pensaba dejarlo ir sin darle una leccin de lo que l llamaba: "los msculos de la guerra". Mess se acarici con cuidado el largo y cado mostacho castao y contempl siniestramente a Anakin. Levant un huesudo dedo ndice. Muchos piensan que es el valor, el planteamiento y el espritu ofensivo los que ganan las batallas, seor, pero a eso yo digo: "Bah!". Yo le dir lo que hace ganar las batallas, seor. La logstica! "Los msculos de la guerra", la llamo yo, seor. La logstica! se es el meollo y estoy aqu para decrselo. Eso es lo que hace funcionar a los ejrcitos. Bueno, siempre que no se trate de ejrcitos de androides hizo un gesto despreciativo con la mano, escupiendo la palabra "androide". Con ellos slo se necesita lubricante y piezas de repuesto! Volvi a levantar el ndice. Y eso tambin es logstica! S, seor, incluso cuando se cuenta con un ejrcito de mquinas, hay que saber cunto lubricante, piezas y componentes electrnicos debe almacenar uno en sus naves! Pero cuando se trata con seres vivos, el asunto es ms, mucho ms complicado. Estoy aqu para decrselo. Esta vez tenemos suerte, seor. Todos los clones comen la misma comida. Pero cuando se tiene a otro tipo de criaturas en tus filas, bueno, hay que disear dietas especiales para cada una de ellas. Es muy complicado, seor. Pero hay que hacerlo, conozco las frmulas... Su voz se perdi como si pensara en esas frmulas. Recuerda esto Boulanger volvi a subir el tono, aunque mir de reojo a Grudo, no muy seguro de si deba hablar de temas delicados ante alguien del que no estaba muy convencido de que no desempaara realmente una misin de cazarrecompensas. Cometas-Q! S, seor, los cometas-Q son lo que te hace llegar al campo de batalla, lo que te mantiene una vez se est en l y luego te devuelve a casa. stas son las bases del combate moderno: qumica, municin, mdicos, ingenieros, transporte, sealizacin e intendencia. Anakin iba a hacerle una pregunta cuando Mess aadi repentinamente: Y eso no es todo. No, seor! Sabe lo que consume todo un ejrcito en un solo da de combates violentos? Sabe cuntas caloras quema un soldado de infantera en un solo da de batalla? Eh? Bueno, pues yo s. Y estoy aqu para decrselo, seor! Tiene que saber si piensa aprovisionar o no a su ejrcito en el campo de batalla. Y hacer una estimacin de las bajas, seor; es muy importante. Igual piensa que eso es hacer un clculo imposible, que la naturaleza de una batalla es sumamente impredecible, pero no lo es, no, seor. Asinti con tanta fuerza que su mostacho se agit. Antes de partir de Coruscant habl con su personal de operaciones y estimamos que al tercer da de combate, habr perdido el diez por ciento de sus fuerzas. As que almacenamos suficientes pertrechos mdicos para acomodar tales prdidas. Recuerde que por cada soldado muerto en combate, hay tres heridos! Volvi a alzar el ndice, como si aquello fuera una ley inmutable de la naturaleza que no admita discusin.

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Pregntale dijo Boulanger sealando a Grudo, que haba permanecido silencioso durante toda la conferencia. Si ha combatido, tanto como dice, lo sabr. Todo eso es cierto asinti Grudo. Boulanger inclin la cabeza con satisfaccin. Intendente, quiz debamos enviar suministros a las tropas del general Slayke cuando lleguemos a Praesitiyn. Lo ha tenido en cuenta?pregunt Anakin. S, seor, claro que s. Por supuesto! Por supuesto, ya sabr usted que Praesitiyn es un mundo inhabitable. No hay recursos para alimentar a un ejrcito, ninguno, a menos que quiera envenenarse con esas plantas horribles e insectos. Es la pesadilla de un intendente. Y yo estoy aqu para decrselo! Y s, tengo entendido que el mando del capitn Slayke es una mezcla de humanos y de otras razas, todos seres vivos, que respiran, devoran y deben ser alimentados, vestidos y acuartelados. As que, antes de zarpar, me preocup de almacenar raciones que pudieran ser consumidas por gran cantidad de especies, alimento que podamos consumir todos. "Y otra cosa. Qu hace un ejrcito con sus desechos? Aja! S, lo que un ejrcito consume se transforma en desechos, y eso hay que tenerlo en cuenta de cara a la guarnicin, los campamentos y los almacenes, Ha pensado en eso? No, no creo. Boulanger volvi a callar un instante, antes de continuar: He estado en todas las reuniones de personal, sabe? S? pregunt Anakin, con la atencin centrada en el despliegue de mapas, listas e inventarios que abarrotaban las pantallas del compartimiento del intendente. Qu? Que he estado en todas las reuniones de personal repiti Boulanger. Qu piensa del anexo de logstica que escrib para su plan de operaciones? se ech hacia atrs, cruz las manos sobre su vientre y contempl desafiante a Anakin, retndolo a que dijera algo despreciativo acerca de su trabajo. Muy rpidamente. bien, intendente, un trabajo excelente! respondi Anakin

Se ri mentalmente por no haber previsto estudiar los anexos a la logstica antes de aquella visita. Slo le haba echado un vistazo curioso cuando se los present su jefe de seccin. Y nunca se haba fijado en Boulanger durante las reuniones informativas. Nadie me hace nunca ninguna pregunta sobre mi trabajo. Y eso es porque no tienen por qu hacerla. Todo est previsto. Soy bueno en mi trabajo. S, intendente Boulanger, es muy bueno y le agradezco su excelente trabajo. Anakin asinti con la cabeza en direccin a Grudo, y ambos se pusieron en pie, estrechando la mano al intendente. Luego se dirigieron a su lanzadera. Anakin decidi que tan pronto como volviera a su camarote en la Ranger, leera el anexo de logstica y lo estudiara como haba hecho con las dems partes del plan. Una vez lo hiciera, llamara a Boulanger, se sentara con el logista y repasara cada detalle con l hasta grabrselo a fuego en su mente. Memorizara cuntas toneladas mtricas, ms o menos, de suministros, fuel y municin necesitaba un ejrcito de ese tamao para sostenerse en combate, y cuntas naves necesitara para transportar esas mercancas hasta el campo de batalla. Tambin tena que saber qu haba en cada nave, por si se perda alguna en el aterrizaje o quedaba rezagada de la flota por algn problema mecnico. Ese tema haba aparecido con frecuencia en sus muchas conversaciones con Alcin sobre tctica, estrategia y liderazgo, y el anciano Jedi haba enfatizado su

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importancia, pero no lo haban discutido con detalle. Anakin lo hara ahora. Se jur hablar de logstica con Alcin en cuanto estuviera preparado. No seas el tipo de comandante que deja los detalles para otros le haba advertido Grudo. No lo sera.

Tendremos que tratar con el capitn Slayke, Grudo, hblame de l estaban en la lanzadera, de vuelta a la Ranger tras su encuentro con el intendente Boulanger Tambin me gustara saber cmo llegaste a hacerte amigo del Maestro Alcin. Sera mejor que hablases directamente con el Maestro Alcin de esas cosas respondi Grudo. Anakin permaneci silencioso un momento. Ya le he preguntado, pero siempre se muestra muy vago al respecto. S que los tres estuvisteis involucrados en el incidente de Bpfassh. Le he preguntado sobre Slayke indirectamente, pero todo lo que he conseguido que me diga es que no le guarda rencor y que una vez lleguemos a Praesitiyn podr trabajar con l como si fuera un camarada. S, se es Nejaa Alcin... Siempre justo! Lo s, Grudo, pero yo tambin tendr que trabajar con Slayke. Tengo que saber ms cosas de l, y dado que el Maestro Alcin se muestra reticente a hablar de lo que pas, tengo que preguntrtelo a ti. Es una orden, seor? pregunt Grudo formalmente. S replic Anakin de la misma forma. Si es la nica forma de que hables, tmatelo como una orden. Muy bien. Slayke es un guerrero. Un gran guerrero, no un hombre de cara gorda con piel lechosa. Es un gran hombre. Pelea con la cabeza, el corazn y un fuerte brazo derecho! Es una persona de principios, y muy valiente. Guapo para ser un humano... O eso suelen decir. No hace falta que me hables de su aspecto, voy a conocerlo dentro de poco. Quiz lo conozcas, quiz no corrigi Grudo sombramente. Todo el mundo muere. Y ms en combate. S, Grudo, ya me lo has dicho. Ms de una vez... Y yo mismo he podido comprobarlo muchas veces en estos dos ltimos aos y medio dijo Anakin, cortante. Sigue, por favor. Zozridor Slayke se haba ganado cierta reputacin antes del estallido de las Guerras Clon como comandante de una corbeta de la Repblica, la Thranta Escarlata. Su pasado era oscuro y se supona que haba ascendido puestos en la Armada hasta conseguir el mando de su propia nave de guerra gracias a su talento y a su habilidad. Profundamente insatisfecho con el enfoque dilatorio del Senado para tratar con los separatistas, Slayke haba decidido actuar por su cuenta. Al no recibir rdenes, cogi la nave bajo su mando e inici una serie de ataques rpidos a las flotas de los separatistas. Fue inmediatamente considerado como un pirata y se puso una recompensa de cuarenta y cinco mil crditos por su cabeza. Pero Slayke no se consideraba a s mismo un pirata. No trataba mal ni a los civiles ni al personal militar que capturaba en sus ataques, y el botn procedente de las

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naves capturadas era inmediatamente distribuido entre su tripulacin o donado a causas justas. La ltima transmisin que haba enviado al cuartel general de la Armada desde su Thranta Escarlata sell el tono de sus empresas subsecuentes: "Mientras el Senado duerme, una gran maldad amenaza la paz y la libertad de los pueblos de la galaxia. Nuestros polticos, que ni trabajan ni se sacrifican, han olvidado, si es que alguna vez lo supieron, que la libertad no es gratis, que el precio de la libertad es la vigilancia constante. Nosotros, la tripulacin del Thranta Escarlata, somos los hijos de nuestra amada Repblica! Somos vuestros hijos y vuestras hijas! Somos los Hijos e Hijas de la Libertad! Seguidnos!". Este mensaje se convirti en un aviso de llamada para los seres oprimidos de toda la galaxia y, en muy poco tiempo, Slayke reuni una pequea pero formidable flota que no slo provoc un apuro considerable al Senado de la Repblica, sino que se convirti en una espina clavada en el costado de las fuerzas separatistas. Todo esto lo s porque yo estaba con el capitn Slayke dijo Grudo. Tiene la personalidad adecuada para el mando, la personalidad adecuada para ser un lder. Los soldados lo siguen. Grudo estaba sin blanca, como sola estar entre guerras, y se present voluntario para servir con los Hijos e Hijas no porque compartiera sus puntos de vista polticos, sino porque el grupo era ilegal y la perspectiva de participar en algunas buenas batallas le resultaba prometedora. Hblame de Slayke, el hombre pidi Anakin. El capitn Slayke es un comandante con el que se puede hablar. Escucha a todos y cada uno de los soldados y, muchas veces, le he odo decir que la nica diferencia entre ellos y l es la ceremonia, los privilegios del rango, ya sabes. Dice que cada soldado que lucha a su lado es su hermano, que el rango no tiene privilegios en combate. Al menos, no con los Hijos e Hijas de la Libertad. Y Alcin? Fue enviado a arrestarnos. Ante una solicitud especial del Senado, el Consejo Jedi haba seleccionado al Maestro Jedi Nejaa Alcin para comandar la expedicin que deba aprehender a Slayke y llevarlo a Coruscant para ser juzgado por piratera y traicin, no necesariamente en ese orden. Alcin tuvo el mrito de protestar por esa orden. En su opinin, Slayke slo haca lo que el Senado deba haber hecho por su cuenta. Cuando le preguntaron qu hara si l tuviera que tomar esa decisin, respondi valientemente: "Ira en su ayuda". Pero la decisin del Consejo fue que, por muy justa que fuera la causa, esa amenaza a la Repblica no poda ser combatida por capitanes renegados actuando sin autorizacin del Senado. Las rdenes eran rdenes, y Alcin las obedeci. La nave de Alcin era la Plooriod Badkin. Sigui a la flota de Slayke durante semanas, esperando una oportunidad de atacar su nave insignia y arrestarlo. Saba que una vez Slayke estuviera bajo custodia, el movimiento de los Hijos e Hijas se disolvera y dejara de interferir con la poltica galctica. Crey que Slayke haba cometido un error fatal cuando dispers su flota en varios espaciopuertos para reaprovisionarse y reclutar ms hombres y, a bordo de su nave insignia, la Thranta Escarlata, se dirigi a Bpfassh, en el sector Sluis. Alcin lo sigui. Pero Slayke no haba cometido ningn error explic Grudo Vers, sabamos que nos seguan. Y Slayke tambin saba que haba un Jedi al mando de las fuerzas enviadas tras l. No s cmo lo supo, pero me lo dijo Slayke en persona. Tambin me dijo que quienes manipulaban la Fuerza eran muy peligrosos, pero que l, Slayke, utilizaba su cerebro, que era mucho ms poderoso que esa Fuerza

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Grudo resopl blandamente. No s si es cierto, pero en aquella ocasin, Slayke tuvo razn. Cmo consigui el capitn Slayke apoderarse de la nave del Maestro Alcin? pregunt Anakin. No poda imaginar que nadie fuera lo bastante inteligente como para robar una nave a un Maestro Jedi. Pero Slayke lo haba hecho. Eso fue cosa ma reconoci Grudo. Refugiarse en el planeta doble Bpfassh fue un brillante movimiento por parte de Slayke. Bpfassh era un lugar excelente donde ocultar una nave estelar, gracias a su complejo sistema de lunas, su poblacin escasa y sus vastas zonas salvajes. Y si los habitantes no simpatizaban con los separatistas, tampoco eran precisamente aliados de la Repblica. En lo que a ellos se refera, Slayke era un pirata, y eso asegurara su silencio si eran interrogados por sus perseguidores. Slayke no tena intencin de desmentir esa idea. El Maestro Alcin necesit tiempo para encontrarnos, pero al final lo consigui Grudo se golpe el morro con un dedo rematado en ventosa, mientras contemplaba una mancha en el rincn ms alejado del compartimiento. Mentalmente, volva a estar en Bpfassh, reviviendo los acontecimientos. Suspir. Me enfrent a Nejaa Alcin en combate personal. Solos l y yo. Fue maravilloso. Maravilloso. Se sumi en un silencio feliz y tard cierto tiempo en continuar su relato. El plan de ataque de Alcin haba sido simple y directo. Una vez localizado el Thranta Escarlata, se limit a descender en el campamento, desembarcar a las tropas y arrasar el lugar. El plan defensivo de Slayke tambin fue simple y directo. Haba dispersado a la mayora de su tripulacin por las ciudades y los pueblos bpfasshi, manteniendo a su lado los hombres justos y necesarios para poder pilotar una nave espacial... y a Grudo. El nico ser que Alcin encontr en el campamento fue Grudo, armado con todas las armas de la panoplia de los cazarrecompensas, aullando en rodiano desafos al Jedi y su fuerza de aterrizaje que pocos podan comprender, pero que dejaban bien claro que no pensaba entregarse pacficamente y sin resistencia. Dnde est el capitn Slayke? rugi Alcin. Grudo le respondi lanzando dos cuchillos. Todo el mundo se agach salvo el Maestro Jedi. Las armas se clavaron en el suelo, entre sus piernas. Eran un claro reto para el combate. Grudo prescindi de usar las pistolas lser que llevaba en ambas caderas y sac otro par de cuchillos. Luego avanz unos cuantos pasos, enarbolando las armas. Un teniente apunt al rodiano con su pistola lser, pero Alcin le orden que no disparase. Yo me encargo de esto dijo. Recogi los cuchillos, sopes su equilibrio y se dirigi hacia Grudo para entablar un combate personal. Nunca supe por qu lo hizo record Grudo. Su misin era apoderarse de la Thranta Escarlata y capturar a Slayke, no meterse en peleas personales. Pero luchamos, y todo el mundo nos vio. Nunca desenvain su sable lser. Cuando solt mis cuchillos y mis cinturones de armamento, l hizo lo propio, y luchamos mano a mano. Ah, menudo guerrero! Ya sabes todo eso de que los Jedi no sienten rabia u odio, pero ese da... Ah, Nejaa Alcin necesitaba una buena pelea! No combati como un Jedi, ni hablar. Fue todo muy extrao y maravilloso. Anakin se removi, incmodo.

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Nunca supe cmo saba Slayke que esa pelea se llevara a cabo musit Grudo. Cuando me dej en el campamento, me dijo: "Grudo, no dejes pasar a nadie!". Me dijo que era muy importante que mantuviera mi posicin. Me dijo: "No tengas miedo, Grudo, el Jedi nunca matara a un ser desarmado". As que peleamos... Y menuda pelea fue!, Alcin no perdi tiempo maniobrando para conseguir una posicin de ventaja sobre el rodiano; se limit a avanzar, y Grudo acudi a encontrarse con l. El grupo de Alcin form un crculo amplio y algunos de ellos cruzaron apuestas sobre quin podra vencer. Su atencin estaba completamente concentrada en el reto que se desarrollaba ante sus ojos. Alcin no quera utilizar trucos Jedi Anakin supuso que se refera a la Fuerza y combati como un guerrero normal. As que utilic su impulso contra l y lo arroj muchas veces contra el suelo. Pero Alcin siempre se levantaba y volva al ataque. Ahog una risita. Era lo bastante rpido como para atravesar unas cuantas veces mi guardia, y pegaba lo bastante fuerte como para dejarme marcas..., y hasta un par de huesos rotos. Cubierto de sudor, con las ropas desgarradas all donde Grudo lo haba sujetado para tumbarlo, Alcin intentaba utilizar la ventaja que le proporcionaban su velocidad y habilidad mientras el rodiano, dolorido por los golpes que el Maestro Jedi le haba propinado, consegua mantenerse fuera del alcance de Alcin. Cada vez que uno u otro conectaba un golpe o lanzaba un tajo, la tripulacin del Thranta Escarlata lanzaba un rugido de aprobacin. Pronto, el terreno sobre el que peleaban se convirti en un cenagal. Los contendientes haban perdido la nocin del tiempo y, a medida que el combate se prolongaba, empezaron a tambalearse y a fallar en sus golpes, al aduearse de ellos el cansancio fsico. La pelea termin cuando Slayke rob el Plooriod Bodkin. Debiste ver lo boquiabierto que se qued Alcin; pareca una puerta abierta. Todo el mundo se qued mirando cmo se elevaba la nave sobre un pilar de fuego, hacindose ms y ms pequea, hasta desaparecer. Alcin se qued helado mirando al cielo. Nadie se movi. Podra haberlo matado en aquel momento, pero no lo hice. Saba que la pelea haba terminado y que el plan del capitn Slayke haba funcionado. No hay honor en matar a un contrincante cuando ni siquiera te mira, y respetaba a Nejaa Alcin por luchar como lo haba hecho... Por lo que s, nunca recurri a la Fuerza lanz una risita por un instante, antes de seguir hablando con seriedad. Tampoco s por qu no me mat al quedarse sin nave, pero no lo hizo. Slayke haba desarmado los motores del Thranta Escarlata, dejando a Alcin y a sus hombres abandonados en Bpfassh durante varios meses hasta que pudiera llegar otra nave con los repuestos necesarios. Grudo haba sido hecho prisionero sin ms lucha; era el nico prisionero que hicieron en toda la misin. Llegaron a conocerse bastante bien en aquellas semanas llenas de inactividad. Por fin, un da, Alcin dijo: Grudo, cuando volvamos a Coruscant, te soltar. Ser el hazmerrer de toda la galaxia si vuelvo de esta misin con un solo prisionero. El trato es ste: a cambio de tu libertad, te quedars hasta que encuentre alguna utilidad para ti. Entretanto, el Senado dio marcha atrs en sus cargos de traicin y piratera, y el Canciller Supremo Palpatine se rindi a lo inevitable y, sacando el mejor partido de la situacin, concedi a Slayke que siguiera atacando las naves y las bases separatistas. As que me hosped en La Babosa Dorada y all he esperado hasta que Alcin y t vinisteis a por m concluy Grudo.

David Sherman & Dan Cragg

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La lanzadera haba aparcado en la esclusa de aterrizaje de la Ranger tiempo antes de que Grudo terminase su historia, y el piloto esperaba irritado en la carlinga. No es extrao la forma en que el destino manipula tu vida? pregunt Grudo. Aqu estamos, muy cerca del planeta donde conoc a Alcin y donde vi por ltima vez al capitn Slayke. Dos grandes hombres, y he tenido el honor de servirlos a ambos. Ahora, pronto, volveremos a encontrarnos, y esta vez seremos aliados. La vida es buena! Hizo una pausa antes de aadir: Me pregunto qu estar haciendo ahora el capitn Slayke en Praesitiyn...

Capitulo 13
Pudieron oler el campo de batalla incluso antes de verlo. L'Loxx llev su motojet hasta la sombra de un promontorio de rocas. Ahora es cuando la cosa se pone fea dijo a Erk y a Odie. Tendremos que cruzar un kilmetro de terreno abierto hasta nuestras posiciones. Est bajo la observacin y el hostigamiento del enemigo, que lo tiene sometido a un fuego constante. Nuestros androides de trabajo han construido bnkeres por toda la zona, interconectados mediante profundas trincheras... Todo ir bien una vez lleguemos a nuestro permetro defensivo, pero antes nos espera una carrera por terreno abierto, y hay que estar muy alerta. Habr que zigzaguear constantemente; ya lo he hecho varias veces. Vosotros seguidme, s por dnde debemos cruzar nuestras lneas. Por si nos separamos, la contrasea de hoy es "ventana" y la respuesta es "hurfano". Qu es ese olor? pregunt Erk, arrugando la nariz. L'Loxx sonri irnicamente al piloto. S, claro, no lo sabes, me olvidaba que no tienes ninguna experiencia en combate terrestre, cuerpo a cuerpo su voz no pudo ocultar el desdn que sentan los soldados de infantera que viven, luchan y sangran en el barro por quienes duermen en camas blandas y combaten en lo que los soldados de a pie llaman "ambientes limpios". Ah abajo hay decenas de miles de soldados, todos encerrados en la misma zona, sin agua corriente. Tras cierto tiempo, empiezan a oler. Adems... mir a lo lejos, y su rostro qued inexpresivo un instante, ...adems, no hemos tenido tiempo de enterrar a nuestros muertos agit la cabeza y volvi al asunto que tenan entre manos. Esto es lo que haremos. Yo ir en la primera motojet, la de Jamur, as me reconocern como amigo. Una vez yo est a salvo, os tocar el turno de pasar con vuestras 74-Z. Desde aqu no se ve, pero ah abajo mantenemos una posicin que cubre toda la zona por si el enemigo intenta flanquearnos y atacamos por la espalda. Les dir que no disparen. El resto de nuestros baluartes dispararn todas sus bateras contra los caones enemigos. Eso los distraer lo suficiente como para que podis atravesar el campo sin problemas. Recordad las contraseas; os las preguntarn. Puedes manejar solo esa motojet, Pajarito? Sargento, uno de estos das le montar en el asiento trasero de un caza y le demostrar lo que es pilotar de verdad respondi Erk. Esperar ansioso ese da, teniente sonri LLoxx. Una ltima cosa. Hemos descubierto que lo que controla los caones enemigos slo reacciona ante el movimiento, as que si os derriban o sois heridos, no os movis, eso evitar que os convirtis en un blanco. Cunto tendremos que esperar tumbados? pregunt Odie.

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Hasta que acudamos a rescataros y os saquemos de ah. Preparados? El ejrcito de Slayke haba excavado trincheras a lo largo del cauce seco del ro, frente a la meseta en la que se encontraba el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Los distintos puestos fortificados estaban conectados mediante un complejo de trincheras y tneles. Los restos de incontables miles de androides de combate y mquinas de guerra sembraban el complejo, en muda evidencia de la fiereza del combate. En aquel momento, el frente estaba relativamente en calma. Descargas de alta energa atacaban ocasionalmente las defensas o la artillera de Slayke bombardeaba las posiciones enemigas. Pero no se observaba ningn movimiento de tropas, salvo por esos disparos espordicos. Los caones lser empezaron a disparar contra LLoxx casi desde el primer instante en que ste enfil la pendiente. El sargento tard sus buenos treinta segundos en cruzar el campo abierto. Zigzague sin pauta aparente y desapareciendo a salvo tras la primera lnea, donde estaba protegido de los caones enemigos. Oh, cielos! Oh, cielos! susurr Odie, colocando su motojet en posicin y lanzndose pendiente abajo. Se encontraba a medio camino de las trincheras cuando el enemigo abri fuego, momentneamente confundido por la presencia de una de sus propias motojets cruzando la tierra de nadie. Obviamente, quien fuera o lo que fuera que operaba el sistema de control de fuego enemigo tard en darse cuenta que aquella motojet no perteneca a su bando, dado que ninguno de sus hombres de reconocimiento se lanzara a tumba abierta hacia las lneas enemigas. En ese momento, la artillera de Slayke empez a responder al fuego enemigo, que disminuy considerablemente cuando Odie ya estaba a cubierto. Erk trag saliva nerviosamente. Las palmas de las manos le sudaban sobre los controles de la motojet. En su larga travesa del desierto haba dominado rpidamente el manejo bsico de la mquina, pero lo que ahora se exiga de l necesitaba un grado de habilidad que no estaba seguro de poseer. Un error que no cometera sera salir desde la misma posicin que sus dos compaeros precedentes; a esas alturas, los caones enemigos apuntaran hacia all. Gui su motojet con cuidado por el risco, a lo largo de unos cien metros. Eso significaba que tendra que entrar en las trincheras con un ngulo ms cerrado. Eran tan distintos el terreno y el ngulo como para fallar la entrada? Podran desorientarlo las violentas maniobras que tendra que utilizar?. Conect la motojet, salv la cresta del risco por diez metros y cay al otro lado con violencia suficiente para hacer entrechocar sus dientes. Los caones enemigos, desprevenidos, no dispararon al principio, pero los lseres empezaron a caer a su alrededor segundos despus, destrozando el terreno all donde golpeaban. Erk zigzague locamente; izquierda, derecha, derecha, recto, durante unos cuantos metros, una parada de un segundo, adelante unos cuantos metros ms, giros agudos cada pocos metros. Poda sentir el calor de los disparos que impactaban ms cerca de l. Podan haber levantado una cortina de fuego entre la trinchera y l, pero no lo hicieron. Lo rastreaban como un blanco individual, como si intentasen ganar puntos en un juego. Erk no vio la depresin del terreno. Justo cuando cruzaba el borde ms alejado de la depresin, un rayo acert en la clula energtica de su motojet, y sta explot en forma de violenta flor anaranjada. Pero l ya haba agachado la cabeza sobre los controles y se estrell contra el suelo con fuerza suficiente como para quedar inconsciente. Esos segundos le salvaron la vida porque los caones enemigos, o el que los estuviera controlando, lo vio tendido en el suelo, inmvil, y crey que la explosin lo haba matado. Lo siguiente que supo Erk era que alguien tiraba de l. Vamos! Vamos!

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Era Odie. Todava atontado, logr saltar sobre la mquina que conduca la chica y se aferr a ella. La motojet salt hacia delante a toda velocidad y Erk estuvo a punto de caer. Odie vir una vez a la derecha y otra a la izquierda, con la motojet dando giros tan cerrados que su rodilla se arrastraba por el suelo. Segundos despus llegaron a las trincheras. Odie apag el motor mientras unas manos amigas emergan de los bnkeres para ayudar a la pareja. -Buen trabajo! grit el sargento L'Loxx Pajarito, espero que sepas manejar tu caza mucho mejor que esa motojet! Que el mdico te vea esa rodilla. Erk asinti con la cabeza, todava un poco aturdido. Intent reaccionar y pregunt: Dnde est la enfermera? A unos cincuenta metros ms o menos, siguiendo esa trinchera de conexin. No tiene prdida LLoxx seal hacia la derecha, antes de dirigirse a uno de los soldados. Frak, mustrale el camino, espralo y trelo de vuelta. Si los mdicos no pueden encargarse ahora de l y creen que sus heridas no son graves, tretelo. Ya lo curarn despus. Mientras el sargento daba instrucciones al cabo Frak, Erk se puso en pie y se dio cuenta de lo profunda que era la trinchera. Sigui a Frak, confiando en que la trinchera lo protegera del fuego enemigo directo. Los preocupados ojos de Odie siguieron a Erk por un segundo, pero despus decidi que no estaba en tan malas condiciones y se preocup de otras necesidades ms inmediatas. Hay alguna posibilidad de comer algo? A todos nos gustara saberlo respondi L'Loxx. Slo puedo ofrecerte un lugar para descansar a resguardo de los elementos. Le mostr un pequeo bunker con un catre. A Odie no le import que no estuviera limpio por los muchos soldados sucios y embarrados que haban dormido en l, siempre sera mejor que el duro suelo. Se durmi en cuanto cerr los ojos. El sargento L'Loxx la despert una hora ms tarde. Vamos dijo, el capitn Slayke quiere veros al Pajarito y a ti. Odie se sent en el catre y se frot los ojos. Murmur algo, pero la nica palabra que L'Loxx pudo entender fue: "Erk". Lo han curado y ya ha vuelto. En marcha, el capitn nos espera.

El ejrcito de Slayke, compuesto por voluntarios de toda la galaxia, era un conglomerado polglota de especies. Siempre que le era posible, Slayke organizaba sus unidades de forma que los individuos de una misma especie se mantuvieran juntos. El tro circulaba por las estrechas trincheras y pas junto a un pelotn de ingenieros gungan que reconstrua un bunker excavado en la roca; en otro sector, una compaa de bothanos atestaba un puesto de observacin. Por todas partes podan verse los desechos de la batalla: androides de combate destruidos, armas descartadas, objetos personales abandonados y contenedores de aprovisionamiento de todo tipo vacos. Los ingenieros y los androides de trabajo se afanaban por todas partes, recuperando armas y pertrechos, reconstruyendo muros daados y ayudando a reunir provisiones. El puesto de mando se encontraba en un bunker subterrneo. En l reinaba una barahnda de desorden organizado: oficiales y personal de servicio reciban

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informes de los puestos avanzados, otros hacan circular las rdenes mientras los oficiales de Estado Mayor se encargaban de la mirada de detalles necesarios para mantener un ejrcito operativo y en combate. En el centro de todo se ergua la figura de su comandante: Zozridor Slayke. El sargento L'Loxx se acerc al capitn y lo salud militarmente: Reconocimiento presentndose, seor anunci. Omin, me alegra verte de vuelta Slayke asinti con la cabeza, mostrando aprobacin, y L'Loxx hizo su informe, terminando con el descubrimiento de Erk y Odie y el viaje de vuelta hasta sus propias lneas. Bienvenidos a mi pequeo y victorioso ejrcito salud Slayke, alargando la mano. Sabis si hay ms supervivientes de las fuerzas del general Khamar? No, seor respondi Erk. Pero eso no significa que no existan, slo que no los hemos visto. Lstima coment Slayke, agitando la cabeza. Nos iran bien unos cuantos refuerzos, pero... Dado que vosotros sois todo lo que podemos esperar, tendremos que conformarnos. Usted, teniente, es piloto de combate? Me gustara poder asignarlo a un caza, pero ahora no contamos con ninguno. Pero usted, soldado, parece de reconocimiento, y las tropas de reconocimiento son mis ojos y mis odos. Dependo mucho de soldados como Omin y como usted Odie se sorprendi al descubrir que Slayke se saba y utilizaba los nombres de pila de sus hombres. El enemigo intenta sorprendernos constantemente por los flancos y tomar nuestras posiciones de retaguardia. Por eso son muy importantes las tropas de reconocimiento. Necesito a alguien que sustituya al cabo Nath. Jamur era un buen hombre, pero ha muerto. Acepta el trabajo? Con Slayke all, de pie, taladrndola con sus penetrantes ojos, fue muy difcil para Odie no gritar de entusiasmo: "S, seor!", pero logr contenerse. En lugar de eso, dijo: Si no le importa, seor, preferira quedarme y luchar junto al teniente Erk trag saliva, pero no pudo impedir que su rostro enrojeciera al decir aquellas palabras. Es piloto, seor, y no sabe cmo combatir en tierra. Necesita a alguien que lo lleve de la mano. Enrojeci todava ms cuando comprendi que lo que haba dicho poda tomarse con doble sentido. Slayke alz las cejas y mir al sargento L'Loxx, que slo se encogi de hombros, sin comprometerse. Luego se volvi hacia Erk. Mmm, ella es mi copiloto, seor... Bueno, ms o menos intent explicar. Oh exclam Slayke. Ven, acrcate. Gesticul sobre una mesa de mapas hologrficos situada detrs de ellos. En ella poda verse un modelo tridimensional de la posicin de las tropas de Slayke. Este cauce seco de un ro, aqu, es tierra de nadie, y divide las posiciones de los dos ejrcitos. Como veis, las lneas estn muy juntas sonri con ferocidad. Nos hemos situado tan cerca que sus naves en rbita no se atreven a disparar por miedo a destruir sus propios androides. Y eso, en el supuesto de que alguna de sus naves pueda apartar la atencin del combate con mi flota el tiempo suficiente para atender a lo que sucede aqu. La situacin tambin es a la inversa, el comandante enemigo mantiene sus tropas lo ms cerca posible de las mas para que mis naves tampoco puedan disparar contra sus fuerzas terrestres.

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Este enclave aadi, sealando un puesto fortificado es el ms avanzado de nuestras lneas. Se llama Izable y se encarga de avisarnos de cualquier cambio en las posiciones enemigas o de cualquier preparativo que puedan realizar para atacarnos. Unos seiscientos metros detrs de Izable, pero en los flancos, hay dos enclaves ms, Eliey y Kaudine. Nosotros estamos aqu, y sta es la posicin principal de nuestras defensas. Unos seiscientos metros detrs de nosotros se encuentra el ltimo enclave, Judlie, desde donde habis llegado vosotros. Judlie cubre nuestra retaguardia. Estos cinco enclaves estn fuertemente fortificados, cada uno cubre treinta y seis grados del frente, y sus bateras estn totalmente interconectadas entre s, de modo que si el enemigo intenta penetrar en nuestras lneas, todos puedan disparar sobre l. La artillera se concentra aqu, aqu, aqu y aqu, y est igualmente fortificada. Los caones rastrean hasta el mnimo metro cuadrado de nuestras propias lneas, as que si el enemigo penetra en ellas, quedarn bajo fuego directo. Los enclaves estn conectados por una serie de tneles y trincheras que nos permiten trasladar tropas y suministros de uno a otro, segn las necesidades concretas de cada momento. Este lugar es una maravilla de ingeniera. Lo construimos en apenas dos das, siempre bajo el fuego enemigo, gracias a nuestros ingenieros y a cientos de androides de trabajo. Los ingenieros han salvado al ejrcito. "Las posiciones enemigas se encuentran al otro lado del lecho del ro, ocupando esta enorme llanura plana. En esta colina se halla el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Era el objetivo del enemigo y estoy seguro que lo mantienen protegido por una fuerza considerable. S que vosotros, al formar parte del ejrcito del general Khamar, estis familiarizados con la disposicin del lugar. El que est al mando del ejrcito enemigo es muy listo. Ha intentado aplastarnos seis veces y siempre hemos conseguido derrotarlo, destruyendo sus androides por millares, pero no sin prdidas por nuestra parte. Ha tomado Izable dos veces, pero siempre liemos conseguido recuperarlo. As que ahora se contenta con sondear nuestras lneas buscando puntos dbiles, intentando flanquearnos y llegar hasta nosotros excavando tneles. S, ahora mismo est excavando uno en direccin a Izable, a unos cien metros de profundidad. Cuando llegue hasta all, colocar una montaa de explosivos y har volar Izable hasta el cielo. As que nosotros estamos excavando un contratnel bajo el suyo para destruirlo antes de que consiga llegar. Ser interesante ver cul de los dos consigue primero su objetivo, no creis? Slayke sonri con ferocidad. Cules son nuestras oportunidades pregunt Erk. Antes de atacar, envi un mensaje a Coruscant pidiendo ayuda. Quiz llegue a tiempo, quiz no. Hasta entonces habr que valerse por nuestros propios medios, pero puedo aseguraros que por el momento le estamos estropeando la digestin a ese tipo Slayke hizo un gesto hacia las posiciones enemigas mostradas en el holomapa. Mi suposicin es que ellos tambin esperan refuerzos. Quienquiera que sea mi contrincante, fue enviado aqu para tomar el Centro y asegurarlo. Pero no lo ha fortificado, lo que indica que debe de estar esperando que de un momento a otro lleguen los medios para hacerlo. Si lo consiguen antes de que lleguen nuestros refuerzos... se encogi de hombros. Qu planea hacer hasta entonces, seor? pregunt Odie. Hacer? Bueno, voy a darle tantas patadas en el culo como me sea posible los oficiales que se encontraban junto al holomapa estallaron en carcajadas. Y en cuanto a vosotros dos..., bueno, me iran bien un par de buenos caoneros en Izable, qu os parece? A la orden, seor. Sargento L'Loxx, encrguese de que coman, reciban el equipo necesario y lleguen a Izable. Que se presenten al teniente D'Nore para recibir nuevas rdenes. Y buena suerte.

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Les alarg nuevamente la mano, y ellos la estrecharon.

Las provisiones que recibieron consistan en raciones de emergencia, destinadas a sostener la vida con un alto grado de metabolismo, no para satisfacer paladares exquisitos. Cuando terminaron de comer, L'Loxx entreg a cada uno un cinturn de equipo. Es el equipamiento estndar de infantera, pero le hemos aadido unas cuantas cosas que creemos podrn serles tiles en el campo de batalla. En cuanto podis, revisad los distintos bolsillos y familiarizaos con su contenido. Algn da podra salvaros la vida. El teniente D'Nore era un bothano agobiado que luchaba con la responsabilidad de mantener su puesto avanzado cien por cien alerta. l mismo haba liderado el pelotn de asalto que consigui recuperar Izable recientemente de manos de los androides de combate. Desde entonces no haba podido dormir, slo dar breves cabezadas. No dejar que vuelvan a tomar Izable dijo a sus dos nuevos soldados. Os situaris en un puesto avanzado de escucha, cubriendo el Sector Cinco. Ni siquiera se molest en indicarles dnde se encontraba el "Sector Cinco", antes de irse a hablar con los soldados del Sector Tres, gritando por encima del hombro: Ya hablar ms tarde con vosotros dos. All abajo tena a tres hombres, pero todos estaban heridos y fueron evacuados. As que, pase lo que pase, no disparis a menos que seis atacados. No quiero que el enemigo sepa que hemos vuelto a ocupar ese puesto de escucha. Y desapareci en una trinchera de comunicaciones. Vosotros dos, venid conmigo orden un sargento que se encontraba cerca. Os llevar hasta all. Aseguraos de no asomar la cabeza por encima de las trincheras porque entonces os la volarn, tenedlo por seguro. Caminaron encogidos, la pareja siguiendo al sargento en direccin contraria a la que haba tomado el teniente. Tras unos cuantos giros y revueltas, la trinchera termin en una tronera fortificadaEl Sector Cinco anunci el sargento. Manchas de sangre y jirones de tela marcaban el lugar donde los mdicos haban tratado a los ltimos soldados que operaban el can. Nunca haba visto un arma como sta, as que tampoco s cmo funciona dijo Erk, contemplando el can repetidor E-Web. Estoy entrenada en toda clase de armamento de infantera replic Odie. Yo me encargar de disparar el can y t de controlar el generador de energa se volvi hacia el sargento. Cundo seremos relevados? Cuando lo seis. Y eso quiere decir que no tengo la menor idea de cundo ser respondi. Les entreg un paquete de raciones a cada uno. Racionadlas todo lo que podis; es todo lo que nos queda, y dormid por turnos. Que uno de vosotros est siempre conectado a la red tctica de comunicaciones. Informad cada treinta minutos. No fallis ni uno. Disparad el arma nicamente cuando tengis un blanco seguro. No estis aqu para intentar detener un ataque, slo para avisarnos si se produce y, como mximo, para intentar frenarlo un tiempo. Cuando empiecen a rodearos, volved por la trinchera hasta el puesto defensivo central todo lo rpido que podis. Vosotros decidiris cundo llega ese momento, pero no esperis demasiado. Vuestra identificacin para las comunicaciones es "Esperanza Cinco", la del mando

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central es "Isra Seis". Sincronizad vuestros relojes... son las diecisis quince. Informad a las diecisis cuarenta y cinco. Pese a sus valientes palabras, Odie no haba recibido un entrenamiento exhaustivo en caones de repeticin E-Web, y tard varios minutos de examen en familiarizarse con el sistema. Cuando se sinti lo bastante segura, se lo explic a Erk. Este can lser debera estar conectado con los dems del puesto de avanzada mediante un enlace de largo alcance dijo ella, sealando cada uno de los componentes a medida que los nombraba. Eso significa que si nos atacan, los sistemas de fijacin del objetivo del resto de los caones se conectarn automticamente con ste para darnos fuego de cobertura y viceversa revis rpidamente el enlace de comunicaciones. Bien, funciona. Todo tiene energa, as que no tendremos que establecer esa secuencia... que puede llevar hasta quince minutos. Qu puede hacer esta cosa? pregunt Erk, mirando el can. Se quit el cinturn de equipamiento y lo lanz a un rincn. Ser mejor que lo conserves, Erk le advirti ella. Nunca sabes cundo puedes necesitar algo de lo que lleva. S, le he echado un vistazo, y la mayora es material de primeros auxilios que ni siquiera s utilizar. Qu hay en esos bolsillos? Cosas tiles. Todava no he tenido la oportunidad de revisarlo todo, pero... Quiero que me ensees a manejar el can lser, Odie. No necesito llevar colgada toda esa basura para poder dispararlo..., slo me molestara. Dime si hay algo ah que pueda necesitar, de acuerdo? Est bien. Bueno, este can es un arma de tierra bastante letal. Su alcance efectivo es de slo doscientos metros, pero su alcance mximo llega al medio kilmetro. Con su campo de fuego interconectado con el de los dems, no creo que pueda colarse ningn androide. Tu trabajo ser controlar el flujo de energa para que el can no se sobrecaliente durante la batalla. Si me inutilizan, cambia el generador al modo preprogramado..., es ese interruptor de ah. Eso evita las cargas peligrosas, pero tambin reduce considerablemente su potencia de fuego. Te ensear todo lo que necesitas saber para poder dispararlo; despus estableceremos los turnos. Cmo sabes todo eso? Las tropas de reconocimiento pertenecen a la infantera respondi Odie, as que nos ensean cmo manejar toda clase de armamento..., aunque no llevemos encima ni un rifle lser. La torreta haba sido excavada en la roca de tal forma que tenan proteccin total tanto por la parte superior como por los flancos. Unos estrechos cortes en la roca permitan vigilar el paisaje que tenan delante. Erk ech un vistazo a travs de una de esas ranuras. Bajo la tenue luz pudo ver claramente el terreno situado entre el Sector Cinco y el lecho seco del ro, sembrado de androides destruidos. Se pregunt qu les habra pasado a los defensores de aquella posicin cuando fueron atacados. Un sentimiento de desesperanza se apoder de l por primera vez. Cmo poda nadie sobrevivir en aquella posicin? Tendremos que dormir con el casco puesto seal a Odie. En cuanto oscurezca, necesitaremos los infrarrojos. Exacto. El can tiene un sistema de infrarrojos para fijar sus objetivos. Te ensear unas cuantas cosas ms antes de que se haga demasiado oscuro para que podamos ver.

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La noche transcurri con tranquilidad. Las lneas eran sondeadas en otros sectores, lo que daba como resultado un intercambio intermitente de disparos. En esos momentos, la red de comunicaciones tcticas cobraba vida, transmitiendo informes y rdenes, y tanto Erk como Odie entraban en un estado de alerta completa. Cuando el rugido de los caones se acallaba, volvan a intentar dormir un poco. Se dividieron la noche en turnos de dos horas. Odie haba enseado al piloto lo bastante sobre el funcionamiento del can lser como para que ste pudiera utilizarlo solo y abriera fuego si algo se mova en el sector. Pese a su equipo de visin nocturna, los ojos de Erk le engaaban constantemente: si contemplaba durante largo rato cualquier montculo ms o menos irregular, pareca que terminaba cobrando vida y movindose. Se encontr restregndose los ojos y agitando la cabeza con frecuencia para aclararse la visin. Luchaba por permanecer despierto. Como piloto de combate saba muy bien lo que poda pasar si no mantena una atencin constante; pero ya no volaba en un caza de alto rendimiento, estaba sentado en una cripta hmeda y rocosa que ola a sangre y heces, el hambre le roa el estmago y le haca sentir debilidad, no haba dormido desde haca siglos y le dola todo el cuerpo. Su rodilla, en particular, le lata dolorosamente. Suspir, cambi de posicin y parpade. Faltaban pocos minutos para el amanecer. Normalmente le encantaba aquella hora del da, antes de que el resto del mundo despertase; todo estaba tranquilo, sereno, pacfico. Sinti un escalofro. Las noches en aquella parte de Praesitiyn eran muy fras, y los das infernalmente calientes. Mir a Odie y sonri. Ella se haba dormido en cuanto le toc el turno. La chica hubiera podido integrarse en otro pelotn de reconocimiento y seguir haciendo aquello que ms le gustaba, manejar su motojet libre como el viento. En vez de eso haba preferido quedarse con l. Ahora se encontraba en aquel agujero, y lo nico que se interpona entre el ejrcito invasor y ella era una delgada pared de piedra. Cuando salieran de aquel lo... El corazn de Erk se aceler. Ah fuera se haba movido algo! Las palmas de las manos empezaron a sudarle. Toc a Odie con el dedo, y ella se despert al instante. Ah fuera hay algo susurr. Ahora se encontraba completamente alerta, como si cada msculo de su cuerpo reaccionase ante la adrenalina que lo inundaba. Se sorprendi al escucharse a s mismo soltar una risita de emocin. Vamos, vamos... murmur, enfocando las lentes del can, impaciente porque empezase la accin. A travs del sistema de visores poda ver claramente el campo de batalla, como si fuera de da. Entonces, todo su campo de visin pareci alzarse y avanzar hacia l. "Isra Seis", "Isra Seis"! Aqu "Esperanza Cinco"! Ya vienen! aull con urgencia. Erk empez a disparar hacia la masa de androides de combate que se acercaba. Mientras oa rugir el can lser, era consciente de que Odie se encontraba a su lado, controlando las descargas de energa. Una vocecita dentro de su casco pregunt: "Esperanza Cinco", aqu "Isra Seis". Cul es la fuerza del enemigo? Repito, Cul es la fuerza del enemigo? Cambio. Miles... grit Erk. Son miles!

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Capitulo 14
Querida ma...". No, eso era demasiado impersonal. Volvi a empezar. "Amor mo..." No, no, demasiado vulgar. Pens inseguro qu decir a continuacin. Prob con: "Te echo de menos ms de lo que puedo expresar con palabras. Mi corazn est lleno de amor por ti, mi ms querida, mi ms dulce...". Sigui escribiendo con el mismo tono durante cierto tiempo en una hoja de plastifno; entonces se detuvo y reley lo escrito. No, no, no! pareca un adolescente pattico! Era su esposa, una senadora, una herona, una mujer, la compaera de un Caballero Jedi o de un hombre que pronto sera uno..., si no mora antes, Anakin Skywalker se sent en su camarote de la Ranger. Dentro de pocas horas se trasladara hasta la Neelian, una corbeta que acompaaba a los transportes. Alcin permanecera en la Ranger para liderar el ataque, mientras Anakin diriga las tropas de desembarco. Entonces, los cruceros pesados del Maestro Jedi abriran un agujero en el bloqueo enemigo, un agujero a travs del cual Anakin y sus hombres pudieran descender hacia Praesitiyn. Gracias a los sistemas IAE, Identificacin amigo/enemigo, no afectados por el bloqueo de comunicaciones, saban que al menos una parte de la flota de Slayke haba sobrevivido a la batalla inicial y segua orbitando Praesitiyn en conflicto con las dems naves separatistas. Slayke recibi sus propios cdigos IAE cuando fue perdonado por reclutar un ejrcito propio con el que atacar a los separatistas, y comisionado para actuar por su cuenta como corsario. Estos cdigos contenan toda la informacin posible sobre cada una de las naves de su flota: Nombre, clasificacin, armamento, complementos y dems detalles. Cada nave fue equipada con un transponedor que, cuando se le preguntaba con el cdigo IAE apropiado, responda dando su propia identificacin. As se identificaba como una nave aliada y evitaba los incidentes por "fuego amigo", que ocurran con demasiada frecuencia en el calor de la batalla. Alcin confiaba en que, una vez comenzado el ataque, las naves de Slayke se uniran a las suyas y, juntas, conseguiran romper el bloqueo. De momento, el cordn situado alrededor de Sluis Van no pareca moverse; las cosas podran complicarse si esas naves participaban en la batalla. La zona de aterrizaje en Praesitiyn haba sido marcada: un terreno alfombrado situado en la llanura, tras un ro seco, justo bajo la meseta donde se encontraba el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Alcin haba elegido aquel lugar, y no la propia meseta, porque crea que una batalla tan cerca del Centro poda terminar fcilmente con la destruccin de las instalaciones y la muerte de los tcnicos que, presumiblemente, se encontraban prisioneros de los separatistas. Alcin y Anakin, sus comandantes, las tropas y las tripulaciones que componan la flota haban hecho todo cuanto estaba en sus manos para prepararse ante la inminente batalla. Ya era el momento de descansar. En unas cuantas horas, la flota llegara a su punto de destino, el sector del espacio que rodeaba a Praesitiyn y que los capitanes haban elegido para que sus naves asumieran formacin de ataque. La flota enemiga ya deba de estar al tanto de su inminente llegada; haca tiempo que navegaban dentro de la zona muerta donde eran imposibles las comunicaciones con el resto de la galaxia. De hecho, Alcin estaba a medio informe para el Consejo Jedi cuando el equipo dej de funcionar, signo inequvoco de que haban entrado en la zona de influencia hostil.

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Anakin arrug el plastifno y lo tir al triturador. Sac otra hoja. Un Jedi no siente miedo, desesperacin, soledad. Saba que la batalla poda ganarse y que su divisin se portara bien: Grudo se lo haba dicho muchas veces, y el rodiano conoca muy bien los ejrcitos y sus comandantes. La verdad era que Anakin haba realizado un rpido pero intensivo estudio del arte del mando, empleando para dicha tarea cada hora disponible de cada da desde que la flota estaba en trnsito. Tambin se haba sumergido con entusiasmo en todos los aspectos de la gestin militar. Nunca sinti desesperacin; tena la meta puesta en la cercana batalla. La razn y la justicia estaban de su parte, y deban vencer. Estaba impaciente por conocer al legendario capitn Slayke. Y no crea estar solo en esto. Su relacin con Alcin, que le trataba como a un hermano pequeo, haba crecido y ahora era ms estrecha. Y Grudo, el fiel, slido y fiable viejo rodiano, haba permanecido tan cerca de l durante el viaje, que acabaron hacindose compaeros inseparables. Anakin Skywalker no era ajeno al miedo, al dolor, a la desesperacin y a la rabia, pero haba dejado atrs todo eso, en otra vida. Empez a escribir de nuevo: "Ests conmigo, amor mo. Siento la calidez de tu aliento en mi mejilla y huelo el aroma de tu pelo y de tu ropa mientras presionas tu cuerpo contra el mo. Nos enfrentamos juntos a la muerte y la vencimos, amor mo. Maana, aunque vuelva a enfrentarme con ella, tu amor me acompaar y me sostendr en...". Sigui escribiendo algn tiempo. A menudo, en este viaje, haba tenido la tentacin de utilizar su considerable sensibilidad en la Fuerza para contactar con Padm. Quizs lo habra logrado, pero ni siquiera lo intent. Aquello hubiera supuesto un abuso inexcusable de sus poderes como Jedi, y al haber roto su promesa casndose con Padm, estaba dispuesto a no volver a romperla para satisfacer simples deseos personales. Aun as, mientras escriba, las paredes de su espartano camarote parecieron desvanecerse, y se vio reunido de nuevo con su amada Padm junto al bello lago de Naboo, donde se consagraron votos de amor y compaa eternos. Al terminar la carta tena un nudo en la garganta. La reley. Su letra no era fcil de descifrar, pero algo tan personal como aquello no poda dejarse en manos de un medio electrnico que poda ser ledo por cualquier otra persona. Era privado y seguira sindolo. Sacudi la cabeza y sonri. No puedo creer que haya escrito esto. Se enjug la lgrima que estaba a punto de brotar de su ojo, pestae y mir a su alrededor. Bueno, aqu estaba de nuevo, entre las planchas de acero de su pequeo camarote. Sinti el suave zumbido de los motores de la Ranger a travs de las planchas de la cubierta que calentaban las plantas de sus pies. Aquello s era real. Anakin dobl varias veces y con cuidado la hoja de plastifno, y la sell. Escribi en ambas caras: "PERSONAL. PARA LA SENADORA AMIDALA", y la coloc amorosamente en uno de los bolsillos interiores de su capa. Antes de partir hacia la batalla la dejara bajo la custodia del capitn de la Neelian, junto al resto de sus objetos personales, para que fuera entregada si mora en combate. Se tumb en la litera y cerr los ojos, pero no era momento para dormir. Alcin haba estado de acuerdo en que, en lugar de tomar una lanzadera hasta la Neelian, Anakin pilotase su propio Delta-7 Aethesprite. Bueno, si no poda tener a su Padm, al menos tena su caza estelar, y pasara las horas siguientes jugueteando con l.

Una flota de guerra nunca duerme. La tripulacin de las naves puede que duerma cuando no est de servicio, pero la flota en s siempre est despierta, siempre est alerta, y en la vspera de las hostilidades, los soldados duermen por turnos en sus puestos de combate. La tensin recorre la flota de tal forma que las naves individuales y sus tripulaciones son como partes de una vasta criatura viviente, de un depredador a

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punto de saltar sobre la presa que ha rastreado a travs de las profundidades del espacio. Slo que, en este caso, la presa poda revolverse. Tambin las tropas de clones sentan la tensin, aunque no afectase significativamente a su estado mental. Hasta Grudo poda sentirla. Para el Maestro Jedi Alcin era una sensacin familiar y estimulante, pero no mereca perder unas horas de sueo por ella. Alcin haba celebrado ya la ltima reunin de Estado Mayor con sus capitanes, y stos partieron a sus respectivas naves. Todo estaba preparado. La espera final haba empezado. Cuando Alcin despert, tras un breve sueo, se sent en su camarote y escribi: "Queridos Scerra y Valin...". Era la ltima de una serie de cartas que haba escrito a su esposa y su hijo para ser entregadas si mora..., aunque esperaba poder hacerlo personalmente una vez terminase la expedicin. Las escriba a mano para que no las pudiera leer nadie ms y mantener a salvo por ahora el secreto de la violacin de su juramento Jedi. Al terminar la carta, la dobl, la sell y la aadi al paquete que formaban una docena ms como aqulla. Pensar en su esposa y en su hijo le confortaba. Apart a un lado el pensamiento de sus seres queridos. Haca tanto tiempo que estaba separado de ellos que el dolor se haba convertido en una sorda pulsacin en sus entraas. No era bueno pensar en aquellas cosas. Se desperez. Tena que ver a Anakin, charlar con l una ltima vez, animarlo y animarse mutuamente. El joven Jedi estaba resultando ser todo un comandante por derecho propio. Oh, todo el mundo saba que era valiente, lo haba demostrado en las batallas de Geonosis y Jabiim, y en otras situaciones desesperadas. En Jabiim, el Canciller Supremo Palpatine en persona le orden que abandonase el campo de batalla tras ms de un mes de intensos combates, le oblig a abandonar a sus amigos y a ayudar en la evacuacin. Y Anakin obedeci la orden, aunque fuera de mala gana. El dolor, la derrota y la muerte no le eran ajenos. Saba que tena un destino, y que ese destino era mandar. El joven Jedi posea una enorme sensibilidad hacia la Fuerza; era brillante hasta la genialidad. Alcin estaba seguro de que Anakin sera un Maestro Jedi, y que incluso se sentara en el Consejo. Y ahora demostraba su aptitud para el mando, su habilidad para el liderazgo, esa inefable cualidad personal que convence a los dems de que uno sabe lo que est haciendo y de que, si le siguen, lograrn su objetivo. Le haba observado a diario y estaba seguro de que Anakin haba superado sus emociones, dejndolas tras l. Alcin se puso en pie. En aquel momento, Anakin slo poda estar en un lugar. Cmo va eso, Anakin? Sorprendido, el joven sali de la carlinga de su caza estelar, el ngel Celeste II. Slo haca unos ajustes de ltima hora salt del caza y se limpi las manos con un pao. Estoy preparado. El hangar estaba tranquilo. Las dems naves, lanzaderas sobre todo, haban sido aseguradas ante la inminencia de la batalla. La pareja se sent sobre unas cajas vacas. Unas cuantas horas ms y habremos llegado dijo Alcin. Tienes a diez mil soldados bajo tu mando. Cmo te sientes? Preparado Anakin se dio una palmada en la rodilla. Preparado.

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Est bien tu brazo?

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Nunca ha estado mejor Anakin flexion los dedos para demostrarlo. Maestro Alcin, quera preguntarte una cosa... Bien, qu es? Anakin dud antes de hablar: Grudo me habl de tu persecucin de Slayke y..., bueno, quera preguntarte... se encogi de hombros. Por qu peleaste aquel da con l? No me refiero al motivo de la pelea, sino a por qu lo hizo de la forma en que lo hizo. Me lo he preguntado muchas veces Alcin aspir aire profundamente. Nunca quise ir tras Slayke, sabes? Unos crean que era un rebelde, otros lo consideraban un pirata. Pero yo crea que haca lo que la Repblica tena que haber hecho. Tena planes para irme a casa y... se contuvo, y visitar a unos amigos, descansar, pero el Consejo me eligi para comandar la corbeta judicial que enviaran a por Slayke, y yo tuve que obedecer las rdenes, cumplir con mi deber, hacer lo que haba jurado que hara. Los Jedi no tenemos vidas personales ni familias, como los dems. Su voz adquiri un tono de amargura que sorprendi a Anakin, ya que l mismo se senta as en aquellos momentos. Toc inconscientemente el bolsillo de la capa donde se encontraba la carta dirigida a Padm. As que prosigui Alcin, cuando llegamos al lugar donde haba aterrizado la nave de Slayke, supe que no se encontraba a bordo, y medio sospech que la presencia de Grudo all, con sus cuchillos preparados, slo formaba parte de una maniobra de distraccin en su plan. En aquel momento pens que slo intentaba desviar mi atencin de los bosques, donde yo crea que se ocultaban Slayke y su tripulacin ri abiertamente, pero ya no me importaba nada. El joven Jedi qued desconcertado por la emocin contenida en la voz del Maestro Jedi. Anakin, puedo confiar en ti? El Maestro Jedi pareca mortalmente serio, y sus ojos estaban ensombrecidos .por la tristeza. Anakin quiso decirle: "Claro que puede confiar en m". Pero, de repente, no supo si poda asegurrselo con tanta rotundidad. Adelante termin diciendo, inseguro. Conoces la razn por la que se supone que los Jedi no han de tener una conexin emocional con los dems, verdad? pregunt Alcin. Anakin no respondi: la pregunta era retrica. Es porque las emociones nublan el juicio y pueden hacen que un Jedi dude de lo que es su deber, dude en llevar a cabo las difciles tareas que ha jurado realizar. Bien, yo he fallado esa prueba. Nejaa Alcin le habl a Anakin de su esposa y de su hijo. Al principio, Anakin no supo qu decir, slo boquear sin decir palabra ante el hombre que se haba convertido en su mentor. Alcin solt una risita y cerr la mandbula del joven. Abriste la boca tan rpido que pens que te habas dislocado la mandbula brome, antes de suspirar. As estn las cosas. Eres el nico que lo sabe. Se lo dirs al Consejo Jedi cuando volvamos? No susurr Anakin, sin saber muy bien qu ms responder e intentado controlar su voz. Creo que Yoda ya lo sabe..., o lo sospecha. No se le escapan

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muchas cosas entonces, la culpabilidad y la sinceridad fueron ms fuertes que l. Adems, si yo informo de lo tuyo, puedes compensarlo informando de lo mo. Y le habl a Alcin de su matrimonio con Padm. Fue el turno de Nejaa Alcin de quedarse con la boca abierta. Cuando pudo recuperar la palabra, pregunt: Casado? T? sacudi la cabeza, asombrado. As que te casaste con ella cuando fuisteis juntos a Naboo, verdad? Ni siquiera Obi-Wan Kenobi lo sabe? Anakin enrojeci mientras la vergenza surga de las profundidades de su corazn. Ha sido... difcil ocultrselo admiti. Obi-Wan es mi Maestro... y mi amigo. Aborrezco mentirle! Lo s, lo s asinti Alcin. Hemos ido contra todo lo que se nos ha enseado, contra todo lo que significa ser un Jedi... su voz se quebr. Pero yo no creo estar haciendo algo malo! estall Anakin. Quiero decir... Mentir es algo deshonesto, s, pero amar no lo es! Querer a otra persona no lo es! No me siento menos Jedi porque ame a Padm! Yo tambin he tenido que luchar con eso reconoci Alcin. A veces me pregunto si Yoda no sabe lo mo..., lo nuestro. Pero, si es as, por qu me eligi el Consejo para comandar esta expedicin? Y por qu permiti que te nombrara mi segundo cuando compartimos ese temible secreto? No ramos los nicos Jedi disponibles. Haba ms en el Templo, y podan haber convocado a otros. Por qu actuaron as? mir a Anakin y cuadr los hombros. Te dir lo que opino. Creo que nos estn dando una oportunidad de probarnos ante nosotros mismos..., por as decirlo. Y estoy empezando a pensar que esta misin puede ser slo una simple prueba pareca estar a punto de aadir algo, pero cerr la boca y se puso en pie. Pronto ser hora de despegar, joven amigo. Hora de demostrar de qu pasta estamos hechos. Supongo. Anakin tambin se levant de las cajas y, mientras se estrechaban las manos calurosamente, se pregunt qu prueba realmente tendra pensada el Consejo para ellos.

Capitulo 15
Atacad! Atacad! Atacad! grit Tonith, golpeando el panel de control. Atacad en todos los frentes! Lanzad tantos androides de combate como sean necesarios para romper sus defensas! Ya hemos capturado su bastin ms avanzado... Presionadlos! Seguid presionndolos! Tonith haba establecido su puesto de mando cerca del Centro de Comunicaciones, en la meseta que dominaba el campo de batalla. Esto le permita tener una visin directa del mismo, mientras mantena a su Estado Mayor y a l lo bastante lejos del frente como para evitar los peligros directos de la contienda. Pero, almirante, ya hemos perdido cien mil androides en los ataques anteriores protest B'wuf, el principal tcnico de control. Y hemos tomado ese bastin dos veces para despus volverlo a perder. Nuestras bajas son enormes. Lo

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siento, seor, pero le advierto seriamente que lo mejor es mantener las lneas del frente hasta que recibamos refuerzos, y despus aplastarlos con nuestra superioridad. Mi querido B'wuf, los depsitos bancarios que no se invierten slo obtienen un magro inters. Hay que invertir si se quiere conseguir una fortuna. Contempl cuidadosamente al controlador. B'wuf tena la molesta costumbre de hablar con un ritmo lento, cansino, como buscando siempre las palabras exactas para expresarse, como temiendo decir algo equivocado y meterse en un lo. Segn la experiencia de Tonith, aquello era tpico de los tcnicos. Se sentan perdidos cuando se enfrentaban al mundo real o a cuestiones de negocios. Aquel hombre ceda cuando deba mantenerse firme, y se mantena firme cuando deba ceder. Tonith haba tratado antes con ese tipo de personajes, que, a pesar de sus defectos, tenan su utilidad. Yo... empez B'wug. Eres el dueo de esos androides de combate? le cort Tonith. Has pagado por ellos? Actas como si fueran de tu propiedad personal. Slo son bienes, mi querido B'wuf, bienes en un mercado activo, intiles si no se saben invertir adecuadamente, comprendes? Mi trabajo es realizar esa inversin y el tuyo obedecer mis rdenes. Al pie de la letra, B'wuf, al pie de la letra Tonith se dio cuenta de que todo el centro de control haba dejado de trabajar y los estaba escuchando. Vosotros, volved al trabajo! Los tcnicos se centraron en sus consolas como si fueran una sola persona. Tonith se gir de nuevo hacia B'wuf: Recibiremos refuerzos muy pronto. Quiero tener resuelta esta situacin para cuando lleguen. Que la infantera siga avanzando, y que las divisiones acorazadas y la artillera cubran su ataque... Pero, seor, nuestros bienes han sido considerablemente mermados en los combates con el ejrcito del general Khamar. Usted sabe que el xito slo es posible si est garantizado por..., bueno, por la integracin y la completa utilizacin de las distintas secciones. Pero ellos tampoco tienen apoyo areo! Tonith junt sus manos en una actitud de frustracin. Pero, seor, nuestra flota... Nuestra flota es intil. Nuestras naves vigilan a las suyas y las suyas a las nuestras. Y ninguna se atreve a entablar combate porque si una de las flotas pierde aunque slo sean unas cuantas naves, el equilibrio de poder se inclinar en favor de la otra; y ninguna se atreve tampoco a venir en nuestra ayuda aqu, en tierra, porque si abandonan la rbita, estarn dando ventaja al enemigo. Malditos crditos bloqueados maldijo. Nadie puede intervenir; estamos solos hasta que recibamos refuerzos. Cuando esos refuerzos lleguen, nuestras naves aniquilarn a la flota enemiga... Pero, seor, tenemos naves en Sluis Van. Podran sembrar de minas la rbita para mantener el bloqueo y venir aqu para... No las necesitamos. Ahora... Pero, seor, por cada enemigo que matamos, ellos eliminan a cientos de nuestros androides! protest B'wufcon el rostro encendido. Bien, haz las cuentas. Cuntos enemigos hay ah fuera? Y cuntos androides? Una vez penetremos en sus defensas, sus bajas se incrementarn, y cuando por fin huyan en desbandada, barreremos hasta el ltimo de ellos. Seguid atacando!

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Pero, almirante... insisti B'wuf. Basta de discutir conmigo, maldita sea! en el lmite de su paciencia, Tonith indic a dos guardias que se acercasen. B'wuf, ves aquel rincn? Sintate all. Ahora y aadi, dirigindose a los androides: Si se mueve, matadlo. -S, seor. Cunto movimiento puede realizar antes de matarlo? Tonith sacudi la cabeza con desesperacin: Si intenta... levantarse, matadlo. Exceptuando eso, me da igual si se pasa todo el da rascndose la espalda. Ah, B'wuf!, y mientras sigas aqu, mantn cerrada tu maldita boca. Ahora, sintate. Con el rostro blanco, B'wuf arrastr los pies hasta el rincn y se sent. Los dos androides se situaron frente a l. Lentamente, B'wuf alz una mano hasta su cabeza y se rasc. No pas nada. Suspir. Tonith se situ en el centro de la sala de control. Ya habis escuchado mis rdenes. Cumplidlas. Tomo personalmente el control de las operaciones. Ahora, presionad! Presionadlos! No importan las bajas. Un esfuerzo ms y sus lneas cedern. La victoria es prcticamente nuestra! Un androide de servici rod hasta l con una taza de t. Ansioso, Tonith sorbi de ella. Alguien quiere un poco de t? pregunt, alargando la taza hacia los tcnicos. Todo el mundo fingi estar muy ocupado. Muy bien, as me gusta. Tonith se encogi de hombros y sorbi nuevamente de su taza. Sonri. Sus dientes eran tan prpuras como siempre.

Eeeeyaaaaaa! Tomad esto! Y esto! Vamos, venid a por ms! gritaba Erk, disparando indiscriminadamente a travs de las aberturas del bunker. No poda fallar. Cada disparo desintegraba a un androide de infantera, pero seguan llegando ms, hilera tras hilera. La artillera no dejaba de bombardear, pero los androides simplemente cerraban filas y seguan avanzando, disparando hacia los fogonazos que relampagueaban delante de ellos, levantando un muro de fuego mientras avanzaban. Erk! Tenemos que marchamos! Nos estn rebasando aull Odie, pero Erk sacudi la cabeza como si la chica no fuera ms que un insecto molesto y sigui disparando. Nunca haba visto un escenario tan abundante en blancos, y se encontraba en un frenes de salvaje destruccin. Ella lo sujet por el hombro e intent arrancarlo del can, pero Erk la empuj con la cadera para quitrsela de encima y sigui disparando. Odie poda ver cmo cientos de androides surgan alrededor del bunker. Nos estn flanqueando! Deja ese can lser y ponte el cinturn. Tenemos que salir de aqu grit. Llegaron ruidos desde la puerta del bunker. Odie desenfund su arma y corri hasta la entrada justo a tiempo. Dos androides bajaban los cortos escalones; los derrib a ambos. Erk ni siquiera se dio cuenta. Gritaba, maldeca y disparaba, disparaba, disparaba. Tanques androides aull Odie. Tanques androides! Poda verlos a travs de las mirillas. Eran dos y avanzaban tras la infantera. Los llamaban "Reptadores", porque se movan lentamente sobre la superficie del suelo. Tenan un blindaje pesado y plataformas de armas rastreadoras completamente

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automatizadas para apoyar a la infantera de combate. Sus dos caones lser delanteros estaban sincronizados y barran el frente en un arco de 180 grados; sus efectos eran letales contra cualquier concentracin de tropas, vehculos y complejos de bnkeres. Sus armas laterales, antiareas y lanzagranadas, complementaban los caones. Idealmente se utilizaban de forma escalonada: mientras ellas avanzaban, los androides retrocedan para proteger sus flancos. El suelo tembl bajo los tanques androides cuando se dirigieron hacia el bunker. Odie pudo ver cmo aquellos monstruos desviaban la lluvia de descargas lser de la artillera de Slayke. Alto el fuego grit la chica, golpeando con sus puos el casco de Erk todo lo fuerte que poda. Pero l sigui ajeno a todo. Dispar contra el tanque ms cercano. El mdulo del can gir de inmediato en direccin al bunker. Pero, antes de que pudiese disparar, el terreno bajo l entr en erupcin, lanzndolo por los aires hasta que termin cayendo boca abajo sobre el bunker. El tnel que Slayke haba ordenado excavar bajo la mina separatista haba alcanzado su objetivo justo a tiempo de detener la carga de los tanques androides. Lo ltimo que Odie escuch antes de que todo se volviera negro fue un grito.

Slayke mir hacia sus oficiales de Estado Mayor. Nos queda muy poco tiempo, as que no lo malgastar en discursos. Ya sabis todos lo que tenis que hacer, lo planeamos desde el principio. Hizo una pausa. Bien, ha llegado el momento. Era obvio para todos que la situacin era desesperada. Izable, Eiley y Judlie haban cado, y la artillera se retiraba junto a los supervivientes de los puestos de avanzada para establecer una nueva lnea en Judlie, tras el puesto de mando principal. se era el plan previsto, incluso antes de que Slayke aterrizase en Praesitiyn. El enemigo haba interrumpido momentneamente el ataque para reagrupar sus fuerzas y esperar refuerzos. Este es el nico momento de respiro que conseguiremos dijo Slayke. Apenas tendremos tiempo de formar un ltimo frente defensivo en Judlie. Retirad vuestras fuerzas de inmediato. Cogi la pistola lser y se alej de la mesa de mapas, pero se detuvo y mir de nuevo a sus oficiales: Cuando decidimos intervenir, sabamos que poda pasar esto. Lamento haberlo hecho. Cre que Coruscant acudira en nuestra ayuda. Puede que haya refuerzos en camino pero ya no importa. Nosotros estamos aqu y ellos no. Cuando lleguen habremos debilitado a esa chatarra hasta el punto en que un solo padawan Jedi ser capaz de hacerlos pedazos hizo una pausa. Rendirse no es una opcin. No contra ese ejrcito, y todos lo sabemos. Si tenemos que morir, este lugar es tan bueno como cualquier otro. Me siento orgulloso de haber tenido el privilegio de lideraros, de compartir vuestras miserias y vuestra amistad, y me siento bendecido porque vosotros me acompais al otro mundo. Que no les resulte fcil. La docena de oficiales reunidos en torno a la mesa de mapas rompieron su silencio, alzando su puo izquierdo y gritando: Hurraaaaaaaa!

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Erk fue consciente de que algo lo aplastaba. Abri los ojos, pero no pudo ver nada. Estaba oscuro o se haba quedado ciego? Luchando contra el pnico, consigui a duras penas liberar su brazo de los escombros que llenaban el suelo del bunker y puso la mueca ante sus ojos. La esfera de su reloj brillaba en la oscuridad. Suspir de alivio: no haba perdido la visin. Le resultaba difcil respirar a causa de la opresin que senta. Se movi, y el peso que tena encima se desliz a un lado, gruendo. Era Odie. Los dos o tres enormes fragmentos de roca que ella haba tenido encima rodaron hasta el suelo. Ufff! por fin poda volver a respirar. Gra... gracias por casi matarnos gru Odie tomando aliento. Al principio, Erk no supo a qu se refera. Despus lo comprendi: Oh, s. Me cargu a un montn, verdad? flexion los brazos y las piernas, y termin sentndose. A pesar de sus mltiples magulladuras y contusiones, todava estaba en forma para seguir combatiendo. Rodeado de oscuridad, palp el suelo en torno a l y termin encontrando a Odie. La levant, sujetndola por las axilas. Ests herida? Uhhh. Tengo un enorme... Creo que tengo un enorme cardenal en la cadera; pero, aparte de eso..., creo que estoy bien. Se pas una mano por el pelo y toc lo que crea que era sangre seca en una de las sienes. Se palp la cabeza con los dedos hasta encontrar un largo corte en ese lado de la cabeza. Lo explor con cuidado. Debemos de llevar aqu un buen rato tendidos, la sangre se ha secado. Odie busc el cinturn de equipo y sac una bengala. Pulso el botn de activacin, y el bunker se llen de una bendita luz blanca. Esa era la buena noticia. La mala era que la explosin frente al bunker haba desprendido una enorme placa de roca del techo. Al caer se haba partido por la mitad, aprisionando a la pareja en una especie de tienda de campaa hecha de piedra. El espacio tendra unos dos metros de altura y otros tres de anchura. Odie presion una mano contra la piedra. Es tan slida como..., bueno, Sumo una roca dijo. Hemos tenido suerte de que no nos cayera encima, o habramos quedado aplastados como cucarachas. Volvi a apoyar las manos contra la placa y empuj. Parece estable. La gravedad y la resistencia mantienen las dos placas encajadas. Bueno, no hemos sido aplastados, tenemos aire y estamos seguros y cmodos bajo este entramado de rocas coment Erk, haciendo una mueca. Creo que ltimamente pasamos demasiado tiempo bajo tierra. S, es la nica manera de poder estar a solas contigo. Cunto durar esa bengala? Funciona con clulas de energa y la recargu hace unos diez das, pero no la he utilizado mucho desde entonces. Calculo que todava aguantar setenta y cinco o cien horas. Saldremos de aqu mucho antes asegur Erk. Recogi el casco e intent ponrselo. No pudo, los escombros lo haban aplastado. Se gir hacia Odie. Prueba con el tuyo. Lo hara si pudiera encontrarlo mir a su alrededor. Seguramente est en alguna parte, bajo las piedras. Bien. No tenemos comunicacin con el puesto de mando... si es que an existe.

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Existe, cuenta con ello. Muy bien, ya me has tenido en suspense bastante tiempo. Qu plan tienes para sacarnos de aqu? Bueno, podemos silbar todo lo fuerte que podamos. Cuando alcancemos el punto correcto de vibracin sonora, toda esta roca se pulverizar y saldremos a la luz del sol como insectos que surgen de sus crislidas. Erk se qued contemplndola un instante y despus estall en carcajadas. Ella lo imit. Rieron y rieron hasta que les hizo toser el polvo que flotaba en el aire. Tengo miedo confes Odie. Estamos atrapados, verdad? Erk no respondi de inmediato. La chica haba expresado sus propios miedos. Bueno, este lugar parece estar completamente sellado dijo tras una pausa, apretando la placa de piedra con la mano. La Repblica nunca enviar a nadie a buscarnos, verdad? pregunt Odie sin esperar realmente una respuesta. No estuvieron aqu cuando los necesitamos. Moriremos aqu dentro, verdad? Eso parece acept Erk con un suspiro de resignacin. Antes de morir de hambre, moriremos de sed, no? Pensar que hemos superado tantas cosas para acabar as... Odie no pudo evitar que su voz expresara la amargura que senta. Apag la bengala para no malgastar energa. Pasaron las horas en la oscuridad y mataron el tiempo rememorando tiempos mejores, recordando amigos y parientes, la msica que les gustaba, sus hogares, los manjares que haban comido... Debido a sus viajes, Erk contaba con ms experiencia y era buen narrador. Logr que Odie se riera con sus relatos. Comieron los restos de las escasas raciones que les haba dado el sargento cuando los llev hasta el bunker. A menos contaban con una cantimplora llena de agua. Tras comer y saciar la sed, no se movieron durante un buen rato. Entonces, Erk acerc a Odie hasta l y la bes. Se abrazaron con fuerza hasta que el miedo y el cansancio pudieron con ellos, y se durmieron el uno en brazos del otro. Cuando Erk despert, su reloj le dijo que ya era tarde, de noche. Dio un trago a su cantimplora y despert a Odie. Nos hemos saltado la cena le dijo cariosamente. La chica se sent y se pas las manos por el pelo. Odie, no pienso morir aqu! Me has odo? No moriremos aqu! Y cmo podemos evitarlo? pregunt ella, presionando la roca con la mano. El tacto segua siendo slido. No lo s, pero lo conseguiremos!

La luz diurna desapareca rpidamente. Toda la artillera pesada de Slayke haba quedado destruida, a excepcin de una batera. Su nave espacial tambin estaba destrozada; ni siquiera contaba con una lanzadera para viajar hasta la rbita y reunirse con los restos de su flota, aunque nadie pensaba ir a ninguna parte. Las tropas enemigas hicieron una pausa tras tomar los primeros enclaves de la lnea

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defensiva de Slayke, consolidando posiciones y reagrupando batallones de refuerzo para el asalto final, definitivo. Quiz slo faltaban unos minutos, y esos minutos eran el nico respiro que obtuvo Slayke desde que empezara el ataque. Le daran el tiempo necesario para preparar la defensa de su ltimo bastin. Slayke se sent con los ojos clavados en los gemelos que le proporcionaban un panorama de 360 grados del terreno que rodeaba Judlie. Seor, ste es el despliegue de nuestras tropas. Un oficial le alarg un mapa, y Slayke le ech un vistazo rpido. Di a todos los comandantes que resistan cueste lo que cueste. Pero diles tambin que tienen permiso para que cualquier unidad se disperse antes de ser aniquilada. Si nuestras tropas tienen alguna oportunidad escapando al desierto, pueden intentarlo. Que quede claro. El oficial salud antes de dirigirse hacia la consola de comunicaciones. Slayke pensaba que moriran si se internaban en el desierto. Pero, incluso as, se consol. Viviran un poco ms. Una cortina de fuego de artillera empez a caer sobre sus posiciones, haciendo temblar el suelo. Cuando termine el bombardeo, empezar el asalto dijo a sus comandantes. Si rompen nuestras lneas, todo el que quiera que intente escapar. No pienso quedarme aqu para que me fran. Los binoculares ya no le servan de nada: el terreno entre los dos ejrcitos estaba calcinado y convertido en polvo, era imposible ver nada. Dio media vuelta para contemplar a todo su equipo. Tenan las mejillas hundidas y el rostro plido, como si no les quedase una sola gota de sangre, pero se mantuvieron en sus puestos, comunicndose con sus unidades, revisando el armamento, el equipo, el agua, las raciones. El polvo permaneci suspendido en el aire que los rodeaba, estanco y hmedo. Una enorme descarga sacudi el bunker, y un oficial grit: Han vuelto a fallar! Muchos rieron, alguien tosi. Los oficiales susurraron entre ellos, dispuestos a poner en marcha un ejrcito que prcticamente ya no exista. Un rugido desgarrador los ahog. Al principio se oa distante, pero el tono se elev rpidamente en un crescendo ensordecedor, tan profundo que hizo que sus entraas vibrasen al unsono. Slayke se llev un puo a la frente. Nadie tuvo dudas sobre cul era el significado del gesto: era su redoble de difuntos. Han recibido refuerzos dijo Slayke con calma. Recoged vuestras armas y equipo. A por ellos! grit un oficial cuando el personal tcnico se precipit a la salida del bunker. Al menos, moriremos luchando! Slayke levant su rifle lser por encima de la cabeza. Seguidme! orden.

Capitulo 16

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Anakin paseaba por el puente de la Neelian, abriendo y cerrando los puos mientras observaba cmo los cruceros de combate se desplegaban en formacin de ataque. Debera estar con ellos murmur. No, tu sitio es ste respondi Grudo. Ese es el plan, y todo el mundo estuvo de acuerdo... T estuviste de acuerdo. Los comandantes tambin deben obedecer rdenes. Una vez se aprueba el plan de batalla, todo el mundo debe cumplir con su misin. De esa forma todo funciona segn el plan previsto. Sintate, por favor. Haces que la tripulacin se ponga nerviosa. En ese momento, el capitn Luhar, de la Neelian, llam la atencin de Anakin y dio unas palmaditas al silln antigravedad que haba a su lado. Comandante, aqu hay un asiento. Odio sentarme ah gru Anakin, pero se dej caer sobre el silln. Muy pronto tendr accin suficiente como para hartarse replic Luhar. No estaba muy seguro de que Anakin fuera el comandante adecuado, ya que, Jedi o no, le pareca demasiado joven e inexperto para ser el segundo al mando de la flota. Esperaba que no le ocurriera nada al general Alcin. Ms aumentos orden a su navegante, y la Ranger qued enfocada en las pantallas. Es una nave preciosa. Luhar era un oficial de aspecto distinguido, que Anakin calculaba de mediana edad, y con el pelo gris. El joven Jedi haba admirado la calma profesional del hombre desde el momento en que pis el puente de la nave. Pero el papel de la Neelian era guiar los transportes de tropas hasta una rbita segura y supervisar las operaciones de aterrizaje, no entablar combate con la flota enemiga, y, pese a la gran responsabilidad que Anakin se haba echado sobre los hombros al aceptar el mando de la operacin, necesit hacer un esfuerzo para controlar su tendencia natural a la accin. El comandante enemigo haba dispuesto sus naves en rbita, en una formacin semejante a una caja, sobre el hemisferio donde se hallaba el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Tendremos que romper ese cuadrado para poder descender hasta el planeta observ Anakin. Es una formacin defensiva fuerte, seor asinti Luhar, pero la romperemos formando una columna de tres naves en fondo y atacando a toda velocidad. Nuestras naves se concentrarn en un lado del cuadrado al mismo tiempo, en escalera, como si fueran un conjunto de escalones mviles, y centraremos en ese sector toda la potencia de fuego de nuestra flota de combate. Entonces ser nuestro turno. Una vez atravesemos las defensas, dispersaremos a las dems naves enemigas y las destruiremos una por una. Ha visto alguna vez una batalla entre dos flotas espaciales, seor? Haban repasado el plan innumerables veces, pero saba que Anakin se sentira ms tranquilo si volvan a hacerlo minutos antes de ponerlo en prctica. S asinti Anakin-, pero no desde el puente de una nave, mirando cmo se desarrolla todo. Consegu esto... y le mostr su prtesis en combate individual. Ha luchado alguna vez cuerpo a cuerpo contra alguien deseoso de matarlo, capitn? Ha matado alguna vez con sus propias manos? No puedo decir que s. El trabajo de un comandante es hacer que otros se encarguen de eso, no hacerlo l personalmente. Anakin le ech un vistazo, repentinamente molesto con el capitn.

David Sherman & Dan Cragg

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Por su tono, al joven Jedi tuvo la impresin de que Luhar consideraba el combate individual no muy por encima de una ria de pilotos espaciales en una taberna. Ah! Ah estn las naves de Slayker seal el capitn Luhar, echndose hacia delante en su silln. Se han dado cuenta de lo que vamos a hacer y asumen una posicin que les permita atacar el mismo lado del cuadrado. Mire, romperemos la formacin enemiga en un santiamn. Maldita sea, ojal pudiramos comunicarnos con esas naves! Si la plataforma que genera las interferencias est en alguna parte de la rbita, la destruiremos dijo el oficial de control de fuego desde su consola, mirando por encima del hombro. Anakin intent autocontrolarse. Recurriendo a su entrenamiento Jedi, disminuy el ritmo de sus latidos y se oblig a relajarse. Saba que no deba haberse tomado la observacin de Luhar de forma tan personal. Para aquellos veteranos militares profesionales era algo natural cuestionar su habilidad para el mando: tenan mentes propias y una larga lista de campaas que demostraban su eficacia en el combate. l an no haba demostrado su capacidad. Inspir ms profundamente, haciendo desaparecer la tensin de sus msculos y expulsando todo pensamiento negativo de su mente. Ahora poda observar con claridad toda la actividad del puente. La tripulacin cumpla sus deberes con tranquilidad, con la confianza que da la larga experiencia. Cambi la visin de su consola para que mostrase el despliegue de los transportes, formando alargadas columnas detrs de la Neelian. Las naves escolta, atentas a cualquier peligro que se acercara, revoloteaban en la periferia de las columnas de transportes, que se movan en cursos aparentemente azarosos, pero Anakin saba que los comandantes de esas naves tenan mucho cuidado en patrullar los sectores que les haban sido asignados, alertas a cualquier peligro. Si algo le ocurra a los transportes de tropas, la expedicin resultara un fracaso total por mucho que destruyeran por completo la flota enemiga, cosa que ahora pareca inevitable. Un brillante estallido de luz ilumin las consolas. Bueno, vamos all. La Ranger acaba de lanzar la primera andanada dijo tranquilamente el capitn Luhar, como si el comienzo de una batalla espacial fuera algo que ocurriera todos los das. Parecen torpedos. Ahora veremos cmo funcionan. Cuenta atrs! A todas las estaciones, informen escuch atentamente, mientras sus hombres afirmaban estar preparados para la batalla. Comandante, su turno. En cuanto se asegure de que el enemigo est ocupado, puede enviar los transportes. Anakin saba que tena que hacerlo. La tensin nerviosa que lo dominaba unos minutos antes haba desaparecido. Vea todo el plan de ataque en su mente. Pens en los miles de soldados de las naves de transporte, con las armas y los equipos preparados, esperando pacientemente el momento de desembarcar en la superficie del planeta. La seal para el movimiento de los transportes hasta la rbita deba darse cuando la Neelian llegase a una posicin determinada. Y era responsabilidad de Anakin dar aquella orden al capitn de la Neelian. Preparen mi nave de desembarco orden. En cuanto los transportes estuvieran en camino, l los seguira. Nave de desembarco preparada replic el boatswaino de inmediato. Todos preparados confirm el capitn Luhan. Comandante, esperamos su orden. Todava no, todava no. Aumentad ms la imagen de la Ranger, por favor.

David Sherman & Dan Cragg

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Nejaa Alcin se encontraba de pie en el puente de la Ranger, con una leve sonrisa en los labios. Se balanceaba relajado sobre la punta de los pies y los talones, con perfecto autocontrol. Faltaban minutos, quiz segundos, para embarcarse en la misin ms importante de su vida, pero confiaba en la gente que lo rodeaba y en s mismo. No le preocupaban ni el fracaso ni la muerte; si algo le suceda a la Ranger, o a l, Anakin era perfectamente capaz de liderar la expedicin. Si tena que caer, lo hara como un hombre honorable. Las pantallas de energa de la Ranger estaban levantadas y toda la tripulacin se hallaba en sus puestos de combate. Por fin estaban preparados para enfrentarse al enemigo. Comandante, estamos a dos minutos del punto inicial anunci el capitn Quegh, de la Ranger. General Alcin? Seor? era el oficial de Inteligencia de la flota Por favor, observe su pantalla. Ese punto brillante en el centro de la formacin defensiva enemiga es la plataforma que estn utilizando para bloquear todas las comunicaciones hacia Coruscant. Por fin tenemos a tiro a esa maldita cosa! estall Quegh, golpeando el brazo de su silln antigravedad. Est seguro? pregunt Alcin con una amplia sonrisa. Positivo, seor. Es ella. Parece una especie de nave de control androide. Los separatistas pueden permitirse una tecnologa fuera de nuestro alcance. Ojal tuviramos sus recursos. En menos de un minuto tendremos sus colas ri el capitn Quegh. Bien, Inteligencia, buen trabajo. Muy buen trabajo. Capitn, la primera andanada la dirigiremos contra esa plataforma. Recibido, seor. Oficial de tiro, fije el blanco para una batera de torpedos de protones. Desactive el sistema automtico y utilice el sistema de gua visual. Quiero que usted mismo dirija a esos bebs. La Ranger llevaba dos tubos lanzatorpedos de protones MG1-A. Eran armas nuevas, armas auxiliares de las bateras de caones lser. An no los haban probado, pero eran potencialmente devastadores, con un alcance de tres mil kilmetros y una velocidad de veinte mil km/h. No les afectaban los campos de energa e iban directos al blanco, sin interferencias. Si los guiaban manualmente, los misiles seguiran hasta sus blancos primarios y no se desviaran hacia otras naves que pudieran cruzarse en su camino. Blanco centrado, seor. Distancia: mil kilmetros. Treinta segundos hasta el punto inicial inform el navegante. Fuego cuando estn preparados, capitn orden Alcin. Se sent en el silln antigravedad, junto a Quegh, y esper. Control de disparo dijo el capitn. Atentos a mis rdenes... PI alcanzado, seor dijo el navegante. ... fuego! Oficial de vigilancia, marque en las pantallas la hora en que se ha disparado la primera salva se gir hacia Alcin. General, entramos en combate con el enemigo. Un estallido cegador llen las pantallas.

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Le hemos dado! Le hemos dado! grit el oficial de navegacin. Inmediatamente, las consolas de comunicaciones parpadearon y el puente se llen con la cacofona de voces del resto de naves de la flota. Un poco de autocontrol orden Quegh al oficial de comunicaciones, que se ocup de inmediato de restablecer la red de comunicaciones de mando y control con el resto de la flota. Dgale a la flota que nos siga y ejecute el plan de ataque se volvi a Alcin. Esto es lo que necesitbamos para conseguir superioridad sobre el enemigo. Capitn, puede intentar establecer el contacto con las fuerzas de Slayke? Abra tambin una lnea con Coruscant. Quiero informar que hemos entablado combate contra el enemigo y hemos derramado la primera sangre. La segunda es nuestra observ el capitn Quegh, sealando una pantalla. Un sucio fulgor rojo empez a florecer en un crucero pesado del extremo de la formacin de ataque y creci rpidamente, hasta convertirse en un fogonazo cegador que consumi toda la nave. Sacudi la cabeza con tristeza. Era la By'ynium, la nave de Lench, un buen capitn. Tena una buena tripulacin esa nave. Los brillantes fogonazos empezaron a aparecer en las naves enemigas a medida que la flota de Alcin se acercaba a ellas. La Ranger sufri una repentina sacudida. Todo el mundo a sus puestos! Informe de daos! Las estaciones de la nave informaron que no se haban producido daos significativos Casi nos alcanzan exclam Quegh con un suspiro. Convergen hacia nosotros, as que sujetaos todos. Las bateras de la Ranger empezaron a disparar, mientras las naves enemigas se hacan cada vez ms grandes en las pantallas. Alcin contempl satisfecho que muchas de ellas estaban ardiendo. Dadme una vista externa de nuestro casco orden Quegh. Cuando cambi la imagen, grit: No, esperad, eso no era un disparo cercano... Nos estn abordando! Una enorme explosin volvi a sacudir a la Ranger. Su velocidad empez a descender hasta que la nave qued a la deriva. Ordenad a las dems naves que continen con el ataque grit Alcin mientras se desabrochaba el cinturn de su silln antigravedad. Cul es nuestra situacin, capitn? Tenemos una brecha en la seccin de popa. Creo que han destrozado nuestra unidad propulsora. Tenemos una nave pequea pegada a popa y el enemigo est penetrando a travs de la brecha. Atencin, todos, informe de daos. Nadie inform desde la seccin de propulsin. Capitn, algunas de las compuertas estancas no funcionan inform el oficial ejecutivo. Me gustara ir e inspeccionar los daos, seor. Adelante. Ir con l dijo Alcin. Vosotros dos... hizo una seal a un par de guardias que se hallaban junto a la compuerta trasera, ...coged vuestras armas y seguidme. Extrajo el sable lser del cinturn. Los guardias obedecieron las rdenes, sonriendo ampliamente.

David Sherman & Dan Cragg

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Ya era hora dijo uno de ellos. General, qu piensa hacer? pregunt Quegh. Ir a popa, capitn. Y me llevo conmigo a los dos guardias y a su oficial ejecutivo. Si tenemos invasores a bordo, los expulsaremos se gir hacia el oficial. Comandante, rmese y acompeme. Cmo...? Puedo encargarme de esto. Advierta a la tripulacin, que se preparen para defenderse. General, tenemos que sacarlo a usted de aqu! No hay tiempo para eso, capitn. Enve un mensaje a la Neelian. Informe al comandante Skywalker de que tiene el mando hasta que tenga noticias nuestras y que debe empezar a desplegar las fuerzas de desembarco. En cuanto crucemos esta compuerta, sllela y no vuelva a abrirla a no ser que sepa con seguridad quin pretende entrar. Se gir hacia sus tres compaeros. Vamos a encargarnos de esos invasores.

La Ranger ha sido alcanzada! grit Anakin. Todo el mundo en el puente se sorprendi. Creo que tiene razn admiti el capitn Luhar inclinndose hacia delante. Despus mir a Anakin. Comandante, eso significa que... Mensaje de la Ranger, seor! Dicen que su sistema de propulsin ha sido daado y que los han abordado. El general Alcin ordena al comandante Skywalker que asuma el mando de la flota y despliegue las tropas de desembarco. Mirad eso! La estn abordando grit otro miembro de la tripulacin. En las pantallas podan ver una forma oscura pegada al casco de la Ranger. Y ah hay otra. Son patrulladores androides anunci el capitn. El comandante enemigo las ocult para tendernos una emboscada. Esas malditas cosas permanecieron camufladas hasta el momento de atacar. Comunicaciones, avise al resto de la flota. Comandante, ordeno a los transportes que procedan al desembarco? Anakin luch para controlar sus emociones. Ahora estaba al mando y deba hacer el papel de comandante hasta el final. Gracias, capitn. Por favor, d orden a los transportes para que aterricen. Informe al ayudante de divisin del general Alcin de que ahora est al mando de su unidad hasta nuevo aviso. Actuar como comandante de campo sustituyendo al general Alcin se gir hacia el rodiano. Grudo, nuestras tropas estn preparadas para la batalla. Reunmonos con ellas. Anakin permaneci inmvil un segundo, delante de las pantallas. Humo, escombros, dolor y miedo... pudo verlo todo. Pero Alcin estaba vivo y peleando. El joven Jedi sonri. Lo siento por los que han abordado su. nave, pens. Intent enviar un pensamiento a Alcin: Buena suerte. Mientras Grudo y l se dirigan a la cubierta de vuelo, se dio cuenta de lo poco que haba utilizado la Fuerza desde que sali de Coruscant.

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Todo era confusin en la sala de control de la Ranger. Me alegro de verlo, comandante exclam un oficial de bajo rango, anticipndose al oficial ejecutivo de la nave. Estn en la unidad de propulsin. Supongo que han matado a todos los tripulantes que se encontraban all. Hemos sellado las escotillas de la sala de propulsin, pero las estn cortando para pasar, y algunas puertas de los compartimientos siguientes no cierran hermticamente. Ser mejor que se pongan los trajes espaciales. Sgame, general el oficial ejecutivo los llev hasta el compartimiento de material, lleno de tripulantes equipndose para la baja gravedad, Si tenemos que combatir dentro de la nave, no podemos garantizar la integridad del casco. Rpido, rpido! varios miembros de la tripulacin, ya equipados, corrieron para ayudar a Alcin a colocarse su propio traje. Tienen armas? pregunt Alcin. Nos estamos encargando de ello replic un alfrez. Bien. Cul es su trabajo, alfrez? Ingeniero estructural, seor. Entonces, conoce bien la nave, no? S, seor. Comandante, yo seguir adelante con los dos guardias y el alfrez, e intentar retenerlos. Quiero que usted organice a la tripulacin y forme un pelotn de asalto que nos siga una vez est preparado Entendido? Entendido, seor. Con el traje sellado y el sistema de soporte vital funcionando, Alcin se irgui en el puente de la nave. Capitn, aqu Alcin. Vamos a popa para asegurar la nave. Dejo aqu a su oficial ejecutivo para organizar una patrulla que nos ayude a repeler a los invasores. Qu puede ver por las pantallas? -La sala de propulsin se ha quedado sin atmsfera, alguien est cortando la escotilla desde el lado contrario. Tenga cuidado un fallo mecnico nos ha impedido sellar la compuerta entre la unidad de propulsin y el lugar donde usted se encuentra. Preprese para una prdida momentnea de atmsfera. Los androides no necesitan respirar pero nosotros s. ' -Est bien. Todo el mundo vestido y armado. Le mantendremos informado. De repente, el aire del compartimiento de popa de la Ranger fue absorbido por el vaco con un rugido tan violento que casi los derrib El viento y el rugido cesaron tan repentinamente como se haban producido. Alcin cont a veinte tripulantes en el puente, y a cincuenta mas tras ellos an a medio vestir. Eso significaba que, entre los muertos por el ataque y los que no haban podido ponerse los trajes espaciales a tiempo, ya no poda contar con unos cien miembros de su tripulacin. -Alfrez, usted es el nico familiarizado con ciertas partes de esta nave. Lo necesito para que nos gue. Guardias, preparados? -S, seor respondi uno. El resto de nuestro destacamento ha quedado atrs, en alguna parte -aadi el otro, sombro-. Pero s, estamos preparados. Alcin empu el sable lser y lo activ.

David Sherman & Dan Cragg

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Bonita luz coment uno de los guardias. Pues debera orlo cantar replic Alcin. Nunca haba visto a un Maestro Jedi ni a una de esas cosas dijo el otro guardia. Bueno, ya nos ests viendo. Yo guiar. Alfrez, qudese detrs de mi. Guardias, preparen las armas y vigilen la retaguardia. No disparen a menos que tengan un blanco claro y seguro, y cuando disparen no me disparen a m! Nunca disparara a un Jedi, seor. Pero a un general, no sabra decirle... Cuando esto acabe, me encargar de que os trasladen a mi servicio personal. No merecemos una recompensa tan grande, seor -protest uno No es ninguna recompensa ri Alcin. No tardaris en preguntaros qu habis hecho para merecer tal castigo. Ahora, manteneos alerta. Cruzaron la enfermera de la nave. El personal mdico no haba tenido tiempo de ponerse los trajes espaciales. Pobres coment uno de los guardias. Me temo que slo son los primeros de muchos dijo Alcin Alfrez, vamos en la direccin adecuada? A propsito, cmo se llama? Si, seor, vamos bien. Seis compartimentos ms all hay una compuerta que nos llevar hasta la Cubierta B, seis compartimentos ms y habremos llegado... Si es que los invasores no han avanzado. Y, esto..., me llamo Dejock, seor. Capitn, por favor, informe dijo Alcin, activando su comunicador. Por lo que sabemos, estn teniendo problemas con las escotillas. No pudimos sellarlas automticamente, pero la tripulacin consigui cerrar algunas de forma manual y las atranc. Tienen que cortarlas para proseguir su avance. Guardias, cmo puedo llamarlos? Yo soy el cabo Raders, seor. Y yo el soldado Vick, seor. Llmenme general. Y a partir de ahora, se acabaron las bromas. Se toparon con los androides de combate al entrar en el compartimiento de la tripulacin. Alcin no dud. Su sable lser parpade en un remolino de energa, desviando con facilidad los disparos de los rifles de los androides. Los reban por turno, uno-dos-tres, y las mquinas cayeron despedazadas antes de que sus compaeros pudieran siquiera apuntar sus armas contra los intrusos. Alcin peg la espalda al casco de la nave, y cuando tres androides ms cruzaron la escotilla se encarg de ellos. En seis segundos, el compartimiento haba quedado convertido en un basurero, pero se estaba llenando con el humo del fuego provocado por los disparos lser de los rifles de los androides al impactar en los objetos personales de los ocupantes. Disparad a travs de la escotilla! orden Alcin. Oficial ejecutivo, de momento los hemos detenido. Traiga a su pelotn. Los dos guardias dispararon sin dejar de avanzar. Uno dirigi rayo tras rayo de energa a travs de la escotilla abierta, mientras el otro se movi hacia la izquierda

David Sherman & Dan Cragg

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para poder disparar, ya que su compaero cubra la derecha. El alfrez Dejock sigui al segundo guardia. Seor, la zona siguiente es parte de la seccin de almacenaje. Siguiendo hacia popa, la siguiente es un taller de reparaciones; despus encontraremos la sala de propulsin. Alcin cruz la compuerta. El compartimiento estaba lleno de androides de combate que abrieron fuego a la vez, pero desvi los disparos con el sable lser. La mayora de los rayos volvieron hacia los androides que los haban disparado. Alcin aprovech el momento para cargar contra los supervivientes, y los dos guardias lo siguieron. Segundos despus, el taller de reparaciones estaba en ruinas, pero todos los androides haban sido destruidos. El traje espacial de Alcin estaba casi fundido en aquellos lugares donde le haban alcanzado algunos tiros a quemarropa. Uno de los guardias tena una fea quemadura en el muslo, pero el material autosellante del traje haba impedido que se quedase sin aire. Los hemos puesto en fuga! grit el alfrez Dejock. S, los hemos rechazado. Vamos, limpiemos el siguiente compartimiento dijo Alcin, siguiendo adelante. Esperen! grit el oficial ejecutivo de la nave, al tiempo que entraba en el compartimiento seguido por veinte hombres armados hasta los dientes. No tiene muy buen aspecto, seor. Sus trajes estn muy daados mir a su alrededor, a los restos de los androides destruidos, y despus le ech un vistazo preocupado al casco de la nave. Tardaremos algo de tiempo en repararlo todo. General, ser mejor que vuelva al puente y se quite ese traje antes de que falle. Y llvese a sus hombres con usted, sabemos lo que hay que hacer. Terminaremos lo que ustedes han empezado... que ha sido un trabajo estupendo, por cierto. El tro retrocedi hasta el puente, sosteniendo entre ellos al guardia herido. El oficial ejecutivo y su equipo terminaron en pocos minutos con los restos de la partida de abordaje. La tripulacin no haba sufrido ms bajas de las iniciales, y los de reparaciones ya trabajaban para restablecer la integridad del casco. La atmsfera estaba siendo restaurada en algunos de los compartimentos. Pero la Ranger estaba fuera de combate. Siento lo que le ha ocurrido a su nave y a su tripulacin, capitn se lament Alcin. Eran buenos soldados y sta es una buena nave, seor, pero ya he hecho arreglos para que usted sea transferido a otra. De no haber sido por usted, general, a estas horas estaramos todos muertos Quegh extendi su mano, y el Jedi se la estrech. Cuide de los dos guardias, capitn. Cuando desembarquemos quiero que los traslade a mi equipo personal. Hoy da no es fcil contar con buena ayuda. El comandante Skywalker ya est desembarcando las tropas, seor. Bien! Entonces, llvenme a tierra. O cuando aterrice e intente reclamar mi parte de gloria, ya habr ganado la guerra l solo.

Capitulo 17

David Sherman & Dan Cragg

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Utilizando el sistema de navegacin terrestre, Anakin gui con mano experta la nave que transportaba las fuerzas de desembarco, hasta situarse a apenas diez metros por encima del suelo. A su lado, en el asiento del copiloto, Grudo se aferraba con todas sus fuerzas a los reposabrazos, mientras Anakin haca que el aparato se elevase lo suficiente como para superar por poco la cima de una colina. Vaya, Grudo, hemos fallado sa! chales un vistazo a nuestras tropas, quieres? dijo Anakin, encantado de pilotar el transporte y perversamente divertido por haber encontrado algo que pusiera nervioso al rodiano. Aliviado por tener una excusa para apartar su vista del terreno que pasaba demasiado cerca bajo ellos, Grudo abri la puerta de la cabina y contempl a los cincuenta soldados clon que se apretujaban en el compartimiento de carga. Estaban sentados, en calma, silenciosos, como si fueran de merienda al campo en un autobs. El comandante del pelotn devolvi la mirada a Grudo y levant el pulgar para indicarle que todo era normal. Grudo volvi con Anakin: Los soldados estn bien. Puedes frenar un poco o disfrutas demasiado intentando provocarme un fallo cardaco? Tras ellos, a mayor altitud, el cielo estaba oscurecido por muchas otras naves, cada una transportando otros cincuenta soldados. En vez de aterrizar directamente desde la rbita, con el peligro que supona que las trayectorias de los transportes fueran observadas y calculadas por el enemigo, lo cual dejara a las naves bajo su fuego directo, el plan era aproximarse a las zonas de desembarco preestablecidas desde cien kilmetros de distancia, volando a ras de suelo para evitar toda deteccin. Desde la rbita, la flota de desembarco era fcilmente distinguible a causa de la enorme nube de polvo que levantaba al rozar la superficie planetaria. Los ingenieros de combate ya estaban en tierra, y miles de androides de trabajo preparaban las posiciones defensivas para la infantera. Una vez Anakin y los suyos aterrizasen y reforzaran a los ingenieros, el resto del ejrcito descendera en los enormes transportes pesados. Reljate, Grudo! S volar desde que era nio! grit Anakin. Un da te dar un paseo en mi caza estelar gir la cabeza para contemplar al rodiano. Por favor gru Grudo, no apartes la vista del terreno. Preparaos! avis Anakin a los cientos de pilotos que lo seguan Estamos a cero-tres de tocar tierra. Os ver all y, dirigindose a Grudo, aadi: Slo espero que haya sobrevivido parte del ejrcito de Slayke. Los cdigos de identificacin eran imprescindibles para distinguir al amigo del enemigo. Las fuerzas de la Repblica estaban provistas de un datapad estndar llamado Instructor Operativo de Seales, que se actualizaba cada mes. El datapad contena una palabra clave y una contraclave para cada da del mes, utilizadas por todas las unidades mayores de las tropas republicanas para identificarse. Los datos se cruzaban con los que tenan en Coruscant, donde confeccionaban los cdigos, as que no importaba en qu lugar de la galaxia se encontrasen, todos utilizaban las mismas contraseas. As pues, el da en que Anakin hizo aterrizar su ejrcito en Praesitiyn, la clave era "Jawa" y la contraclave "Eclipse". Eran cdigos distintos a los de los identificadores amigo-enemigo, mensajes en clave de alto secreto, utilizados para determinar si las naves militares eran amistosas u hostiles. El proceso de codificacin empleado para proteger los datapad era infinitamente complicado, y los separatistas no haban sido capaces de descifrarlo.

David Sherman & Dan Cragg

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En cuanto se destruy la plataforma separatista que bloqueaba las transmisiones, el oficial de comunicaciones de la flota de Alcin empez a transmitir repetidamente "Jawa" al sistema de comunicaciones de Slayke; pero el ex pirata no pudo responder porque haba destruido todo su equipo para que no cayera en manos del enemigo, antes de abandonar el puesto de mando y retirarse hasta Judlie. Anakin tuvo que hacer desembarcar su ejrcito sin saber si haba parte de las fuerzas de Slayke con vida. El desembarco en Praesitiyn se produjo en cuatro oleadas: primero llegaron los ingenieros de combate, apoyados por la infantera y por otros cuerpos, para preparar las posiciones defensivas; despus lleg Anakin y su divisin, seguido por Alcin y la suya. Cada divisin tena asignadas sus propias coordenadas de aterrizaje en zonas lo bastante alejadas del enemigo como para evitar que les disparasen desde las trincheras donde se parapetaba, y as tener una oportunidad de aterrizar, desplegarse y tomar posiciones defensivas antes de ser atacados. Las operaciones contra el enemigo empezaran una vez hubieran desembarcado todas las tropas, con o sin ayuda de los posibles supervivientes del ejrcito de Slayke.

Una retirada frente al enemigo es una de las maniobras tcticas ms difciles que existen. T eres el comandante, y la eleccin de la tctica es tuya, pero, podrs llevarla a cabo? La imagen del Conde Dooku parpade ante los ojos de Pors Tonith. Los androides no ceden al pnico, Conde Dooku, y el enemigo an no ha consolidado sus posiciones. Si ahora decido retirarme hasta la meseta, podr hacerlo sin interferencias. Eso me dar la ventaja de un terreno alto y me permitir reforzar mi dominio del Centro de Comunicaciones. Ellos se cuidarn muy mucho de utilizar armamento pesado para intentar desalojarme y, cuando finalmente ataquen, tendrn que avanzar colina arriba. Si me quedo donde estoy ahora, su fuerza combinada podra aplastarme. Claro que, si recibiera refuerzos... Estoy seguro de que comprende que estamos embarcados en una guerra a gran escala por toda la galaxia. Por importante que sea su misin, hay ms comandantes involucrados en otras maniobras estratgicas. Tengo que sopesar cul tiene prioridad sobre las dems. Recibir refuerzos cuando stos estn disponibles. Ha sobrevivido su flota? S. Mis naves se han retirado para unirse a la flota que rbita Sluis Van. No los llamar hasta que reciba refuerzos. De otro modo, la flota enemiga la destruira. Es muy superior. La plataforma de control que bloqueaba las comunicaciones tambin ha sido destruida, y ahora tienen contacto permanente con Coruscant. No importa. Funcion bien mientras la necesitamos, pero ya no nos es til. Los prisioneros dicen que me enfrento a Zozridor Slayke. Qu puede decirme de l? Hasta ahora su defensa ha sido brillante. No obstante, estaba a punto de aniquilarlo antes de que llegasen sus refuerzos de Coruscant. Zozridor Slayke es un hombre extraordinario. Nos ira bien contar con alguien como l el Conde Dooku le cont la reciente historia de Slayke. Un renegado? No me sorprende, seor. Las tropas de ese hombre luchan como piratas con la espalda contra la pared. Pues le dir algo ms. Las tropas contra las que tendr que enfrentarse ahora estn comandadas por un Maestro Jedi, Nejaa Alcin, y por un joven padawan llamado Anakin Skywalker le explic a Tonith parte de la historia de ambos Jedi.

David Sherman & Dan Cragg

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Descubrir que Nejaa Alcin es precavido y predecible, pero tenga cuidado con el joven Jedi, es... voltil. Eso es un grave peligro, pero tambin una posible debilidad que puede explotarse. Se puede matar a los Jedi, Conde Dooku, y si Slayke pudo engaar a uno, tal como me ha contado, ese pirata me preocupa ms que ellos. Puede que los Jedi tengan problemas para compartir el mando con l. No cuente con ello. A los Jedi no les gusta dejar que sus sentimientos personales interfieran con su deber. Pero si alguno es capaz de sucumbir a las emociones, se es Skywalker. Una cosa ms, Conde. Reija Momen. Quiero utilizarla. Qu propone? pregunt Dooku, entrecerrando los ojos hasta convertirlos en dos delgadas ranuras. He pensado utilizarla para enviar una transmisin va HoloRed al Senado de la Repblica. Les leer un comunicado que hemos preparado. En resumen: "Retiren las tropas de Praesitiyn o el almirante Tonith nos matar a todos". Dooku solt una exclamacin grosera. Nunca se lo creern. Puede que todos no. Pero el Senado presume de ser democrtico y s que algunos senadores, por la razn que sea, miran con simpata nuestra causa, mientras que otros son... digamos que alrgicos a la guerra. La transmisin al menos provocar dudas en sus deliberaciones. No puede matar a los rehenes, ya lo sabe. Oh, pero los matara! Antes de verme derrotado, no slo los matara, sino que destruira el Centro de Comunicaciones Intergalcticas. Ya he hecho los preparativos necesarios para ello. Y no olvide que Reija Momen es muy conocida y respetada tanto en Alderaan como en Coruscant. Y que es un icono, una matrona atractiva que personifica a la madre que todos tenemos o hemos tenido. Ver cmo suplica por su vida y por la vida de sus hombres les convencer de que vamos en serio. Cooperar? Al fin y al cabo, le atac cuando la hizo prisionera. La sonrisa de Dooku era como el hielo. Tonith se sorprendi de que el Conde Dooku supiera que Reija le haba abofeteado. Sinti un aguijonazo de vergenza por el recuerdo del golpe, y un estallido de jbilo. Estaba claro que su propuesta haba despertado el inters de Dooku. Me pill desprevenido. No volver a suceder hizo una reverencia a la imagen. Cooperar, me encargar de eso. Dooku permaneci un segundo en silencio. Est bien, puede proceder sonri. Tena que haber sido poltico. Soy banquero..., eso es incluso peor ri Tonith. Una cosa ms, cundo recibir refuerzos? Otra vez lo mismo? Recibir refuerzos cuando los reciba su voz tena un claro tono de exasperacin. Me gustara dejar constancia de que no slo he cumplido al pie de la letra el plan que usted dise para esta invasin, sino que, de haber recibido esos refuerzos tal como estaba previsto, el xito habra sido completo.

David Sherman & Dan Cragg

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Ha escuchado algo de lo que he dicho? He cumplido fielmente mi parte del trato. Sera una lstima que mi xito fuera puesto en duda porque usted o algn otro... Almirante Tonith, est cuestionando mi juicio? Desafeme y podr darse por muerto. La imagen hologrfica del Conde Dooku fluctu. S, seor, lo comprendo acept Tonith. Pero no soy estpido. Ningn otro lo habra hecho mejor que yo, ni siquiera su tan cacareado general Grievous, su mquina asesina. Se sirvi un poco de t con manos temblorosas, lo sorbi ansiosamente y suspir; despus se sec el sudor de la frente con un guante. Saba que una observacin como aqulla poda matarlo, pero en ese momento no le importaba. Pese a sus muchos defectos, Tonith no era un cobarde, y no le gustaba que lo menospreciaran. A su tiempo. Todo a su debido tiempo sonri Dooku. Ahora, apruebo sus esfuerzos propagandsticos y su plan defensivo. Llvelos a cabo. No vuelva a intentar contactar conmigo, yo contactar con usted. La pantalla qued muerta.

Seor, se retiran. El ejrcito androide se retira grit a Slayke un desconcertado oficial que haba estado observando el aterrizaje de las naves tras el puesto fortificado de Judlie. S, teniente corrobor Slayke, sonriendo ampliamente. Y eche un vistazo a esas naves: son de las nuestras. A eso se llama llegar justo a tiempo! Las naves eran de la Repblica, como demostraba claramente el logotipo blanco y negro, una rueda de ocho radios dentro de un crculo. No creo que haya visto nunca nada tan hermoso. Slayke palme a su oficial en el hombro. Dgale a nuestra gente que cubra la retirada de los androides. Voy a ver quin est al mando de los refuerzos.

Cuando Tonith entr en la sala donde retena a sus prisioneros, Slith Skael hizo un movimiento defensivo para proteger a Reija. Llevoslo orden Tonith a los guardias androides, pero quedaos junto a la puerta. Puede que dentro de poco me sea til. Los androides sujetaron con pocos miramientos al sluissi, y lo arrastraron fuera de la sala a pesar de sus protestas. Qu quiere? gru Reija. La han tratado bien? Tonith sonri y se sent frente a Reija Acaso no nos preocupamos por su bienestar, seora? Si llama bienestar al asesinato a sangre fra y a una guerra sin provocacin... Silencio, mujer! la voz de Tonith restall como un ltigoEsccheme atentamente. Voy a enviar una transmisin va HoloRed al Senado de la Repblica en Coruscant. Reija se sorprendi ante la noticia.

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Sintese aqu y tranquilcese orden Tonith. Hay ms. En esa transmisin, usted leer una declaracin escrita. Si no est de acuerdo con mi propuesta o si intenta algn truco mientras lee la declaracin, matar a su amigo sluissi. Tome, lea le alarg una corta nota. Lala en voz alta. Reija ech un vistazo al corto prrafo y sonri: Saba que vendran... susurr. Su labio tembl mientras lea y sus ojos se llenaron de lgrimas, pero despus sonri atrevidamenteTiene problemas, verdad? Cllate, arrogante...! Tonith contuvo visiblemente su ira. Lea la declaracin. Lamela. Ahora. Reija ley la nota lentamente. "Soy Reija Momen, directora del Centro de Comunicaciones Intergalcticas de Praesitiyn. Mis hombres y yo hemos sido hechos prisioneros por un ejrcito separatista. El comandante de dicho ejrcito exige la inmediata retirada de vuestras tropas de Praesitiyn. Por cada hora de retraso en cumplir esta orden, un miembro de mi equipo ser ejecutado, yo en ltimo lugar. Os lo ruego, por el bien de mi gente, retrense de inmediato." Aade un poco ms de emocin al final. Por lo dems,, est bien. Ahora iremos a la sala de comunicaciones y... No nos matar, nos necesita como rehenes. Mientras sigamos vivos, las tropas de la Repblica no lanzarn un ataque masivo contra el Centro. Y con esto slo pretende retrasar su ataque hasta que usted reciba refuerzos. Tonith suspir e hizo crujir sus dedos. Un androide entr en la sala. Preprate para cortarle la oreja izquierda orden el almirante. El androide inmoviliz a Reija con una mano, y con la otra aferr su oreja izquierda. Los dedos mecnicos y fuertes apretaron, y Reija luch por no gritar. Ahora, ponla en pie orden al androide. No hagamos esperar al Senado. Empujaron a Reija por los pasillos de la sala de control. La mujer hizo todo lo posible por controlarse e ignorar el ardiente dolor que abrumaba la parte izquierda de su cabeza, mientras el androide segua apretndole la oreja. El Senado ni siquiera estar reunido en sesin... jade Reija. No importa. Enviaremos el mensaje al receptor de la Sala de Comunicaciones del Senado. Le garantizo que el Canciller Supremo convocar una sesin de emergencia, un minuto despus de ser recibido. En la sala de control principal haban instalado un emisor hologrfico con una silla delante para que Reija se sentase en ella. El androide la empuj con rudeza hasta la silla. Mientras ste se retiraba, la mujer se llev la mano a la ardiente oreja. Recurdelo, querida dijo Tonith con desprecio. Si intenta pasarse de lista durante la transmisin, har que le arranquen la oreja su tono cambi hasta ser casi amable. Reconozco que es encantadora... o lo sera, cuando se arreglase y peinase un poco. Los senadores quedarn impresionados. Tome la nota. Lala poco a poco y pronunciando bien. Espere la seal del tcnico. Hizo un movimiento de cabeza hacia el tcnico que se encontraba frente a los controles. Reija estudi la nota. Cundo empezarn las ejecuciones? pregunt.

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Cuando pase el tiempo necesario sin que hayan respondido respondi Tonith. O cuando yo est preparado. Si todo sale bien, puede que no haya que ejecutar a nadie. Volvi a hacerle una sea al tcnico. Cuando quieran respondi ste en voz alta. Reija mir tranquilamente a la cmara. Soy Reija Momen, directora del Centro de Comunicaciones Intergalcticas de Praesitiyn empez con voz firme y bien modulada Mis hombres y yo hemos sido hechos prisioneros por un ejrcito separatista. El comandante de dicho ejrcito exige la inmediata retirada de vuestras tropas de Praesitiyn. Por cada hora de retraso en cumplir esta orden, un miembro de mi equipo ser ejecutado, yo en ltimo lugar. Hizo una pausa de tres segundos. El tcnico mir nervioso a Tonith que, sonriendo, alz una mano para indicar que deba dejar que Reija terminase la lectura. Os lo ruego, por el bien de mi gente... atacad! Atacad! ATA-CAD!! grit con todas sus fuerzas.

Capitulo 18
Con la bandera de la Repblica alrededor del cuello, Zozridor Slayke salt gilmente por encima de las murallas que los androides de trabajo estaban erigiendo y mir a su alrededor. El corazn le lata con fuerza. Todo el cielo que podan abarcar sus ojos estaba lleno de naves de transporte y desembarco; otras haban aterrizado ya entre vastas nubes de arena y polvo y vomitaban escuadrn tras escuadrn de soldados. Un viejo macho humano, con mostachos castaos y brillantes ojos azules parecidos a los del propio Slayke, se acercaba saludando a sus compaeros, que parecan estudiar mapas o planos. Ellos se giraron al unsono y contemplaron con una enorme sonrisa en el rostro a la figura llena de cicatrices. Slayke se detuvo ante el anciano para llamar su atencin, y lo salud marcialmente. Al elevar la mano hasta su ceja derecha, en un ngulo exacto de cuarenta y cinco grados, una pequea nube de polvo surgi de su manga. Capitn Zozridor Slayke, comandante de las fuerzas que se enfrentan a los invasores separatistas de Praesitiyn, seor. Le ofrezco toda la ayuda de que sea capaz en su campaa para liberar este mundo. El anciano devolvi lentamente el saludo a Slayke, con una embarazosa expresin en el rostro. Vaya, siento decrselo, pero creo que no me busca a m sino a l! y seal a un Jedi que se encontraba junto a un... un rodiano? Quin es se? pregunt Slayke, sorprendido. Anakin dio un paso adelante. El Jedi Anakin Skywalker, capitn Slayke. Soy el comandante de las fuerzas de desembarco seal a Grudo. Este es mi sargento mayor. Me siento encantado y honrado de conocerlo.

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Slayke mir al anciano que haba tomado equivocadamente por el comandante, pero ste slo se encogi de hombros. La Repblica anda tan escasa de soldados que ahora los recluan directamente de las cunas, eh? Slayke se palme el muslo, levantando una nubcula de polvo. Puede repetirme su nombre, Jedi general? Anakin Skywalker, seor el Jedi hizo una leve reverencia a modo de saludo. Y soy comandante, no general. He odo hablar mucho de usted, seor, y me siento honrado por... Mire, comandante Jedi Anakin Skywalker, slo me quedan dos mil soldados de los que aterrizaron conmigo. Luchamos muy intensamente e hicimos fracasar sus planes... Y usted se siente honrado? No me hable de "honor", Jedi. Slo somos sangre, entraas y sudor sacudi la cabeza mientras abarcaba con la vista las fuerzas desembarcadas. Si hay algo ms intil en esta galaxia que el cerebro de un Jedi, es un soldado clon. Estn a un paso por encima de un androide... De hecho, prefiero los androides a esos horribles clones. No puedes hacer pedazos a los clones, y todos tienen la misma personalidad. Eh, un momento! protest el anciano oficial, Ya le hemos escuchado bastante, Slayke, tengo que decrselo! Si no es el general, quin es ste? pregunt Slayke a Anakin. Mi intendente general, el mayor Mess Boulanger. Slayke estall en carcajadas y seal a Boulanger con el dedo. Me estis diciendo que he sido lo bastante estpido como para presentarme oficialmente ante un maldito intendente? Oh, esto es genial! Bueno, mayor, en el fondo quiz sera mejor que usted comandara esas tropas que no esa maravilla barbilampia de ah. Anakin alz una mano, reclamando atencin. Capitn Slayke, en este momento estoy muy ocupado desembarcando mis tropas. Vamos a establecer una posicin defensiva. Le sugiero que traiga sus fuerzas hasta aqu y nos ayude a consolidarla. En cuanto el general Alcin se rena con nosotros... Slayke gru y se dio una palmada en la frente: Has dicho Alcin? Nejaa Alcin? l comanda esta flota? S, seor. Y en cuanto se rena con nosotros... Slayke estall en carcajadas. Alz los ojos al cielo y levant ambos brazos por encima de su cabeza. Por qu me pasa esto a m? Capitn, s que el general Alcin y usted han tenido..., esto, ciertas diferencias, pero... Oh, lo sabes? Sabes lo que pas en realidad, joven Jedi imberbe? Slayke ri ms fuerte todava. Pues ni siquiera lo conozco, entrate. Estaba demasiado ocupado robndole su nave. As que lo mejor que la maldita Repblica poda enviarme es un nio y un idiota declarado, con un ejrcito de..., de soldados de probeta. As es cort Anakin, controlndose con mucho esfuerzo.

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Est bien, est bien! Slayke alz ambas manos, pidiendo paz- Me vuelvo con mis tropas. Ves aquel pequeo risco de all? se es mi puesto de mando. Cuando llegue el general Alcin, venid los dos y hablaremos. Soy yo quien ha estado combatiendo al ejrcito androide. Si queris saber lo que eso significa, acudid a m. Dio media vuelta sobre sus talones y se alej a grandes zancadas. Buuuf! suspir uno de los oficiales cercanos. Eso es lo que en mi planeta llaman "todo un caso". Bueno, sus hombres y l han sufrido mucho... respondi lentamente Anakin. Ha odo lo que ha dicho? Slo le quedan dos mil soldados del ejrcito que desembarc aqu. Eso es un nivel de bajas terriblemente alto! No me extraa que est amargado se volvi hacia los dems oficiales. Que desembarque el resto de nuestras tropas. Cuando llegue el general Alcin, haremos una visita formal a Zozridor Slayke. El desembarco continu sin oposicin.

La expresin del Canciller Supremo Palpatine no cambi mientras contemplaba la corta transmisin llegada de Praesitiyn. Reija Momen es de Alderaan, verdad? pregunt Armand Isard, que disfrutaba de una bebida con el Canciller cuando el teniente Jenbean, oficial de vigilancia del Centro Senatorial de Comunicaciones, entreg la transmisin. Eso creo, seor. Isard tambin haba asistido a la declaracin de Reija Momen sin dar muestras evidentes de ninguna emocin. Mmm Palpatine volvi a pasar la transmisin. Una mujer valiente. Convocamos una sesin de emergencia del Senado? O debemos responder a la transmisin? La primera hora del ultimtum est a punto de cumplirse. Para que vean esto? No creo. De qu servira? No pueden matar a los rehenes. Es un farol, un chantaje. La Repblica no puede permitirse algo as. Teniente Jenbean aadi, volvindose hacia el oficial que haba trado el holograma de Momen directamente desde el Centro de Comunicaciones, ha enseado esto a alguien ms? No, seor. Traje la transmisin directamente, en cuanto la recibimos. Los tcnicos del turno de noche la han visto, claro, pero nadie ms. Bien Palpatine hizo una pausa. Conoce a Momen personalmente? No, seor, personalmente no. Pero conozco su reputacin. Es una de las personas ms respetadas de nuestra profesin. Comprendo. Me quedar con la grabacin hasta que decidamos qu hacer. Hasta entonces la consideraremos mximo secreto, entendido? Anote en su informe que se ha recibido una transmisin de Praesitiyn, nada ms. Si llega otra, trigamela directamente. Cuando termine su turno, informe a su sustituto para que haga lo mismo si llega algn otro mensaje de Praesitiyn. Cuando Jenbean se march, Isard se dirigi a Palpatine: Realmente cree que podr mantenerlo en secreto?

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No, Armand. All donde reina la emocin, un hombre sabio protege siempre sus apuestas. Ha visto la expresin del teniente mientras pasbamos la transmisin? Seguro que la ha visionado varias veces antes de trarnosla. Esa mujer, Reija Momen, es un icono, parece la madre ideal que todos quisiramos tener. Slo los ancianos como nosotros podemos resistir una atraccin como sa, dirigida a nuestros instintos ms bsicos. Y qu opina de Tonith? Cree que habla en serio, que es capaz de matar a los tcnicos? S, Canciller Supremo, lo creo muy capaz si pierden todo valor para l. O quiz no los mate. Depende de sus posibilidades de supervivencia personal. Es muy fro, muy calculador, lo que se espera de un banquero. Es como una calculadora viviente: beneficios aqu, prdidas all, sumas, restas y balances cuadrados. Qu haremos ante esta situacin? Por ahora, nada. Nuestro joven amigo de comunicaciones lo har por nosotros Palpatine sonri enigmticamente. Puedo preguntarle cmo lo sabe? El Canciller inclin su cabeza en una ligera reverencia. Lo s, confe en m. Slo tuve que mirar la cara de ese joven. Quiere que le vuelva a llenar la copa?

El teniente Jenbean estaba indignado. Y cuanto ms se alejaba de la residencia del Canciller Palpatine, ms furioso se senta. Aquellos polticos se haban quedado all sentados, contemplando la transmisin, sin mostrar la ms mnima expresin. Cmo podan tomarse la situacin tan a la ligera? Es que en aquella Repblica ya no contaban las personas? No garantizaba la Repblica la vida y la libertad de todos y cada uno de sus ciudadanos? Nadie esperaba que Palpatine reuniera a toda la flota para socorrerlos, pero, ni siquiera compartir la informacin con sus consejeros? No encargar al menos un plan para liberar a los rehenes? Todos los guardias de su turno haban visto la transmisin varias veces, creyendo que poda ser un engao. Nadie en Comunicaciones saba exactamente lo que estaba ocurriendo en Praesitiyn, slo que los separatistas haban capturado el planeta y que el Senado haba organizado una expedicin para liberarlo. Pero todos conocan a Reija Momen, y ella estaba apret los puos y sacudi furioso la cabeza prisionera de un demonio que la haba obligado a realizar aquella transmisin. Aunque Jenbean no tena nada claro qu poda hacer el Canciller Palpatine, o cualquiera, para resolver la situacin de Momen, se senta indignado de que ni siquiera propusiera hacer algo, lo que fuera. Uno de los tcnicos de Praesitiyn sera asesinado dentro de pocos minutos quiz ya estaba muerto. Se estremeci ante la idea de recibir una nueva transmisin que mostrase a gente que conoca muerta en el Centro de Comunicaciones Intergalcticas de Praesitiyn. Antes de colocar en la transmisin la advertencia que Palpatine le haba pedido, el teniente Jenbean enviara la retransmisin de Momen a alguien que podra hacer algo por salvarla. Se jugaba su futuro, pero hara lo que l crea que era lo correcto.

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Cuando Alcin entr en el puesto de mando, Anakin sonri. Se estrecharon calurosamente las manos. El desembarco y despliegue del ejrcito ha sido excelente, felicidades le dijo Alcin. Qu est pasando all? Y seal con la cabeza las tierras altas. Anakin le explic brevemente la situacin. Nuestro desembarco no ha encontrado oposicin. El enemigo se retira hacia la meseta, pero no pudimos obtener ventaja porque cuando empez todava no habamos desplegado nuestras tropas. Ahora ocupan las alturas y estoy seguro de que se fortificarn all, usando el Centro de Comunicaciones y a su gente como rehenes para impedir que lancemos un ataque masivo. Ser difcil desalojarlos. Por eso tenemos que ser flexibles coment Alcin. Tengo un par de ideas. An no has visto a Slayke? S, lo he visto sonri Anakin. Quiere que lo visitemos en su puesto de mando en cuanto lo creamos conveniente. No lo conozco en persona, sabes? Cuando nuestros caminos se cruzaron, estaba demasiado ocupado robndome la nave confes Alcin. Se quit la capa y se sent en la silla ms cercana antes de pasarse una mano por el pelo-. Estoy cansado, y eso que la batalla ni siquiera ha empezado. Est muy daada la Ranger? se interes Anakin. Perdimos a gran parte de la tripulacin y tuvimos que abandonarla. Anduvo cerca. Para el capitn Slayke tambin dijo Anakin. Presentaron una resistencia feroz, pero su ejrcito fue casi aniquilado. Malo, malo murmur Alcin, agitando la cabeza. Se mantuvo en silencio durante un largo momento. Al final, aspir profundamente y volvi a ponerse en pie-. Qu tal si le hacemos una visita formal al Gran Hombre en su madriguera y ponemos en marcha todo este ejrcito?

Capitulo 19
La vasta armada viajaba por la fra y eterna negrura del espacio con su rumbo inexorablemente trazado. Los sistemas a bordo de cada nave pulsaban de energa mientras sus ordenadores, cuidadosamente atendidos por un ejrcito de androides que funcionaba a la perfeccin, mantenan la ruta predeterminada. Los sistemas de armamento que podan destruir flotas enteras estaban preparados. Eran mquinas letales, casi tan fras interiormente como el espacio que rodeaba sus cascos, pero con el punto de calor necesario para impedir que los metales y el plstico se debilitasen y los lubricantes se congelasen. No tenan nombres, slo nmeros y nomenclaturas. En ninguna de las naves, salvo en la nave insignia una monstruosa mquina asesina por derecho propio se oa la voz de un ser vivo. Ninguna risa, ningn juramento, ninguna queja, ninguna vida... Slo el mudo susurro de la maquinaria. Y en esa nave insignia, seres de rostro gris se afanaban en sus deberes, con una calma nacida de una disciplina militar tan rigurosa como la tecnologa que controlaba la infantera androide de las naves de transporte que seguan a los cruceros de combate. En esos transportes, el silencio reinaba en los

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compartimentos atestados con cientos de miles de androides de combate, inmviles en sus perchas, esperando la seal que los convertira en mquinas de matar tan eficientes como desapasionadas. Las naves haban transportado una vez seres vivientes a bordo, seres que haban caminado por los compartimentos de almacenaje, donde los androides esperaban la llamada a las armas. Por aquel entonces, parecan recorrer una vasta cripta donde los huesos de una especie monstruosa dorman pacientemente a la espera de su resurreccin. Ahora, los enormes hangares estaban silenciosos, excepto por la constante pulsacin de los motores de las propias naves, que enviaban sus vibraciones a travs de todas las cubiertas. Los androides estaban perfectamente alineados en apretadas filas, y una ligera desviacin del curso o un pequeo cambio en la velocidad de las naves provocaba un leve balanceo ocasional, respondido por el suave repiqueteo de metal contra el metal. Si un visitante contemplase demasiado rato y demasiado de cerca uno de esos milagrosos esqueletos de mecnica invulnerabilidad, su atencin se habra visto especialmente atrada por las negras cuencas de sus sensores pticos, se habra estremecido ante aquel reflejo de su propia mortalidad, y habra vuelto corriendo al mundo de calidez, camaradera y esperanza que distingua a los seres vivos de sus mquinas. Aquella flota eran los tan esperados refuerzos separatistas, el puo de hierro dispuesto a aplastar el mundo conocido como Praesitiyn.

Bienvenidos a mi humilde y ltima fortaleza exclam Slayke a modo de saludo mientras se pona en pie. Su oficial permaneci silencioso, contemplando a los dos Jedi y a sus tres compaeros. Slayke entrecerr los ojos, pero slo dijo: Dejad que os presente a mi Estado Mayor. Present por turno a cada oficial, que se inclinaron ligeramente ante los visitantes a modo de saludo. Supongo, seor, que usted es... Slayke slo dud un breve instante, pero a Nejaa Alcin le parecieron siglos ...el inestimable general Alcin. Extendi la mano. Con su considerable estatura, sus amplios pechos y hombros y su llameante pelo rojo, Slayke era una figura imponente. El mismo, capitn respondi Alcin. Se dieron la mano. En el momento del contacto fsico, cada uno mir directamente a los ojos del otro: eran dos rivales recelosos midindose mutuamente. Anakin intent mantener una expresin neutra; saba que era el convidado de piedra del triunvirato que Alcin iba a proponer, y tambin saba, instintivamente, que el silencio era su mejor aportacin a aquella situacin. Qu ha trado esta vez que pueda robarle? pregunt Slayke con una expresin seca y retadora en su rostro. Alcin no hizo caso de la pregunta. ste es mi ayudante, el comandante Skywalker. Ya nos conocemos Slayke hizo una mnima reverencia. Y esos dos amigos de ah detrs? pregunt, indicando a los dos guardias que Alcin haba trado con ellos. El cabo Raders y el soldado Vick, mis consejeros personales en asuntos militares respondi Alcin.

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El comandante que escucha la opinin de sus hombres es un buen comandante asinti Slayke. Me empieza a gustar su estilo. Los dos guardias se cuadraron orgullosos ante los oficiales de Slayke. Veo que tambin lo ha trado a l apunt Slayke sealando a Grudo, que intentaba pasar desapercibido tras la multitud. Grudo va all donde yo voy... As han de ser las cosas explic Anakin. Vaya, vaya, resulta que el niato tiene mente propia! se burl Slayke. Me gustan los soldados que tienen mente propia. Son mucho ms difciles de robar que..., digamos la nave espacial de alguien. Estall en carcajadas, pero Alcin volvi a negarse a seguirle el juego. Podemos hablar en privado? No. Lo que tenga que decirme a m, pueden orlo mis oficiales. No oculto a mi tropa ninguna informacin vital Slayke hizo seas a un sargento para que limpiara una mesa de campaa. Perdonen el desorden, pero..., esto, hemos tenido que trasladarnos hasta aqu muy recientemente y el equipo de limpieza an no ha tenido tiempo de poner un poco de orden sonri. Los restos de la batalla aadi con un gesto amplio, abarcando toda la sala, los cuales nos incluyen a mis tropas y a m, me temo. Pero su ejrcito y usted tienen energa, vigor, sangre, ansia por combatir. Sintense, por favor, y les contar un par de cosas sobre la batalla que hemos sostenido aqu. Alcin y Anakin se unieron a Slayke en la mesa. Lamento no tener refrescos para mis honorables invitados empez, pero nos hemos quedado sin cerveza y pastelitos. Bien... -se frot sus grandes manos. He pensado en llevar a cabo varias maniobras en las que confo. Con la llegada de sus tropas, podr aplicarlas para atacar con xito las posiciones enemigas de la meseta. Por favor, observen el esquema del terreno en la pantalla. Lo que propongo que hagamos es... Perdone, capitn interrumpi Alcin. Estoy ansioso por escuchar su plan de batalla, pero primero hay algo que tenemos que aclarar. Slayke fingi sorpresa. Adelante, por favor, Nejaa... No le importa que lo llame Nejaa, verdad? pregunt con tono sarcstico. El puesto de mando, atestado como estaba, haba quedado en completo silencio, a excepcin de las voces llenas de esttica de las unidades de Slayke enviando sus informes, el mudo teln de fondo comn a todos los centros de mando militares. Puede llamarme como quiera, mientras incluya la palabra "seor". He sido enviado aqu por el Senado para hacerme cargo de esta operacin y pienso hacerlo. Usted colocar las fuerzas sobrevivientes bajo mi mando. Por mucho que valore su opinin y me interese escuchar sus opiniones, y le aseguro que es as, yo tomar las decisiones de cualquier plan para la utilizacin de ese ejrcito. Ha quedado claro? Anakin comprendi instantneamente que Alcin se haba equivocado con Slayke, pero no hizo ningn comentario. Se jugaban algo ms que una simple ejecucin de rdenes. Slayke se ech hacia atrs en su silla e hinch las mejillas. Vaya, ha sido todo un discurso... Sobre todo para alguien que no es capaz de impedir que le roben sus bolsillos y sonri diablicamente.

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Alcin sigui negndose a entrar al trapo. Capitn, tengo la autorizacin del Senado... Dgales que pueden besarme mi hermoso culo respondi Slayke. ...y tengo una flota en rbita y un ejrcito de tropas de refresco... Malditos clones sin cara escupi Slayke. Mire a su alrededor! Esto es un ejrcito, stos son soldados veteranos endurecidos por mil batallas, que han resistido lo peor que el enemigo ha lanzado contra ellos y que todava tienen ganas de combatir! Cree que sus clones pueden igualar su espritu...? Ja! coloc las manos detrs de la cabeza. Un susurro de asentimiento circul por todos los oficiales del Estado Mayor de Slayke. Y adems, aadir que se ha tomado su maldito tiempo para llegar hasta aqu! Capitn... Anakin se inclin hacia delante para poder hablar con cierto grado de confidencialidad. Usted nunca habra sobrevivido al ltimo ataque. Dira que nos debe una, no al revs. Jo. Jo, jo! El nio de teta ha hablado! se mof Slayke. Varios de sus hombres soltaron unas risitas burlonas. General Alcin, quiere que le devuelva su Plooriod Bodkin? Se la cambio por su nave insignia. Ahora que he hecho sangrar la nariz a nuestro enemigo, creo que necesito una nave que corresponda a un hombre de mi muy considerable habilidad, no cree? estall en carcajadas y golpe la masiva mesa con su enorme puo. Mi nave insignia fue daada y la mayor parte de mi tripulacin muri cuando rompimos el bloqueo y restauramos las comunicaciones, capitn respondi Alcin, con una voz seca y sin inflexiones. Ah, s? Pues mientras usted se tomaba su tiempo en llegar hasta Praesitiyn, nosotros estbamos combatiendo y perdiendo a miles de buenos soldados! Cree que nos importa lo ms mnimo la tripulacin de su nave insignia? el rostro de Slayke estaba rojo de ira. Nosotros tampoco tenamos la Fuerza para que nos ayudase. Supongo que usted la invoc para que le sacara de apuros. S. Y a esto tambin. Con un rpido movimiento, tan veloz que nadie lo advirti ni siquiera Anakin, Alcin desenfund su sable lser y lo activ. Todos los presentes retrocedieron ante la visin de la brillante hoja de pura energa. Los ojos de Slayke se entrecerraron, y su cuerpo se tens, pero no hizo movimiento alguno ni mostr ninguna sorpresa. Algn truco ms? pregunt con un tono de voz normal. Me gustan estas cosas dijo Alcin tranquilamente, desactivando el sable lser y devolvindolo a su cinturn. Son muy tiles cuando el enemigo te supera por cien a uno. Deca algo, capitn? y sonri retadoramente. Empiezo a admirar su estilo, lo admito! ri Slayke. Anakin perdi la paciencia ante aquel duelo de esgrima verbal. No tenemos mucho tiempo para organizamos, sigamos con nuestra sesin de estrategia interrumpi. Lo ocurrido en Bpfassh es el pasado, y esto es el presente. Superen aquello y concentrmonos en lo que nos espera hizo una pausa, dejando ver la oscura furia en sus ojos. Ambos, Alcin y Slayke, lo contemplaron unos segundos, en silencio.

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Bien dicho, s, seor! termin exclamando el ex pirata, y le dedic un saludo casual. Tiene razn, Slayke acept Alcin, aclarndose la garganta. Tenemos que cooperar para... lo interrumpi su comunicador personal. Debe de ser importante. Perdnenme, por favor. Era el oficial de comunicaciones de la flota: Seor, acabo de recibir una..., bueno, una transmisin muy interesante desde el Centro Senatorial de Comunicaciones en Coruscant. Creo que debera verla. La sala volvi a quedar en silencio. Slayke alz una ceja. Puede decirme de qu trata? pregunt Alcin. Estoy en medio de una conferencia en el puesto de mando del capitn Slayke. General, creo que debera verla y... el oficial de comunicaciones hizo una pausa. Bueno, entonces lo comprender. Tiene un receptor de HoloRed en su actual localizacin? Alcin mir a Slayke: Tenemos uno repuso ste, sealando con un gesto a uno de los rincones de su puesto de mando. S, lo tenemos confirm Alcin, antes de dirigirse a SlaykeCules son sus cdigos? Slayke hizo un gesto con la mano, indicando a Alcin que le pasara el comunicador. El Jedi se lo entreg tras un segundo de duda. Slayke habl tranquilamente unos segundos, le devolvi el comunicador y aadi: Ser mejor que echemos un vistazo. Se acercaron al transmisor de HoloRed justo cuando la imagen de Reija Momen parpadeaba en el monitor. Soy Reija Momen, directora del Centro de Comunicaciones Intergalcticas de Praesitiyn. Mis hombres y yo hemos sido hechos prisioneros por un ejrcito separatista. El comandante de dicho ejrcito exige la inmediata retirada de vuestras tropas de Praesitiyn. Por cada hora de retraso en cumplir esta orden, un miembro de mi equipo ser ejecutado, yo en ltimo lugar. Os lo ruego, por el bien de mi gente... atacad! Atacad! ATACAD!! El ltimo "atacad!" levant ecos en la silenciosa sala. Slayke jur por lo bajo antes de ordenar: Pselo de nuevo! Una mujer con agallas dijo Alcin, admirado. Nos est pidiendo que ataquemos aunque eso le cueste su vida y la de su gente. Es como pedir que bombardeen tus propias posiciones para evitar que caigan en manos del enemigo. Ms o menos corrobor Slayke. As que sa es la mujer que hemos venido a rescatar. Anakin no poda verbalizar ni una sola palabra. Haba algo en la mujer que... Anakin? pregunt Alcin, mirando a su segundo al mando. El joven Jedi sigui con los puos apretados, tensando los msculos de su cara. El monitor estaba en blanco, pero l segua contemplndolo como si la imagen de Momen siguiera all. Anakin? insisti Alcin.

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Alguien tras l lanz juramentos en los trminos ms blasfemos posible. Alguien ms ladr una orden y los tacos cesaron. Anakin? repiti Alcin, colocando una mano sobre el hombro del joven Jedi, sacudindolo con fuerza. Qu? Anakin parpade repetidamente, como si despertase de golpe de un sueo. Anakin, ha terminado. S... s. E... es que... Anakin agit la cabeza y tom aliento. Esa mujer me recuerda a..., bueno, no lo s... Escuchadme todos intervino Slayke con un tono de voz tan serio que hasta sorprendi a sus propios oficiales. Si nuestros camaradas, los que han muerto combatiendo a los separatistas, pudieran ver lo que ha hecho esa mujer, sabran... su voz se quebr ...sabran que su sacrificio no fue en vano hizo una pausa y tom aliento. Si alguna vez hemos necesitado una razn para seguir luchando, ahora la tenemos! Camin hasta Alcin y le tendi la mano. Despus se la ofreci a Anakin, y ste la estrech con calidez. Lo que queda de mi ejrcito y yo mismo estamos completamente a vuestra disposicin. Cules son vuestras rdenes?

Capitulo 20
Uno de los muchos inconvenientes de pertenecer a un ejrcito en tiempo de guerra, adems de la posibilidad de morir, es la falta de sueo. En esos tiempos, el comandante que espera para tomar una decisin no suele vivir para rectificar al da siguiente. Todos los movimientos y las operaciones militares parecen ocurrir durante la noche, noche cerrada, y todo el que consigue dormir en vsperas de un ataque, o es un veterano o est tan cansado que ya no le importa. Por supuesto, el constante bombeo de adrenalina en el sistema del soldado lo mantiene activo, pero, tarde o temprano, el agotamiento acaba haciendo presa en l. La sesin de estrategia que empez en el puesto fortificado de Judlie dur horas. Una vez terminada, se trasladaron al puesto de mando de Alcin, ms grande y mejor equipado. Hasta tena refrescos que los menguados recursos de Slayke no podan ofrecer. Trazar un plan de ataque no es tarea fcil. Debe ser detallado y conciso, al tiempo que lo bastante flexible como para adaptarse a los cambios instantneos que provoca una situacin fluida en el campo de batalla. Al oficial de operaciones de Alcin le fue encomendada la tarea de trazar el plan, pero con la supervisin de Anakin. Todos los especialistas del ejrcito de Alcin fueron informados de una parte del plan, un "anexo" que deban realizar: el jefe de personal, el de operaciones, el cirujano jefe, el jefe de Inteligencia, el de suministros, el de artillera, el de infantera, el de las divisiones blindadas y los comandantes del aire; y, por ltimo, pero no menos importante, el de intendencia y transportes, el anciano Mess Boulanger. Cada parte del plan deba estar integrado en el todo. No obstante, tenan poco tiempo y nadie estaba de acuerdo en cul sera el mejor curso de accin. Tras varias horas, por fin eligieron dos enfoques bsicos.

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Un ataque frontal est fuera de cuestin rugi Slayke. Ya deberais saber que si se enva una fuerza de choque contra una posicin fortificada, tendr una proporcin de bajas de al menos tres a una. Es justo lo que l espera para poder hacernos pedazos! Lo s, lo s replic Alcin. Slo digo que finjamos un ataque contra el centro de sus posiciones, mientras enviamos el grueso de nuestras tropas contra sus flancos. Presionar el centro de sus lneas y hacerle creer que es nuestro ataque principal, y golpearlo por las alas, superarlo y entonces atacar por la retaguardia. Qu tal un ataque por aire? Disponemos de los transportes sugiri Anakin. Podramos desembarcar tropas en su retaguardia y atacar desde all, mientras nuestra fuerza principal avanza hacia el centro de la lnea. Slayke alz una ceja pensativo. Qu opinas? pregunt a Alcin. No s replic con cautela el Maestro Jedi. Cul es su capacidad antiarea? Hemos hecho una estimacin -respondi el oficial de Inteligencia. Anticipndonos a su pregunta, seor, hace una hora enviamos aviones a control remoto sobre sus lneas... pero no ha vuelto ninguno. Transmitieron suficiente informacin como para poder determinar que sus defensas antiareas son especialmente numerosas. Hemos descubierto caones lser y caones de iones. Debieron desembarcarlos de sus naves e instalarlos como defensa antiarea. Estimamos unas bajas durante la entrada de al menos un treinta y cinco por ciento, seor... Y ms altas todava en la salida. Prohibitivo dijo Slayke secamente. Lo siento, Anakin, un ataque por aire es suicida. Creo que la nica tctica viable es atacar uno de sus flancos. sa haba sido la apuesta de Alcin desde el principio. No olvidis que puede reforzar cualquier parte de su lnea defensiva en muy poco tiempo seal Anakin, mientras que nuestras tropas y nuestros suministros tienen que recorrer un camino mucho ms largo, sobre todo si logramos franquear una de sus alas. El joven Jedi se est convirtiendo en todo un estratega asinti Slayke con aprobacin. Anakin es un hombre de talentos sorprendentes sonri Alcin. Anakin es un hombre que puede hacer carrera aadi SlaykeEntonces, seguiremos el primer plan: presionaremos el centro de sus lneas y simultneamente enviaremos una potente fuerza de asalto contra sus flancos dijo Alcin. Pero, primero, tenemos que conocer la resistencia de sus posiciones. Tengo al hombre perfecto para eso dijo Slayke. Omin, venga aqu! El sargento L'Loxx es uno de los mejores hombres de reconocimiento que tenemos. Sondear sus lneas y encontrar cualquier debilidad que puedan tener. El sargento se acerc a los oficiales y atrajo su atencin. Alcin se levant y le estrech la mano: Es casi medianoche, sargento L'Loxx, puede completar un reconocimiento completo de las lneas enemigas antes del amanecer? No puedo recorrer todo el frente en una noche, seor respondi el sargento. Pero har lo que pueda. Estar preparado dentro de quince minutos.

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Entonces, enviemos a tres equipos: centro, izquierda y derecha. Pero creo que deberamos enviar comandos clon dijo Anakin. Perdone, seor. Me considero el mejor, slo que no puedo explorar todo el frente yo solo. Dme el sector que quiera y le traer la informacin que necesita. Muy bien, sargento, encrguese del flanco derecho Alcin se gir hacia Anakin. T selecciona comandos clon para el centro y el flanco izquierdo despus volvi con L'Loxx. El punto de partida ser el antiguo puesto fortificado de Izable, y volver de all a travs de nuestras lneas. Cuntos hombres necesitar? Slo yo, seor. Slo usted? Alcin mir a Slayke, que se alz de hombros. Y si le ocurre algo, sargento? Cmo recibiramos su informe? No me ocurrir nada. Me gustara ir con l dijo Grudo, dando un paso adelante y colocndose junto a Anakin. Ridculo! gru Slayke. Un rodiano es lo bastante bueno como para salir de patrulla, seor dijo el sargento L'Loxx. Son expertos en colarse en lugares donde nadie ms puede... y volver sanos y salvos. Entonces, que vaya Grudo asinti Anakin. Nosotros tambin queremos ir dijo alguien. Era uno de los guardias de la Neelian, el cabo Ram Raders. Qu es esto? interrumpi Alcin rpidamente. Quiero enviar a un hombre de reconocimiento y la mitad de mi ejrcito se presenta voluntaria para acompaarle. Ya puestos, tambin podramos preparar un asalto ahora mismo, sin tener la ms mnima idea de lo que nos espera. No. Y es mi ltima palabra. Por favor, seor replic Raders. Somos buenos en ese tipo de cosas. Adems, aqu no somos tiles. Podemos ser de mucha ayuda para el sargento. Que vengan conmigo dijo el sargento L'Loxx. Si su trabajo no me parece satisfactorio, los dejar en Izable. Pero puede que cuatro sean demasiados. Est bien dijo Alcin. Anakin, coordnalo todo con los comandos clon. Presentaos todos aqu dentro de quince minutos. Anakin se dirigi al oficial de operaciones. Quiere empezar a escribir la orden? se excus y sali fuera con el rodiano. Se sentaron sobre algunas cajas de raciones en la oscuridad. No quiero que vayas, Grudo... pero si tanto te importa, no te lo impedir. No me pasar nada replic Grudo. Anakin no habl por un rato, sin estar muy seguro de lo que quera decir. Ests casado? pregunt al fin. Muchas veces respondi Grudo con una carcajada. Anakin pudo sentir cmo se encoga de hombros en la oscuridad. He sido bueno con ellas, y ellas conmigo. Pero un soldado, como un Jedi, debe de anteponer el deber, aprender a vivir sin las cosas que los hombres normales anhelan. Por qu lo preguntas? Pura curiosidad.

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No te preocupes, no me pasar nada Grudo puso una mano en el hombro de Anakin, y los dos permanecieron silenciosos. Por fin, Grudo cambi de tema. Esa mujer que hemos visto antes, la conoces? Te estaba mirando y creo que la conoces. N... no... replic Anakin. Es que me ha recordado a mi madre. La mataron. Debi de ser difcil coment Grudo con suavidad. Pero te he estado observando, sabes?, y puedo asegurarte que ella se siente muy orgullosa de ti. Nunca he conocido a nadie tan inteligente como t en tantos aspectos distintos. Eres rpido en todo: para aprender, para decidir, para actuar. Sers un gran comandante y me siento orgulloso de haber podido ayudarte. Ahora tengo que irme. El sargento espera, y el amanecer llegar muy pronto. Buena suerte, amigo. S, suerte. Todo soldado necesita suerte, pero recuerda que lo que importa en combate es la habilidad. Pero ya que me deseas suerte, lo acepto. Muchas gracias. Grudo tom la mano de Anakin entre las suyas, la estrech brevemente y dio media vuelta, desapareciendo en la noche. Anakin se sorprendi de lo silenciosamente que caminaba el rodiano en la oscuridad. Se qued all, quieto un momento, y despus volvi al puesto de mando. No sern tan idiotas como para atacar frontalmente nuestras posiciones dijo Pors Tonith a sus comandantes. Atacarn el centro con sus tropas, s, pero ser una simple distraccin. El ataque principal llegar por los flancos. Por eso quiero fuerzas de reserva aqu indic un lugar cerca del Centro de Comunicaciones, dispuestas a reforzar cualquier parte del frente en un momento dado. Esperad sondeos de prueba durante toda la noche y un ataque por la maana. Os quiero ah fuera comprobando las posiciones, controlando el armamento y revisando las tropas. Los androides no necesitan dormir y vosotros s, lo s, pero esta noche nadie dormir en nuestro ejrcito. Las colinas de nuestra izquierda, seor. Tenemos tropas apostadas en ellas, pero son muy escasas. Sugiero que las reforcemos de inmediato. Esperemos que ataquen dijo Tonith. Con una reserva mvil como la que he sugerido, siempre podremos enviar tropas de refresco all donde se necesiten. Bien, ya tenis vuestras rdenes. Mantendremos la posicin hasta que lleguen los refuerzos que, confo, no tardarn. Cuando sus comandantes abandonaron el puesto de mando, Tonith sonri a B'wuf, que todava permaneca sentado dormitando. Despertadlo orden a los androides de guardia. He dicho que hoy nadie puede dormir en este ejrcito y nadie lo har. Excepto yo, por supuesto. El cerebro necesita descansar. Se volvi hacia uno de los tcnicos. Despertadme si hay novedades. Y se retir a sus aposentos.

La reunin informativa fue corta. Los equipos de reconocimiento seran tres. El primero cubrira el flanco izquierdo; el segundo, el centro; y el tercero, el del sargento LLoxx, el flanco derecho. Cada hombre de los tres equipos recibira un enlace de comunicaciones.

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No lo utilicen a menos que sea indispensable advirti el oficial de Inteligencia. Seguro que el enemigo estar a la escucha. Todo el mundo partir de Izable. Pnganse en marcha en cuanto la artillera empiece a disparar. Cuando estn preparados para regresar, pulsen el botn de sus comunicadores: una pulsacin larga y una corta para el primer equipo, dos largas y dos cortas para el segundo, y tres largas y tres cortas para el tercero. Cuando todos hayan avisado, lanzaremos un ataque de artillera para cubrirlos. sa ser la seal para que vuelvan. Odio esas cosas susurr L'Loxx, mirando su equipo de comunicaciones. Siempre se estropean en el peor momento posible. Cuando todos estn reunidos de nuevo en Izable, usted, sargento L'Loxx, me enviar una seal larga con ese equipo de comunicaciones que tanto desprecia, y yo abrir fuego con la artillera -dijo el oficial de Inteligencia. Y no se preocupe de ninguna llamada mientras estn fuera. El canal es seguro, est reservado para reconocimiento. Alguna pregunta? No la hubo.

Izable estaba en ruinas. El hedor de la muerte lo impregnaba todo. Un ligero mechn de humo se filtraba a travs de la grieta de un bunker demolido, signo de un fuego que todava arda; a travs de los infrarrojos apareca en forma de fulgor muy brillante, indicando que el fuego todava deba de ser intenso. Los hombres del pelotn de reconocimiento se preguntaron qu poda arder all, y Grudo se estremeci ante la idea. Los cuatro miembros de su equipo se acurrucaron juntos a poca distancia de los otros dos equipos, esperando que empezase la descarga de artillera. El plan era que, tan pronto empezase el ataque, avanzaran por el cauce seco del ro que segua el contorno de la colina por la derecha, y despus escalaran hasta la cima. Haba varios taludes por los que ascender, pero LLoxx decidi seguir ms lejos, hacia la derecha, y aparecer tras la colina, casi detrs de las lneas enemigas. Nos estarn esperando, podis estar seguros dijo a los otros tres, y su atencin estar centrada en el frente. Los cuatro llevaban un traje especial, diseado por el propio L'Loxx para escudarse de los sistemas de visin infrarroja del enemigo. No les proporcionara una proteccin total contra los escneres, pero con todo el ruido, la confusin y el calor provocados por las descargas de artillera, tendran suficiente cobertura para llegar hasta el lugar donde L'Loxx contaba con que la falta de vigilancia enemiga impedira que los descubrieran. La noche era oscura, slo las estrellas iluminaban dbilmente el paisaje.

Uuuuf! Erk intent sentarse de repente, y su cabeza choc contra la roca que tena encima. Odie, creo que ya lo tengo! Psame tu cinturn de equipamiento! Ella se lo alcanz. Un poco de luz, por favor..., aja! exclam de alegra tras rebuscar en uno de los bolsillos. Justo lo que pensaba! Odie, esto es nuestro camino de salida!

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empuaba una vibrodaga-. Los mecnicos utilizan una versin particular de esto para cortar los metales ms duros cuando trabajan en los cazas estelares! Creo que podemos usarla para... ...cortar la roca termin Odie. Dalo por hecho! Ests seguro? sta no es una vibrodaga industrial, Erk, apenas es una vibronudillera. Lo utilizamos como arma de reserva por si nos metemos en una pelea cuerpo a cuerpo. Bueno, y tambin para abrir las latas de las raciones corrigi con una sonrisa. Erk meti los dedos en los anillos de activacin. No mires muy fijamente advirti. Activ los anillos y aplic la hoja a una seccin de la roca que los aprisionaba. Tras unos segundos, fragmentos de roca fundida empezaron a gotear al suelo, y el piloto apag rpidamente la daga. La roca brillaba dbilmente all donde haba aplicado la vibrodaga: en aquellos breves segundos haba conseguido abrir un tajo de unos veinticinco milmetros de largo y unos diez milmetros de profundidad. Ya puedes ir saludando al mundo exterior! dijo el piloto, exultante. Buuuf! Esa cosa despide mucho humo... Cmo podremos abrirnos camino hasta la superficie sin que el humo nos ahogue o acabemos achicharrados? Erk pens un momento. Nos lo tomaremos con tranquilidad. Cada poco dejaremos que el calor y el humo se disipen, lo que nos sobra es precisamente tiempo. El flujo de aire es bueno, as que el nivel de oxgeno se mantendr lo bastante alto como para poder respirar. Aydame con esto se quit la tnica de piloto. No me haba quitado esto desde haca das. Est tratada para ser resistente a los impactos y al fuego, para un piloto estelar es imprescindible. La usar como proteccin mientras est cortando. Cunta energa se supone que le queda a esta vibrodaga? Diez horas, quiz. No lo s, Erk. Podrs abrir un agujero lo bastante grande como para poder salir por l en menos de diez horas? Bueno, pronto lo sabremos, no? Empezar en ese vrtice, donde las dos placas de roca se unen al muro. As estaremos seguros de no debilitar la resistencia que mantiene las dos placas en su sitio. Haremos turnos, Erk. Ah, saba que tenas que ser de alguna utilidad! y la bes. No s qu opinar de tanta confraternizacin entre un oficial y una soldado, teniente dijo Odie. Le pas una mano por la nuca y lo atrajo para besarlo en los labios. Cuando salgamos de aqu te demostrar el verdadero significado de la palabra confraternizacin. Bien... Atencin, rocas, ah vamos!

Capitulo 21
Rpida pero cuidadosamente, los cuatro se abrieron camino a lo largo del lecho seco del ro, mantenindose cerca de la orilla ms alejada para ocultarse todo lo

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posible de los puestos de observacin enemigos de la colina, muy por encima de ellos. sta demostr ser una tctica inteligente y, en muy poco tiempo, llegaron a un punto donde el antiguo ro cambiaba de curso y se alejaba de la colina. La artillera republicana rugi, llenando el cielo de brillantes fogonazos; la respuesta de los separatistas no tard en producirse, y las descargas llovieron sobre las posiciones de Alcin. Todo el universo pareca estar consumindose en un feroz holocausto. Ninguno de los miembros del equipo de reconocimiento haba visto jams tal exhibicin de fuego, y se sentan exultantes y anonadados a la vez. El sargento L'Loxx sonri para sus adentros: la distraccin estaba funcionando. Reptaron uno a uno por los bancos de la ribera y se abrieron camino hacia la llanura que los separaba de las primeras pendientes de la colina. Por todas partes vean pruebas de la ocupacin enemiga equipo destruido, androides destrozados, agujeros de explosiones..., y todo aquello les serva de cobertura mientras avanzaban por terreno abierto. Todas las piezas de equipo que transportaban haban sido cuidadosamente elegidas para que no hicieran ruido, y L'Loxx tena una cuerda con la que se haban atado para no perderse en la oscuridad. El sargento tambin se molest en pintar pequeos puntos luminosos en la espalda de todos ellos para que cada uno pudiera saber dnde se encontraba exactamente el compaero que lo preceda gracias a sus gafas de visin nocturna, y todos llevaban pistolas lser, pero nada ms pesado. Tras una hora de avanzar a rastras por la llanura, L'Loxx calcul que se encontraban por detrs del ala derecha de las posiciones enemigas. Por all accederan a la base de las colinas que dominaban el extremo del frente. L'Loxx haba estado all en numerosas ocasiones, as que conoca bien el terreno. El extremo de las defensas enemigas estaba anclado en dos pequeas elevaciones que ocupaban una posicin dominante en la colina. All haban situado un nido de ametralladoras, pero slo podan acercarse frontalmente a travs de un bosque de peascos, algunos ms grandes que un bantha. El sargento esperaba que el enemigo considerase aquel puesto avanzado como proteccin suficiente para avisar de un ataque. Indic un alto. Cuando los otros tres llegaron a su altura, les susurr: Tendremos que ascender por aqu. Cuando lleguemos a la cima, seguramente estaremos tras el extremo derecho del frente. Yo ir primero. No os separis de m. La artillera fue enmudeciendo gradualmente. Una tranquilidad antinatural cay sobre el campo de batalla, sumergindolo nuevamente en una impenetrable oscuridad.

El teniente Erk H'Arman hizo una pausa en su trabajo. Un soplo de aire fresco le lleg a travs del pequeo agujero que haba sido capaz de excavar en la roca. A travs de l poda ver las estrellas. Vamos a conseguirlo, Odie se sent y se quit la tnica con la que se protega la mano y el brazo. Alumbra un momento mi brazo, quieres? La soldado de reconocimiento Odie Subu ahog un gemido. Est cubierto de ampollas! Espera, tengo un paquete de primeros auxilios en mi cinturn rebusc en unos cuantos bolsillos y termin aplicando un vendaje en las heridas de Erk. Eres un ngel, Odie. Crees que hay una razn para que nos destinaran a los dos para esta misin? Creo que hay una razn para todo, Erk.

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Resiste bastante bien dijo Erk, examinando su tnica. Lo que pasa es que esas gotas de roca fundida son demasiado calientes. Te importara darme un poco de agua? Tengo las manos muy doloridas. Ella abri su cantimplora y la sostuvo cerca de su boca. El piloto trag ansiosamente. Cuando se sinti saciado, ella dijo: Deja que siga yo mientras t descansas. Est bien. Pero espera un minuto, deja que el calor se disipe un poco. En cuanto sientas mucho calor, detente. Yo he cometido el error de querer seguir demasiado tiempo y mrame, estoy hecho un desastre. No dejes que te pase. Tpico de chicos. Vosotros siempre lo queris todo aqu y ahora. Deja que se encargue una mujer. Descansaron durante varios minutos. Despus, Odie se coloc la tnica y empez a cortar roca. Trabaj sin descanso durante diez minutos. Has odo eso? pregunt Erk. El rugido de la artillera llegaba amortiguado hasta la pareja enterrada en las ruinas del bunker, pero lo bastante fuerte como para que pudieran deducir que haba empezado un ataque masivo. Vienen a rescatarnos? susurr Odie, empezando a llorar y dejndose caer junto a Erk. El piloto pas el brazo bueno sobre los hombros de la chica. El agujero ya era lo suficientemente amplio como para que pudieran pasar una mano por l. Escucharon en la oscuridad. O es un contraataque..., o el asalto final del enemigo dijo por fin Erk. Sea como sea, tenemos que salir de aqu. Siento ponerme a llorar as. Erk la atrajo hacia s y enterr la nariz en el pelo de la chica. Ola a sudor y roca pulverizada, pero para l fue la fragancia ms deliciosa que jams pudiera imaginar. Olvdalo, Odie. Es tpico de chicas, no? Ambos rieron. Ahora, deja de lloriquear y vuelve al trabajo. Necesitamos salir de aqu y tomar un bao.

Entraron en la aglomeracin de peascos. Las rocas se elevaban a su alrededor como altos edificios. Estaba todo tan silencioso que podan or la respiracin de los dems. El sargento L'Loxx indic un alto. Desde muy adelante, un poco a la izquierda y por encima de ellos, les lleg un sonido metlico. Nadie necesitaba que le dijeran que eran androides de combate. Cuntos? Cmo eran sus fortificaciones? Tenan armamento pesado? Cul era la mejor forma de atacarlos? El sargento ech un vistazo con sus visores nocturnos por un pequeo espacio entre las rocas. Penetr en el paso, seguido de Grudo. Un androide apareci de repente a la izquierda de L'Loxx y, antes de que ste pudiera reaccionar, Grudo desenfund un vibropual del cinturn de su equipo y le cort la cabeza de un solo tajo. El rodiano sostuvo el cuerpo del androide mientras caa y lo deposit suavemente sobre el suelo, con la misma rapidez con que haba empuado su arma y atacado. Pero nadie cogi la cabeza, que cay rebotando sobre un montn de escombros y emitiendo chispas por los circuitos.

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Todos se quedaron helados en sus posiciones, con el corazn en un puo. Despus, L'Loxx volvi a avanzar por el claro hasta el extremo opuesto. Una vez all, se agach e indic a los dems que se acercasen y formasen un pequeo crculo a su alrededor. Buen trabajo, Grudo reconoci, palmeando amistosamente al rodiano en el hombro. Ahora, escuchad. A partir de aqu, seguir solo uno de los guardias empez a protestar. No, soy mejor en este trabajo que cualquiera de vosotros. Estableced una posicin defensiva y esperadme. Ahora son las cero tres cero cero horas. Amanecer a las cero seis cero cero. Dadme una hora. Si para entonces no he vuelto, marchaos. Ni hablar cort el soldado Vick. Hemos venido juntos, y volveremos juntos... o no volveremos. L'Loxx se inclin hacia el guardia y susurr: Es una orden. Si me cogen a m y os quedis aqu, terminarn por cogeros a todos. Haced lo que os ordeno u os aseguro que jams volveris a ser parte de una patrulla. El cabo Vick no pudo asegurarlo en la oscuridad, pero crey que el sargento estaba sonriendo. Todos sabis obedecer rdenes aadi LLoxx, as que hacedlo. Desat la cuerda que los una y desapareci en la oscuridad. Los tres se sentaron y esperaron. El cabo Raders hizo pantalla con la mano junto a la oreja de Grudo. Hiciste un buen trabajo, rodiano. Ese androide nunca supo qu lo atac. Grudo le dio las gracias. Pasaron varios minutos. Grudo se senta como en casa. Estaba con otros soldados, llevando a cabo una misin peligrosa: muerte o gloria al alcance de la mano. Viva por y para eso. Escuch mientras los dos guardias susurraban entre ellos. Que me traigan unos cuantos dijo uno. S, que vengan si se atreven! replic el otro. Grudo sonri en la oscuridad. Charla de soldados, bravatas con las que ocultar el miedo. Alguien las haba descrito como "bromas de medianoche", el tipo de desafos que proporcionaba a los guerreros la fortaleza y la confianza necesarias para combatir. Le encantaba. Nadie se siente ms vivo que quien se ve en el lmite entre la vida y la muerte, la misma situacin en la que se encontraban ahora. Pens en Anakin y en lo mucho que lo apreciaba, a pesar del poco tiempo que haban colaborado juntos. El joven Jedi tena algo que Grudo pudo vislumbrar la primera vez que se encontraron en el mugriento bar de Coruscant. En aquel momento no pudo definirlo, pero despus descubri que era la habilidad de conseguir que los dems lo siguieran.

L'Loxx escal la pendiente ptrea de la colina ms baja, protegido por la oscuridad que lo rodeaba. Avanzaba con sorprendente facilidad. Mir con precaucin por encima de las rocas, hacia la retaguardia de las defensas enemigas. A su izquierda, a tan slo diez metros, un grupo de androides de combate se parapetaban tras un muro de rocas toscamente construido. En su visor nocturno aparecan como pequeas manchas relucientes, la firma infrarroja de sus clulas energticas y de sus

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circuitos. Mientras los contemplaba se produjo en uno de ellos un pequeo pero intenso estallido de luz, y entonces desapareci de su campo de visin para ser reemplazado por un fulgor que se desvaneca lentamente. L'Loxx sonri. Aquella cosa acababa de tener un cortocircuito. Estupendo! El mantenimiento no era el adecuado. Era bueno saberlo. Lentamente, escane todo el frente. Dese tener una conexin con el cuartel general para enviar lo que estaba viendo, pero haban votado contra esa opcin: existan demasiadas posibilidades de que interceptaran la transmisin. Mientras examinaba las posiciones enemigas, su corazn empez a acelerarse. Aqul era el punto dbil, exactamente aqul! Podan romper el frente por ese punto. Sus superiores tenan que recibir aquella informacin. Retrocedi por la pendiente de piedra, esperando ser blanco de los lseres en cualquier momento, pero nada sucedi. Minutos despus haba vuelto a los peascos y se agachaba junto a sus tres camaradas. Ya podemos volver. Tenemos mucho de qu informar susurr. Sac su comunicador y transmiti la seal de que estaban preparados para el viaje de regreso. Mientras esperamos que todo se aclare, os informar de lo que he descubierto. No os lo creeris, pero... Dos androides de combate llegaron hasta el pequeo claro entre las rocas, precedidos de un repiqueteo metlico. Vick desenfund la pistola lser, se arrodill y los destruy de dos rpidos disparos. Corred! Corred! grit L'Loxx. Me quedar para entretenerlos dijo Vick. Los otros tres corrieron entre los peascos. Una rfaga de rayos lser ilumin la noche a sus espaldas, mientras Vick llegaba hasta ellos. Son demasiados! grit a Grudo. Grudo desenfund tranquilamente su arma y empu la vibrodaga con la otra mano. Los androides cargaron contra l. Parti por la mitad a uno de ellos con un disparo y lanz un tajo hacia los cables del cuello de otro. Diez segundos despus haba derribado a seis de ellos, formando un pequeo obstculo que el resto tena que escalar para llegar hasta l. Esper pacientemente a los androides sin dejar de disparar. Las descargas lser rebotaron en las rocas, haciendo saltar esquirlas; dos de esos disparos lo alcanzaron, y el rodiano se tambale, pero no cay y sigui haciendo frente al enemigo. Treinta segundos ms y ya no hubo androides contra los que disparar. Grudo jade un instante y guard su pistola. El silencio era letal. No! Ms androides bajaban por la colina, era el momento de marcharse. Dio media vuelta y corri en direccin a sus camaradas. En ese momento, la artillera volvi a abrir fuego y la noche se convirti en un caos. Odie sac la cabeza por el agujero que haba abierto en la roca. Unos cuantos minutos ms y podremos salir! se sent junto a Erk. Cmo va tu brazo? Bien, Una persona normal estara gritando y quejndose, pero yo... Rayos, soy piloto de caza y nos entrenamos en el dolor hizo una mueca sonriente antes de ponerse serio. Lo siento, Odie, pero cuando llegue el momento necesitar tu ayuda para pasar por el agujero. Mi pierna est un poco entumecida, sabes?

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Dame diez minutos y saldremos de aqu. Cuando los bordes del agujero se enfriaron lo suficiente, Odie se meti por l, y Erk la empuj por debajo hasta que la chica sali al exterior. La artillera volvi a disparar en ese instante, y ella se dej caer nuevamente dentro del bunker. Crees que debemos salir en medio de todo eso? A quin le importa? Cualquier cosa es mejor que seguir un segundo ms en esta tumba. Utiliza tu brazo bueno para apoyarte y yo te empujar desde abajo. Pero ten cuidado, no ser nada fcil. Las descargas de artillera eran tan intensas que hasta iluminaban el interior del bunker. El plido rostro de Erk apareca y desapareca en la parpadeante luz. Espero que los tanques no nos aplasten dijo dbilmente. Consigui llegar a medio camino del agujero, pero se qued atascado. Gru de dolor. Odie le sujet los pies desde abajo y empuj con todas sus fuerzas, hasta que consigui desatascarlo. La chica cogi el rifle lser y lo sigui. Se dejaron caer entre los escombros, boqueando en busca de oxgeno. Lo conseguimos dijo Erk mientras la artillera ruga ensordecindolos, pero ningn obs cay donde ellos se encontraban Es todo un duelo. La exhibicin ms bonita que he visto nunca. Varias figuras emergieron de la oscuridad. Odie empu su pistola y realiz un disparo. No disparis! grit una de las figuras. Somos amigos! Alguien corri hasta Odie y le arranc la pistola de las manos. Maldito seas! grit. Has disparado a uno de mis soldados, estpido! Es que no te han avisado que volvamos a nuestras lneas? La mir fijamente bajo la luz estroboscpica de las explosiones, y despus contempl a Erk, que yaca de espaldas a su lado. Ambos tenan peor aspecto de lo que realmente se sentan. Eh!, quines sois vosotros? Grudo est bastante mal dijo el cabo Raders. Le ha dado en un lado de la cabeza. Malditos seis! Qu...? se detuvo abruptamente al mirar a la pareja. Y... yo... no... nosotros estbamos atrapados en este bunker, seor. Pen... pens que eran enemigos. Mi compaero est bastante malherido tambin. L... lo siento por ese soldado, yo... L'Loxx dio media vuelta y se arrodill junto a Grudo, tanteando su cabeza con los dedos. El nico ojo bueno del rodiano parpade bajo la luz de los caones. Intent decir algo, pero slo logr exhalar un gemido. Esperemos a los comandos clon sugiri Raders. Ellos nos ayudarn a transportarlo hasta el hospital de campaa. Aqu no podemos hacer nada por l. Si no volvemos ahora mismo, no sobrevivir. Y despus de lo que ha hecho esta noche, no pienso esperar. Vosotros dos dijo LLoxx, sealando a Odie y a Erk, echadnos una mano. Mi compaero tiene quemaduras graves, seor, no puede ayudar a transportar a nadie. Est bien, entonces aydalo t. Ya nos encargaremos nosotros de Grudo. Y deja de llamarme seor, tengo un nombre... Oye, yo os conozco! Sois del ejrcito del

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general Khamar, volvimos juntos a nuestras filas. No recuerdo cmo os llamis, pero sois los que encontr en el desierto... Sargento L'Loxx susurr Odie. Cmo est? pregunt Erk desde el suelo. Ahora me acuerdo dijo L'Loxx. Despus de volver al cuartel general os enviaron a Izable. Vaya, que me aspen! Nos ponemos en marcha, sargento? Podemos hablar mientras regresamos a nuestras lneas sugiri Raders. En unos segundos improvisaron una camilla con una red que Odie encontr en su cinturn y dos varillas de duracero que extrajeron de las ruinas del bunker. Llevar a Grudo fue ms fcil de lo que ellos mismos esperaban.

El sargento LLoxx llam la atencin de Alcin y salud. Informe, sargento. No esperamos a los dems equipos de reconocimiento porque tena dos heridos y deba llevarlos urgentemente al hospital de campaa. Su flanco derecho es vulnerable, seor se acerc al mapa tridimensional. Primero, esta colina del extremo ms alejado del frente apenas tiene defensas. Creo que cuentan con que las rocas que siembran el pie de la colina impidan cualquier asalto. Segundo, all no he visto armas pesadas ni artillera. Y, finalmente, tengo razones para creer que la falta de mantenimiento podra estar reduciendo el nmero de tropas androides. Si los presionamos, puede que su capacidad de combate termine colapsndose. Quines son los heridos? pregunt Anakin. Me temo que uno de ellos es el rodiano, seor. Grave? Mucho, seor. Pero djeme aadir que, de no ser por l, no habramos podido volver con esta informacin. Se enfrent l solo al enemigo y nos dio a los dems una oportunidad para alejarnos de las tropas androides. Tambin quisiera aadir dijo, volvindose hacia Alcinque sus dos guardias son buenos soldados. Resistieron hasta el final. Entonces, quin es el otro herido? pregunt Slayke. L'Loxx le explic brevemente cmo haba encontrado a Odie y Erk. Los recuerdo. Fueron a Izable con el teniente apunt Slayke. Ella fue la que dispar a Grudo dijo L'Loxx a Anakin. En la oscuridad y en medio de tanta confusin, crey que ramos enemigos. Fue una de esas situaciones que nadie puede prever. Suele suceder, seor. Fuego amigo. Est bien Alcin haba tomado su decisin. Ahora son las cero cuatro cero cero. Comandante Skywalker, quiero que a las cero seis cero cero est en posicin para atacar el flanco derecho. Llvese al sargento L'Loxx para que lo gue. Llvese dos brigadas de su divisin y deje la tercera en reserva bajo el mando del capitn Slayke. No deberamos esperar a que informen los comandos, seor? pregunt el oficial de operaciones de Alcin.

David Sherman & Dan Cragg

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Sera interesante saber qu han descubierto, pero no podemos seguir esperando seal el mapa. ste ser el punto neurlgico de nuestro ataque, y atacaremos por ah. Yo me pondr al mando de mi divisin y atacar el centro de su lnea defensiva. Esperar hasta que el comandante Skywalker se site en posicin, antes de dar la orden de ataque. Usted espere diez minutos antes de atacar, creo que ese lapso bastar para que el enemigo d orden de trasladar tropas desde ambos flancos al centro de sus posiciones para reforzarlo. Esta noche lanzaremos dos andanadas de artillera: una para ablandarlos, o eso espero, y otra cuando estemos atacando, mientras mis hombres se colocan en posicin. As creern que se es nuestro frente principal. Creo que es todo se gir hacia su oficial de operaciones. Informe de las rdenes a todos los comandantes.

Puedo verlo? pregunt Anakin al oficial mdico a cargo del hospital militar. Acompeme. El doctor hundi los hombros, y los profundos surcos de su rostro le dijeron con ms elocuencia que las manchas de sangre de su uniforme lo que haban sufrido los Hijos e Hijas de la Libertad desde que aterrizaron. Grudo yaca sobre una litera de campaa, tras unas cortinas. Anakin contuvo el aliento al ver la espantosa herida del rodiano. Fuego amigo, pens Anakin. As haba definido el sargento aquel accidente. Se pregunt quin habra inventado un nombre tan ridculo. Algn oficial de Estado Mayor sin duda, alguien que estaba bien seguro y a salvo en un despacho, alguien que bromeaba sobre las cicatrices de combate, pero que nunca haba sido herido. No haba nada "amistoso" en el fuego que causaba heridas como aqullas, procediera de quien procediera. Anakin luch para contener un estallido de rabia, no hacia el pobre soldado de reconocimiento que haba disparado contra Grudo, sino contra el tipo de mente militar que poda llamar "fuego amigo" a una cosa as. Puede hablar? pregunt al agotado doctor. Ha balbuceado algo, pero no s si hablaba en su idioma o si slo eran gemidos. Con una herida como sa, hasta me sorprende que pueda aguantar semiinconsciente. No estoy familiarizado con el cerebro rodiano, pero, fjese, se puede ver a travs del crneo y... Anakin cort la descripcin del mdico. No puede hacer nada, doctor? No, las heridas son demasiado profundas. Nos oye? No creo, pero no importa que nos oiga o no. Con una herida as, no aguantar mucho ms. Ni siquiera podemos inyectarle un sedante... A menos, por supuesto, que quiera poner fin a su dolor. Anakin se gir hacia l. Si vuelvo a orle hablar de esa forma de uno de mis soldados, le juro que... sacudi la cabeza. Por favor, tenga la amabilidad de dejarme a solas con mi amigo. El mdico palideci, pero apart las cortinas y se alej.

David Sherman & Dan Cragg

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Puedes orme? pregunt Anakin, inclinndose sobre su amigo. Grudo, puedes orme? Grudo abri su nico ojo bueno. Algo rugi en su pecho y tosi. A... Anakin... Reserva fuerzas... Te pondrs bien minti Anakin. No susurr Grudo. Es hora... de morir... No, Grudo, no! Van a enviarte a la Tregua, una buena nave hospital donde tienen todo lo necesario para ayudarte... Grudo se incorpor con mucho esfuerzo sobre un codo, y su mano libre aferr un hombro del joven Jedi. Acerc su destrozado rostro al de Anakin. No llores por m dijo antes de que le fallaran las fuerzas y se derrumbara en la litera. Anakin no necesit tocar a Grudo para saber que la vida le haba abandonado. Se qued sentado a su lado varios minutos, despus se puso en pie y volvi al puesto de mando. Atacaran por la maana y l diriga las tropas. Grudo sera vengado.

Capitulo 22
El xito de una operacin militar depende muy a menudo de un acontecimiento casual, de que un bando llegue a un lugar un cruce de caminos, un ro, un puente, una aldea... pocos minutos antes o despus que su oponente. Esos escasos instantes pueden marcar la diferencia entre la victoria o la derrota. A veces, el desastre depende de la decisin que toma un comandante sin tener un conocimiento pleno de las intenciones o la disposicin del ejrcito enemigo; un buen comandante tiene que ser capaz de tomar decisiones instantneas porque cualquier retraso mnimo puede ser fatal para una campaa. Pero hasta un buen comandante puede cometer un error si se ve presionado por el rpido desarrollo de los acontecimientos. Pese a toda la tecnologa de que dispone un soldado, el campo de batalla es un lugar confuso y desorganizado, donde los acontecimientos se mueven a una velocidad cegadora bajo un manto de oscuridad impenetrable llamado niebla de combate. Y nadie que no est all puede penetrar en ella. De ah la importancia del reconocimiento que orden Nejaa Alcin, y de ah la importancia de la decisin que tom, basada en la informacin proporcionada por un solo hombre de uno de los equipos enviados a ese reconocimiento.

En realidad, el mejor dotado para la tarea de reconocimiento en Praesitiyn era el comando clon CT-19/39 y no el sargento Omin L'Loxx, por bueno que ste fuera en su cometido. El apodo que se haba autoconcedido era Mago Verde, a causa de su rango de sargento y su habilidad para patrullar. Tan pronto como recibi el mando del equipo enviado a espiar el flanco izquierdo de las posiciones enemigas, decidi dividir el grupo para que cada comando efectuara su propio sondeo de las lneas enemigas y penetrase tanto como pudiera dentro del territorio en poder de los separatistas. La idea era volver con tantos puntos de vista distintos como fuera posible.

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El Mago Verde haba conseguido llegar cerca de los edificios del Centro de Comunicaciones Intergalcticas sin ser detectado. Registr cuidadosamente en su memoria la posicin de cada can que pudo detectar, cont los androides que haba en cada posicin y anot su armamento, as como los emplazamientos donde el enemigo haba instalado sus piezas de artillera. De especial inters result el hecho de que haban trasladado varios caones al extremo derecho del frente enemigo para reforzar la posicin entre dos pequeas colinas, al final de la lnea defensiva. En su opinin, el punto dbil de las lneas de Tonith estaba en el extremo izquierdo, no en el derecho, ya que el Mago Verde haba podido penetrar con facilidad..., y especialmente ahora, dado que poda informar al general dnde estaba situado cada uno de los caones defensivos. Para el Mago Verde estaba claro que el ataque deba producirse por la izquierda; si todo el ejrcito, con toda su potencia, se lanzaba en escala contra ese flanco, rompera el frente de Tonith y acabara con toda su defensa de un rpido e irresistible golpe. El nico problema era que, ahora, el Mago Verde tena que volver a sus propias lneas para entregar toda la informacin recopilada. Poda llamar a travs de su comunicador, pero el general Alcin haba sido muy concreto en sus rdenes: nadie deba romper el silencio en las comunicaciones durante el reconocimiento. Aparentemente, sus otros dos camaradas no tuvieron tanto xito como l en evitar la deteccin. Haba odo tiroteos a lo largo de todo el frente, especialmente en el lugar por donde haban cruzado las lneas. As que el Mago Verde estaba bastante seguro de que haban sido descubiertos y de que posiblemente no volveran a su punto de reunin en Izable. Se pregunt por los soldados encargados de sondear la parte central de las defensas. Habran visto lo mismo que l? Dirigan parte del tiroteo contra ellos? Eran comandos clon y, por tanto, buenos, muy buenos en su trabajo, pero no tanto como l, y a todo el mundo poda abandonarle la suerte en un momento dado. El Mago Verde saba que un da le tocara a l, como esa noche quiz les haba tocado a sus camaradas. Deba asumir que era el nico que quedaba vivo, y a l le corresponda llevar a su cuartel general toda la informacin que tena. El bombardeo lleg inesperadamente, con el Mago Verde todava tras las lneas enemigas. No le sorprendi; cosas as sucedan a menudo en las batallas. Alguien haba cometido un error al ordenar que la artillera empezase a disparar antes de que los equipos de reconocimiento volvieran, pero eso no le preocup... Volver a sus propias lneas, s. Mientras el Mago Verde se aferraba al terreno, not lo ajustado de las descargas de los artilleros de Alcin. Respetaba su puntera y su profesionalidad, y admiraba a esos artilleros aunque estuvieran destrozndolo todo a su alrededor, aplastndolo, volndolo por los aires, quitndole la respiracin, hacindole temblar hasta los dientes. Al principio, el Mago Verde no sinti ningn dolor. Saba que lo haban herido en la pierna, pero utiliz una cuerda para hacerse un torniquete por encima de la arteria daada y pens en sus opciones. Saba que el dolor llegara pronto, seguido de la parlisis. Tena que hacer algo, y deprisa, porque los datos que obraban en su poder eran demasiado importantes para que se perdieran con su muerte. Si se quedaba all, lo encontraran y lo ejecutaran. Poda usar el sistema de comunicaciones y as su misin terminara con xito; pero las rdenes eran no utilizarlo excepto para enviar la seal de que estaba dispuesto para regresar. Dio la seal y, por un momento, por un solo instante, sinti un fogonazo de algo parecido a la rabia porque alguien hubiera vuelto al puesto de mando sin seguir el plan. La artillera prosigui su bombardeo.

David Sherman & Dan Cragg

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Su nica opcin era intentar regresar a las lneas republicanas por su cuenta y riesgo. Sin una pierna sera difcil, pero no imposible. Los comandos clon se superaban a s mismos al enfrentarse con obstculos que se suponan insalvables para un ser normal. Empez a reptar lentamente, con cuidado. El torniquete de su pierna se haba aflojado en algn momento de su marcha, y perda abundante sangre. Logr abrirse camino hasta el lecho seco del ro, pero una vez en l comprendi que no podra seguir adelante. rdenes o no rdenes tena que informar antes de estar demasiado dbil para hacerlo. Busc su comunicador pero no lo encontr, lo haba perdido en algn punto de su recorrido. Se maldijo a s mismo. Haba dejado que el dolor y el agotamiento fsico lo distrajeran. Si mora all mismo y en. Aquel momento, le estara bien empleado. No quera que nadie llegara a enterarse de lo incompetente que haba llegado a ser. Pero el Mago Verde tambin sinti una terrible sensacin de frustracin; no porque se estuviera muriendo, sino porque morira con informacin vital para el ejrcito al que serva. Su ltimo pensamiento consciente fue que haba hecho cuanto haba podido.

No tenemos mucho tiempo, as que ste es el plan de ataque inform Anakin a sus comandos, iluminando un enorme mapa tridimensional del campo de batalla. El foco principal de nuestro ataque es esta colina. Fijaos en ese montn de peascos que hay en su base. Pueden servir de cobertura para la infantera, as que lanzaremos nuestro asalto desde all. La clave es cruzar la llanura tan deprisa como nos sea posible porque ah estaremos al descubierto y a la vista del enemigo situado en la colina. La divisin del general Alcin atacar el centro de las lneas enemigas para atraer tropas desde los flancos y debilitar sus posiciones, especialmente las situadas en esa colina. Gracias al reconocimiento efectuado esta misma noche sabemos que est muy dbilmente defendida por androides de infantera sin apoyo artillero. Una vez ocupemos la colina, tendremos a la vista todas las posiciones enemigas. La Primera Brigada se encargar de esa tarea, mientras la Segunda dar un rodeo hasta la retaguardia de esa posicin. Entonces podremos atacar desde tres posiciones diferentes. Hizo una pausa para asegurarse de que todos haban entendido sus palabras. Seremos precedidos por los comandos clon, liderados por un soldado ARC. Se infiltrarn en las posiciones de la colina y provocarn una distraccin. Nosotros los seguiremos con toda nuestra potencia de ataque, bajo el escudo de esa distraccin. Ahora bien, como ya he dicho, es vital que atravesemos la llanura a toda velocidad. Iremos tras un batalln de reptadores que eliminarn cualquier oposicin. Nuestra infantera vendr detrs de nosotros, en los transportes blindados. Utilizaremos el cauce seco del ro para situarnos en posicin..., nos proporcionar cobertura hasta que tengamos que cruzar la llanura. No atacaremos hasta que la divisin del general Alcin haya entrado en combate, pero moved a vuestros soldados con rapidez. No me cansar de recalcar la palabra "velocidad". Hasta llegar a los peascos, estaris bajo fuego directo del enemigo. La artillera no slo nos respaldar, sino que seguir machacando las posiciones enemigas mientras ascendemos por la colina; pero, como podis ver, los peascos impiden el paso de vehculos de cualquier clase, as que esa fase de la operacin tendr que ser completada a pie. Ser una batalla para la infantera. Los comandantes de Anakin llevaban el uniforme completo. Las tropas estaban concentradas para la batalla desde pocos minutos antes, y esperaban sus rdenes. Se volvi hacia el capitn ARC a cargo de los comandos clon.

David Sherman & Dan Cragg

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Usted ir el primero, capitn, y partir de inmediato. Quiero que entre en las posiciones enemigas y provoque el caos. En cuanto est all, nosotros lo seguiremos. Recuerde, todo empezar diez minutos despus de que el general Alcin ataque el centro de las posiciones enemigas. Todo debe estar coordinado al milmetro. Entendido? El capitn ARC asinti con la cabeza. Bien, todos tienen asignado su sector y sus objetivos. Vuelvan con sus unidades e informen a sus subordinados. Salimos dentro de treinta minutos. Seor intervino uno de los dos comandantes de su brigada, quin ser nuestro comandante tctico en el campo de batalla? Yo mismo replic Anakin. Ante el sorprendido silencio provocado por sus palabras, el joven Jedi cuadr los hombros y se record en silencio que tena que relajarse y recordar las lecciones de Grudo. Primero, no creo en ordenar a otro que haga cosas que yo mismo no est dispuesto a hacer. Segundo, si esta maana se comete algn error, ser responsable est o no est a vuestro lado, as que bien puedo estar con vosotros. Y, finalmente, nadie puede liderar un grupo desde la retaguardia. Muy bien, adelante. Rompan filas. Seor, puedo hablar un momento con usted? era el capitn ARC. Apresrese, capitn. S, seor. Perdimos a seis hombres de reconocimiento, as que no sabemos nada sobre las principales posiciones defensivas del enemigo. Bien, capitn, estoy seguro de que usted perdi a sus hombres porque esas posiciones del frente enemigo son impenetrables. Eso significa que la decisin del general Alcin de tomar la colina es la correcta. Ya ha escuchado el informe del sargento L'Loxx. S, seor. Pero por qu se orden la segunda descarga de artillera antes de que supiramos si los hombres haban vuelto? Anakin no esperaba aquella pregunta. Estaba el clon cuestionando sus rdenes? Saba que los ARC estaban varios peldaos por encima del soldado clon normal, pero ese tipo de pregunta rozaba la insubordinacin. El general Alcin tena que tomar una decisin, capitn: dejar a LLoxx ah fuera hasta que sus hombres informasen de que estaban preparados para regresar y arriesgarse a perder a todas las unidades de reconocimiento, o recuperar al menos alguna para que entregase su informe. Visto lo visto, tom la decisin correcta. Pero uno de mis comandos clon envi la seal de vuelta..., aunque demasiado tarde. S, s, y lamento que no pudiera regresar acept Anakin rpidamente. Capitn, supongo que se da cuenta de que toda la batalla depende de usted y de sus tropas, verdad? Qu tal si empezamos a movernos? El capitn salud, dio media vuelta y abandon el puesto de mando. Anakin qued pensativo unos segundos. No esperaba que un clon, ni siquiera un ARC, cuestionase sus rdenes. Anakin no haba pensado realmente en que tomar una decisin implicaba aceptar una responsabilidad: la de las vidas de los seres inteligentes individuales que podan morir a causa de sus rdenes, independientemente de que su lealtad hubiera sido comprada por la Repblica, como el caso del ejrcito clon; o porque creyeran que su deber era oponerse a la tirana, como los hombres de Khamar y de Slayke.

David Sherman & Dan Cragg

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Un crdito por tus pensamientos, Jedi. Anakin dio media vuelta para encontrarse con Slayke, exhibiendo una enorme sonrisa en su rostro. Estaba pensando que... Pensar es peligroso para un comandante ri Slayke. Mira adonde me ha trado eso. Dicen que vas a liderar personalmente el ataque. S, seor. No puedo enviar a mis tropas a combatir y quedarme tranquilamente sentado en el cuartel general. Adems, si algo sale mal, quiero estar en el campo de batalla para corregirlo. Slayke asinti con la cabeza y le tendi la mano. Lo hars bien. Ojal pudiera ir contigo, pero parece que me dejan aqu como reserva. He hablado con el comandante de tu Tercera Brigada y creo que nos hemos entendido. Durante el ataque estar dando vueltas por aqu, vigilando a Alcin. No te preocupes, no dejar que meta la pata aadi con una franca carcajada. Bien, comandante, buena suerte. Se estrecharon las manos, y Slayke dio dos pasos atrs antes de saludar marcialmente a Anakin. Mientras Anakin sala de su puesto de mando, not algo distinto en su paso y no pudo evitar sonrer. La breve conversacin con Slayke le haba dado nimos. El viejo soldado, el rebelde, el iconoclasta, haba encontrado tiempo para buscarlo, desearle xito y expresarle confianza en su capacidad de liderazgo. Era un gran cumplido, y su espritu se anim. Quiz, despus de todo, Slayke no fuera tan mal tipo. Conductor, ponga en marcha este trasto grit Anakin mientras se introduca por la compuerta. Es hora de moverse!

Capitulo 23
El almirante Pors Tonith dio una patada al cadver y dirigi una mirada recelosa a la armadura que le haban quitado antes de apilarla a un lado. Le pona muy nervioso estar expuesto al aire libre, pero tuvo que salir del bunker para presenciar el horrible descubrimiento, y ahora comprenda su importancia. Todava era de noche y an faltaba una hora para el amanecer, pero se senta ansioso por volver bajo techado. Es un comando clon dijo. Hemos encontrado otro cuerpo completo y varias partes distintas de otros, puede que de cinco ms le inform el oficial. Evidentemente, murieron a causa de sus propios disparos de artillera. Evidentemente rubric Tonith. Evidentemente consiguieron infiltrarse en nuestras lneas sin ser detectados. Y evidentemente su voz subi una octava, saben mucho sobre la disposicin tctica de nuestras fuerzas. Y los cadveres que hemos encontrado no fueron los nicos hombres que enviaron, puedes estar seguro. Debemos reforzar nuestras lneas, seor dijo el oficial. Esa colina es la clave de nuestras posiciones. Trasladaste las tropas y los caones tal como orden anoche?

David Sherman & Dan Cragg

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El oficial cambi su peso de pie, nervioso, antes de responder. Algunas. Hemos tenido dificultades mecnicas y... Ests diciendo que mis rdenes no se han cumplido? pregunt el banquero, alzando de nuevo la voz y taladrando al oficial con la mirada. Lo estbamos haciendo, seor, pero... Sin peros. Ya estaba ms calmado. Esto es lo que hars: quiero que refuerces esa colina. Ahora. Acorta la lnea. Traslada tropas del flanco derecho al centro, y del centro a la cima de la colina. Si la toman, nuestras: posiciones quedarn expuestas a su fuego directo y todo habr terminado. Si el ataque amenaza nuestro flanco derecho, el ejrcito trazar una lnea aqu mismo... y seal un punto situado a cierta distancia, cerca del Centro de Comunicaciones. As podremos disparar contra el enemigo mientras avanza por la llanura que tenemos debajo. Si consiguen llegar hasta la colina, el flanco derecho bascular como si fuera una puerta, cerrndose. Eso acortar el frente y consolidar nuestras fuerzas. Una vez en la colina, se vern obligados a avanzar por terreno abierto... y los despedazaremos. Tonith sonri, mostrando sus dientes tintados. Y tenemos una pequea sorpresa para ellos en la llanura, verdad? Trasladad varias piezas de artillera hasta esa colina y avisad a todos los comandantes para que esperen una infiltracin de soldados ARC. Los han enviado aqu para penetrar nuestras defensas y debilitarlas con vistas a un asalto terrestre. Estoy seguro de que simularn atacar nuestra lnea central con todas sus fuerzas, pero su verdadero objetivo ser nuestro flanco derecho hizo un gesto en la oscuridad, hacia las colinas. Ahora, vete. Y cuando las rdenes se hayan cumplido vuelve a mi puesto de mando para informarme. Gir sobre sus talones y entr en su bunker, donde se senta a salvo y caliente. All le esperaba otra taza de t. Dnde demonios estn los refuerzos que me haban prometido?, se pregunt.

Las tropas de asalto de Anakin haban llegado hasta la orilla opuesta del ro seco, dispersndose a lo largo de casi medio kilmetro de la antigua corriente. Las primeras luces del amanecer apareceran exactamente a las 0603, hora de Praesitiyn. Ahora eran las 0600. Se sent ante la consola de comunicaciones de su transporte. Aqu Unidad Seis. Cuenta atrs: tres minutos y contando advirti a sus comandantes, aunque todos los ojos estaban pegados a los cronmetros. Dio media vuelta y sonri al comandante del transporte, un sargento clon. Nervioso? No, seor respondi el clon automticamente. Bueno, pues yo s. Y te autorizo a que t tambin lo ests. A juzgar por la nula reaccin que obtuvo, bien poda haberse ahorrado el comentario. Tenemos dos minutos, sargento. En cuanto la columna de transportes empiece a desplegarse por la llanura, quiero que usted siga un poco ms hacia el flanco derecho por el cauce del ro, que trepe por la orilla y que aparque all para poder supervisar los movimientos de mis unidades.

David Sherman & Dan Cragg

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En la ltima hora haban practicado muchas veces esa simple maniobra, pero el mero hecho de verbalizarla tuvo un efecto balsmico en sus hombres. Y tambin en Anakin. S, seor respondi el sargento. Los cinco hombres que se apretujaban en el interior del vehculo permanecieron en silencio enfrascados en sus propios pensamientos, mirando constantemente sus crnos, esperando que transcurrieran los segundos. Lo peor est por venir anunci Anakin. Tendremos que esperar diez minutos desde que empiece el ataque del general Alcin... Ah va! susurr mientras oan cmo empezaba el fuego de artillera de Alcin. Segundos despus, la conmocin de las docenas de caones de todo tipo lleg hasta ellos a pesar del blindaje del tanque de transporte. La presin de los caonazos se dej sentir en sus tmpanos. El bombardeo nocturno para cubrir la misin de reconocimiento haba sido un despliegue espectacular; pero, aquella maana, los soldados se encontraban bajo la trayectoria de los disparos y el ruido era tremendo, sobre todo cuando la artillera del enemigo respondi, abriendo fuego contra las tropas de Alcin. Ah fuera se estn empleando a fondo coment uno de los caoneros. Su voz transmita la misma emocin que el opaco casco que ocultaba sus facciones. Por la red de comunicaciones escucharon, con creciente ansiedad, la cacofona de las voces de los comandantes, mientras las tropas de Alcin se afanaban a travs de la llanura, bajo el devastador fuego enemigo. Alguien en el transporte grit. Cambiad a la red tctica orden Anakin. Ya haban escuchado demasiados gritos de sus propias tropas. No necesitaban orlos en ese momento. Y entonces comprendi algo importante. Estaba rodeado de soldados clon criados para la guerra, para la disciplina, para obedecer sin discusin las rdenes de aquellos que pagaban por sus servicios. Pero, aunque sus placas faciales no mostraban la menor expresin, mnimas perturbaciones en la Fuerza indicaban al joven Jedi que los cinco reaccionaban al ataque como si fueran soldados normales, soldados que sudaban, que tenan miedo, que imaginaban sus propias muertes. Ante esa actitud, se pregunt si no los habra juzgado mal. All, dentro del transporte que pronto podra convertirse en su pira funeraria, no se comportaban igual que cuando formaban en sus propias filas. Se pregunt si Jango Fett haba tenido sentido del humor. Los minutos pasaron lentamente. Exactamente a las 0613, el vehculo de Anakin se lanz rugiendo hacia la pendiente que fue la ribera del ro seco, seguido por los transportes republicanos. Subamos ah arriba! grit Anakin. Y el tanque androide avanz a toda mquina. La primera docena de transportes logr encaramarse a la llanura, dejando profundos surcos en el terreno, y los siguientes los ahondaron todava ms. Aquello estaba planeado para proporcionar al resto de los transportes sendero fcil de seguir y cobertura suficiente mientras ascendan hasta la llanura. Pero el vehculo de Anakin se hizo a un lado del baqueteado sendero, afectando intensamente a los clones del interior. Alto! orden Anakin. Trep hasta la cpula del comandante. Seor, ah est muy expuesto protest el sargento.

David Sherman & Dan Cragg

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Desde aqu puedo ver mejor el terreno respondi el joven Jedi, ajustndose el micrfono a su garganta. Tenemos que seguir movindonos, seor. Aqu somos un blanco demasiado tentador. No te preocupes, la ley de probabilidades nos favorece. ste es un escenario rico en blancos. La visin que salt a los ojos de Anakin nunca lo abandonara: la llanura estaba atestada de vehculos en movimiento, enormes nubes de polvo y humo y ardientes fuegos. Mientras observaba, a apenas un kilmetro de su posicin, un transporte se convirti de repente en una bola de fuego. Haba recibido el impacto directo de un can lser. Clones envueltos en llamas salan del vehculo y giraban sobre s mismos, como antorchas vivientes, antes de caer al suelo y quedar inmviles. El transporte estall en medio de un enorme fogonazo y despus, afortunadamente, el humo del campo de batalla tap la escena. Por delante de l, sus propios transportes avanzaban a buen ritmo. El comandante del batalln haba situado varias de sus mquinas a lo de la ruta de ataque, y ya bombardeaban la distante colina con sus propios caones. Los dems disparaban sin dejar de avanzar. Preparaos dijo Anakin al comandante del transporte que esperaba pacientemente en el lecho del ro la seal de avanzar. De repente, una docena de tanques enemigos con los caones rugiendo surgi de una depresin del terreno. Dos de los vehculos de Anakin fueron alcanzados de inmediato. Uno era el del comandante del batalln, que empez a arder. Nadie intent salir. Aqu Unidad Seis, tomo el mando anunci el joven Jedi por la red de mando. Concentrad el fuego en esos tanques androides! Las rfagas de los caones lser surgan de los vehculos enemigos, surcando el terreno y el aire por encima de ellos y emitiendo un ruido chisporroteante. Anakin sonri. Los separatistas haban lanzado su contraataque demasiado pronto. Apuntad hacia esa lnea de tanques! orden al conductor de su vehculo . Caonero, abre fuego en cuanto ests preparado! Calmadamente, el caonero de Anakin anunci la distancia hasta sus objetivos dos mil cien metros y dispar el can lser. El transporte salt y traquete mientras se mova hacia delante, pero el sistema estabilizador del can no se vio afectado por el movimiento, y el segundo disparo impact en el blindaje central de una de las mquinas enemigas. El disparo rebot inofensivamente, pero el segundo destroz la cadena de traccin derecha y el tanque empez a girar en crculos, indefenso, antes de que otros transportes lo destruyeran con sus caones. Seor, le sugiero que baje antes de que lo alcancen advirti el sargento. Si muero, sargento, usted tomar el mando respondi Anakin, impaciente, y golpe con los nudillos el casco de su conductor. Vamos, vamos, scanos de aqu!

Odie y Erk estaban sentados en la enfermera, soportando el estruendo de los caones que respaldaban el ataque de Alcin. El asalto duraba ya unos diez o quince minutos cuando el cirujano jefe se acerc a ellos. Usted puede caminar, teniente, as que mrchese dijo a Erk. En los prximos minutos necesitar todo el espacio que pueda conseguir.

David Sherman & Dan Cragg

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Odie, que no haba abandonado a Erk mientras estaba en la enfermera, lo ayud a ponerse en pie. Doctor, cundo podr volver a verlo? pregunt la chica. No lo s, pero no ser pronto respondi el cirujano. Puede que necesite un tanque de baca para regenerar la piel, y para eso tendr que ir hasta la Tregua. Entretanto, mantenga limpia la herida. Puede tener problemas si se infecta. Toma esto le alarg una mediunidad a Odie. No parece que tengas nada mejor que hacer, as que cudalo un par de das. Todo lo que necesitas est aqu, calmantes incluidos. Os esos caones? Sabis lo que significa? Pues os quiero fuera antes de que los heridos empiecen a llegar. Venga, marchaos! Necesitamos encontrar un bunker, Odie coment Erk, pero se corrigi de inmediato. No, ya estoy harto de bnkeres. Vamos al puesto de mando, quiz podamos ser all de alguna utilidad. Pero las bajas del ataque empezaron a llegar antes de que pudieran salir de la enfermera. La pareja slo tuvo tiempo de hacerse a un lado y esperar a que el flujo de heridos se interrumpiera. No lo hizo, y lo que vieron en las literas que transportaban a los heridos fue horrible. Odie se tap la boca con las manos, y Erk se qued blanco ante la visin de los cuerpos retorcidos. Ninguno de los dos haba visto antes unos seres vivos tan destrozados. Erk sola combatir navegando a gran velocidad por las insondables profundidades del espacio, muy por encima de la atmsfera. El suyo era un derramamiento de sangre limpio, ms parecido a un holojuego que a matar realmente a nadie. Ahora contemplaba de cerca lo que la tecnologa poda provocar en los seres vivos, poda oler la sangre y la carne chamuscada. Los cirujanos se dividieron en tres grupos. Uno se ocupaba de examinar a los ocupantes de cada litera en cuanto llegaban, y, dependiendo de si crean que la vctima poda ser salvada o no, determinaba dnde colocarlo. Tomaban su decisin en apenas unos segundos. Los condenados superaban por mucho a los recuperables. Los peores casos eran los quemados: clones sin armadura, tan profundamente abrasados que sus miembros apenas eran finos huesos humeantes. Sus rostros se haban convertido en crneos ennegrecidos, con fragmentos de sus uniformes fundidos en la propia carne. Aun as, algunos todava vivan, pero ninguno fue colocado con los que podan salvarse. Otros yacan entre charcos de su propia sangre, faltndole alguno de sus miembros y con los rganos internos expuestos. Otros murieron antes de poder ser trasladados del campo de batalla al hospital, sus cuerpos rebotando en las literas mientras sus portadores se apresuraban. Y, sobre todo, reinaba un temible silencio; apenas haba algn herido gritando o quejndose, todos estaban en estado crtico. Odie cogi dos botellas de agua de un estante cercano y se abri camino hasta los condenados. Se arrodill, levant ligeramente la cabeza de uno de los soldados malheridos y le puso la botella en los labios. Entonces not el enorme tajo en su espalda, desde el hombro hasta la cadera. Poda verle la columna vertebral y las costillas. Gracias... susurr el soldado despus de beber. Cuando dej que la cabeza del herido descansara en la litera, Odie descubri que tena la mano llena de sangre. Se la limpi en la tnica y pas a la litera siguiente. Cuando las botellas de agua estuvieron vacas se dej caer al suelo, en un estado de agotamiento nervioso, y llor.

David Sherman & Dan Cragg

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Vamos dijo Erk, arrodillndose a su lado. Por el momento han dejado de llegar, y aqu no podemos hacer nada ms la ayud a ponerse en pie, utilizando su brazo bueno. Son clones, Erk; pero, aun as, son seres vivos y sufren exactamente como nosotros susurr la chica. Sangran, sufren, mueren como nosotros... Vamos, Odie, salgamos de aqu repiti Erk. Una vez fuera, el piloto se desplom, y Odie corri para ayudarlo. No dijo nada cuando l vomit.

El ataque iba segn lo planeado. Cuando la primera oleada irrumpi en la llanura, las tropas enemigas retrocedieron hasta posiciones ya programadas; los atacantes se vieron expuestos al fuego graneado de los separatistas mientras intentaban cerrar el cerco. Alcin volvi muy nervioso al puesto de mando. Slayke estaba sentado unos pasos ms all, imperturbable, con los ojos fijos en los monitores, escuchando los informes que llegaban de las unidades atacantes. Estn atrapados en la ladera observ Alcin. Anakin no ha podido tomar la colina. Lo ltimo que sabemos de l es que tomaba el mando del batalln - respondi el oficial de operaciones. Ni siquiera estamos seguros de que haya podido desplegar su infantera. Bajas? Varios cientos por ahora, seor replic el cirujano jefe de la divisin. Y llegan ms a cada minuto. Me da permiso para ir a la enfermera y ayudarlos? Alcin asinti, y el cirujano desapareci de inmediato. El Jedi se sent junto a Slayke. El ataque ha fracasado admiti. Se golpe la palma de una mano con el puo. No s cmo, pero han bloqueado a Anakin. Esas colinas eran la clave de todo nuestro plan. Ordenar que las tropas se retiren. Puede que Anakin haya conseguido su objetivo apunt Slayke. No, no lo ha conseguido. Est vivo y sigue combatiendo, pero no en la colina. Tenemos que estudiar de nuevo la situacin e intentar otra cosa. No agotar a mi ejrcito atacando la meseta con asaltos frontales. En el flanco de Anakin no hay nada excepto polvo, fuego, humo y confusin, y no ha informado desde hace veinte minutos, cuando anunci que tomaba el control del batalln de transportes. Antes de empezar saba que si no logrbamos romper esa lnea en veinte minutos, nunca lo conseguiramos de la forma en que estaba planeado. Ahora ya sabes lo que es comandar un ejrcito como ste dijo Slayke. Mis tropas estn preparadas. Dame la orden y acudiremos all donde se nos necesite. Pero estoy de acuerdo contigo, creo que necesitamos repasar nuestro plan de batalla. En cuanto nuestras tropas empiecen a replegarse, lleva las tuyas hasta el cauce del ro y establece all una lnea de defensa. No ser fcil, los separatistas te presionarn, pero podrs resistir. Atrinchrate y preprate para el contraataque. Comunicaciones, ordene a todas las unidades que rompan el contacto y se retiren lo ms rpido que puedan.

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Adonde vas ahora? pregunt a Slayke, que se haba puesto en pie. A liderar mis tropas. Alcin agit la cabeza. Supongo que no tiene sentido intentar convencerte de que te quedes aqu conmigo. Anakin y t sois combatientes. No dejes que te maten. Alcin saba que Anakin segua vivo y peleando, pero nada ms. Anakin, pens, Dnde te has metido? Qu ests haciendo ahora?

Capitulo 24
Qu hacen aqu? pregunt un atribulado oficial de Estado Mayor al ver a dos extraos en medio del puesto de mando. Venimos de la enfermera, seor respondi el teniente Erk H'Arman. Bien, entonces vuelvan all. Aqu no necesitamos parsitos. l est herido, seor, y me han asignado para cuidarlo dijo la soldado de reconocimiento Odie Subu. Le ense la mediunidad que le haba dado el cirujano. Pensamos que quizs aqu podramos ser de utilidad. Ser de utilidad? Aqu? Dan la impresin de que deberan estar en el Tregua! Vuelvan a la enfermera si quieren, pero salgan de aqu. Estamos muy ocupados. En ese momento, Zozridor Slayke pas por all. Vaya, vaya, pero si son mis gemelos prdigos. Qu hacis aqu? Recordaba especialmente a Odie porque se haba ofrecido voluntaria para acompaar al piloto hasta Izable. Saba lo que les haba ocurrido y cmo lograron escapar del bunker derrumbado. Son dos buenos soldados inform al oficial de Estado Mayor. Al descubrir que su comandante conoca a la pareja, el oficial se disculp. En la enfermera, Odie le explic brevemente la situacin. Mira, dentro de un minuto esto se va a poner realmente al rojo, y yo tengo que hablar con mis comandantes les dijo Slayke. Por qu no vais al Centro de Control de Tiro? Preguntad por el coronel Gris Manks, mi comandante de artillera... Es enorme, lo veris a la fuerza. Decidle que os envo yo y preguntadle si podis serle de ayuda. Slayke saba perfectamente que la pareja no le sera til al coronel Manks, pero, despus de todo por lo que haban pasado, crea que se merecan un descanso y una oportunidad de mantenerse al margen de la crisis que estaba a punto de estallar. Al menos all abajo, en el CCT, estaran a salvo. El Centro de Control de Tiro estaba literalmente "abajo". Se acceda a l por un tnel descendente que los androides de trabajo haban construido bajo la supervisin de los ingenieros de Alcin. El CCT en s mismo era grande, pero estaba atiborrado de equipo que permita que docenas de expertos se comunicaran directamente con el cuartel general de las dos divisiones de artillera y, a travs de ellos, coordinaran los objetivos de todas y cada una de las piezas de artillera del ejrcito.

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Cuando la pareja entr en el CCT, Gris Manks gritaba desaforadamente a un sargento clon. Vio por el rabillo del ojo a los recin llegados y se gir hacia ellos. Quines sois vosotros? exigi saber. El capitn Slayke nos ha enviado para ayudarlo contest Erk. Ayudarme? Vosotros? Teniente, t pareces demasiado ansioso; y t, soldado, demasiado tranquila. Cmo podis ayudarme? Seor, el que est tranquilo soy yo respondi Erk. Y tambin quemado. La soldado de reconocimiento es mi compaera de escuadrilla le explic brevemente cmo haban llegado hasta el CCT. El coronel Manks los contempl incrdulo. Est bien dijo por fin. As que os ha enviado el capitn, eh? Entonces, id all y sentaos junto a ese androide. No molestis y abrid bien los ojos y las orejas, quiz podis aprender algo. Dio media vuelta, tropez con una consola y empez a gritar con toda la fuerza de sus pulmones a un pobre teniente clon. La pareja reconoci al androide como una unidad estndar de protocolo militar, del tipo que a menudo llevaban a cabo servicios administrativos en las oficinas de personal. Era extrao encontrrselo en el CCT. Buenos das salud el androide al ver que la pareja se sentaba a su lado . Me siento muy orgulloso de anunciarles que soy un androide modificado de protocolo militar. Puedo operar eficazmente en centros de control de fuego artillero de batallones, regimientos y divisiones; los cuales, me siento orgulloso, puedo dirigir con experta eficiencia. Conozco la nomenclatura, el alcance efectivo, las necesidades de mantenimiento y los datos de potencia de fuego de ms de tres docenas de piezas de artillera; puedo preparar tablas de disparos para todas esas piezas y calcular objetivos segn los datos obtenidos por satlites orbitales, observadores de avanzada o mapas; puedo integrar y controlar sus disparos para conseguir resultados destructivos, neutralizadores y desmoralizadores con cualquier tipo de concentracin de fuego: en batera, en andanadas y en descargas concentradas o continuadas. Tambin estoy cualificado para programar bombardeos sobre blancos visibles o invisibles. Y, podra agregar, soy un experto en el empleo de fuego tctico, ya sea como mero apoyo, como preparacin para una carga de infantera, como mtodo de contraataque o como simple hostigamiento. Soy, para abreviar, el summum de los operadores de caones. La voz del androide haba sido programada para parecer la de una hembra humana joven, y escuchar aquel tono melodioso utilizando jerga de artillero era tan inesperado que Odie empez a rer. Parece divertida, y me alegra si yo, de alguna forma, he provocado su transicin a ese estado anmico dijo el androide. Pero an no he terminado mi lista de competencias porque he sido creado y programado para actuar como un androide de protocolo militar, lo cual significa que puedo funcionar perfectamente tanto a nivel administrativo como de ayudante de batalln. Soy experto en organizar turnos rotatorios para los oficiales de Estado Mayor, guardia de sargentos y de cabos, encargados de compaa, poltica de cocina, guardia de honor para los camaradas cados, ordenanzas e intendentes; soy experto en preparar informes sobre todo tipo de actos del personal; puedo mantener el registro de castigos de la compaa o preparar las listas de cargos que deben juzgarse en un tribunal militar, y tambin grabar tales procedimientos; conozco las regulaciones sobre uniformes de todos los ejrcitos de la galaxia, as como sus recompensas y condecoraciones, y puedo preparar toda clase de recomendaciones, desde cartas de reconocimiento de mritos a las ms altas condecoraciones por herosmo que un mundo pueda conceder; puedo preparar

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solicitudes de suministros para cada pieza de ropa, equipo y armamento autorizado, en tablas de organizacin y equipo o en tablas de adjudicaciones, y puedo administrar los fondos de una compaa. Para abreviar, puedo hacer todo lo que se requiere en un administrador de compaa, un sargento primero de compaa, un sargento mayor de pelotn o un adjunto al batalln. Puedo hacer todo eso, y adems preparar la demolicin de este centro y todo lo que se encuentra en cincuenta kilmetros a la redonda del lugar donde nos encontramos. Bien, si eres tan bueno, por qu ests aqu sin hacer nada? pregunt Erk, sealando con la cabeza el bullicioso interior del CCT. El androide no contest inmediatamente. Mi comandante, el incomparable coronel Gris Manks confes por fin, me ha declarado... "negativamente poco cooperativo", creo que fueron sus palabras exactas. Esperaron pacientemente que el androide se explicase, pero se qued sentado, mirndolos con fijeza. Y qu quiso decir con eso? pregunt Odie. El androide volvi a tardar en responder. Despus se acerc a la pareja y baj el tono de voz. Gir la cabeza para ver si alguien estaba lo bastante cerca como para poder orlo. No funcionar susurr. Qu es lo que no funcionar? pregunt Erk en un tono de voz normal. El androide gesticul para que no hablasen tan alto. Shhh. No quiero volver a entrar en la lista de turnos sigui susurrando. No tenemos la combinacin adecuada de piezas de artillera para llevar a cabo esta campaa con eficacia. No tenemos suficiente cantidad de armas de fuego indirecto. Estamos atacando una colina, como sabris. Eso implica la habilidad de programar disparos parablicos, no en una lnea de fuego directa. Los caones lser y los caones de iones son armas maravillosas, pero necesitan una lnea de fuego directa. No podemos utilizar las bateras de las naves en rbita porque el riesgo de destruir el Centro de Comunicaciones Intergalcticas y a todos los no combatientes de su interior es demasiado elevado. Tampoco podemos enviar cazas de combate para atacar desde el aire porque la defensa antiarea del enemigo es demasiado poderosa. Osteis el bombardeo que organizamos anoche? Las piezas realmente potentes tuvieron que dirigir sus disparos contra el lmite ms lejano de la colina ocupada por el enemigo. Los que provocaron dao de verdad fueron los morteros. Quieres decir los obuses de los morteros? pregunt Odie. S! respondi el androide con entusiasmo. Pero los morteros son armas de infantera ligera, armas de apoyo de corto alcance, no? Las versiones normales s, pero el capitn Slayke tena dos bateras completas de morteros pesados autopropulsados, con un alcance mximo de cincuenta kilmetros. Pueden lanzar obuses de mil kilos cada uno sobre blancos situados en las laderas opuestas de las colinas. Ya ven dijo el androide, inclinndose hacia delante y dando unos golpecitos en la rodilla de Odie. La utilizacin apropiada de la artillera requiere coordinar la adecuada integracin de toda la potencia de fuego disponible. Y eso es misin del CCT. Para obtener la mxima efectividad de la artillera, los bombardeos deben coordinarse para conseguir la mayor destruccin posible en cualquier objetivo de la Zona Tctica de Responsabilidad, y eso

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significa que debe utilizarse el tipo apropiado de artillera. Por supuesto, los morteros mviles que acompaan a la primera lnea de infantera no se incluyen necesariamente en los mens del CCT porque estn diseados para operar independientemente, y as dar apoyo a los objetivos imprevistos que pueden descubrir las tropas terrestres. Pero si un ejrcito confa en un resultado positivo al bombardear concentraciones de tropas e instalaciones fijas, ese bombardeo debe coordinarse. Y eso es lo que yo hago se apoy contra el respaldo del asiento y seal su pecho con orgullo. Entonces por qu tienes... ah, problemas? pregunt Erk. Porque dije al coronel Manks que debera haber informado al capitn Slayke para que invirtiera en morteros ms grandes. No me parece algo tan malo apunt Odie. No respondi el androide, pero cre que mi deber era decrselo ms de una vez. Se lo dije cincuenta y dos veces, para ser exacto. Ah, comprendo que pudiera resultarle excesivo. Por qu no sigui tu consejo? Porque, segn l, se suelen mezclar distintos tipos de armamento para cubrir todas las contingencias posibles, y centrarse demasiado en uno solo, a expensas de otro, podra "descompensar" nuestro inventario. Los tres permanecieron en silencio algn tiempo, mientras el CCT zumbaba de actividad a su alrededor. Las cosas no van bien para nosotros dijo por fin el androide. Han suspendido el ataque. Suspendido? exclam Erk escptico. S, el ataque al flanco del enemigo ha fallado y est resistiendo. Y ahora qu? Deberamos utilizar ms artillera y seguir bombardeando hasta que se rinda dijo el androide. Lo s. Soy un androide modificado de protocolo militar. Puedo operar eficazmente en centros de control de fuego artillero de batallones, regimientos y divisiones... Erk se gir hacia Odie mientras el androide repeta su letana. Tiene que haber otra solucin mejor. Todas esas bajas... agit su cabeza tristemente. Odie recost su cabeza en una mano y se acerc a Erk. Esto es un desastre tras otro. La voz le temblaba al hablar. Es que nunca terminarn? Es que nadie sabe lo que tiene que hacerse? Somos los nicos supervivientes del ejrcito del general Khamar, te das cuenta, Erk? Se han perdido miles de vidas! Por qu sobrevivimos precisamente nosotros? Por qu tuve que matar al rodiano, al amigo de ese comandante Jedi, el tal Skywalker? Por qu tuvo que pasar? El comandante Skywalker la corrigi l. No lo s... Las cosas han ocurrido as. Pero por ahora hemos sobrevivido y seguiremos hacindolo. Le pas el brazo por encima de los hombros. El comandante Skywalker lideraba el ataque contra esas colinas, Odie. Qu le habr pasado? No estoy segura de querer saberlo.

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Capitulo 25
El humo, el fuego y el polvo eran tan espesos que los infrarrojos de los transportes no podan penetrar en ellos; los radares de a bordo ya no eran eficaces localizando blancos exteriores porque los escombros y los fragmentos de los vehculos destrozados llenaban el aire como en un bullicioso caldero de destruccin. Se haba vuelto casi imposible saber si se disparaba a un amigo o a un enemigo. Scanos de aqu pidi Anakin a su conductor. Tengo que saber qu diablos est pasando ah fuera y conseguir que esos transportes sigan avanzando. Mis hombres estn luchando ah arriba sin el apoyo de la infantera. Vamos! Vamos! De repente, el vehculo de Anakin fue embestido por detrs por otro vehculo. Todo el mundo se vio impulsado hacia delante, pero sus arneses los retuvieron y el transporte se detuvo de inmediato. En ese momento, el rayo de un can lser golpe la mquina por el costado y atraves el blindaje hasta el compartimiento de la tripulacin, antes de estallar en llamas. Sin pensarlo siquiera, Anakin alarg un brazo y sujet al conductor por el extremo de su placa pectoral. Con el otro lanz un empujn de Fuerza a la escotilla de la cpula, que se abri rechinando. El conductor se solt de su arns y se impuls hacia atrs con los pies para ayudar a Anakin, que intentaba arrastrarlo de su asiento. Treparon a la cpula y se dejaron caer por el costado del vehculo. Aterrizaron en un montn de tierra junto al transporte, que empez a soltar un grasiento humo negro seguido de una intensa y ardiente llamarada blanca que se elev por lo menos diez metros en el aire. Nadie ms consigui salir. Arrastrando al conductor, Anakin trastabill mientras buscaba refugio. Apenas haba recorrido unos metros cuando otro vehculo pas rugiendo junto a ellos, esquivndolos por milmetros y casi ahogndolos en la espesa nube de polvo que levantaba. Anakin se lanz a una depresin poco profunda. A su alrededor, los vehculos rugan y daban vueltas disparando sus armas. El ruido era ensordecedor. Algo avanz hacia ellos entre el polvo, un transporte. Se hundieron en la depresin tan profundamente como les fue posible, y la mquina pas rugiendo sobre ellos, medio enterrndolos en la depresin, que ahora apenas era una rodera en el terreno. Tenemos que salir de aqu dijo Anakin, sacudindose la suciedad. Hacia dnde? replic el conductor. Tena razn. Anakin comprendi que no saba en qu direccin se encontraba el frente. Mir a su alrededor y localiz instantneamente a los transportes. Por aqu orden. El otro lo sigui. Llegaron junto a un transporte inmvil que disparaba repetidamente contra blancos que ni siquiera poda ver. Anakin reconoci las dbiles marcas pintadas en la placa delantera del blindaje... Era uno de los suyos! Cambi su comunicador a la red de mando: Aurek Trill Seis Nueve, aqu Unidad Seis. Estoy fuera, a su lado. brame, acaba de convertirse en mi vehculo de mando. No obtuvo respuesta. Estaba llegando a la pequea compuerta por la que surga un transmisorreceptor conectado al sistema de comunicaciones del vehculo cuando, de repente, ste se puso en movimiento, enredando el dobladillo de su capa en el mecanismo de traccin y arrastrndolo con l. Apenas le faltaban milmetros para ser aplastado por

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las cadenas, cuando su compaero clon salt hacia l y cort la capa con una vibrodaga. Gracias. Ha sido por poco Anakin jade mientras el clon lo ayudaba a ponerse en pie. Se desabroch los restos de la capa y dej que cayeran al suelo. Un Jedi sin su capa se siente desnudo. Pero el humor no pareca ser el punto fuerte del clon, suponiendo que le hubiera odo sobre el ruido de la batalla en que estaban inmersos. Anakin conect el sistema de comunicaciones de su casco e intent contactar con el comandante del transporte. Slo oy esttica. Vamos, habr que volver a los transportes a pie. No estn lejos, sgueme. Corrieron. Anakin tuvo que contenerse. Por bien entrenado y en forma que estuviera el clon, y lo estaba, no poda igualar a un Jedi. La sangre de Anakin pareca protestar en sus venas cada vez que se obligaba a frenarse siquiera un poco, cuando todo en l ruga un solo mensaje: correr! Pero en unos cuantos segundos, que a l le parecieron una eternidad, encontr las rodadas de los transportes. Estaban all. Corri hacia el primero de la fila. La compuerta estaba abierta, y el comandante del vehculo tena la cabeza y medio torso fuera del vehculo. Apoyndose en la Fuerza, Anakin salt fcilmente sobre el vehculo, sorprendiendo al comandante clon, que sac su arma al tomarlo por un soldado enemigo. Anakin detuvo el brazo del clon. Soy el comandante Skywalker! dijo con urgencia. Mtase dentro. ste ser mi vehculo de mando. El comandante clon obedeci, mientras Anakin ayudaba a su conductor a subir tras l.

Pors Tonith contempl cmo se desarrollaba la batalla y dio un sorbo a su taza de t. Excelente! El ataque enemigo se haba llevado a cabo tal y como l haba previsto. Haban conseguido frenar los ataques sobre el centro de sus defensas y el flanco derecho, y la ofensiva contra la colina perda fuerza ante la respuesta de sus reptadores. Cuando llegasen al pie de la colina, iban a llevarse una gran sorpresa. Preparado? pregunt a un tcnico. S, seor. Hemos interceptado su red de comunicaciones. Tenemos el cdigo de llamada de su comandante, su registro de voz y su cdigo de autentificacin. Somos capaces de transmitir rdenes a todas sus tropas. Bien. Quede a la espera. Ahora, Tonith poda dar rdenes falsas a todas las unidades de Alcin. Poda decirles que atacasen, se retirasen o permanecieran all donde se encontraban, pero quera algo ms espectacular y estaba dispuesto a conseguirlo. Sonri.

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Pseme su enlace de comunicaciones exigi Anakin al comandante del batalln, mientras se arrancaba el suyo y lo tiraba a travs de la escotilla. Aqu Unidad Seis, estoy en un transporte. A mi orden, sganme todos trep hasta la escotilla del vehculo. Mueva este trasto tan rpido como pueda. Escuchadme bien todos. Yo os guiar cambi a la red de mando. Seguid mi luz. Sac su sable lser del cinturn, lo activ y alz el brazo apuntando con l al cielo. Acto seguido seal hacia delante; el vehculo ascendi tambaleante por la rampa y desemboc en la llanura, seguido por una larga lnea de transportes. Todo a la izquierda! orden, y el transporte se desvi a la izquierda justo a tiempo para esquivar otro vehculo que se cruzaba por delante. Ms rpido. Todo recto. Derecha. Izquierda. Abra esa cosa. Los lseres y los rayos surcaban el aire siseantes. Anakin los desvi sin esfuerzo con el sable. Tras l, algunos transportes recibieron impactos y frenaron, pero aquellos que los seguan los rodearon, procurando mantener el sable lser de Anakin a la vista. Entre el denso polvo y el humo que se extenda por el campo de batalla, era lo nico que poda verse a cierta distancia. Afortunadamente, Alcin haba hecho un buen trabajo y las mquinas del enemigo estaban destrozadas o en franca retirada. En cuestin de segundos llegaron hasta las rocas, al pie de su objetivo. Abajo todos! Formad en batallones y seguidme! Anakin sali del transporte y salt a tierra. Aqulla era una maniobra que los clones haban practicado en innumerables ejercicios de entrenamiento hasta alcanzar la perfeccin. Escuadras, pelotones, compaas y batallones tomaron sus posiciones acordadas, cerrando lneas para cubrir los huecos en la formacin debida los transportes inutilizados por el camino. Los vehculos supervivientes se desplegaron y empezaron a machacar la cima de la colina con su fuego graneado. Necesitamos fuego de cobertura exigi Anakin al Centro de Control de Tiro. Recibido respondi una voz en los auriculares del Jedi. Tiempo estimado: cinco segundos. Anakin cont: mil uno, mil dos, mil tres, mil cuatro, mil cinco. Y los morteros empezaron a disparar contra la cumbre. Era un despliegue de potencia muy satisfactorio. Dej que las andanadas continuasen mientras se situaba a la cabeza del primer batalln. Eso les har agachar la cabeza... Nadie puede sobrevivir a ese bombardeo. Yo no estara tan seguro, seor dijo el comandante. Anakin mir al oficial con incredulidad, pero se limit a encogerse de hombros. Adelantndome a sus rdenes, seor le previno el comandante del batalln, le aconsejo que se quede aqu con las reservas hasta que hayamos asegurado la colina. Anakin dud un instante antes de tomar su decisin. Estaba preparado para el combate; cada fibra de su ser se estremeca ante la idea de liderar la carga empuando su sable lser y dejando que ste hiciera su trabajo. Pero ahora era comandante; su trabajo era ordenar, no luchar. Coronel, tome esa colina y apunt hacia la montaa que se ergua sobre el campo de peascos.

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El batalln avanz por compaas, con el comandante y su personal inmediatamente detrs de la primera compaa. El campo de peascos oblig a la infantera clon a juntar sus filas para pasar entre ellos, lo cual los pona excepcionalmente nerviosos. Rpido! Rpido! urga el comandante del batalln, manteniendo un ojo en la cumbre, que permaneca extraamente silenciosa. A qu estaban esperando? De all slo les llegaban los crujidos de rifles lser. Patrulladores androides le inform el comandante de la compaa Estamos dejndolos a un lado. Cuando la mina estall, el comandante del batalln slo oy un leve crujido, el resultado instantneo de la conmocin que le revent los tmpanos. Sinti cmo sala despedido por los aires hacia atrs, entre una nube de humo, polvo, armaduras despedazadas y miembros humanos. Choc contra un peasco y rebot antes de caer al suelo. No senta dolor, slo una sensacin de pesadez en las piernas y la espalda. Sacudi la cabeza para aclararla, pero no result. Intent tocarse los pies, pero no pudo. Ms all de las rodillas ya no tena piernas. Lo supo porque consigui apoyarse en los codos e incorporarse lo suficiente para ver que ya no tena pies. Intent sentarse para llegar hasta sus muones y contener la hemorragia, pero no pudo porque su espalda se haba partido al chocar contra el peasco. Alguien lo cogi por los sobacos y empez a tirar de l, pero perdi la conciencia. Mucho despus, alguien, una mujer crea, le dio un poco de agua.

Los androides de combate esperaban sentados en sus bnkeres, inmviles, fila tras fila. Sus sistemas de control estaban activados y los de armamento cargados, esperando la orden de atacar. Slo unos instantes antes les haban ordenado que se refugiaran en el complejo de bnkeres para evitar el bombardeo de los morteros, que ahora empezaba a caer sobre sus abandonadas posiciones. La noche anterior, los androides de trabajo haban mejorado y profundizado los bnkeres, as que ahora eran impenetrables hasta para los obuses pesados que explotaban por toda la colina en enormes llamaradas. No haca ni treinta minutos que las tropas clon haban intentado penetrar en su permetro, pero los androides estaban preparados. Ahora se sentaban tranquilamente en sus bnkeres y esperaban. Los pocos seres vivos que se movan entre ellos, sus coordinadores de combate, temblaban esperando el momento en que un impacto directo horadase la superficie y los destruyera a todos. Pero los androides de trabajo haban realizado su trabajo con rapidez y eficiencia, y estaban a salvo en sus agujeros, esperando que el bombardeo cesase, por mucho que los sacudiesen y ensordeciesen los impactos de los obuses de mil kilos. La infantera enemiga se acercaba, tal como el almirante predijo que lo hara. Los patrulladores androides ya combatan con sus primeras unidades. En cuestin de segundos se detonara la enorme mina preparada para aniquilar Izable y que no haban tenido la oportunidad de utilizar por culpa del contratnel republicano. Entonces, los androides recibiran la orden de entrar en accin y abrir fuego contra los supervivientes. Uno de los controladores contemplaba un monitor con el detonador en la mano. Hara explotar la mina en cuanto las primeras tropas atacantes se agrupasen para pasar entre los peascos. De repente, el monitor se apag. No importaba; saba en qu punto se encontraba la infantera. Cont: "Uno, dos, tres, cuatro". Apret el botn

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del detonador. La potencia de la explosin se dej sentir incluso en el interior del bunker, hacindolo temblar de tal manera que temi que se derrumbara sobre l. El controlador sonri. Ahora, cuando los obuses dejarn de caer...

La explosin derrib a Anakin. Delante de l, all donde la compaa haba desaparecido entre los peascos, slo vea una enorme cortina de humo. El aire estaba lleno de tierra y fragmentos de los peascos destrozados por la explosin. Se puso en pie y corri. Lo que encontr le pareci salido de una pesadilla. Casi todos los soldados clon estaban heridos o muertos. Los heridos tenan la mirada perdida, las armaduras cubiertas de sangre y muchos de ellos haban perdido distintas partes del cuerpo. El terreno estaba sembrado de cadveres y moribundos. Aquellos desorientados. que parecan indemnes estaban aturdidos, desarmados,

Segunda compaa, atacad orden Anakin por la red tcticasegundo y tercer batalln, atacad. Seguidme! corri, atravesando la carnicera hasta el pie de la colina. Empu el sable lser y lo activ, alzndolo por encima de su cabeza. Formad, yo os mostrar el camino! Las restantes dos compaas del primer batalln se recuperaron rpidamente y surgieron de entre los peascos hasta situarse a la altura de Anakin. En ese momento lleg el resto de los transportes y empezaron a vomitar tropas. Envemelos. Ahora orden Anakin al comandante de brigada, que empez a formar los regimientos. Desde la cumbre de la colina seguan sin disparar. Bien. La artillera los mantena controlados. Miles de soldados clon avanzaron hasta la ladera de la colina y se detuvieron, esperando la orden de cargar contra la cima. En ese momento, su propia artillera empez a bombardear los transportes.

Que ajusten sus objetivos a intervalos de cien metros, retrocediendo hacia nuestras lneas. Pase la orden a todas las unidades orden el coronel Gris Manks. El ataque ha sido anulado y tenemos que cubrir la retirada de nuestras tropas. Seor dijo uno de los operadores del Centro de Control de Tiro, creo que las tropas situadas en el flanco derecho estn atacando ahora mismo la colina. Si apuntamos cien metros ms atrs, bombardearemos a nuestros propios... Sus datos deben de estar equivocados. Ajuste el objetivo. He recibido la orden directamente del general Alcin. Recibida y autentificada. Que todas las piezas se ajusten al plan de fuego acordado y apoyen nuestras lneas en caso de un contraataque. Los directores del CCT hicieron circular la orden, y los artilleros ajustaron sus puntos de mira de acuerdo con ella. Erk y Odie saltaron en sus asientos. "Recibida y autentificada", la prctica habitual coment el androide junto a ellos. Eso significa que el general al mando ha dado una orden, y las rdenes deben ser obedecidas. Lo s porque soy un...

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Para Anakin, al pie de la colina, el ataque desde la cima empez como una brillante y luminosa hilera de fuego. Eran tantas las armas que disparaban a la vez que resultaba difcil elegir un blanco individual. Una ola de destruccin se abati sobre los soldados reunidos en torno a l. Sin pensarlo siquiera, us su sable lser para desviar varios disparos dirigidos directamente hacia l. Los hombres situados a su derecha y a su izquierda no tuvieron tanta suerte y fueron cortados en pedazos. Adelante! grit Anakin, empezando a escalar la colina. Las compaas, los batallones y los regimientos avanzaron tras l, disparando y maniobrando; pero la lnea vacil bajo el devastador fuego procedente de la cima y termin detenindose, cuando las bajas aumentaron y los supervivientes se tiraron al suelo en busca de cualquier proteccin que pudiera proporcionarles el terreno ante la destruccin que llova sobre ellos desde las alturas. Bombardeen esa colina orden Anakin por la red de mando, olvidndose del procedimiento apropiado debido a la excitacin.Aqu el comandante Skywalker, necesitamos el apoyo de la artillera! Estn destrozando nuestros propios transportes! Reajusten sus objetivos. Nos estn destrozando aqu abajo. Estamos atrapados entre dos fuegos. Repito, estamos atrapados! Cambio. Creyendo que el mensaje de Anakin era un truco la orden de ajustar el tiro haba venido del CCT y, probablemente, del mismsimo general en jefe, los comandantes de las bateras designados para apoyar el ataque de las tropas de Anakin dudaron. Pidieron confirmacin del CCT y la recibieron. Los obuses continuaron cayendo sobre los transportes. El fuego de los androides separatistas se intensific. Y pocos soldados clon eran capaces de devolverlo. Frustrado, Anakin conect con la red de mando de Alcin. General Alcin, aqu Anakin. Qu est pasando? Estoy atrapado! Nuestra propia artillera me bombardea el trasero, y el enemigo nos est masacrando! Alcin se sorprendi al escuchar la voz de Anakin atronando los altavoces del puesto de mando. Todos los presentes dejaron de atender sus deberes para prestar atencin. Un momento, Anakin se gir hacia su enlace con la artilleraPngame con el coronel Manks. Usted me dio esa orden hace un rato protest Manks cuando Alcin le pregunt qu estaba ocurriendo. Ajustar los objetivos a intervalos de cien metros, retrocediendo hacia nuestras lneas... Han interferido nuestra red de comunicaciones jade un oficial. Usted no ha dado tal orden! Coronel, cubra la retirada del flanco izquierdo, pero apunte a la cima de esa colina inmediatamente. Anakin, en cuanto los morteros vuelvan a disparar, sal de ah... Estoy anulando el ataque! Cuando los morteros volvieron a bombardear la cumbre de la colina, ya era demasiado tarde para provocar cualquier tipo de dao a los androides. Se haban retirado a sus bnkeres.

Odie enterr la cara entre las manos. Estbamos matando a nuestras propias tropas susurr.

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A eso se le llama "fuego amigo" explic el androide. Suele suceder siempre. S lo que es replic Odie amargamente. Pero espero no volver a or jams ese trmino.

Informe, Tonith. Era de nuevo la detestable comandante Ventress. Pors Tonith dej su taza de t. Me llama en un momento muy inoportuno sonri con desprecioEstoy rechazando un ataque masivo. S, parece sumamente ocupado..., como siempre procura parecer. Entonces, ha tenido xito? Completamente respondi Tonith, satisfecho, llevando de nuevo la taza de t hasta sus labios y sorbiendo alegremente. Bajas? Las nuestras, escasas. Las suyas... Bueno, no las hemos evaluado todava, pero muchas. Enormes, de hecho. Ya ve, me he anticipado a sus movimientos perfectamente... El Conde Dooku se alegrar le interrumpi Ventress con su tradicional tono neutro. Estoy seguro de que esto confirma su fe en mi habilidad para dominar la situacin dijo el banquero, recostndose en su silln y sonriendo abiertamente a la imagen hologrfica que flotaba frente a l. Pronto recibir refuerzos. La flota est en camino. Tonith slo asinti con la cabeza. Puede que ni siquiera los necesite. Creo que me enfrento a enemigos de segunda. Ataques frontales. Maniobras de flanqueo. Jedi corriendo de aqu para all con sus sables lser. Idiotas! Lo que cuenta es la potencia de fuego y la tctica, no el herosmo y las bravatas. Informar al Conde Dooku replic ella. Una cosa ms, Tonith. Cuando esto termine nos veremos en persona. Y lo matar. La imagen desapareci. Tonith se qued helado durante un segundo. Entonces se encogi de hombros, vaci su taza y se sirvi otra. Esperar ansioso ese da sonri. Pero saba que la mujer hablaba en serio.

Capitulo 26
Nunca haba visto nada tan desastroso comento el soldado Vick, el antiguo guardia de la Neelian, al cabo Raders.

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La pareja estaba sentada en un rincn del puesto de mando, intentando pasar desapercibida y sin molestar a nadie. Cmo lo sabes? He pasado ms tiempo haciendo cola en las cantinas que t siendo guardia, y esto no es tan malo replic Raders. El general Alcin sabe lo que se hace. Lo has visto pelear cuerpo a cuerpo. Todo lo que s es que esto se est desmoronando, y aqu estamos nosotros, chupndonos el dedo. Por qu no le pedimos al general que nos reintegre en nuestro puesto? Ah estoy de acuerdo. No me gusta trabajar con clones. Esos tipos me ponen nervioso. No les puedes ver la cara con esos cascos... Necesitamos otra misin como la de reconocimiento con el sargento L'Loxx, se s es un soldado con el que realmente puedo trabajar. La otra noche convertimos en basura a bastantes androides, verdad? Pero lo importante es no quedarse clavados aqu, en el CCT, como esos dos pajaritos enamorados. Todos los hombres del puesto de mando conocan ya al teniente H'Arman y a la soldado Subu. No querrs eso, verdad? No. Pero tampoco quiero rondar por ah sin hacer nada. Tendramos que haber ido con ese otro Jedi, el tal Skywalker. Dicen que ahora est combatiendo en el frente. Ah es donde quiero estar. Seguro que no le iran mal un par de buenos soldados. Ser mejor que tengas cuidado con lo que pides, amigo. Pero ese Skywalker, sabes...? Soy ms viejo que l. Pues fjate hasta dnde has llegado. Raders asinti con la cabeza silenciosamente. Entonces, aadi: Sabes lo que me gustara ahora? Se me ocurren un milln de cosas. Me gustara un buen vaso de agua fra.

En el campo de batalla haba muy pocas existencias de tan precioso artculo. Aplicando las normas estndar establecidas para los soldados de las diferentes especies que operan en las diferentes condiciones climticas conocidas en la galaxia, el mayor Mess Boulanger haba estimado que los soldados clon necesitaban unos 8 litros de agua cada veinticuatro horas estndar para mantener un estado ptimo de combate en un ambiente desrtico como el del continente de Praesitiyn; es decir, que se precisaban 160.000 litros diarios para todo el ejrcito bajo el mando de Alcin. Y eso sin contar las necesidades de los altos mandos, el personal de Estado Mayor y las unidades de apoyo. Los condensadores de humedad, como los utilizados en las granjas de mundos como Tatooine, slo podan producir litro y medio diario, pero eran muy voluminosos y teman que instalarse a cierta distancia del frente para ser eficaces, ya que lo normal era que quedaran sometidos al bombardeo constante de la artillera enemiga. Los ingenieros de Alcin haban perforado la corteza del planeta para construir pozos artesanos, pero slo eran capaces de producir unos diez mil litros de agua diarios; y haba que tener en cuenta que el agua obtenida deba procesarse para que fuera potable. La sed aparece en los seres humanos cuando se pierden fluidos corporales equivalentes al uno por ciento del peso total. La muerte por deshidratacin sobreviene

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cuando la proporcin alcanza el 20 por ciento; menos todava en un medio ambiente rido. Durante el ataque contra las lneas de Tonith, el 2 por ciento de las bajas sufridas por la infantera clon se debieron a la deshidratacin. Y eso contando con que las tropas de infantera estaban en la mejor forma fsica posible. Cada soldado haba desembarcado en Praesitiyn con un equipo completo de combate, consistente en ms de cuarenta kilos de armas y suministros, incluyendo ocho litros de agua. Cuando el ataque a las lneas de Tonith fue anulado, la mayora ya haba consumido el agua que traa consigo. Mess Boulanger haba calculado estas necesidades con precisin y se haba preparado para cubrirlas. Slo tena un problema: ese suministro principal de agua, el que ms necesitaba en aquel momento y que requera un inmediato y continuo reabastecimiento, dependa de la flota en rbita.

Muy por encima de la caldera de muerte y destruccin en que se haba convertido la meseta del Centro de Comunicaciones Intergalcticas de Praesitiyn, las tripulaciones de las naves de Alcin trabajaban afanosamente para mantener a su ejrcito pertrechado con todo lo imprescindible para la guerra. Bosuns quejosos dirigan enormes montacargas, apilando suministros y cargndolos en los transportes. Una interminable corriente de suministros descenda desde las naves hasta la superficie del planeta. El viejo Mess Boulanger haba calculado con exactitud las cantidades de obuses de artillera, piezas de repuestos y raciones que el ejrcito necesitara para actuar a pleno rendimiento durante una semana, el plazo de tiempo estimado para liberar al Centro de Comunicaciones Intergalcticas del dominio de Tonith. Su personal y l haban calculado el tonelaje preciso con el que reabastecer diariamente al ejrcito para que pudiera afrontar una campaa feroz. Una vez desembarcadas las tropas de infantera, Boulanger haba modificado los compartimentos de todos los transportes de infantera para convertirlos en vehculos de carga, y los utilizaba por docenas para trasladar todo el material. Para que los cargamentos llegaran intactos necesitaba, bsicamente, velocidad y maniobrabilidad, ya que tena un gran problema: no poda aterrizar cerca de las tropas de Alcin. Tras los primeros desembarcos, que no encontraron oposicin alguna, los artilleros de Tonith se dedicaron a bombardear la zona de aterrizaje y consiguieron destruir varios transportes de suministros. Esto oblig a Alcin y a sus comandantes a establecer un nuevo depsito de almacenaje a unos treinta kilmetros de distancia, tras una cadena de colinas que servan de escudo a transportes y cargamento ante el fuego directo de Tonith. Utilizar aquel depsito no era fcil porque las naves tenan que dejarse caer literalmente desde unos trescientos kilmetros de altura, y acercarse hasta l volando casi a ras de suelo para evitar los ataques. Adems, los transportes tenan que soportar un diluvio de fuego en el momento de recoger a los soldados que haban combatido contra los androides separatistas. Muchos de ellos se perdieron. Odie se apretuj en el rincn del puesto de mando, junto a Raders. Erk se uni a ella. Hola, Asesina salud Raders. Odie hizo una mueca. No me gusta ese apodo. Acostmbrate. Te lo has ganado dijo Vick.

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Aqu empieza a haber demasiada gente apunt Raders. Tienes razn, por qu no os marchis? -pregunt Odie. Nosotros estbamos primero brome Raders. Erk decidi que haba llegado el momento de intervenir. Estbamos hartos de dar vueltas por el CCT sin que nos encargasen ninguna misin. Pensamos venir aqu y quedarnos un rato. S, seor respondi Vick con una cara de "A m qu me cuentas?". Callaos ah detrs cort un oficial.

Anakin, con un vaso de inestimable agua fra en la mano, estaba sentado en el puesto de mando de Alcin, presentando su informe. Nos esperaban, Maestro Alcin. Segn el informe preliminar, mis bajas iniciales se elevan a ms de seiscientos muertos, heridos o desaparecidos. Entre los desaparecidos est todo el equipo de comandos que envi para preparar el terreno. No regres ninguno. Dio un sorbo a su vaso de agua. Nuestras bajas en el ataque frontal pasan de las mil, y no sabemos el nmero de muertos o desaparecidos respondi Alcin. Hemos vuelto a la casilla de salida. Era un buen plan de ataque intervino Slayke. Bien coordinado, bien planeado y bien ejecutado. Nadie tiene que culparse de lo ocurrido ah fuera. Nuestro contrincante estaba preparado, eso es todo. La prxima vez tendremos mejor suerte. Acababa de volver de inspeccionar la lnea defensiva que haba establecido en el cauce seco del ro. Puso una mano en el hombro de Anakin. Los clones y t luchasteis con valenta, Anakin, me alegra que consiguieras volver con vida. En fin, miremos el lado bueno. Hace horas que nuestras tropas han regresado y no se ha producido ningn contraataque. Eso significa que no tiene recursos suficientes para organizar uno. Pero seguimos teniendo que llegar hasta sus posiciones y desalojarlos de all dijo Alcin. Y sin atacar frontalmente. Quienquiera que est al mando sabe lo que hace observ Slayke. Pero no importa lo bueno que sea, no es mejor que nosotros tres juntos. Sugiero que avisemos a nuestra flota y arrasemos la meseta. Todos los que se encontraban cerca del tro dejaron lo que estaban haciendo y se dedicaron a escuchar lo que decan. Todos pensaban lo mismo. Pero... protest Alcin. S lo que vas a decir cort Slayke agitando la cabeza. Que debemos intentar proteger el Centro de Comunicaciones Intergalcticas y las vidas de los tcnicos supervivientes. Los retienen como rehenes, eso est claro, pero tambin lo est que la Repblica no hace tratos con criminales, que es lo que son esos separatistas. Si queremos erradicarlos de este planeta, habr que aniquilarlos. El Centro, sus tcnicos, Reija Momen, todos... sern prdidas colaterales, eso es todo.

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Antes he tenido que escuchar lo de "fuego amigo", y ahora esto de "prdidas colaterales" dijo Anakin, terminando de beber el agua. Se pas una cansada mano por la cara. No me gustan todos esos eufemismos de muerte y destruccin, pero despus de lo que hemos pasado los soldados clon y yo, creo que el capitn Slayke tiene razn. Lo que pasa es que... vacil mientras la imagen de Reija Momen le pasaba por la mente. Bueno, tiene razn, y ya est. Hizo un gesto de asentimiento hacia Slayke, pero se neg a mirar al Maestro Jedi a la cara. Alcin contempl fijamente a Anakin, como si el joven Jedi hubiera lanzado un insulto horrible. Quiso decirle: "Qu te pasa?", pero se contuvo. Anakin haba pasado por un calvario. Aun as, era un Jedi. La prdida de vidas en esta campaa ha sido terrible, lo entiendo dijo lentamente. Su ejrcito es el que ha sufrido ms bajas, capitn Slayke, y comprendo su deseo de acabar con este derramamiento de sangre lo antes posible. Anakin, t tambin has vivido una experiencia terrible. Ambos sois comandantes capaces y valientes, y me siento afortunado al teneros conmigo. Pero, escuchadme bien: bajo ningn concepto sacrificaremos las vidas de los civiles para lograr una victoria rpida o prrica sus ojos despedan llamas. Recordad que nuestra misin es salvar las instalaciones y las personas. Ahora, volvamos al trabajo y preparemos otro plan de ataque. Uh... perdone, seor intervino el cabo Raders desde el fondo de la sala. Nos estbamos preguntando cundo vamos a poder entrar en accin. Por qu no les pedimos que se unan a nosotros? sugiri Slayke, sonriendo burlonamente. Tal como est la situacin, siempre puede empeorarse pidiendo consejo a nuestros hombres. Conozco a esos dos, a la mujer y al oficial con su uniforme enrollado en el brazo, y ellos conocen el terreno mejor que cualquiera de nosotros. Por qu no? respondi Alcin. Ustedes, acrquense y abran bien los ojos. T eres la que dispar a Grudo coment Anakin mientras Odie se acercaba. S, seor. Fue un error. Yo... yo... S, "fuego amigo". No fue culpa tuya, ocurre muchas veces la consol Anakin, sin creer realmente sus palabras. Se gir hacia Alcin Cuando volvamos, quiero que vengan conmigo y seal a los dos guardias. Por qu? pregunt Alcin. Anakin se encogi de hombros. Slo s que puedo contar con ellos. Te guardaron la espalda cuando rechazaste a los invasores de la Ranger. Y ahora que han barrido a mis comandos, necesito que alguien guarde la ma. Alcin se tom su tiempo antes de contestar. Haba algo en el joven Jedi, una dureza que no estaba all antes. S, Anakin, volveremos. Tenlo por seguro. No nos quedaremos aqu, lamindonos nuestras heridas se volvi hacia uno de los oficiales. Traiga al personal de operaciones y empecemos a trabajar.

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Mess Boulanger se irgui en toda su corta estatura, acarici su mostacho y replic: Comandante, estimo que necesita dos mil toneladas mtricas de material y suministros para mantener su ejrcito en funcionamiento a los niveles que han llegado hoy. Tengo acumulado ms que suficiente en nuestro nuevo punto de aterrizaje, pero mientras el enemigo ocupe las alturas slo podr traer hasta aqu unas mil toneladas diarias, y, aun as, debo decir que con unas prdidas inaceptables en vehculos de transporte. Tenemos material suficiente para preparar un asalto ms, despus... habr que retirarse y reagruparse. Los oficiales reunidos alrededor de la mesa meditaron en silencio. No podemos esperar al reabastecimiento dijo Anakin. Y sigue existiendo la posibilidad de que los refuerzos enemigos estn en camino. Si consiguen llegar hasta aqu, el equilibrio de fuerzas se descompensar a su favor. Estoy de acuerdo confirm Slayke. Debemos atacar en seguida y terminar con este sitio. Qu dice el comandante de nuestra flota?pregunt, dirigindose al almirante Hupsquoch, comandante de las naves en rbita. Estamos vigilando el cerco establecido alrededor de Sluis Van respondi Hupsquoch. No han hecho ningn intento de romper nuestro bloqueo en Praesitiyn. Y, de hacerlo, seramos ms que capaces de encargarnos de ellos. Mi preocupacin es la misma que la suya, comandante Skywalker, la posibilidad de que los separatistas reciban refuerzos de alguna otra parte. Alcin asinti con la cabeza. Sera muy extrao que los separatistas montasen una operacin como sta sin un plan de contingencia para reforzar su ejrcito. Qu precauciones ha tomado contra una sorpresa, almirante? He dispuesto una pantalla de corbetas rpidas y de cruceros sobre una distancia de cien mil kilmetros en todas las direcciones. Las tripulaciones de todas mis naves estn en alerta mxima, con una mitad de los hombres relevando constantemente a la otra en las estaciones de combate. Y usted? Alcin seal al oficial de Inteligencia. Desde que anulamos las interferencias enemigas, estoy en contacto permanente con Coruscant Todos los servicios de Inteligencia a disposicin del Senado estn trabajando a lo largo de la galaxia. Ninguno ha encontrado la ms mnima indicacin de que se est reuniendo una fuerza importante para ser enviada contra nosotros. Eso no significa que los separatistas no vayan a hacerlo, slo que no lo hemos descubierto todava. Y la integridad de nuestras comunicaciones ha sido completamente restablecida, seor. No se producirn ms incidentes como el de esta maana. Fjense en esta visualizacin dijo Alcin, mostrando un grfico tridimensional del terreno situado a cien kilmetros de su posicinReconocimiento nos dice que el permetro del enemigo est muy consolidado all arriba. Han acortado las lneas para juntar sus recursos y defender mejor los trescientos sesenta grados de todo el permetro. Y han acercado todava ms sus posiciones al Centro porque saben lo mucho que valoramos las vidas de los tcnicos que retienen. Por eso no permitir que la flota utilice sus armas contra el Centro. Significara la destruccin completa de todo y de todos. Pero nuestros ataques, y especialmente la campaa del capitn Slayke antes de llegar nosotros, han tenido que debilitar al enemigoseal Anakin. Y recordad

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lo que descubri el sargento L'Loxx durante su salida: los androides de combate tienen falta de mantenimiento. En un momento crtico, eso podra contar a nuestro favor. El tampoco puede reabastecerse agreg Mess Boulanger. Exacto continu Anakin. Y en este medio ambiente, el mantenimiento es clave para mantener la potencia de combate. Esta maana, ms de diecisis de mis transportes se vieron apartados de la batalla debido a problemas de mantenimiento, pero sus tripulaciones ya han conseguido recuperarlos y vuelven a funcionar. No creo que l pueda hacer lo mismo. Durante nuestra retirada... No nos "retiramos", Anakin, slo realizamos un movimiento de repliegue apunt Slayke, sonriendo abiertamente. Algunos de los oficiales no pudieron contener las carcajadas. En realidad no nos "retiramos", simplemente avanzamos en direccin opuesta contraatac Anakin. De todas formas, por el camino encontramos abandonadas dos docenas de tanques androides enemigos. Haban dejado de funcionar. As que, a pesar de nuestras prdidas, todava tenemos mucho con qu plantarles cara. Ms que l, creo. No podemos atacar por aire; sus lneas y su permetro de seguridad estn demasiado cerrados para permitir que nos infiltremos. No vamos a malgastar nuestra ventaja lanzando otro ataque frontal, y no podemos utilizar la artillera de la flota para desalojar a los androides dijo Alcin, resumiendo las opciones obvias. Y, mientras tanto, ese tipo est tranquilamente sentado, esperando sus refuerzos agreg Slayke. Bien, qu podemos hacer? pregunt Alcin mirando a todos los reunidos en torno a la mesa. Yo s lo que hay que hacer contest Anakin casi en un susurro. Nadie dijo nada. Alcin pidi a Anakin que continuase con un movimiento de cabeza. El joven Jedi se irgui y contempl todo el puesto de mando. Su cara y sus manos todava estaban manchadas por la batalla matinal, y llevaba la ropa sucia y desgarrada. Su rostro mostraba arrugas y ojeras que no estaban all un da antes. Pero su voz era firme y su lenguaje corporal confirmaba el hecho de que, aunque cansado, estaba dispuesto para el siguiente asalto. Segua estando al mando. Dadme quince soldados clon y un trasbordador, proporcionarme toda la cobertura que podis y volar hasta la colina. No directamente. Despegar desde el punto de aterrizaje y me dirigir en esta direccin seal el mapa tridimensional. Volar cien kilmetros hacia el Norte, hasta este punto, y entonces efectuar un giro cerrado en esta direccin, volver a girar y llegar desde atrs. Aterrizar mientras prosigue el bombardeo, llegar hasta el Centro y liberar a los rehenes. Una vez estn a salvo, que la flota se encargue del resto. A ver si lo entiendo dijo un coronel, el jefe de operaciones de Alcin. Est proponiendo atacar con slo quince hombres... En realidad, diecisiete. Quiero que los dos guardias vengan conmigo. Diecisiete, s, seor. Y con slo diecisiete hombres espera irrumpir en el Centro, encontrar a los rehenes y evacuarlos? Exacto, coronel.

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Puede hacerse dijo Slayke, golpeando la mesa con un puo. Es genial. Probablemente tambin suicida, pero genial sonri a Anakin. Pero, si ni siquiera sabe dnde retienen a los rehenes... seal el jefe de operaciones. S, lo s respondi Anakin. Y cmo lo sabe, seor ? Anakin sonri. Confe en m, coronel. Soy un Jedi es todo cuanto dijo. La cara del coronel enrojeci. Necesitar a alguien que conozca bien los alrededores del Centro seal Alcin. Puedo serle til, seor intervino Odie. He estado en el Centro muchas veces y sola patrullar por la zona. Los oficiales se quedaron mirndola. La chica baj los ojos, nerviosa. Y qu hacas en el Centro? pregunt Erk. Bueno... mir tmidamente a los oficiales. Conoca a alguien en Defensa..., almorzbamos juntos all y... se encogi de hombrosQuera saber cmo era el Centro. Llvatela dijo Alcin. Sera mejor que lleve dos transportes, seor apunt ErkNecesitar cobertura. Si tuviramos un androide de limpieza aqu, tambin podramos pedirle consejo coment uno de los oficiales. Perdone, seor, pero es el procedimiento estndar. Y si lo sigue, me presento voluntario para pilotar el segundo trasbordador aadi Erk. Ya que se lleva a mi compaera de escuadrilla, tiene que llevarme a m. Insisto. Los tenientes no insisten dijo Anakin. Slo cumplen rdenes. Pues insisto, seor. Lo conozco. Conozco su reputacin. Soy piloto de combate, uno de los mejores, y estoy harto de andar pegado a la tierra. Anakin mir con intensidad a Erk un instante. Entonces, asinti con la cabeza. Creo que ya he recibido mis rdenes dijo Erk, sonriendo abiertamente. Pero, teniente, est herido protest Alcin. Ya me encuentro mejor, seor. Adems, soy tan bueno que si fuera necesario podra manejar cualquier nave con los pies. Me lo creo asegur Anakin. Me lo llevar con la soldado de reconocimiento... y dos transbordadores. Como quieras Alcin se encogi de hombros. Si no hay nada ms, sacad a todos esos parsitos de mi puesto de mando, a ver si conseguimos espacio para poder respirar un poco. Cundo piensas partir? En cuanto los transportes estn preparados y estudiemos los planos del Centro, seor. Est bien Alcin se dirigi a sus oficiales. Volveremos a lanzar todo lo que tenemos contra sus lneas. Quiero que la infantera maniobre como si furamos a lanzamos contra ellos. En cuanto atraigamos la atencin del enemigo, Anakin despegar. Una vez haya rescatado a los rehenes y sepamos que estn a salvo,

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usted, almirante, dirigir toda la potencia de fuego de la flota contra esa meseta. Barra el lugar; ya reconstruiremos ms adelante el Centro. Comandante Skywalker, su plan es muy arriesgado, pero creo que puede funcionar. El general separatista no esperar algo as y no lo ver venir. Que la Fuerza le acompae, Anakin le estrech la mano, antes de ofrecrsela a los otros cuatro. Bien, en marcha exclam Anakin. Los dos guardias hicieron chocar las palmas de sus manos.

Capitulo 27
Dondo Foth, capitn de la fragata Mandian, era un militar profesional concienzudo que pasaba la mayor parte de su tiempo en el puente, siempre alerta, siempre atento a todos y cada uno de los detalles que implican el correcto funcionamiento de una nave estelar. Esa era una de las razones por las que su nave haba sido elegida para patrullar el borde exterior del cinturn establecido por Alcin en torno a Praesitiyn. En aquel momento se encontraba a 150.000 kilmetros de la flota orbital, un poco ms alejado de lo indicado en las rdenes, pero haba decidido patrullar a esa distancia por iniciativa propia. Por si acaso dijo a Vitwroth, el oficial ejecutivo de la Mandian Francamente, creo que deberamos estar a un milln de kilmetros, lo bastante lejos de la flota como para tener tiempo de avisarla si algo o alguien intenta atravesar el cerco. Bueno, capitn, aqu se siente uno muy solitario replic VitwrothMe gustan las luces brillantes y la compaa. Foth era de Nueva Agamar, fornido, cerca de la mediana edad. Le devolvi la sonrisa. Veamos ese paquete de ascensos le dijo al androide militar de protocolo programado para ser su ayudante personal. Alguien de la tripulacin, probablemente con la connivencia del propio androide, le haba grabado en la frente los galones de un soldado de primera clase. La tripulacin sola llamar al androide Montn de Chatarra. He ledo todos los informes, capitn, y he preparado los nombramientos segn las regulaciones de la Armada respondi el androideUsted recomienda el ascenso de seis miembros de la tripulacin: uno a sargento, dos a primera clase... Vale, vale, y tambin s quines son, Montn de Chatarra dijo el capitn Foth. Slo quiero estar seguro de que no has cometido ningn error. La semana pasada mezclaste dos cartas personales con un informe para la flota. Tsch, tsch, si vuelve a pasar algo as, te convertiremos en chatarra. Fue un simple error de programacin, capitn protest el androide. Y ya ha sido reparado, se lo aseguro. No me asegures nada, Montn de Chatarra... Soy yo quien te asegura las cosas a ti, y te aseguro que te mandar al Saco de Desperdicios. El Saco de Desperdicios era el departamento de almacenaje de la nave, donde terminaban los trastos viejos. El capitn Foth ri y cogi los discos de los ascensos. Aunque el androide era una mquina, a veces le resultaba imposible no pensar en l como un ser vivo, y Foth disfrutaba metindose con l. En realidad no tena la ms mnima intencin de mandar a su Montn de Chatarra al Saco de Desperdicios.

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Capitn, hemos detectado un objeto aproximndose advirti el oficial de vigilancia. A veinticinco grados del mapa estelar y trescientos mil kilmetros de distancia... Se acerca lentamente! Avisad al cuartel general respondi Foth con su tono de voz normal. Devolvi los discos al androide. Me encargar de esto ms tarde y aadi, dirigindose al oficial de vigilancia Imagen en pantalla. Cul es su velocidad y su curso? Informad a la flota. Preparad los caones. Cuartel general, seor respondi el oficial de vigilancia. Imagen, seor. No veo nada ah fuera, capitn inform el navegante de la nave. Caones preparados, seor anunci el oficial artillero. Veintin mil kilmetros por hora? Sea lo que sea, va muy despacio. Dnde estn esas imgenes? pregunt Foth, mientras las pantallas revelaban gradualmente un objeto negro informe, casi una nubeMs definicin. Esa maldita cosa no parece una nave. Mientras no est ms cerca, seor, es lo mejor que podemos obtener con nuestro actual equipo. No tuvimos tiempo de cambiarlo antes de abandonar Coruscant dijo Vitwroth. Lo s, lo s. Artillero, cundo se encontrar a nuestro alcance? A esa velocidad, dos horas y veintisiete minutos, seor. Entonces, esperaremos... A menos que la flota nos ordene acercarnos. Cree que es una nave separatista camuflada? pregunt Foth a Vitwroth. Tenemos que suponer que s, seor. Seor, mensaje de la flota. Recibido y autentificado: Mantengan su posicin. Observen e informen. Disparen nicamente si son atacados anunci el oficial de comunicaciones. Entonces, esperaremos anunci Foth. Dos horas? Dos horas y veintisis minutos ahora. Entonces quiz descubramos algo ms. Le sudaban las palmas de las manos, pero para los hombres del puente pareca fro como el hielo. Todo el mundo preparado. Podra ser lo que esperbamos.

Viajaremos rpidos y ligeros dijo Anakin a su grupo de asalto, reunido en un pequeo bunker junto al puesto de mando. El grupo haba crecido hasta incluir a un pelotn de infantera clon completamente equipado. Ira en el trasbordador de Erk, como medida de seguridad para cuando aterrizasen y tuvieran que entrar en el Centro. Erk, vamos a forzar esos transportes al mximo y volaremos tan pegados al suelo como podamos. Ests de acuerdo? S, seor. Entrar y salir de all ser un problema. Las naves llevan un revestimiento de proteccin, pero para evitar los caones enemigos tendremos que ir a toda velocidad, as que todo el mundo se prepare para un despegue difcil. Tambin espero un aterrizaje complicado, pero de eso hablaremos ms tarde. Que todo el mundo estudie este grfico de la meseta en el poco tiempo de que disponemos y memorice todos los

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detalles que pueda. Y tambin este mapa tridimensional sac un plano del edificio principal de comunicaciones. Soldado Subu, algo de esto le resulta familiar? S, seor. Este largo pasillo lleva hasta la sala principal de control utiliz un puntero lser para iluminar la zona de la que hablabaEste pasillo lateral conduce a otras partes del complejo, y este otro desemboca en el jardn donde el personal se rene para comer y descansar. Estas habitaciones son las del personal. Aqu estn los almacenes y los talleres mecnicos. Dnde retienen a los rehenes? En la sala principal de control. Si los trasladan, lo sabr. Fijaos en esto Anakin ilumin una zona exterior del edificio principalAterrizaremos aqu, entre estos edificios. Esperemos que entre ellos y los rboles pasemos desapercibidos para sus radares. Repito, que todo el mundo se prepare para un aterrizaje difcil. Cuando desembarquemos, tendremos que correr hasta la entrada seal un prtico enorme. Si est cerrada, la volaremos. De ella surge el pasillo que desemboca en la sala principal de control. Es prcticamente imposible perderse. Lo que debe preocuparnos' son los pasillos laterales, son perfectos para una emboscada, as que dejaremos un hombre en cada interseccin para cubrirlos y asegurarnos la ruta de salida. Sargento, elija ahora a esos hombres y vaya desplegndolos a medida que avancemos. Vosotros dos... se gir hacia los guardias Raders y Vick, os quiero en el trasbordador conmigo. Vuestro trabajo ser patrullar el pasillo principal y respaldar a los que vigilen los pasillos laterales. Disparad contra todo lo que est hecho de metal y se mueva. Viajaremos ligeros, llevaremos nicamente las armas y el equipo. Tendremos visita, si nos quedamos all ms de diez minutos. Los rehenes estn fuertemente vigilados y nuestra mejor arma ser la sorpresa. Tenemos que llegar all, eliminar a los guardias y conducir a los rehenes hasta los transportes tan rpido como nos sea posible. Si yo caigo, l tomar el mando repuso, sealando a uno de los sargentos ARC-Teniente H'Arman, qudese en el transporte con la escolta. Soldado Subu, entrar en el edificio conmigo. Su trabajo ser mantener a los rehenes en movimiento y llevarlos hasta los transportes. El cabo Vick sonri a Odie, y ella le devolvi la sonrisa. Erk se dio cuenta del intercambio y, a su pesar, sinti un leve aguijonazo de celos. Cuntos rehenes tienen? pregunt, quitndose a Odie de la mente. El personal original constaba de cincuenta tcnicos y especialistas, pero no sabemos cuntos han podido ser ejecutados. S que ninguno de vosotros visteis la transmisin de Reija Momen, pero en ella deca que el comandante separatista amenazaba con matar un rehn cada hora si no accedamos a sus peticiones. Creemos que era un farol, pero..., bueno, tena cincuenta vctimas potenciales y algunas podran haber sido ejecutadas. No lo sabremos hasta que lleguemos all. Recordad esto: no tendremos tiempo de buscar a nadie que se quede atrs. Los propios rehenes tendrn que informarnos si han salido todos, tendremos que confiar en ellos para estar seguros de que no nos dejamos a nadie. Es un riesgo que debemos correr. Mientras Anakin hablaba, Odie lo observ atentamente. Era un joven guapo, quizs un poco mayor que ella, pero estaba claro por la forma en que hablaba y se mova que era l quien estaba al mando. Que todo el mundo se tome unos minutos para estudiar estos mapas hasta grabrselos a fuego en la mente. Una cosa ms. La seal para que la flota abra fuego es la palabra clave "terminado". Cuando se transmita esa seal al general Alcin, la flota disparar todas sus bateras pesadas, as que necesitamos estar fuera de la meseta cuando eso ocurra Anakin se inclin hacia su equipo. Esta operacin tiene que coordinarse a la fraccin de segundo. Una vez el enemigo comprenda que hemos

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entrado en el Centro, intentar matar a los rehenes. Sabe tan bien como nosotros que en cuanto los rehenes estn libres, tendr los segundos contados. Cinco minutos y nos pondremos en marcha. Mientras iba en el asiento del copiloto con el cinturn puesto, el corazn de Odie lata de excitacin. Jams haba viajado tan rpido a tan poca distancia de la superficie. Anakin mantena el trasbordador a menos de quince metros sobre el suelo, e iba lanzado a toda potencia. Odie tena la impresin de que controlaba la nave con mano experta, casi sin esfuerzo. A pesar de la velocidad, realizaba los ajustes de rumbo en el momento exacto, era como si pudiera ver el terreno antes de que apareciera frente a ellos. Nunca habas volado en uno de stos? pregunt a la chica, tratando de entablar una conversacin. No en la cabina de mando respondi ella. Una colina pas bajo ellos, mientras Anakin ganaba unos metros de altitud. Ni siquiera en una carrera de vainas? No, seor. El teniente que llevamos detrs es un buen piloto observ Anakin. Y dicen que t eres muy buena en reconocimiento se ajust su micrfono de garganta. Bien, Erk, ste es el punto sin retorno. Sgueme. Todo el mundo preparado. Revisad vuestras armas y equipo. Tres minutos para el descenso. S, seor. Soy bastante buena en reconocimiento Odie se sorprendi del tono de su propia voz. Otras veces haba estado asustada, muy asustada, pero aquello era terrorfico. Con toda la calma que pudo reunir, sac la pistola lser de la cartuchera, revis la carga y el seguro y volvi a enfundarla. Por otra parte, Anakin casi pareca feliz de estar a los mandos de una nave que en cualquier momento poda estrellarse o verse arrancada del cielo de un caonazo. Crey que as deba de sentirse Erk cuando pilotaba su caza de combate. La revisin de su arma por parte de Odie no pas desapercibida para Anakin. Sonri. Sabes cmo utilizar esa cosa, verdad? Su rostro quemado por el sol enrojeci todava ms. S, seor. Anakin saba que la chica pensaba en el incidente con el rodiano. Lo que pas con Grudo fue un accidente reconoci. No te lo tendr en cuenta, qutatelo de la cabeza. Piensa en lo que nos espera y preprate para volver a utilizar esa pistola. La meseta apareci a pocos kilmetros de distancia. Brillaba y pulsaba por el fuego de artillera; el propio y el que reciba del enemigo. Alcin haba empezado su ataque. Preparaos para el aterrizaje anunci Anakin por la red de mandoErk, no te separes de m. Bien, ah vamos! Anakin aterriz entre dos edificios bajos y se detuvo con un remolino de polvo, frente a un pequeo bosquecillo. La rampa se abri antes incluso de que la nave se detuviera por completo. Los soldados ARC y la infantera clon desembarcaron y corrieron hacia la entrada del edificio principal del Centro de Comunicaciones. El aire a su alrededor herva, zumbaba y cruja a causa de los rayos de energa. Cien metros

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ms all de la arboleda, todo era un remolino de fuego. Los caones de Alcin machacaban las posiciones defensivas de Tonith, pero nadie pareca haber descubierto los transbordadores, los dos, porque Erk ya haba aterrizado junto a Anakin, y su infantera clon ya se desplegaba para formar un permetro de seguridad. Un soldado ARC vol la puerta del Centro de Comunicaciones y entr en su interior, seguido de cerca por Anakin. Desde aqu a la sala principal de control hay unos cuarenta y cinco metros grit Odie. Moveos deprisa, pero manteneos alerta orden Anakin por la red de comunicaciones tcticas. Asegurar el blanco antes de disparar. No queremos fuego innecesario. Corri por el largo pasillo, seguido por el resto de su patrulla. Los pasillos laterales parecan de momento vacos, pero, tal como haba ordenado, el sargento clon empez a colocar a sus hombres para vigilarlos. Ms adelante, el pasillo se desviaba ligeramente a la izquierda, y ms all se encontraban las puertas de la sala principal de control. Anakin activ su sable lser. Iba tres metros por delante del clon ms veloz, cuando un androide de combate apareci por una esquina, disparando su arma. El rayo impact en el soldado que corra tras el Jedi. El soldado boque y cay al suelo. Anakin se encarg del androide con una rpida estocada de su arma, pero ms androides seis o siete tomaron posiciones frente a la puerta de la sala de control y empezaron a disparar. Odie, los soldados clon y los dos guardias se tiraron al suelo, y los lseres pasaron inofensivamente por encima, destrozando paredes y techo. Ninguno pudo devolver el fuego porque Anakin estaba en medio, entre ellos y los androides. Odie, desde el suelo, vio cmo el Jedi pareca convertirse en el centro de un cicln de luz azulada, mientras su sable lser giraba y lanzaba estocadas a los androides cuyos lseres, disparados casi a bocajarro, rebotaban en la hoja de energa, destrozando suelo, paredes y techo. En pocos segundos, los androides quedaron convertidos en un montn de basura humeante. Anakin salt por encima de ellos, hizo girar su sable lser en un movimiento rpido para abrirse camino a travs de las puertas de la sala de control y entr en su interior. Toda la escena haba durado apenas unos segundos, y los que estaban tras l, contemplndola, creyeron que simplemente haba pasado a travs de los androides y de las puertas. Odie y los dems quedaron tras l, recuperando el aliento entre toses. El pasillo apestaba con el hedor del metal vaporizado y de los componentes plsticos de los androides. Anakin ya haba desaparecido antes de que ella pudiera ponerse de rodillas y gritar. Los androides de la sala de control haban recibido rdenes estrictas de vigilar a los prisioneros, as que cuando Anakin apareci repentinamente entre ellos, con su sable lser brillando entre el humo, tardaron varios segundos en reconocer al recin llegado como una amenaza. Uno de ellos apret el gatillo de su arma, pero fue como si Anakin hubiera adivinado las intenciones del androide antes de que se moviera. Con un movimiento casi casual de su espada, desvi el lser y parti al androide por la mitad. Cuando Odie entr en la sala, se horroriz al ver cmo Anakin se enfrentaba a seis androides de combate a la vez. Por suerte para ella y para los soldados que llegaban detrs, la atencin de los androides estaba centrada en el Jedi. Para la chica, sus movimientos eran tan rpidos en comparacin con el de los androides que stos parecan moverse a cmara lenta. Odie se arrodill y dispar contra el androide ms alejado. El sargento y sus hombres adoptaron posiciones de disparo, pero Anakin se

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encarg tan rpidamente de los androides que cuando terminaron de prepararse ya no quedaba ningn oponente contra el que disparar. Proteged a los rehenes orden Anakin. Rpido! Rpido! Seguro que no tardarn en contraatacar. Pors Tonith, que hasta aquel momento haba llevado una estrategia defensiva inteligente, haba cometido un error grave: trasladar a los rehenes a la sala de control. Crey que as podra vigilarlos ms fcilmente, pero jams hubiera imaginado que intentasen liberarlos. Ahora, lanz una fatdica orden: Matadlos! Matadlos a todos!

Anakin se irgui en el centro de la sala de control, rodeado por las humeantes pilas de escombros que hasta ese momento haban sido los guardias de los rehenes. Para Reija Momen, que slo instantes antes estaba sentada en el suelo, apoyada contra uno de los muros y rodeada por sus compaeros, la llegada del Jedi haba ocurrido en medio de un estallido de ruido y furia tan sorprendente e inesperado que al principio no se dio cuenta de lo que pasaba. Los soldados ARC llegaron hasta ella y le tendieron una mano para ayudarla a ponerse en pie. Otros clones ya estaban ayudando a sus compaeros y llevndoselos a travs de las destrozadas puertas. Pero Reija avanz hacia la solitaria figura del centro de la sala y lo bes en la mejilla. El beso fue toda una sorpresa para Anakin. Saba que el contraataque androide estaba a punto de producirse, y saba de qu direccin llegara. Estaba a punto de activar de nuevo su sable lser, cuando Reija lo bes. Sin pensar siquiera en el resto de los presentes, Anakin pas automticamente su brazo por encima de los hombros de la mujer y la atrajo hacia l. Ella dijo algo, y el Jedi sonri y la mir. Lo que vio en ese breve instante fue un profundo fogonazo de reconocimiento. En medio de aquel caos de muerte y destruccin, en aquella situacin desesperada, con el enemigo convergiendo hacia l y siendo la huida una mera posibilidad, cuando menos peligrosa, Anakin Skywalker experiment... la paz. En el breve instante que dur ese inesperado beso, una profunda laxitud se apoder de l; dese apoyar la cabeza en el hombro de la mujer y descansar. Slo descansar. Quizs hasta dormir, perder de vista aquel horrible lugar y no despertar hasta la maana siguiente. Lo que pas a continuacin pudo tener consecuencias inimaginables; fue como si Anakin Skywalker tuviera una revelacin. En un microsegundo vio lo que iba a suceder y adonde le conducira, pero le resultaba imposible cambiarlo. Se sinti como un nio testarudo y desobediente al que obligaban a sentarse, a estar callado y contemplar un espectculo de marionetas. Un androide de combate entr en la sala por la puerta ms alejada y apunt a Anakin con su rifle lser. Reija Momen se interpuso entre los dos en el momento en que el androide disparaba. El rayo alcanz el pecho de la mujer, lanzndola con violencia contra Anakin. Ella no protest, no grit, su boca slo form una pequea "o" y mir suplicante al joven Jedi. Anakin la sostuvo entre sus brazos y vio cmo la fuerza vital de Reija la abandonaba lentamente. El recuerdo de su madre muerta lo inund y sinti que la rabia empezaba a dominarlo. El androide permaneca inmvil, sin dejar de mirar a Anakin. Daba la impresin de que esperase cortsmente a que Reija Momen muriera antes de volver a disparar. La sala de control permaneci en silencio un largo momento, roto nicamente por el

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repetido repiqueteo, mientras el androide oprima impotente el gatillo de su rifle. Anakin se haba salvado gracias a la pobre labor de mantenimiento del ejrcito de Tonith. En ese instante volvi a convertirse en un ngel vengador.

Capitulo 28
Son demasiadas exclam el teniente comandante Vitwroth mientras contemplaba cmo la flota enemiga llenaba lentamente las pantallas de la Mandian. Mir hacia el capitn Foth, sentado en su silln, en silencio y con los dedos tamborileando suavemente en uno de los brazos de la butaca. Nunca haba visto tantas naves reunidas coment. La flota principal en torno a Praesitiyn ya estaba advertida del peligro que se acercaba. Y ahora qu?, se preguntaban todos a bordo de la Mandian. Todos, salvo el capitn Foth. Muy impresionante, verdad? Han sido capaces de permanecer camufladas hasta encontrarse casi a tiro, seor dijo Vitwroth. Cmo lo habrn conseguido? Igual que pudieron bloquear las comunicaciones. Tienen dinero de sobra para invertirlo en investigacin y desarrollo replic FothAhora veremos lo bien que saben combatir. Naves enemigas al alcance, capitn anunci el oficial artilleroEstamos preparados para abrir fuego, seor. No. Nuestro trabajo era observar, informar y volver con la flota. Y ahora vamos a volver. Timonel, squenos de aqu.

El olor del cabello de Reija segua aleteando en las ventanas de su nariz. Anakin recurri a la Fuerza. Una sensacin de poder invencible lo inund, llenndolo por completo. No haba experimentado la Fuerza de una forma tan intensa como ahora ni siquiera en la desesperada batalla con los tanques androides enemigos, o durante el asalto a la colina. En ese instante, en completa comunin con la Fuerza, supo que poda hacer cualquier cosa. Y se sinti bien. Toda idea de su misin, de la retirada a los transportes, de la evacuacin de rehenes, de que ya poda enviar la palabra "victoria" a Nejaa, se evapor como si nunca hubiera existido. Seguidme! orden a sus tropas clon.

En el exterior del edificio remaba el caos. Odie, ayudada por el cabo Raders y el soldado Vick, haba acompaado a los rehenes hasta el transporte de Erk. Ahora poda ver al piloto en la cabina, levantando el pulgar y sonriendo ampliamente. No obstante, los separatistas estaban avisados de su presencia y, a pesar del continuo bombardeo de la artillera de Alcin, los androides

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de combate convergan hacia ellos. Los soldados clon disparaban para mantener el permetro defensivo. La voz de Erk cruji en los auriculares de Odie. Buen trabajo. Subid a bordo y largumonos de aqu. No podemos. El comandante sigue ah dentro respondi Odie. Vamos, sabe cuidar de s mismo orden Erk. Sube a bordo y deja que saquemos a esa gente de aqu como si quisiera recalcar las palabras de Erk, un lser pas entre las piernas de Odie y se estrell contra el muro del edificio. Qu ocurre? pregunt Raders, llegando a la altura de la chica y mirando hacia el piloto. El comandante sigue dentro. No podemos abandonarlo le inform Odie. S podemos, claro que podemos replic Raders. Vamos, sube. Ya has hecho tu trabajo. No! la chica se libr bruscamente de la mano de Raders y retrocedi, esquivando un lser que casi le arranc la nariz. Yo vuelvo dentro! Ests loca! maldijo Raders. Vas a conseguir que nos maten a todos. Vick lleg corriendo hasta ellos. Qu rayos est pasando aqu? Nos estn acorralando. Tenemos que evacuar a los rehenes! El tro estaba en tierra, a la sombra del transporte de Erk. Un soldado clon se les acerc. No podremos aguantar mucho ms dijo con una voz tan calmada que pareca estar en el campo de entrenamiento. El permetro defensivo est a punto de ceder. Cules son sus rdenes? Un disparo lser impact entre sus hombros, lanzndolo hacia delante, perforando y quemando su blindaje, explotando a travs de su pecho. Se acab. Mrchate grit Vick a Erk. De momento, el blindaje deflector del trasbordador de Erk los haba salvado de sufrir daos graves. Sus motores estaban preparados. El piloto sacudi la cabeza con tristeza y alz la rampa. Buena caza susurr con voz quebrada. Su transporte empez a avanzar lentamente al mismo tiempo que se alzaba del suelo. Creo que esto significa que no estbamos destinados a compartir nuestras vidas. En ese momento, uno de los caones pesados del enemigo alcanz la nave de Anakin, haciendo que explotase en una cegadora bola de fuego. La onda expansiva lanz al tro contra el muro de un edificio cercano, pero slo sufrieron magulladuras, y la nave d Erk estaba demasiado lejos para sufrir daos. Los tres se miraron entre s. -Gracias, soldado, nos has matado a todos dijo Vick amargamente. El fuego de los soldados clon haba cesado y, desde donde se encontraban, podan ver cmo los androides de combate enemigos se acercaban. Odie apunt con su pistola al primero.

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Todava no dijo Raders, colocndole una mano en el hombroEntremos en el edificio. Quizs el comandante y sus clones sigan vivos ah dentro. Quiz podamos escapar antes de que vuelen todo esto. Oh, estamos muertos, muertos, muertos! gru Vick. Deja de quejarte! cort Raders. Para qu crees que nos pagan? A mi orden, corred como locos y meteos por ese agujero del muro. Listos? Ya!

Nejaa Alcin pareca transfigurado. Senta que la perturbacin en la Fuerza que experimentaba era a causa de Anakin. Saba que el joven Jedi segua vivo, pero algo lo preocupaba... General, un informe urgente de la flota anunci un oficial de Estado Mayor, tocando el hombro del Jedi. Ni siquiera se haba dado cuenta de su presencia. Cerca de l, Slayke sonri. Se haba dado cuenta de que el Maestro Jedi estaba absorto en su ensoacin, y le diverta que incluso un Jedi dejara divagar su mente. Imaginaba que el ensueo de Alcin estaba relacionado con Anakin, y saba cunto le preocupaba el joven Jedi. A pesar de sus pasadas diferencias, Slayke respetaba a Alcin. Escuchad esto! el Jedi hizo un gesto hacia los oficiales presentes en la sala, incluido Slayke, invitndolos a que se acercasen. Esta campaa est entrando en un nuevo nivel. Se acerca una enorme flota enemiga. Sus refuerzos exclam Slayke sin mostrar la ms mnima emocin. Nejaa, ahora estamos entre la espada y la pared. S, lo estamos admiti Alcin. Qu estaba pasando en la meseta? Se volvi hacia uno de los oficiales. Que la flota se prepare para la batalla. Capitn Slayke, me unir a ella. Qudese aqu y... General, han liberado a los rehenes interrumpi comunicaciones. El trasbordador acaba de informar. Varios oficiales aplaudieron y sonrieron abiertamente. Conecte los altavoces para que todos podamos escuchar el informe orden Alcin. Anakin? Eres t? No, seor. Aqu el teniente H'Arman. El comandante Skywalker sigue en el Centro de Comunicaciones, y su nave ha sido destruida. Tengo los rehenes a bordo y los llevo a un lugar seguro. Buen trabajo, teniente. Aterrice en el punto de reabastecimiento y espere nuevas rdenes. Vaya, esto es genial dijo Slayke. No podemos luchar contra esa flota dejando un contingente enemigo detrs de nosotros, Nejaa. Lo siento, pero tienes que dar la orden de destruir la meseta antes de que nuestras naves entren en combate. Alcin mir fijamente a Slayke. No, todava no. Esperemos un poco. Como ordene, seor respondi Slayke, pero era evidente que pensaba que el Jedi tomaba una decisin equivocada. Slo un poco. Unos cuantos minutos no marcarn ninguna diferencia. un oficial de

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Nejaa, s lo que sientes por Anakin dijo Slayke. Es un buen comandante, pero el xito de toda esta expedicin depende de tu decisin. Tenemos que centrar toda nuestra atencin en la nueva amenaza. Tienes que dar esa orden. S. Y la dar..., pero no ahora.

Anakin se movi con la velocidad y la brillantez de un sol ardiendo. Los androides cargaban contra l disparando indiscriminadamente sus armas. El sable lser centelleaba en una cegadora sinfona de luz y destruccin, desviando los rayos sin esfuerzo, enviando algunos contra techo y paredes y devolviendo otros contra los mismos androides que los haban lanzado. No se defenda, atacaba. Y atacaba con tal furia y destruccin que nada poda detenerlo. Saba hacia dnde se diriga: al puesto de mando enemigo. Los androides, incapaces de retroceder, incapaces de rendirse aunque Anakin pudiera perdonarlos, volaban hechos pedazos como muecos de feria baratos, mientras el sable lser los derribaba, abriendo un sendero de destruccin. Las tropas clon que seguan al Jedi tenan dificultades para disparar contra los enemigos y esquivar al mismo tiempo los restos que Anakin dejaba a su paso por todo el complejo; simplemente seguan su estela, cubrindole las espaldas. No tard en salir del edificio y dirigirse con insultante seguridad hacia el bunker de Pors Tonith. Daba la impresin de que todo el ejrcito de Tonith disparaba contra Anakin, pero ni un solo disparo le alcanz mientras recorra a toda velocidad el irregular terreno que separaba el Centro de Comunicaciones del bunker de Tonith. Las tropas clon que lo seguan tuvieron que tirarse al suelo y arrastrarse dolorosamente por l, mientras su comandante segua en pie y escapaba ileso de las ardientes y letales trayectorias de los lseres. Los ingenieros androides de Tonith haban construido su bunker de mando con muros internos estndar, capaces de absorber la fuerza explosiva de la carga de demolicin que cualquier atacante pudiera utilizar para volar la puerta de entrada. Anakin coloc un detonador termal en la base de las recias puertas del bunker y se refugi en una pequea depresin del terreno, a unos veinte metros de distancia. Cont los segundos, y cuando tuvo lugar la detonacin estaba preparado. El Jedi ya se haba puesto en pie y se zambulla a travs del agujero antes de que se asentasen el humo y los escombros. El primer muro interior estaba destrozado, pero el permeocemento protector segua intacto all donde el tnel de entrada giraba a la derecha..., y tres androides lo esperaban con las armas preparadas. Dentro del bunker, Pors Tonith estaba tranquilo, llevndose una taza de t a sus labios prpura. Todos haban sentido la onda expansiva del detonador termal, pero Tonith y sus tcnicos no se haban visto afectados. Varios de los tcnicos corrieron en busca de refugio. Que todo el mundo permanezca en su puesto orden. No tenemos ni medios ni intencin de resistir. Y no lo haremos. Poda seguir claramente la pelea que tena lugar en el pasillo de entrada, gracias a los sonidos producidos por el arma de Anakin y las de los androides en un espacio tan cerrado. Segundos despus, rein el silencio. Tonith sorbi un poco de t. Uno de los tcnicos empez a sollozar. Silencio cort. Anakin entr en la sala de control. Con la ropa humeando a causa de los disparos a bocajarro, y los ojos llameando de rabia. Los tcnicos gimieron y se acurrucaron en un rincn, alejndose todo lo posible de aquella espantosa figura.

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No obstante, Tonith contempl al Jedi con una ligera sonrisa. El silencio dominaba la sala, a excepcin del suave zumbido que emita el sable lser del joven Jedi, que se mantena frente a l, balanceando la hoja adelante y atrs, como buscando vctimas. Nadie se movi. Me rindo anunci el banquero sin dejar de sonrer. Me rindo a ti, Caballero Jedi. Hizo una ligera reverencia hacia Anakin, procurando no derramar una sola gota de t. Sorbi parte del lquido y chasque los labios. Habis ganado continu. Y os felicito. Ordena a tus tropas que cesen el fuego gru Anakin. Su voz reverber por toda la sala, como surgida de un profundo pozo. Hazlo! Hazlo ahora! Tonith hizo una seal de asentimiento a los tcnicos, que se sintieron ms que felices de dar la orden a los comandantes androides. Querido seor sigui Tonith. Ahora soy su prisionero, y reclamo para mis ayudantes y para m la condicin de prisionero de guerra. Levant nuevamente su taza y, plenamente confiado en que estaba protegido, bebi el resto de su t. Sonri, mostrando sus teidos dientes. Anakin se sinti inundado por la Fuerza, tan completamente que apenas era consciente de s mismo. Todo lo que senta era la alegra de la Fuerza, una alegra como jams haba sentido. Haba tanto poder en la Fuerza! Y todo ese poder era suyo, suyo!, para hacer con l lo que quisiera. Lo saba. Y saba que el muun que tena delante era el comandante del ejrcito separatista que haba atacado y ocupado el Centro de Comunicaciones, el que mandaba las tropas que haban aniquilado al ejrcito del general Khamar, el que haba asesinado a la mayora de los Hijos e Hijas de la Libertad del capitn Slayke. Era el que haba provocado la batalla en la que haban muerto tantos soldados clon. El que haba dado las rdenes al androide que dispar contra Reija Momen ante sus propios ojos. Ese hombre, Pors Tonith, mereca morir. Y Anakin Skywalker sera quien lo matase. Aquellos tcnicos eran traidores a la Repblica, haban ayudado a Pors Tonith en su operacin asesina. Tambin merecan morir. Que aquella vil criatura viera cmo moran sus lacayos, as sabra el destino que le esperaba. Y temblara de miedo antes de morir. Anakin Skywalker, embriagado de Fuerza, ngel de venganza, alz su sable lser y avanz hacia el tcnico ms cercano. Se detuvo cuando una voz habl en su mente. Debes utilizar la Fuerza para el bien, Anakin. Confuso, mir a su alrededor. La voz pareca la de Qui-Gon Jinn, el Maestro Jedi de Obi-Wan, el descubridor de todo el potencial del Anakin nio y que ayud a que el chico se liberase de la esclavitud y consiguiera la libertad. Pero Qui-Gon Jinn estaba muerto... Maestro Jinn? susurr Anakin. La Fuerza es demasiado poderosa para usarla en otra cosa que no sea el bien, padawan. Recurdalo y podrs llegar a ser el mejor Jedi de todos los tiempos.

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Por un largo instante, Anakin fue incapaz de moverse. Entonces reaccion y cort su conexin con la Fuerza. La repentina prdida de tanta alegra y poder hizo que casi se tambaleara, pero se control tan rpidamente que fue el nico de toda la sala consciente de su momentnea desorientacin. Ante l haba una forma encogida, arrodillada. Anakin comprendi que haba estado a punto de asesinar al indefenso tcnico y se estremeci. Pase su mirada por los dems, antes de fijarla en Pors Tonith. Sois mis prisioneros jade. Os llevar hasta Coruscant y os entregar al Senado de la Repblica para que os juzgue. Pero no apag su sable lser. Pors Tonith, el capturado almirante de los separatistas, ahog la risita que pugnaba por salir de su garganta. Por favor, seor rog B'wuf con una vocecita infantil desde el rincn donde estaba sentado. Puedo moverme ya?

Capitulo 29
El soldado Vick lanz un silbido al entrar en la sala de control de Pors Tonith. Es se el que est al mando? pregunt Odie Subu al descubrir al muun. Anakin, respirando pesadamente, sigui con la mirada clavada en Tonith y no contest. Por su parte, Tonith ya no se mostraba desafiante. Tena miedo de ese joven Jedi que lo haba capturado; lo consideraba desequilibrado e imprevisible. Fuera han dejado de luchar anunci el cabo RadersDetuvieron el fuego antes de que llegsemos al bunker, y... oh! Cay cuando se dio cuenta de lo que ocurra. Seor dijo el sargento ARC con el tono de voz propio de su rangosu sable lser. Eso consigui llamar la atencin de Anakin. Qu? Su sable lser, seor. Mi... Anakin mir su mano y retrocedi un paso, como si le sorprendiera ver su sable lser activado. Lo apag y se lo colg del cinturn. Vacil ligeramente al volverse hacia sus hombres. Odie, creyendo que era la reaccin normal de un soldado que acababa de sostener un combate a muerte, se adelant apresuradamente para ayudarlo. Vio su rostro de cerca, blanco como la cera, con seales de agotamiento y arrugas alrededor de la boca como las de un viejo. Gracias, pero estoy bien... Estoy muy bien dijo Anakin, apartndola con amabilidad. Sonri dbilmente. Uno de los guardias, despus no record cul, le alarg una cantimplora, y el Jedi dio un largo y sediento trago. Devolvi la cantimplora vaca. Gracias, muchas gracias dijo, limpindose los labios con el dorso de la mano. Seal a Tonith y a los tcnicos. Son todos nuestros prisioneros. Encrguese de ellos, sargento. Llvelos con el general Alcin para que los encierre. B'wuf intervino, sealando a Tonith.

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Yo no tuve nada que ver con lo que se hizo aqu, seor, slo estoy contratado! Usted me ha salvado la vida! Apunt con el dedo a Anakin. Iban a ejecutarme. Dije al almirante que no estaba bien lo que haca, que no quera seguir obedeciendo sus rdenes, y dijo que me ejecutara. El Jedi me ha salvado la vida. Iban a matarme y l me ha salvado la vida! El comunicador de mueca de Anakin emiti un pitido. Recordaba vagamente que ya pitaba mientras se abra camino hacia el bunker, pero lo haba ignorado. Ahora, contest. Anakin? era Alcin. Eres t? Ests bien? El enemigo ha dejado de disparar. Qu est pasando? Maestro Alcin..., estoy bien. Me encuentro en el bunker de control con mis tropas. He capturado al comandante separatista y a su Estado Mayor. bamos a llevrtelos. Es un alivio respondi Alcin. Entrega tus prisioneros a los comandos clon. He enviado un transporte para que te recoja. Est a punto de llegar una flota separatista de refuerzo, y dicen que es enorme. He ordenado a todos nuestros cazas estelares que se preparen. Nos espera una batalla difcil y te necesito. Slo los tcnicos miraron a Tonith cuando dej escapar un lamento ahogado. Si tan slo hubiera resistido unos minutos ms...! Ir en cuanto pueda respondi Anakin. Se volvi hacia el sargento ACR-. Ha odo eso? el sargento asinti con la cabezaEncrguese de los prisioneros y llvelos al centro de mando. Est llegando una flota enemiga, seor? se interes Raders con expresin preocupada en el rostro. Eso parece. Anakin irgui los hombros, sintindose extraamente mejor ante la perspectiva de ms accin.

El comandante de la flota republicana no haba permanecido ocioso mientras Alcin combata en tierra contra las fuerzas separatistas y estaba preparado para un ataque as. Haba tenido en cuenta distintos enfoques y tena decidido que, fuera cual fuese la tctica que emplease el enemigo, la flota mantendra sus posiciones para concentrarse y coordinar su poder combinado de fuego. Si el enemigo atacaba con escuadrones desde diferentes direcciones, la flota republicana se centrara en un escuadrn cada vez; si lo hacan con las naves en lnea, intentaran aprovechar su mayor velocidad para cruzar a travs de la lnea enemiga y lanzar contra ella toda la potencia de fuego disponible. Pasara lo que pasase, los cazas de Alcin podran protegerse tras los destructores de su propia flota. Pero todos los planes de batalla son intiles tras el primer disparo. El comandante enemigo eligi atacar en una formacin en cuadro, con su buque insignia en el centro, protegido por el resto de las naves, y los cazas se encontraron metidos en una refriega salvaje entre las dos armadas. No siempre es el nmero y el tamao de las naves lo que decanta las batallas, sino la forma en que se utilizan. En aquella batalla, Nejaa Alcin prefiri dar el mando de la flota al almirante Hupsquoch. l se encargara de dirigir la flota contra el enemigo.

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Una buena nave, seor! exclam el piloto clon que haba transportado el ngel Celeste II hasta la superficie de Praesityn, mientras ayudaba a Anakin a instalarse en la cabina. Anakin sonri sin dejar de abrocharse las correas. Se encontraba en su elemento. Gracias por traerla aqu abajo. Cmo se ha portado? El ngel Celeste II haba sufrido muchas modificaciones. Aunque los soldados clon tenan una habilidad innata para manejar cualquier clase de nave, pilotar un caza estelar modificado sin saber exactamente qu se le haba hecho poda ser muy complicado. Anakin se senta muy orgulloso de los cambios que haba introducido personalmente. Muy bien, seor. Una vez me di cuenta que haba hecho algunos ajustes a su panel de control, segu la regla de la "luz brillante". Muy inteligente. Y slo le he hecho algunos ajustes personales se senta incmodo cuando otra persona pilotaba su caza estelar, pero haba sido necesario para trasladarlo hasta la superficie del planeta. Cambi de tema. He visto un enorme araazo grande a lo largo de babor, no estaba all antes sonri mientras se colocaba el casco. El piloto se qued mirndolo fijamente, sin comprender nada. Era una broma. Oh, s seor! Comprendo replic el piloto mortalmente serio. Salt al suelo y salud con solemnidad mientras sellaba la cabina y levantaba los dos pulgares a la manera tradicional. Anakin ajust la boquilla al auricular, y busc la frecuencia interna de comunicaciones entre naves. General Alcin? Anakin, nunca aprenders a utilizar el procedimiento apropiado?murmur el Jedi, mirando sobre su hombro hacia el caza de Anakin. Poda ver al joven Jedi dentro de la cabina. Ya conoces el punto de reunin. Date prisa. La nave de Anakin despleg sus estabilizadores, muy tiles hasta los veinte mil metros. Sus repulsores empezaban a levantar una nube de polvo alrededor del ngel Celeste II y la mquina se elev verticalmente del terreno ante la mirada de Alcin. Anakin arm sus caones y los torpedos de protones, y conect su sistema IFR Aument gradualmente su velocidad. A veinte mil metros retrajo sus estabilizadores y conect los motores sub-lumnicos para conseguir velocidad de escape. Todo el horror de la reciente batalla terrestre fue desapareciendo a medida que se ajustaba mentalmente al estimulante mundo de la alta velocidad, de la destruccin tecnolgica, donde pilotos y mquinas se desintegraban instantneamente en limpias explosiones de llamas, y el dolor y el terror apenas duraban milisegundos. Pas sin incidentes junto a la flota. Mil kilmetros ms all capt la imagen de los escuadrones de caza. Ms all todava, fuera del alcance de la visin humana, pero al alcance de sus instrumentos de a bordo, le esperaba el enemigo. Para ti, estoy situado justo a las seis anunci Alcin. General, nunca aprender a utilizar el procedimiento apropiado?ri Anakin.

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Cambia al canal de guardia pidi Alcin. Su tono era serio, y tena razones para ello. El radar de Anakin mostraba cientos de puntitos luminosos que se acercaban rpidamente: los cazas enemigos. Empezaban a mezclarse con sus propias naves. El plan acordado era que un escuadrn de cazas liderado por Alcin se dirigira hacia el corazn de la flota enemiga, mientras el resto de la escuadrilla entablaba combate. Si el enemigo empleaba la misma tctica, la balanza se inclinara hacia el bando que contase con los mejores pilotos. Y Alcin no tena ninguna duda de cul era. Aqu Alcin Seis. Sganme! y cien cazas salieron de la formacin para seguir sus huellas. El comandante enemigo prefiri usar sus cazas para entablar combates individuales contra los de la Repblica. Anakin se lanz contra los cazas enemigos con los caones centelleando. Se guardara los misiles para las naves importantes, que ya tena casi frente a l. Los cazas que convergan hacia l aparecan como diminutos puntitos de luz debido a los disparos de sus propios caones. Por bueno que fuera Alcin, apenas poda mantener el ritmo del joven Jedi, y, en lugar de liderar el ataque, se convirti prcticamente en el escolta de Anakin. Apenas segundos despus ya se haban cruzado con la vanguardia de las naves enemigas y se encontraban entre las ms grandes. Ya cada piloto dependa de s mismo: slo tena que seleccionar un blanco y atacar. Anakin se concentr en un destructor que pareca limitarse' a flotar a estribor. Su contorno era borroso y confuso. No estaba seguro de si realmente era un destructor o una fragata porque el dispositivo de camuflaje distorsionaba su imagen. Pas bajo la nave mientras sus caones de iones escupan dedos letales contra su objetivo, pero volaba a demasiada velocidad -casi tres mil kilmetros por hora- para que funcionara el sistema automtico de adquisicin de blancos. Dio media vuelta y volvi a acercarse a la nave, esta vez por popa, y, haciendo constantes tirabuzones, dispar un torpedo de protones contra sus motores La aniquilacin del destructor le hubiera parecido una visin hermosa de quedarse a contemplarla. Cuando el misil deton, produjo un brillante fogonazo; despus, enormes llamaradas surgieron de la popa provocando que toda la seccin quedara envuelta en una luminosa luz azulada. En las profundidades silenciosas y sin aire del espacio nadie pudo or el moribundo lamento de la poderosa nave cuando su sistema de propulsin deton en medio de una cegadora luz blanca. Slo dur una fraccin de segundo, y despus, all dnde haba estado la nave slo quedo una mirada de pequeos puntitos de luz anaranjada, como un enjambre de luminiscentes insectos nocturnos; los fragmentos fundidos de la estructura que producan su propio oxgeno durante breves segundos, mientras flotaban por el espacio. Despus, no fueron ms que escombros sin vida. Alcin presenci el ataque de Anakin, pero un segundo despus lo perdi de vista en medio de la confusin de naves. Otros pilotos no haban tenido tanto xito, unos pocos s. Ya podan distinguirse numerosos huecos en la formacin enemiga. Haban cumplido con su misin Aqu Alcin Seis, abandonen la batalla. Repito: abandonen la batalla Anakin escuch la orden, pero la Fuerza volva a estar en l y supo lo que tena que hacer. Por delante de su caza flotaba una nave enorme. El dispositivo de camuflaje no poda ocultarla por completo, y supo que era el buque insignia de los separatistas. Se lanz directamente hacia lo que supona que era el puente de mando, pero, en el ltimo segundo antes de la colisin, se desvi ligeramente, rozndolo a cinco mil kilmetros por hora.

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Esta vez, el blanco era tan gigantesco que el segundo de ms que tardo en cruzar por encima del casco dio a los caones defensivos la oportunidad de detectarlo como un objetivo. Tuvo suerte de que el disparo que lo alcanz perteneciera a un simple can lser. El blindaje del ngel Celeste II deflect la mayor parte de la fuerza destructora del impacto, pero los daos sufridos por el aparato eran graves. Me han dado anunci con serenidad. Es grave? pregunt Alcin. Sal de aqu fue todo lo que respondi el joven Jedi. Anakin! Sal de aqu repiti. Alcin comprendi que Anakin estaba a punto de intentar un ltimo ataque. No lo hagas... Volars con ella. Saldala de mi parte. El tono de voz de Anakin era tranquilo, controlado, incluso, pens Nejaa despus, teido de cierto toque de humor. No, Anakin, no! La enorme explosin que signific la destruccin del buque insignia separatista decant decisivamente el equilibrio de fuerzas hacia las de la Repblica, ya que se trag a muchas naves enemigas que tuvieron la desgracia de encontrarse cerca de ella. Tambin se trag a Anakin Skywalker.

Capitulo 30
El polvo apenas se haba posado tras el aterrizaje de Alcin, cuando Zozridor Slayke y todo su Estado Mayor corrieron hacia l, antes incluso de que los androides de mantenimiento rodeasen la nave. El Jedi abri la capota y respir el aire caliente y seco de Praesitiyn. Se pas una mano por la cara para limpiarse los cristales secos de sal dejados por su sudor... y sus lgrimas. Se senta exhausto, tanto fsica como emocionalmente. Slayke y uno de los oficiales subieron por el ala y extendieron las manos, ofreciendo ayuda. Alcin la necesit para conseguir salir de la cabina. Increble! Maravilloso! La flota enemiga es un caos y se est retirando. Y nuestras tropas estn desmantelando a sus androides de combate aqu, en la superficie de Praesitiyn. Ha sido una victoria completa, seor. Nunca cre que vivira para ver un xito como ste. Slayke palme alegremente la espalda de Alcin mientras lo sostena en pie, ayudado por el oficial. Docenas de oficiales y soldados se arracimaban en torno a ellos, intentando estrechar la mano del Jedi con palabras de felicitacin. Haca apenas unos minutos que el destino de toda la campaa se mantena en precario equilibrio; ahora se haba decantado a su favor, y ante ellos tenan al responsable de ese cambio. No he sido yo, ha sido Anakin cro Alcin. Hasta l se sorprendi del sonido de su voz, de que pudiera hablar siquiera. Alz una mano para pedir silencio a

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la multitud. El comandante Skywalker destruy el buque insignia enemigo y decant el fiel de la balanza..., aunque le haya costado la vida. Y tambin fue Anakin el que captur al cerebro que controlaba el ejrcito androide hizo una pausa y agit la cabeza. Comparados con l, capitn, usted y yo slo somos un par de viejos y agotados peones en este negocio de la guerra. La multitud permaneci inmvil, muda. Saba que ese chico tena algo especial dijo Slayke, rompiendo el silencio. Los androides de mantenimiento llegaron zumbando y traqueteando, dudando si deban acercarse al caza con tantos seres vivientes a su alrededor. Que alguien desconecte esas cosas, no hacen ms que interponerse en el camino de un hombre gru Slayke. Pas el brazo por encima de los hombros de Alcin y lo gui con amabilidad a travs de la multitud que cerraba filas tras ellos, mientras se dirigan lentamente hacia el puesto de mando. Le gustara recuperar la Plooriod Bodkin, general? Alcin se detuvo y fingi pensar un instante. No, capitn, usted se la gan... Quiz no de una forma decente, pero s justa. Est en buenas manos. Explqueme lo que pas pidi Slayke. Alcin se detuvo. Acercaos exclam, dirigindose a la multitud. Haba recobrado la calma. Lo que ha hecho ese joven Jedi, quedar escrito para siempre en los anales de los Jedi. Ahora tendr que buscar a Padm y decirle que su esposo ha muerto, pens. Ya tendra tiempo de prepararse para una misin tan amarga. Entonces repar en Odie, que se encontraba cerca de l, junto a Erk y los dos guardias. Sus mejillas tambin estaban llenas de lgrimas. Acercaos le indic, gesticulando. Yo tambin? pregunt Raders, sealndose a s mismo. S, los cuatro confirm Alcin sonriendo. Ellos lucharon a su lado all arriba, en la meseta dijo en voz alta para que todos pudieran orlo, mientras sealaba con la cabeza hacia la colina donde las fuerzas de Tonith haban combatido hasta el final. Explicadnos lo que ocurri all y yo os contar lo que ha pasado en el espacio. Bueno, seor empez Odie, se port como todo un ejrcito... La noticia sobre la muerte de Anakin la haba conmocionado. Le result difcil no llorar mientras narraba su parte de la historia. Nunca haba visto nada igual, seor aadi el soldado VickDestroz a todo un ejrcito de androides, nada poda detenerlo. Pele igual que usted en la Ranger, seor, slo que..., que l acab con muchos ms androides dirigi una sonrisa de disculpa a Alcin. Cmo te llamas, hijo? pregunt Alcin. Soldado Slane Vick, seor, y ste es mi cabo, Ram Raders. Bien, ahora id a descansar. Nos espera una intensa tarea de limpieza por delante.

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Poco a poco recuperaba el aplomo. La herida en lo ms profundo de su corazn segua latiendo dolorosamente, pero el deber lo reclamaba y las cicatrices emocionales de la guerra sanaran a su debido tiempo. Se encaminaron nuevamente al bunker de mando. Alguien pide permiso para aterrizar anunci alguien. Mir hacia el horizonte, escudndose los ojos con una mano. Est llegando una nave, seor. Parece un Delta Siete. Todos escrutaron el cielo. S, es un Delta Siete confirm Alcin. A medida que se acercaba y el tamao de la nave aumentaba, el Jedi se pona ms y ms rgido.No poda ser!. Reconoce ese caza? Slayke se encogi de hombros. Da la impresin de que ha recibido mucho castigo. Supongo que ser uno de su flota. La fatiga de Alcin haba desaparecido. Corri hacia el lugar elegido por el caza para aterrizar. Los otros lo contemplaron atnitos y, primero lentamente, uno a uno o en parejas, y despus como una incontenible riada, terminaron por seguir al Jedi. En cuanto la multitud se apart de la nave de Alcin, los androides de mantenimiento empezaron a repararlo. El Delta Siete flot un segundo sobre el campo de aterrizaje y termin por descender verticalmente, levantando una espesa nube de polvo que se trag a todos los presentes. La cubierta de la carlinga estaba picada y chamuscada, as que no podan distinguir al piloto. El fuselaje se vea ennegrecido, y la mayor parte de la pintura se haba quemado, por lo que era difcil determinar los colores originales. Los dos caones de estribor de la nave haban desaparecido completamente. Es l susurr Alcin, aferrando el brazo de Slayke. Es l! Seal el smbolo parcialmente destrozado de un vehculo de carreras de vainas junto a la popa. Es Anakin! Cmo es posible? estall en carcajadas y empez a golpear la espalda de Slayke. ste lo miraba como si se hubiera vuelto loco. Pero, nos dijiste que... No, no! Estaba equivocado! ste es el ngel Celeste II de Anakin. Lo reconocera en cualquier parte solt el brazo de Slayke y se abalanz hacia el ala de la nave. Golpe con todas sus fuerzas la cubierta de la carlinga. Anakin! Anakin! Los oficiales que se encontraban cerca pudieron or unos dbiles golpes en el interior de la carlinga. Traed a un androide de servicio hasta aqu, rpido! grit Alcin. La cubierta est fundida. Vamos, vamos, traed una de esas cosas! Gesticul impotente hacia Slayke, quien, sonriendo ampliamente, se acerc para echarle una mano. Un androide de mantenimiento rod hasta situarse a su altura, pero slo estaba programado para encargarse de los trenes de aterrizaje y del armamento. Alguien de mantenimiento tiene que ordenarles que se encarguen primero de la cubierta; si no, estn programados para encargarse de las cosas en un orden preestablecido explic Alcin. Alguien tiene una palanca? Frustrado, empu su sable lser.

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chate hacia delante todo lo que puedas grit al piloto. Y empez a cortar la cubierta exterior. Cuando pudieron ver la cabeza del piloto a travs del agujero, Slayke se puso un par de guantes, apart suavemente a Alcin y se sent a horcajadas sobre la cubierta. Saba que ms pronto o ms tarde podra ser til para algo dijo. Se escupi teatralmente las manos, sonri abiertamente a Alcin, aferr la cubierta con ambas manos y empez a tirar de ella. Al principi no pas nada. Los msculos de Slayke se tensaron visiblemente bajo la tnica, y su rostro adquiri un intenso color rojo; las venas se marcaron en su cuello, y un gruido surgi de lo ms profundo de su pecho. Un androide de cuerpo extensible se irgui hasta llegar al nivel de la cabina y exclam: Puedo serle de ayuda, seor? Pirdete gru Slayke. Y un segundo despus, la cubierta se desprendi. El piloto se quit el casco y sonri a los dos hombres. Hola, Maestro Alcin. Capitn Slayke dijo Anakin, extendiendo una mano . Les importara sacarme de aqu?

Puedes explicarnos cmo lo conseguiste? pregunt Alcin. Estaban sentados en el puesto de mando. Anakin, con las piernas extendidas y una enorme garrafa de agua casi vaca apoyada en un codo, se pas una mano mugrienta por el pelo. Bueno, sabes que me gusta trastear con las mquinas. As que le instal al ngel Celeste II un motor hiperespacial se encogi de hombros. En el ltimo segundo, antes de que detonara el misil, lo conect y salt chasque los dedos. Pan comido. Pero, seor se interes uno de los oficiales, cmo supo cundo tena que desconectarlo? Anakin se levant, bebi de la garrafa hasta vaciarla y se limpi las gotas de agua de los labios con el dorso de la mano. Igual que saba cmo era el terreno antes de verlo cuando corra en las carreras de vainas se encogi de hombros. La Fuerza, supongo. Seor? intervino Erk, saliendo del crculo que rodeaba a Anakin. Odie se situ a su lado. Nos gustara pedirle un favor. Os garantizo que, si depende de m, podis darlo por hecho contest Anakin. Vosotros diris! Ver, seor, necesito un compaero de escuadrilla. Y ha de ser alguien en quien pueda confiar. Ya sabe lo que es eso, volar y enfrentarse a las batallas de la vida. Un hombre debe saber valerse por s mismo, pero siempre necesita a alguien que le guarde la cola. Ver... Comandante Skywalker interrumpi Odie, querra usted casarnos?

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Epilogo
Y as, por el poder que me confiere ser oficial del Gran Ejrcito de la Repblica, os declaro marido y mujer. Anakin se inclin hacia delante y bes ligeramente a Odie en la mejilla. El aroma de su pelo recin lavado le trajo recuerdos Padm, y su corazn lati de alegra. Pronto se reunira con su propia esposa. Todos los horrores de la campaa de Praesitiyn y el papel que haba jugado en ella estaba remitiendo. Os deseo que tengis largas y felices vidas dijo a la pareja. Su sonrisa era amplia y sincera. Tras toda tempestad llega la calma Disfrutad de ella. Alcin dese la mejor de las suertes a la pareja. Anakin cruz la mirada con la del Maestro Jedi y volvi a sonrer. Era irnico que l, que se haba casado secretamente en contra de las reglas de la Orden Jedi, fuera el elegido por los dos jvenes para legitimar aquel rito pblico. Alcin le devolvi la sonrisa y asinti con la cabeza. El mismo Alcin que tambin se haba casado clandestinamente y que ya tena un hijo! Comandante, no creo haber conocido a nadie como usted dijo Slayke, ofrecindole su mano. Primero, casi gana una guerra usted solo, y ahora oficializa un matrimonio. Bueno, capitn, cont con mucha ayuda... En la guerra, quiero decir. Comandante Skywalker, recuerde mis palabras, creo que va a cambiar muchas cosas en esta galaxia. Pienso seguir su carrera de cerca, hijo. Slo cumpla con mi deber, capitn Slayke pero Anakin se preguntaba qu misin le tendra reservada el Consejo Jedi y qu le deparara el futuro. Cuando regrese lo nombraremos Caballero Jedi dijo Mace Windu. De Praesitiyn muy satisfactorios los informes iniciales son aadi Yoda, asintiendo con la cabeza. Ser Caballero Jedi merece, aunque en la Fuerza una gran perturbacin provoc. La sentiste, viejo amigo? S. Evidentemente, Anakin la invoc ms de una vez, la situacin era desesperada. Pero no nos equivocamos al enviar a esos dos al frente de la expedicin. Yoda asinti de nuevo con un gesto, pero no dijo nada. Haba algo en todo aquello que se le escapaba, como el husped no invitado a una boda, algo misterioso y ms all de su alcance. Tendra que meditarlo. De momento, el joven Anakin era una nueva herramienta al servicio de la Orden Jedi, y Yoda preparara su investidura. Darth Sidious, el seor del Conde Dooku, tambin tena mucho en qu pensar. Sus servidores haban sido derrotados en Praesitiyn, tal como l supona, y las prdidas eran tremendas. Pero a cambio de conseguir algo mucho ms valioso que una simple victoria militar. l tambin haba sentido la perturbacin en la Fuerza que tanto preocupaba a Yoda. Y no era la primera vez que suceda recientemente algo as. Haca tiempo que observaba al joven Skywalker, y ya estaba convencido de que no se equivocaba con el muchacho. Iba a serle muy til en el futuro. Darth Sidious se frot las manos satisfecho y sonri ampliamente.

Fin