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Primer Centenario de la Prospeccin Petrolera en Venezuela

The First Big Oil Hunt, Venezuela 1911-1916 Por: Franco DOrazio P. Este ao se cumple en Venezuela el primer centenario del inicio de la campaa exploratoria profesional, orgnica, jerrquica y masiva, cuyos resultados condujeron al desarrollo global de su industria petrolera. Por tal motivo les ofrezco esta Nota, basada en primera instancia en ese libro fundamental The First Big Oil Hunt, Venezuela 1911-1916 que recoge los pormenores de dicha prospeccin y que fue elaborado en sitio por sus autores, el Dr. Ralph Arnold y sus asociados George Macready y Thomas Barrington1.

A ttulo de inciso, siempre debemos tener presente que el primer ensayo empresarial autctono en materia petrolera aconteci en Venezuela en septiembre de 1878, cuando don Manuel Antonio Pulido Pulido cre la Compaa Hullera del Tchira en la aldea la Alquitrana, ubicada en el municipio Rubio del Distrito Junn del Gran Estado de los Andes; que luego, a partir de agosto de 1882, se transformara en la Compaa Nacional Minera Petrolia del Tchira, al cambiar su razn social de empresa productora de hulla y alquitrn, derivado del carbn, para enfocarse a la explotacin de petrleo5,9-14,20. La industria petrolera domstica cont adems con emprendedores nacionales de la talla del doctor Carlos Gonzlez Bona, promotor de la idea central del negocio, adems del general Jos A. Bald Pulido, Ramn M. Maldonado, Jos G. Villafae y Pedro R. Rincones, quienes arriesgaron en esa empresa privada sus capitales, sus esfuerzos, sus talentos y aunque la

dimensin del negocio apenas alcanz para abastecer el mercado local, su integracin vertical, en pequea escala, fue lo suficientemente representativa del sector industrial con el cual competiran durante casi medio siglo. Tal vez el respaldo importante que nunca tuvieron, aparte de las ciencias geolgicas en sus inicios, y la tecnologa de produccin moderna, post 1900, fue contar con suficientes recursos de hidrocarburos in situ para su explotacin comercial amn de las finanzas necesarias para desarrollarlos. Eso les impidi crecer y lidiar en igualdad de condiciones con las concesionarias extranjeras que actuaron en nuestro pas posteriormente.

Las fotos mostradas en este trabajo, tomadas del libro de Arnold, Macready y Barrington1, respetan sus leyendas originales. La produccin comercial de la Petrolia del Tchira alcanzara un pico de 600 galones diarios de crudo de 20 a 25 API, y la empresa estuvo activa hasta 1934, ao en el cual expir la concesin de la Alquitrana y tampoco debemos olvidar que fue el propio gobierno nacional quin le neg a los herederos de esos emprendedores originarios, la renovacin de la concesin petrolera inicialmente denominada cien minas de asfalto. De tal manera que el libro de Arnold, Macready y Barrington se constituye en una pieza tcnica singular, nica en su gnero, que abarca desde aspectos geolgicos profesionales hasta relatos sociales y que describe en detalles el cmo, dnde y porqu se realizaron durante ese lustro las espectaculares prospecciones de superficie y subsuelo en todo el territorio nacional, que conduciran de inmediato a la perforacin de los primeros pozos comerciales y con ellos, al desarrollo e insercin de la industria petrolera venezolana en el mercado mundial. Ese libro, que estimo de coleccin, es un compendio realizado por Edna Lines OGuinn de los informes de campo generados por ms de cinco decenas de gelogos e ingenieros, cuyos nombres iremos indicando en este trabajo en la medida en que participan en los eventos narrados, y quienes con un mandato preciso analizaron la ocurrencia del petrleo en las principales cuencas del pas que para entonces, produca apenas unos 40 galones diarios en terrenos de la Alquitrana. Esa obra de un solo volumen revela las condiciones bajo las cuales se desarrollaron las expediciones a los distintos sitios donde se haban reportado la presencia de menes, que era la huella primaria que perseguan esos exploradores acuciosos en campos y montaas de aquella Venezuela rural, casi deshabitada, sin vas de comunicacin, desarticulada y con enfermedades y epidemias que

diezmaban a la mayora de la poblacin, ausente hasta de recursos higinicos hoy da elementales. Los relatos tcnicos estn acompaados de referencias personales y experiencias de vida de los exploradores con la sociedad campestre verncula, que en algunos parajes era casi primitiva y la rica narrativa fue aderezada con unas trescientas fotografas originales muchas de ellas captadas personalmente por Ralph Arnold, quin cada tres o cuatro meses recorra las reas bajo exploracin, recoga los informes tcnicos, tomaba muestras de suelos, rocas y fluidos, analizaba en sitio las primeras impresiones, retrataba las evidencias y los paisajes y se llevaba todo el material a su cuartel general en Philadelphia, EE.UU, para estudiarlo y procesarlo. De all surgieron las decisiones cardinales que permitieron perforar los primeros pozos de petrleo que catapultaron nuestra industria petrolera. Todo el libro fue compilado en su momento pero no pudo ser publicado hasta casi medio siglo despus de realizadas las expediciones y concluidos los estudios respectivos, en razn de un estricto convenio de confidencialidad suscrito por Ralph Arnold en representacin de su equipo y Henri Deterding quin lideraba a la Royal Dutch Shell empresa que tras bastidores era la beneficiaria directa de tales exploraciones. Por ese motivo el libro fue impreso en 1960, a pocas semanas del fallecimiento de su autor principal, y su difusin ha sido bastante modesta dado el tema tratado y el tiempo transcurrido desde su narrativa. A continuacin les ofrezco un recuento del libro de Arnold et all, testimonio de excepcin de la prospeccin petrolera en Venezuela que arriba este ao de 2012 a su primer siglo de realizacin, y para ello ensayo un collage utilizando el texto original del libro citado incluido en un abstracto del mo http://wp.me/p29J0n-45, en el cual abordo el desarrollo de esa prospeccin liderada por Ralph Arnold complementndola con narraciones histricas compiladas por otros autores venezolanos, ampliamente citados en las referencias, y certificada adems con materiales originales contenidos en los archivos de los pozos todo lo cual atestigua los eventos que condujeron al descubrimiento de las primeras acumulaciones comerciales en el oriente y occidente del pas. huella petrolera en Venezuela En Venezuela la industria petrolera naci prcticamente globalizada, dado que para la fecha de su alumbramiento definitivo, 1914, el impacto comercial del nuevo energtico, a nivel mundial, ya haba ocurrido y algunas de las principales corporaciones que vinieron al pas a desarrollarla, contaban, para aquel entonces, con ms de un cuarto de siglo de experiencia en el manejo de ese negocio. La presencia de la Standard Oil, la Royal Dutch Shell, la Gulf Oil y otras empresas de talla mundial en suelo patrio, a travs de empresas subsidiarias internacionales o directamente con concesionarias nacionales creadas para tal fin, obedeca a la creciente demanda de crudos para abastecer sus mercados internacionales ya en franca expansin para la poca, dado el espectacular progreso vehicular que se observaba casi simultneamente en todos los ambientes: tierra, aire y mar, as como el desarrollo de parques industriales modernos tanto en Europa como en Norteamrica.

La prospeccin petrolera en nuestro pas se inici a finales de la segunda mitad del siglo xix, como en el conjunto de las grandes naciones productoras del orbe, an cuando el petrleo venezolano era conocido desde pocas pretritas, alrededor del siglo xv, referidos en los trabajos del primer Cronista oficial de las Indias, el Capitn Gonzalo Fernndez de Oviedo y Valds Obviando el recuento histrico desde esa fecha hasta pocas de Codazzi y Karsten segn lo relata Besson, un informe oficial de la poca de la emancipacin fechado en febrero de 1876, presentado por el general Wenceslao Briceo Mndez, que contena expedientes gubernamentales que certificaban afloramientos de asfalto en terrenos de Tul, Matusaln y en las cercanas de los ranchos de Iragorri, camino de Maracaibo, adems de la existencia de minas de carbn en la Isla de Toas y depsitos de petrleo en los terrenos aledaos a los Ros Socuy, Palmar, Santa Ana, Zulia, Escalante, Catatumbo, Tarra y Sardinata; tal como asfalto en San Timoteo, entre los llanos del Cenizo y el Ro Mene, y en la Cinaga de El Mene, entre La Rita y Cabimas y ms especficamente: sobre las galeras de Misoa, ubicadas en la Parroquia Urdaneta del Departamento Sucre, antes Gibraltar, y otra igual que ocupaba una extensin de seis leguas en la Parroquia Cabimas del Departamento Miranda. Parafraseando a von Daniken diramos: recuerdos del futuro? pues sera en esos mismos espacios, precisamente, donde se realizaran los grandes hallazgos petroleros sobre la hoya hidrogrfica del Lago de Maracaibo, en el Estado Zulia: medio siglo ms tarde! Los mismos informes, verificados luego por Adolfo Ernst en el ao 1889, tambin identificaban ese material, la brea, en el poblado de Las Carretas, a tres leguas de La Villa, perteneciente al entonces Departamento de Perij; adems de crteres presentes cerca del casero de Lagunillas, en el mismo Departamento Miranda antes citado, los cuales se deca que contenan alcaparrosa y menes. Ms que suficientes evidencias histricas de la existencia de hidrocarburos en suelos venezolanos!

Las actividades exploratorias modernas en Venezuela, referidas a levantamientos y estudios geolgicos de superficie, se iniciaron en el pas a principios del siglo xx, pues anteriormente no se dispona de estudios geolgicos y/o topogrficos en la regin. Las primeras fueron realizados por Arthur C. Veatch en bsqueda de asfalto, y luego, las magistralmente conducidas por Ralph Arnold, gelogo e ingeniero de petrleo de la Universidad de Stanford, Estados Unidos de Norteamrica, quin acometiera sus estudios respaldado por un team de ms de cincuenta gelogos e ingenieros entre los cuales se contaban varios

venezolanos, como el doctor Santiago Aguerrevere y sus hijos Enrique J. y Pedro Ignacio; adems de Martn Tovar Lange, Pedro J. Torres Arnez y Louis J. Pacheco, quienes lo apoyaron en los levantamientos geolgicos, facilitaron la logstica exploratoria y mapearon dichas concesiones, comenzando a mediados de 1912 por el rea oriental del pas. Tambin se cont con perforadores y obreros de taladro requeridos para tales actividades, aunque stos ltimos eran criollos, en su gran mayora. Dichos programas exploratorios, realizados a partir de octubre del ao 1911, le fueron contratados al doctor Arnold por la General Asphalt Company, con el fin de fortalecer sus actividades en suelo venezolano antes de que expiraran sus concesiones y cuyas perforaciones piloto realizara a travs de sus empresas subsidiarias en el pas: The New York & Bermudez Company, inicialmente, y luego con The Caribbean Petroleum Company. Como segundo inciso en bueno aclarar que algunos autores identifican esta empresa, The New York & Bermudez, como filial de la Barber Asphalt (existen al menos un par de versiones de ella). En realidad ambas asfalteras, tanto la Barber, fundada en 1883 (con actividades en el Pitch Lake de Trinidad) como la New York & Bermudez, incorporada circa 1885 (actuando en el Lago de Guanoco, en el entonces denominado Estado Bermdez, en Venezuela) fueron controladas por la General Asphalt Co. despus de su fundacin, en New Jersey, en mayo de 1903, como sucesora de la National Asphalt Co., antes Asphalt Co. of America formulada despus de numerosas asociaciones, fusiones y/o adquisiciones. La General Asphalt Company tena negocios de asfalto en Estados Unidos, Trinidad y Venezuela, adems de intereses petroleros que agenciaba a travs de The Caribbean Petroleum Company, fundada en New Jersey en noviembre de 1911 El grupo Royal Dutch Shell la adquiri en 1913, a travs de una empresa estadounidense llamada Burlingston Investment Company; y con ella se posesion de todas las concesiones ex-Tregelles otorgadas por el gobierno venezolano, a principios de 1912, al doctor Rafael Max Valladares, representante nacional de la compaa General Asphalt. Esas concesiones constituan unos veintisiete millones de hectreas en trece Estados venezolanos, ubicadas al norte de los ros Apure y Orinoco Casi un tercio del pas! As, los estudios concertados desde Philadelphia, EE.UU, donde maniobraba el cuartel general de la General Asphalt, buscaban identificar cuencas petrolferas aplicndole mtodos geolgicos de superficie, a fin de caracterizar sus bordes; en los cuales, por lo general, existen evidencias de la existencia de hidrocarburos manifestadas a travs de rezumaderos, filtraciones, emanaciones naturales o menes, que facilitan el afloramiento del petrleo hasta la superficie a travs de rocas permeables de alto buzamiento o por fracturas naturales interconectadas. A continuacin, las actividades exploratorias con taladro, realizadas de manera progresiva y en profundidad, desde esos bordes hacia la parte central del tazn, conduciran al descubrimiento de las grandes acumulaciones de petrleo y/o gas natural que conforman hoy da el estupendo patrimonio nacional en materia de hidrocarburos. Venezuela result prolfica en fenmenos de esta naturaleza. En las provincias occidentales, tal y como lo registran informes fechados en el siglo xix y anteriores, se identificaron unas treinta emanaciones naturales, depsitos de asfaltos y menes, algunos de ellos de dimensiones bien respetables por cierto2, tal vez establecidos a partir de los fenmenos orogrficos producto de la formacin de las modernas Cordilleras de Mrida y

Perij, en pocas cenozoicas; mientras otra docena de rezumaderos importantes eran localizados en la cuenca oriental, bordeando la orilla norte del Ro Orinoco hasta la costa atlntica, limitando al oeste con la elevacin de El Bal, Estado Cojedes, y de all hasta el suroeste de la Isla de Trinidad, en el poblado de La Brea, donde se encuentra un lago de asfalto conocido como Pitch Lake, que junto con el Lago de Guanoco, localizado al sureste del Estado Sucre en Venezuela, aproximadamente en la misma lnea de latitud norte, entre 10 y 10 , se constituyen en los depsitos naturales de asfalto ms grandes del mundo. En realidad, la isla trinitaria y el oriente venezolano eran vistos por las empresas transnacionales interesadas en su prospeccin como una sola unidad geolgica, sin considerar mayormente su divisin poltica territorial. As lo confirm Ralph Arnold, al apreciar caractersticas geolgicas similares en ambas mrgenes del Golfo de Paria navegando a travs de la Boca del Dragn, el Estrecho norte que separa a Trinidad de Venezuela al igual que lo hiciera Coln durante su tercer viaje a las Indias occidentales y su primer contacto con tierra firme, unos cuatrocientos trece aos antes. Tal y como lo relata Morison en su bella obra16, all, desde la Ensenada de Yacua, emplazada al sur de la pennsula de Paria, Don Cristbal bautizara a todo el Continente con el nombre de Isla Santa, en 1498 (primera vez que pisaba tierra continental, pues antes slo haba estado en reas insulares). Y precisamente desde aquel lugar, desde suelos trinitarios, el doctor Ralph Arnold iniciara sus estudios geolgicos en el continente Suramericano, al ser contratado inicialmente, en marzo de 1911, por la compaa inglesa Goldfields of South Africa Limited, ordinariamente dedicada a actividades mineras, con el objeto de desarrollar sus concesiones petroleras en esa colonia dado que el almirantazgo britnico prefera que sus empresarios desplegaran sus recursos financieros en suelos propios, en las indias occidentales, antes que en otras regiones forneas por razones estratgicas del momento, claro est. En esas tierras coloniales britnicas apenas se dispona de un estudio geolgico regional, realizado por Wall y Sawkins entre 1860 y 1875, y se haban perforado unos cuarenta pozos al suroeste de la isla entre los aos 1908 y 1912, en las localidades de Levet y Brighton; ciudad esa donde se estableci la filial de la General Asphalt en Trinidad: The Barber Asphalt Company5. Muchos de esos pozos resultaron secos o mostraban poco atractivo, antes de que el equipo de Arnold, con Macready y Nolan como gelogos de campo1, realizaran sus estudios y recomendaran perforaciones en el valle Vessigny que resultaron ser de lo ms exitosas, y cuyo pozo emblemtico, el identificado con el N 35, llegara a producir entre 15 y 20 mil BPPD sin dudas el pozo ms productivo localizado en suelos trinitarios en todos los tiempos; adems de otra docena de pozos bien interesantes tanto en Vessigny como en los denominados Lotes 1 y 5, los cuales produjeron, en promedio, unos mil BPPD cada uno.

Es importante tomar nota de lo que aconteca en las indias occidentales en aquella fecha; porque a partir de esos hallazgos ocurridos sobre las estructuras anticlinales circundantes al pitch lake trinitario, la General Asphalt Company se animara a contratar al doctor Arnold y a sus asociados, a fin de fomentar la exploracin y desarrollar su potencial petrolfero en suelos venezolanos. : A principios de la dcada siguiente se produciran en esas tierras orientales venezolanas las primeras perforaciones exploratorias exitosas, sobre la concesin Valladares, planeadas por el equipo del Ralph Arnold para aquella compaa newyorkina y localizadas cerca del Lago de asfalto de Guanoco: por razones obvias una vez determinada la alineacin de la roca madre al este del campo. All ubicaron el primer pozo, estudiado inicialmente por C. Peterson y planteado sobre el sitio personalmente por Arnold en compaa de F. L. Feisthammel y W. D. Fowler. El famoso Bababui N 1 se perfor a cable con taladro standard entre agosto de 1912 y julio de 1913, resultando con una expectativa cierta de 900 BPPD a unos 600 pies de profundidad: la primera produccin comercial de petrleo crudo que se obtendra en ese lugar y en toda Venezuela.

Luego le siguieron los pozos denominados Baboso y Bacante, siendo ste ltimo el ms profundo perforado en el pas utilizando el mtodo a percusin, operado por C. Dor y J. Lotton hasta los 4.247 pies de profundidad, desde donde produjo crudo pesado; tal y como lo relatan Arnold, Macready y Barrington en su obra fundamental. En los dos aos siguientes se perforaron ms de doce pozos entre Guanoco y Pedernales, hacia el Delta Amacuro, con Maddren como gerente de perforacin, bajo la superintendencia regional de F. Scott, al principio, y luego con F. Barlett; ambos dependientes del gerente general W. D. Fowler, quien estaba a cargo de las operaciones de la General Asphalt en Trinidad y Venezuela. Esos pozos comprobaran la existencia de hidrocarburos asflticos en profundidad, pero sin obtenerse de ellos tasas atractivas de produccin, dada la baja gravedad del crudo contenido en esos yacimientos. conos petroleros zulianos Utilizando el mismo patrn exploratorio, aplicando geologa de superficie, buscando sedimentos terciarios, empleando la teora anticlinal y perforando los primeros pozos en las cercanas de aquellos menes premonitorios, acontecieron en suelos occidentales los grandes hallazgos que colocaran a Venezuela en el primer plano del concierto mundial de pases productores de hidrocarburos. Arnold fue de los primeros gelogos en advertir la presencia de la inmensa masa de sedimentos existentes entre ambos brazos de la cadena montaosa de Los Andes, bifurcada en Colombia a partir del nudo de Pamplona y formando las antes mencionadas Cordilleras de Mrida y de Perij: con el Lago de Maracaibo contenido entre ellas donde yacen los inmensos recursos de hidrocarburos que caracterizan esa cuenca occidental. Y en esa rica cuenca se dara inicio a la era comercial en Venezuela, con un par de conos petroleros en el Estado Zulia, justo en los lugares indicados en aquel informe gubernamental presentado por Briceo Mndez en 1876. Primero sera el pozo Zumaque N 1, perforado en el campo Mene Grande sobre la concesin Valladares de la costa oriental del Lago de Maracaibo; en terrenos del entonces municipio General Urdaneta del Distrito Sucre, y que desde 1948 se denomina Municipio Baralt. Eso ocurri en julio de 1914, y ms tarde, durante el mes de diciembre de 1922 reventara el renombrado pozo Los Barrosos N 2, perforado en la parcela del mismo nombre y en la misma rea geogrfica del Lago, hacia el norte, en terrenos de La Rosa vieja sobre la concesin Aranguren; para la fecha municipio Cabimas del Distrito Bolvar, hoy da Municipio Cabimas. La General Asphalt Company, que iniciara la prospeccin petrolera en el oriente venezolano a fines de 1911, sucumbi ante el costoso desarrollo de esa industria, intensiva en capital, y le pas el testigo de su principal filial del ramo: The Caribbean Petroleum Company, al Grupo Royal Dutch Shell el cual se constituy en la potente fuente de poder que desarrollara la incipiente industria nacional. Nuevamente se ligaban las piezas del acertijo empresarial: la necesidad del Grupo Shell de buscar nuevas fuentes de suministro de crudos en otro lar, dadas las dificultades socio-polticas que se presentaban en sus

campos del rea Transcaucsica, y la oportunidad de adquirir, a costos muy razonables, las inmensas concesiones venezolanas que posea esa asfaltera estadounidense. Henri Deterding, artfice de ese gran negociado que realizara teniendo en sus manos los informes geolgicos preliminares elaborados por Arnold, fechados el 27 de noviembre de 1912, y que aportaban las principales ideas de dnde y cmo perforar los pozos; potenci con sus recursos la exploracin de las cuencas nacionales a partir de 1913, utilizando la tecnologa de perforacin a percusin ya conocida para la poca, y todo el empuje empresarial que le caracterizaron al frente de ese importante grupo anglo-holands.

As, The Caribbean Petroleum Company, ya bajo el mando del Grupo Shell, inici su primera campaa de perforacin en el entonces Distrito Sucre, y su xito no slo se limit al descubrimiento del Zumaque. Denominado as por la parcela en la cual se localiz, sobre un fundo del mismo nombre en la planicie del Ro Motatn el pozo MG-1 comenzara a perforarse el 12 de enero de 1914. Las actividades se desarrollaron en el Cerro la Estrella, de baja elevacin sobre un anticlinal que forma una pequea fila montaosa conocida como fila Miramar, en cuyo flanco sur aflora la mayor de las emanaciones petrolferas naturales observadas en los alrededores de las estribaciones ms occidentales de la Serrana de Trujillo, identificada con el topnimo Mene Grande; segn nos lo confirmara el profesor Morn17 en su entrevista personal. Los estudios geolgicos de superficie fueron conducidos por Garnett A. Joslin y Floyd C. Merritt, en principio, y luego trabajaran all Charles R. Eckes, Bernard Hasbrouck, Louis E. Dagenais, Roy W. Merritt, Howard F. Nash y Stanley C. Herold, todos ellos supervisados por George A. Macready, socio de Arnold y coautor del libro bajo referencia. Los equipos y materiales necesarios para dicha perforacin se transportaron desde el Puerto de Motatn del Ro con mulas y bueyes, por terrenos casi inaccesibles, de vegetacin exuberante y con grandes dificultades, segn lo relatara el propio jefe de transportacin, Jos Mara Ballesteros21. Bajo la gerencia de Harry Maddren y utilizando un taladro a percusin del tipo balancn, el Star Drilling Machine-23 llamado la estrella por los obreros, se realiz la perforacin con R. W. Merritt como ingeniero y relacionista. Jack Stokes sera el jefe perforador (luego

Superintendente del campo), secundado por Brake y el duplo de tool pushers: Jordan y Loi (del 12 al 27 de enero), Loi y Young (hasta el 15 de febrero), Young y Brain (hasta el 27 de mayo) y Brain y van Bebber (hasta la finalizacin del pozo, el 31 de julio); adems de Samuel Smith, un curazoleo que funga de intrprete y una cuadrilla afortunada: Colina, Sandrea, Cardozo, Mrquez, Leiva, Petit y Pez, entre otros, tal y como lo refrendan Gonzlez y Rangel, adems de los propios testimonios de Sandrea21, Arnold y Macready1. El pozo Zumaque, despus de varios problemas con su cabria, incendio incluido, observ un primer influjo de petrleo el da 15 de abril, cuando se alcanzaba, aparentemente, el horizonte mioceno de la arena productora; originalmente esperado a unos 100 metros de profundidad. Dicho influjo anim a continuar con su perforacin hasta la prognosis final, cuyas operaciones de profundizacin concluyeron a fines del mes de julio, terminndose mecnicamente a unos 135 metros de profundidad (443 pies) desde donde produjo a una tasa estabilizada de 250 BPPD de petrleo de 19,2 API, con 0,9% de agua y sedimentos. Su completacin oficial qued certificada el viernes 31 de julio del ao 1914: fecha emblemtica en los anales petroleros venezolanos.

Incluyo toda la informacin detallada de pruebas de pozos y datos de campos que solo estn disponibles en los apndices de este libro, por cuanto para la poca no existan oficinas ministeriales donde realizar trmites o permisologas por lo que dichos eventos no quedaron registrados en ningn archivo oficial. El legendario Zumaque N 1 continua activo hoy da, camino de su primer centenario insigne. Operado por Repsol, su ltima medida de produccin confirma una tasa de 28 BPPD de crudo de 19.0 API, con 0.1 % de AyS y una RGP de 328 PC/Bbls5. A continuacin vendran otras parcelas: El Zumba (MG-2) se inici en febrero al este del zumaque, a un kilmetro buzamiento abajo, y al oeste del rezumadero denominado mene grandsimo. Su cabria a percusin con cable se incendi y despus de su reparacin, se complet el pozo a 921 pies de profundidad con una primera produccin de 5.000 BPPD, estabilizndose luego a 1.000 BPPD a fines de noviembre. El Zumaya (MG-3), ubicado a unos 500 metros al sur de la parcela zumaque, se comenz a perforar a continuacin del anterior, a partir del 16 de marzo, convirtindose en el pozo ms profundo y productivo de todos. Perforado con una cabria a percusin tipo standard y herramientas de cable, dicho pozo, a 510 metros de profundidad (1.670 pies), expuls de 20 a 40 mil BPPD de crudo, inicialmente; dificultndose el manejo de ese flujo pero estabilizndose luego a 2.500 BPPD para finales de octubre de 1914.

El programa sigui con el Zumacaya (MG-4), perforado en una parcela al norte del zumaque y utilizando su misma mquina de perforacin; se inici el 14 de octubre de ese ao glorioso para la industria petrolera nacional, terminndose el 5 de marzo de 1915 a una profundidad final de 1.155 pies, desde donde produjo a una tasa inicial de 500 BPPD. Por ltimo se perforara la parcela Zumbador, que tambin arrojara de 20 a 30 mil BPPD, por poco tiempo, desde sus 895 pies de profundidad. Tal y como puede observarse, esa campaa exploratoria de The Caribbean en Mene Grande, con media docena de pozos perforados desde principios de 1914 hasta finales de 1915, fue exitosa. Pero no se trataba de una victoria puntual, en realidad aconteca el descubrimiento de nuevos yacimientos petrolferos en un subsuelo virgen confirmndose as el hallazgo de la gran Cuenca de Maracaibo. Debido al desarrollo de ese campo, se construy el primer oleoducto hacia San Lorenzo, en la costa del Lago, donde se ubicara tambin la primera refinera contempornea en suelos venezolanos. Inaugurada en agosto de 1917, con 2.000 BPPD de capacidad, fue ampliada en 1926 a 10 mil BPPD, y llegara a procesar hasta 30 mil BPPD de crudo de unos 20 API a partir de 1938. La refinera estuvo activa hasta principios de la dcada de los ochenta, cuando se decidi su cierre definitivo por la evidente ineficiencia de sus plantas. Y a finales del ao 1922 ocurri el desvelamiento del segundo icono zuliano: Los Barrosos N 2; ubicado en el poblado de La Rosa, zona primitiva de la ciudad de Cabimas, y perforado por la empresa The Venezuelan Oil Concesin, cuya popularidad regional la hicieron digna de ser cantada en Gaitas como la VOC. El pozo se puntualiz sobre la localizacin R-4, en el bloque geogrfico K-2 de las concesiones de Antonio Aranguren (las cuales abarcaban tambin al Distrito Maracaibo del Estado Zulia), seleccionado por iniciativa personal del seor George Reynolds, director regional del Grupo Shell, quien utiliz para ello mapas geolgicos delineados por Macready y asociados.

Bajo la Superintendencia de Louis E. Dagenais, gelogo alistado en el equipo de Arnold y explorador del Zumaque, se comenz la perforacin en 1916 con una cabria a percusin, observndose algunas dificultades mecnicas tanto en el pozo en s, el cual present varias arremetidas, como en su taladro de perforacin, lo que obligara a suspenderlo hasta 1918 dados los problemas de suministro de materiales ocasionados por la Primera Guerra Mundial. Una vez reiniciado, en junio de 1922, el pozo se perfor hasta la profundidad final estimada en 472 metros (unos 1.550 pies), completndose el 14 de julio de ese mismo ao. As se desarrollaron los acontecimientos, segn consta en el archivo oficial del pozo. Pero como en toda historia de esta naturaleza, no pocos autores, utilizando testimonios de algunos protagonistas, u otros documentos alternativos, narran otras versiones de lo ocurrido, tales como que el hueco original fue abandonado parcialmente a fines de agosto de 1918, reinicindose la perforacin del pozo el da 31 de julio de 1922. Durante los meses de septiembre a noviembre se penetraron arenas bituminosas y se detect gas entre los 337 y 384 metros de profundidad, alcanzndose los 457 metros (unos 1.500 pies) la maana del 14 de diciembre, desde donde ocurrira el histrico evento en plenas actividades de perforacin: he all la verdadera diferencia entre ambas versiones! En todo caso, para esa fecha decembrina y luego de percibirse durante varios das fuertes olores de gas en la superficie, el pozo comenz a surgir naturalmente a una tasa de 2.000 BPPD iniciales, hasta reventar el da 18 de manera estruendosa e incontrolada, arrojando unos 100 mil BPPD durante ms de una semana hasta que los derrumbes de sus propias paredes lo sellaran por completo. As lo referencia, entre otros, Besson3, Prieto Soto19, Gonzlez6 y Perales18. Este ltimo, por cierto, cita hasta la versin del botnico Henry Pittier, quien fuera, aparentemente, testigo presencial de ese hecho espectacular.

De esa manera, en los Barrosos N 2 se origin un verdadero giser de oro negro que hizo volver, definitivamente, los ojos del mundo hacia Venezuela. todo ello iniciado a partir de la prospeccin que realizaran en suelo patrio el equipo de profesionales dirigidos por Ralph Arnold hace ya un siglo.

El clebre pozo de la R-4 se profundiz en varias oportunidades, hasta alcanzar los 693 metros en el ao 1947; abandonndose mecnica y oficialmente en octubre de 1970, despus de presentar severos problemas mecnicos. Se le contabiliz una produccin acumulada formal de 494 mil barriles, aparte del milln estimado que se derram durante los nueve das que perdur su histrica erupcin cifra an formidable hoy da, tratndose de un pozo de crudo pesado. Algunos protagonistas criollos que trabajaron en este pozo alegrico hacia finales de 1922, fueron, entre otros: Rodrguez, Clavel, Escaray, Snchez, Borjas, Daz, Freites, Acurero, Ocando, Surez, Quiroz, Parra y Colina; adems de Samuel Smith, el mismo personaje del Zumaque. Se encargara de dirigir las operaciones de control del pozo Lus Pacheco, profesional de la geologa a cargo de las oficinas de la Shell en Maracaibo, y que haba formado parte del equipo de Arnold en sus inicios. Cientos de hombres, en una industria que a nivel nacional no empleaba a ms de 2.500 personas, trabajaron con picos, palas y parihuelas para formar muros de contencin, abrir contra-fuegos, construir tanques naturales de tierra y ensamblar conexiones con bombas y tuberas, inclusive, hasta un muelle provisional donde poder embarcar el petrleo. Una dura labor que consumi semanas enteras, afortunadamente, sin fogonazos de ningn tipo ni accidentes graves que lamentar, y en la que intervino personal de todas las afiliadas de las empresas Shell, venidos de todos los rincones del Estado. Mencionar los nombres de los pioneros de esos conos y la jerarqua bajo la cual laboraron, aparte de enaltecer su memoria por haber sido los parteros de la historia petrolera venezolana, ayuda a identificar y entender las fuentes de poder que hicieron posible el establecimiento de esa industria en nuestro pas Para concluir, este libro singular contiene en su contraportada una dedicatoria personal suscrita por Ralph Arnold a su jefe, delineada en una corta y sentida frase manuscrita a lpiz y fechada en Santa Brbara, California, el 20 de junio de 1960. Es bueno recordar que el impulsor de esa realizacin profesional de Arnold fue su amigo personal, el seor Herbert Hoover, quin lo puso en contacto y lo recomend con la empresa Goldfields of South Africa Limited en Londres, para que iniciara la prospeccin de asfalto en Trinidad en 1911 de la que derivara la campaa venezolana a partir de 1912. El seor Herbert Hoover a la postre se convirti en el 31avo Presidente de los Estados Unidos de Norteamrica y all mismo comenz todo. Notas y Referencias: 1. Arnold, R.; Macready, G. A. y Barrington, T. W.: The First Big Oil Hunt, Venezuela 1911-1916; First Edition, Vantage Press Inc., New York, N. Y., 1960. 2. Aspectos de la Industria Petrolera en Venezuela; Primer Congreso Venezolano del Petrleo, 24 al 31 de marzo de 1962. Sociedad Venezolana de Ingenieros de Petrleo, publicacin de la Editorial Sucre, Caracas 1963. 3. Besson, J.: Historia del Estado Zulia; Editorial Hermanos Belloso Rossell, Cinco Tomos, Maracaibo 1943 a 1957.

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