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las preguntas de la vida

Francisco Gonzlez Cruss

El origen de nuestra vida

Ha sido arduo el viaje de los gametos hacia nuestra conciencia cientfica. Pero una vez ah, superadas la ignorancia y la autocensura, lo que hemos hecho con ellos y con las posibilidades de la reproduccin produce vrtigo. Gonzlez Cruss nos cuenta la fascinante historia del ser humano ante su concepcin.
De dnde venimos? Tarde o temprano, segn su grado de precocidad, todo nio dirige esta pregunta a sus padres. Y stos, a su vez, segn su grado de educacin y prejuicio, la encuentran engorrosa, exasperante o incmoda, porque obliga a confrontar esa fuerza avasalladora e inquietante que es el deseo sexual. La pulsin sexual trastorna y desasosiega: de ah su ancestral interdiccin. Por eso pens Bataille que hay en nosotros una prohibicin universal que se opone a la libertad animal de la vida sexual. Sin embargo, es inevitable abordar el tema para explicar nuestro origen. Histricamente, la procreacin humana fue un enigma hasta pocas relativamente recientes. En la antigedad, Aristteles pens lo siguiente: slo el padre tiene el poder de engendrar; el semen, lquido precioso que es como el sutil destilado y ltima decoccin de los humores corporales, contiene la fuerza generativa. La madre aporta nicamente la sangre que se acumula en el tero, la cual, de no haber concepcin, se elimina como menstruacin. Por s sola, sin el hombre, la mujer slo es capaz de formar masas carnosas informes, como las molas y otras monstruosas aberraciones que son cuales crueles caricaturas de la preez. El padre, en cambio, proporciona el plano y la fuerza directriz para la construccin de un embrin normal; pues el semen, actuando a modo de levadura o fermento sobre la sangre femenina, le confiere forma. Y ntese que, en la terminologa
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aristotlica, forma es ms que la simple configuracin externa: es el principio activo y organizador. La madre, entonces, cede el material de construccin y nutre al feto, pero el padre es el verdadero arquitecto y hacedor del nuevo ser. Galeno, en el siglo ii de nuestra era, propone otra hiptesis. La mujer emite una secrecin, tal como el hombre. Recurdese que durante siglos los ovarios fueron considerados como los testculos de la mujer. El embrin se forma de la mezcla de las secreciones masculina y femenina, puesto que tiene caractersticas de ambos progenitores. Ahora bien, la eyaculacin en el hombre se acompaa de intenso placer, y, segn Galeno, lo mismo acaece en la mujer. Slo que aqu surge un problema moral. Los telogos del cristianismo afirmaron que el fin de la sexualidad no es el placer venreo, sino la perpetuacin de la especie. Pero, de acuerdo con Galeno, no habra procreacin si la mujer no experimentara placer, el cual es concomitante a la eyaculacin. De donde se infiere que todo acto sexual sin orgasmo femenino sera incapaz de engendrar, y lgicamente deba ser condenado por los moralistas cristianos. Es evidente que el placer femenino existe, aunque no todas las mujeres frtiles lo hayan experimentado. ste es un hecho que no pudo ser ignorado por los hombres del pasado; aun en las pocas de mayor represin y ascetismo religioso, los confesores lo saban plenamente. Por tanto, ese fenmeno fisiolgico deba tener un significado: nada en la obra de Dios es balad o anodino. Si no para engendrar pues obviamente la concepcin es posible sin que la mujer experimente placer, entonces para beneficio

del producto. As es como se pens que los fetos concebidos al calor de apasionadas efusiones amorosas eran mejores, ms fuertes y saludables que aquellos engendrados en la frialdad o indiferencia. He aqu los cuernos del dilema medieval: o bien se era aristotlico convencido (y la Edad Media, como es bien sabido, tuvo un respeto exagerado por Aristteles) y entonces se socavaban las bases mismas de la doctrina cristiana sobre la sexualidad y el matrimonio, o bien se era galenista puro, y en ese caso haba que procurar por todos los medios el placer femenino, dado que el semen de la mujer era considerado indispensable para la concepcin. Lo curioso es que nadie sigui enteramente una escuela o la otra: lo comn fue que se tomaran elementos del galenismo o del aristotelismo segn las circunstancias sociales y las propensiones de cada poca. El hecho es que por dieciocho centurias, desde el siglo ii al xx, la bsqueda del placer sexual fue condenada por la Iglesia. San Agustn habl de la concupiscencia como una fuerza malfica que habita al ser humano desde la cada original y que el bautismo no quita del todo. El acto conyugal es concupiscente si se practica slo por placer: es entonces adulterio; slo es lcito cuando se efecta con miras a la reproduccin. Extraa doctrina que, segn los estudiosos, no viene del Viejo Testamento, donde existe un canto al amor carnal (o as parece de una lectura inmediata del texto), ni del Nuevo, donde ningn texto justifica el matrimonio con base en la reproduccin. De acuerdo con Flandrin, en su Historia del sexo en Occidente, la ortodoxia cristiana surgi como reaccin a la intransigente interpretacin de los Evangelios por ciertas sectas gnsticas y se inspir en la tradicin pitagrica y, sobre todo, en la moral de los estoicos. Suprema irona, segn Flandrin: la ortodoxia cristiana como compromiso con el pensamiento griego y la filosofa pagana. Sea como fuere, la Iglesia modific su actitud. Uno de los grandes telogos modernos, Dietrich von Hildebrand (18891977), a quien el papa Po XII llam el Doctor de la Iglesia del siglo xx, escribi en 1925 que el acto sexual no tiene por finalidad exclusiva la procreacin, sino que posee una significacin para el hombre como ser humano [...] como la expresin del logro del amor conyugal y la comunidad de vida [...] y que en cierto modo participa del espritu de sacramento del matrimonio. Este punto de vista personal recibi el apoyo del Segundo Concilio Vaticano, donde se declar que el matrimonio cristiano tiene por base tanto el amor como la procreacin. Es bien sabido que la teologa puede cambiar sus preceptos a medida que pasa el tiempo y los avances de la ciencia obligan a una reconsideracin de las nociones fundamentales de la existencia humana, como son la reproduccin, la vida y la muerte. Pero, en cuanto a la reproduccin, cabe decir que por dos mil aos rein la ms supina ignorancia. El papel respectivo de los progenitores se desconoca. La funcin del lquido espermtico era dudosa: la mujer no lo retena, y sin embargo la concepcin tena lugar. Sera que bastaba la forma o emanacin preter-

natural del semen, la tan llamada aura seminalis, para iniciar la gestacin? As lo creyeron los ms ilustres sabios. Ren Descartes (1596-1650), quien pas a la historia como filsofo y pretendi pasar tambin como fisilogo, opin que la secrecin masculina infunde calor y movimiento a la femenina; y estas fuerzas fsicas, actuando sobre las partculas que componen a ambos lquidos primigenios, determinan la formacin del nuevo ser. En esto se reconoce como galenista, puesto que admite la existencia de substratos masculino y femenino, de cuya mezcla se originara el embrin. Para William Harvey (1578-1657), eximio descubridor de la circulacin sangunea (en 1628), el semen acta a distancia sobre el elemento femenino, como el imn sobre el hierro. Dice Harvey que la concepcin es un contagio, y este vocablo, antes de la era bacteriana, ha de entenderse como accin a distancia mediante misteriosos e invisibles efluvios. Substityase el trmino magnetismo o contagio por forma, y el linaje aristotlico de la hiptesis de Harvey queda al descubierto. Pero hay una importante novedad: la imantacin se ejerce no sobre la sangre, como quera el estagirita, sino sobre un huevo. En efecto, los estudiosos de la embriologa han usado siempre el huevo aviario para observar el desarrollo embrionario. Creci el respeto por la funcin ovpara cuando se hizo patente el gran nmero de animales que ponen huevos: moluscos, aves, insectos, etc. Y cuando se demostr, principalmente gracias al joven investigador holands Regnier de Graaf (1641-1673), que la hembra humana tambin elabora huevos u vulos en el ovario (no puede hablarse de clulas reproductoras femeninas, cuando el concepto de clula todava no exista), el entusiasmo excedi toda medida. Se lleg a pensar que todo ser viviente en el mundo necesariamente proviene de un huevo. Tal fue la doctrina llamada ovismo, uno de cuyos principales promotores fue William Harvey. Y no slo el origen de la vida se ubic en el huevo, sino que lleg a pensarse que dentro del mismo se encontraba el nuevo ser ya completamente formado, terminado en todas sus partes, aunque en miniatura y con el cuerpo doblado sobre s mismo, apiado, apelotonado o compactado. El desarrollo embrionario sera, en rigor, desdoblamiento, extensin y aumento de volumen, pero no formacin de nuevas estructuras. Esta hiptesis se llam preformacionismo. Es claro que todas estas hiptesis adolecan de nesciencia y atraso. Nada se saba de clulas y cromosomas. No existan todava los conocimientos indispensables para una comprensin cabal de la generacin humana. As lo reconoci el sagaz genio de Voltaire, quien, con su inimitable mordacidad, describe a un sabio ficticio llamado Aryhv (obviamente se trata de Harvey), el cual, tras estudiar miles de gallinas y otros animales, concluye que la diferencia entre las aves y otras especies es que las aves empollan y otras especies no; [y que] la mujer no es ms que una gallina blanca en Europa, y una gallina negra en el fondo de frica. Repiten todos con Aryhv: todo proviene del huevo. Termina Voltaire su exposicin con una declaracin tan persenero 2008 Letras Libres 

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picaz como proftica: Creo que tenemos que resignarnos a la ignorancia de nuestro propio origen; somos como los egipcios, que sacan tantas ventajas del Nilo, y no conocen su origen; tal vez lo descubriremos algn da. La invencin del microscopio por Antonie van Leeuwenhoek (1632-1723), y sus bellas descripciones de los espermatozoides de varias especies animales, no cambiaron las cosas. El hallazgo de millones de diminutos seres flagelados que viven y se agitan en el semen fue algo sensacional. Se abra un nuevo universo, el de lo infinitamente pequeo, hasta entonces invisible e insospechado: difcilmente puede citarse otra revelacin de comparable dramatismo. Sin embargo, las mentes ms preclaras no vieron la relacin con la generacin humana. Cmo pensar que esos diminutos seres, parecidos a minsculos renacuajos, pudieran representar el punto de partida de un ser humano? El hombre, el ser ms noble de la Creacin, modelado a imagen y semejanza de Dios Padre, podra tomar su origen de esos animlculos, como desdeosamente se les llam, que los naturalistas clasificaban como gusanos, cuando no como miembros del reino vegetal? Imposible. Pensar tal cosa era un ultraje a la dignidad humana. El abate italiano Lazzaro Spallanzani (1729-1799), quiz el bilogo ms hbil y perspicaz del siglo de la Ilustracin, demostr que el eyaculado seminal tiene que entrar en contacto con el vulo para que se realice la fecundacin. En uno de sus ingeniosos experimentos con ranas, dise calzoncillos de tul, con los que visti a los machos. As ataviados, estos anfibios eran incapaces de fecundar. No importaba cun firme, prolongado y apasionado fuera el abrazo con el que sujetaban y montaban a las hembras, la unin era siempre estril. Despus, el buen abate recoga las gotitas de semen que haban quedado en el interior de los calzoncillos, y, si este lquido entraba en contacto con los huevos depositados por la hembra, la fecundacin invariablemente se realizaba. A veces bastaba apenas tocar el lquido con la punta de una aguja, y a continuacin tocar con ella el huevo, para que la fecundacin tuviera lugar. Spallanzani deca que la aguja haba quedado espermatizada, tal vez en recuerdo de las ideas de Harvey, quien compar la concepcin con el efecto del imn. Pero si los huevos se separaban del semen mediante la delgada capa de vidrio de un recipiente de laboratorio, la fecundacin era imposible. El sabio italiano demostr que no haba tal cosa como aura seminalis o inefables efluvios: era indispensable, para la fecundacin, que hubiera contacto fsico entre la secrecin masculina y el huevo. A un tris estuvo Spallanzani de develar, de una vez por todas, el mecanismo de la generacin. En uno de sus experimentos, filtr con papel el semen de los anfibios, y reconoci que el filtrado era incapaz de fecundar. Qu otra cosa, si no los espermatozoides, haba detenido el papel filtro? Y sin embargo, no se le ocurri al genial italiano que los espermatozoides tuviesen un papel primordial en la reproduccin: a tal punto
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Ilustracin: LeTrAS LIBreS / Manuel Monroy

chocaba con la sensibilidad de la poca la idea de que un ser humano pudiera ser engendrado a partir de esos diminutos gusanos o animlculos. Observando un huevo de anfibio con los primitivos microscopios de su tiempo crey ver en su interior un renacuajo ya hecho (como otros creyeron ver el embrin completo dentro de la cabeza de un espermatozoide). Es decir, el genial abate fue ovista y preformacionista de pura cepa. Lazzaro Spallanzani muri convencido de que los espermatozoides eran simples contaminantes o parsitos sin ningn papel en la reproduccin. Sera necesario un mayor espacio para describir las experiencias de los varios investigadores que llevaron a su estado actual el conocimiento cientfico de la generacin humana. Baste decir que tom mucho tiempo: no fue sino hasta el siglo xix y principios del xx cuando el papel de las clulas reproductoras o gametos qued definitivamente establecido. Pero una vez superadas las antiguas dificultades, cun espectacular ha sido el progreso reciente! Siguiendo la tradicin del mundo

occidental, en la cual la Naturaleza no debe ser nicamente comprendida, sino sometida, sojuzgada o domeada, el hombre impone su voluntad sobre fenmenos que antes lo llenaban de reverente y temeroso azoro. Ya no existen las inhibiciones: hoy, con avilantez rayana en soberbia, se manipulan todas las fases del proceso de la generacin. Pero todo esto se hace a un precio que no siempre se tiene en cuenta. La fecundacin ya no tiene que realizarse en las profundidades del cuerpo femenino. Ahora puede hacerse en un recipiente de laboratorio: se fabrican nios en probeta (en realidad no se usa una probeta, sino un platillo o una caja de Petri). Y puede llegar el da en que la gestacin toda se haga en igual forma, excluyendo a la mujer, puesto que varios laboratorios en el mundo actualmente investigan la posibilidad de construir un tero artificial bajo la loable justificacin de salvar las vidas de neonatos muy prematuros. Aquel bello axioma que o en mi niez, Madre slo hay una, ha dejado de ser cierto. Hoy el nio puede tener tres madres: uterina, gentica y social. En igual forma, puede tener dos padres: el gentico y el social. Un antroplogo, David Le Breton, dice que los padres tambin pueden ser tres, considerando la exaltacin que los medios de comunicacin hacen del mdico que practica el procedimiento de fecundacin in vitro. Por otro lado, la tecnologa de la reproduccin asistida reduce al hombre a simple esperma. La concepcin de un nuevo ser deja de ser una experiencia memorable para convertirse en la obtencin de una muestra de esperma, comnmente tras masturbacin, en un annimo cuarto de laboratorio. Qu fue de aquellos antiguos debates ticos y teolgicos sobre la naturaleza pecaminosa de las eyaculaciones seminales? Qu, de aquellas disquisiciones sobre la portentosa aura seminalis? Hoy el semen se objetiva; se ha vuelto una mercanca, un objeto de compraventa que se anuncia en internet, donde una compaa pregona un stock de semen de ganadores de premio Nobel; y no faltan mujeres deseosas de adquirir el precioso lquido de appellation contrle. Hoy sabemos que los espermatozoides resisten temperaturas muy bajas: en preparaciones glicerinadas, soportan temperaturas muy por abajo de cero, sin perder su capacidad de inseminacin cuando son restituidos a la temperatura del cuerpo humano. La congelacin facilita su almacenamiento y transporte. De ah que se haya propuesto su comercializacin masiva: supuestamente, frascos de esperma podran ser adquiridos por mujeres estriles en la farmacia de la esquina (vendran en un kit con aplicador propio para autoadministracin) como si se tratara de aspirinas o pasta dentfrica. Hace medio siglo, un humorista imaginaba una confusin por la cual el semen del seor A, enviado por correo, fecundaba a la esposa del seor B, y viceversa. Los agraviados iniciaban un proceso de adulterio contra el servicio postal nacional. Hoy ya estamos acostumbrados a ver muestras de semen viajando en recipientes termos, por avin, a travs de pases, continentes y

ocanos, para encontrarse con el gameto femenino y efectuar as la fecundacin a distancia. Hemos visto hijos concebidos de padres muertos meses o aos atrs, cuyo semen se haba almacenado mediante la tecnologa adecuada. Y si esto es posible meses o aos tras la muerte del padre, no se ver algn da el nacimiento de nios cuyo padre haba muerto siglos atrs? Pero nadie se pregunta cul sera el impacto psicolgico de todo esto sobre los varios participantes. A veces se trata de fabricar una reliquia del padre, cuya desaparicin resulta insoportable: son nios de reemplazo, hurfanos fabricados ex profeso. A nadie sorprende enterarse de que mujeres de ms de sesenta aos, bien pasada la menopausia, son convertidas en madres gestantes gracias a la tecnologa mdica. Pero nadie, o casi nadie, cuestiona semejantes acaecimientos. En algunos casos, el beb es slo un medio de reforzar el ego desfalleciente de la mujer, quien ve con angustia la desaparicin de su juventud y el menoscabo de su feminidad, simbolizada por su capacidad reproductora. El derrumbe se evita, o se retarda, mediante un beb prtesis. El beb entonces es un sntoma del deseo neurtico de recuperar la juventud perdida. Pero al mdico que hace posible el embarazo en una mujer vieja no le preocupan semejantes reflexiones: con toda tranquilidad de conciencia declara que el destino del nio no es de su incumbencia. En un caso muy notado, una madre anciana decidi gestar un beb para mitigar el sufrimiento de su hija, quien era estril y ansiaba procrear hijos. Los medios noticiosos aclamaron el evento como un regalo de vida que la anciana otorgaba a su hija, y como un triunfo de la medicina. Pero en medio del lirismo de tales panegricos, apenas si se prest atencin a los serios cuestionamientos del suceso. En efecto, es buena prctica mdica la que somete a una anciana a los peligros de la maternidad a destiempo? Fue necesario inyectarle importantes dosis de hormonas para facilitar la implantacin del embrin. El riesgo de accidentes cerebrovasculares o insuficiencia cardiaca no es despreciable en esas circunstancias (peor an cuando se trata de un embarazo mltiple, como es comn con algunas tcnicas de reproduccin asistida). Y hay otras serias consecuencias, ms all del mbito mdico. La anciana es a un tiempo madre y abuela del recin nacido. El beb es al mismo tiempo hijo y medio hermano de su madre social. La anciana, al concebir un hijo del esposo de su hija, se convierte en hermana de su propia hija? Las lneas de filiacin que han regido por milenios la conducta humana se ven revueltas, desarregladas, enmaraadas sin remedio. Nada bueno puede esperarse de la sbita perturbacin del orden de relaciones interhumanas que han sido normativas en todas las sociedades desde que el mundo es mundo. A pesar del boato, alabanza e hiprbole en la prensa, casi nada de lo que se hace en el campo de la reproduccin asistida representa un verdadero avance de la ciencia. Mucho menos un descubrimiento, como irreflexivamente se informa. Se trata de aplicaciones ms o menos novedosas de la tecnologa, que no es lo mismo. Son argucias o tretas que permiten, a veces,
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y temporalmente, resolver un problema de infertilidad. Pero no se trata de una curacin de la infertilidad: sta persiste, y el verdadero avance cientfico consistira en identificar sus causas y una curacin definitiva. Hoy hemos llegado a un grado an ms perturbador en nuestra capacidad de juguetear o hacer ajustes en el origen de la vida. Me refiero al poder de producir un doble, un sosias o Doppelgnger a voluntad: en otras palabras, la clonacin. Podemos quitar al vulo femenino su ncleo, y reemplazarlo con un ncleo de otra clula del cuerpo. En el ncleo reside toda la informacin gentica del individuo, es decir, aquello que le confiere su carcter nico y singular. Adems, es posible engaar a esa clula femenina (por ejemplo, con un choque elctrico), hacindole creer que ha penetrado en ella un espermatozoide. As se inicia una serie de divisiones celulares que llevan a la formacin de un embrin, el cual, transportado al interior de un tero debidamente preparado para anidarlo, termina convirtindose en un feto viable cuyas caractersticas fsicas habrn sido determinadas por la informacin gentica contenida en el ncleo (en este caso, en el ncleo artificialmente injertado en el vulo original). De este modo, se han creado dobles o clones de ovejas, ratones, conejos, perros, gatos, caballos y, recientemente, monos. En varios pases existe ya una legislacin que prohbe terminantemente la clonacin de seres humanos, por considerarla incompatible con la dignidad humana, pero no es aventurado pensar que, tarde o temprano, en algn lugar del mundo, veremos la creacin de un clon humano. Con todo lo intranquilizante, angustiosa y amenazante que la idea del doble es para el ser humano, la experiencia histrica sugiere que llegar el da en que alguien decida convertirla en realidad. Cmo ser el origen de nuestra vida en el futuro? La futurologa es disciplina que no merece nuestra confianza. Pero, a juzgar por lo que hoy vemos, es posible imaginar un panorama preocupante. El ser humano podr elegir reproducirse sin el macho, como ciertos parsitos, o inseminar a la hembra a distancia, como ciertos moluscos, o desarrollarse parcialmente fuera del tero materno, como los marsupiales, o totalmente, como ciertos personajes de la ciencia ficcin. Pero aquellos de nosotros a quienes nos toc la reproduccin a la antigua sabemos que ese mtodo tiene mucho de recomendable, y que probablemente seguir usndose por muchos siglos. ~

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