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Connie Brockway BUSCADORES DE ROSAS 02 PRAZER Ttulo original: My Pleasure

Dedicatria Dedicado Page Winebarger, cujo talento, determinao e dedicao inquebrantveis serviram to bem e durante tanto tempo ao Centro de Reabilitao da Vida Selvagem de Minnesota. Em nome de todas as criaturas que se beneficiaram com seu amor e dedicao, obrigado, Page.

Resenha As trs irms Nash sobrevivem runa familiar. Kate foi protagonista da anterior novela desta trilogia, "Atrao", e agora se trata de Helena, que achou um trabalho como dama de companhia de Lady Alfreda Tilpot. E, de passagem, de alcoviteira entre dois jovens apaixonados. Est envolvida com isso quando se encontra com o patife e atraente Ramsey Munro. Helena no aceita ser tratada como uma prostituta, mas por fim ter que pedir ajuda a este grande sedutor.

Captulo 1 SAUDAO: Forma tradicional de reconhecer a nosso rival. Vauxall Garden, Londres, junho de 1805. -Em algum lugar do cu, o professor Angelo chora. -Quem disse isso? -. O jovem lorde "Figgy" Figburt virou sobre si, mostrando uma "parada" a seus companheiros adolescentes. Escrutinava a tnue luz do passeio dos Apaixonados atravs do Vauxall Garden, tentando ver quem tinha invocado o nome do maior espadachim do sculo passado. -Eu. - uma figura alta e galharda surgiu de entre as sombras que os rodeavam, como se a escurido tivesse adquirido forma e substncia, e deslizou para onde eles estavam. - No era minha inteno interromp-los, quis passar com discrio - o estranho se expressava com um elegante acento escocs. Seus dentes brancos cintilavam em seu rosto coberto de sombras-, mas enquanto haja vida em mim, no posso permitir que um esporte que valorizo tanto seja insultado desta maneira. -Que quer dizer com isso de que "Angelo chora"? - perguntou sob os efeitos do lcool o enorme Tom Bascomb, vestido para a festa de disfarces dessa noite como um pastorzinho um pouco peludo. - Que est insinuando sobre as habilidades do Figgy com a espada? -No insinuo nada. Afirmo que sua "insistncia" abominvel. Entretanto, no um problema sem soluo. O estranho se aproximou ainda mais, e a tnue luz dos lampies de gs que atravessava as rvores revelou ao Figgy um dos homens mais extraordinariamente bonitos que jamais tinha visto: um tipo alto, magro e atltico que no levava nada parecido com as fantasias dos outros convidados festa. Em seu lugar, vestia calas escuras, uma jaqueta negra longa e debaixo um colete azul. Um leno branco ao redor do pescoo mostrava o nico ornamento de sua pessoa: um pequeno broche de ouro em forma de rosa. Tudo nele fazia com que Figgy se sentisse torpe e, portanto, algo agressivo. -Este um baile de disfarces, senhor! Isso significa que deve levar um disfarce disse irritado. -V voc ao Thom, a? Pois no precisamente um efeminado, nem eu sou um raj. -No me diga... Thom bamboleou at o escocs e lhe lanou um olhar feroz. -E do que est disfarado, senhor? O escocs, quase to alto como Thom mas muito mais leve de quilos, passeou seu olhar desde seu grosso tronco formal at as capas de babados rosa da saia. -De homem? - sugeriu com cortesia. Os outros moos estalaram em gargalhadas enquanto o rosto de Thom tomava um tom vermelho escarlate; entretanto, no lhe exigiu desculpas pelo insulto. Havia algo no escocs que dissipou a espessa nvoa de lcool que o envolvia, despertando o pouco bom senso que possua. Algo perigoso estava acontecendo. Algo alm daquela experincia. Algo... Letal. -Quem voc? - perguntou. -Ramsey Munro. - o homem inclinou levemente a cabea-. Sou o proprietrio de L"Ecole da Fleur, um pequeno salo em White Friars. A seu servio, jovens cavalheiros. -Voc espadachim? - perguntou Thom com desprezo enquanto passava ao Figgy a pequena garrafa que tinha tirado dentre os babados de sua saia. -Assim - respondeu Munro-. Passava casualmente por aqui quando ouvi-o falar do prximo Torneio Internacional de Duelos. Est pensando em inscrever-se? -E se assim fosse? - perguntou Figgy-. No que lhe interessa?

-Em nada. Mas como instrutor na arte da espada, interessa-me. Detive-me e pude observ-lo executar uma "insistncia" que at um menino teria podido contra-atacar. -Tenho que supor que voc poderia faz-lo melhor? Seus ombros se elevaram em um gesto elegante. -Mais simples que isso, poderia ensin-lo a faz-la melhor. Vendo que a coisa prometia um pouco de diverso, Figgy sorriu. Era sem dvida o melhor espadachim entre todos os que se achavam ali. -Poderia ensinar ao Thom a contra-atacar minha "insistncia" ? Munro o observou por cima. - claro. Soava muito seguro de si mesmo, e a confiana de Figgy cambaleou. Teria o escocs uma estocada secreta, um movimento impossvel de deter que necessitasse pouca prtica e s umas poucas instrues sussurradas ao ouvido? Aquele homem o tinha apanhado, j no podia voltar atrs. S teria desejado estar menos brio. E, enquanto pensava nisso, levantou a garrafa e esvaziou o que restava de seu contedo em sua garganta. Naquele momento, distinguiu um movimento no final do caminho de cascalho. Uma pessoa vestida como um criado do sculo anterior se aproximava rapidamente at eles. Figgy a olhou agradecido. A "ela", j que, apesar da vestimenta masculina, no havia nenhuma dvida de que a pessoa atrs daquelas calas de veludo vermelho rubi e essa toga ajustada era definitivamente "uma" -delicadamente ondulada, deliciosa-. Tinha metido sua cabeleira sob uma capa negra, e uma mscara de seda da mesma cor cobria seus olhos, mas nada podia dissimular o rebolado de seus quadris ou seus seios, que sobressaam apesar de seus esforos para comprimi-los. Mulher ou prostituta, para o caso era o mesmo. Ali estava, uma presena inesperada na festa de fantasiade Vauxhall Garden, no pouco recomendvel passeio dos Apaixonados. O que significava que se tratava, no melhor dos casos, de um barco de aparncia frgil procurando um recife onde encalhar, e no pior, um cargueiro do Haymarket procurando novos passageiros. Em qualquer caso, ela era jogo limpo, e o jogo que tinha em mente seria perfeitamente legal. Figgy sorriu. -Voc poderia ensinar a qualquer um? -perguntou olhando para Munro. -Assim . -Pois bem, que tal a ela? - Figgy indicou mulher. Ela avanava mais lentamente. A luz da lanterna apanhou o brilho de safira de seus olhos atrs da mscara. Ah, quanto lhe atraam os olhos azuis. Munro voltou a cabea. -Uma mulher? - perguntou com um aborrecido olhar de desdm-. No. Figgy sorriu aliviado. Acabava de demonstrar que o estrangeiro era uma fraude, assim agora poderia desfazer-se dele e investigar as novas e inesperadas perspectivas que lhe oferecia a noitada. -No complicado - indicou Figgy amavelmente-. Eu mesmo queria ensinar algumas tcnicas que poderiam lhe servir. Seus amigos riram enquanto a mulher, depois de duvidar um instante, trocou de rumo repentinamente, apurando seu passo. Thom a apanhou, envolvendo sua cintura com seu enorme brao. -Jovenzinho, me tire as mos de cima. - sua voz era grave, serena e inesperadamente forte. Se Thom no estivesse to bbado, provavelmente teria tirado sua mo e se afastado docilmente. Mas Thom estava brio. Muito brio. -Venha aqui, doura - cantarolou-. Somos o que estava procurando. -Isso certamente que no. - no lutava. Simplesmente inclinou seu queixo sobre seu leno de bainha bordada e olhou com calma atrs de sua mscara de seda negra a careta sorridente do rosto do Thom-. Venha j -continuou com uma voz apenas mais audvel que um sussurro-, no tm nada melhor que fazer? Barracos de vigilantes

noturnos que atirar abaixo? Lanternas para as quais lanar pedras? -Isso j o fiz ontem noite - confessou Thom, puxando ela para a luz. Figgy sentiu como crescia a tenso em Munro, e o observou com curiosidade. Por um segundo, teria jurado que parecia assustado. -Moos - disse a mulher-, evidentemente me tomaram por outra pessoa, ou por outra coisa. Um leve rubor se formou na parte visvel de seu rosto, mas falou em um tom sereno. Acaso era uma veterana nestas questes? Uma habitue de jardins de prazer e animados entretenimentos? Adorvel. -De maneira nenhuma. - um dos jovens negou com a cabea-. Reconhecemos voc sem vacilar: um pssaro do paraso procurando um ramo onde posar-se. Com efeito, ela parecia uma mulher fcil. A cala que levava se ajustava tanto a suas longas pernas e a seu traseiro curvado que a imaginao permitia chegar onde os olhos no podiam. Tambm sua pele era lisa, branca e plida como o mrmore, e sua boca de um rosa profundo, com um fino e curvo lbio superior coroando um inferior, exuberante e carnudo. -Esto cometendo um engano - insistiu, tentando escapar. -No to cedo! - protestou Thom puxando-a. -Isto ridculo. No tenho tempo de brincar com meninos. Deixe-me ir - e puxou sua mo para libert-la. -Meninos, disse? - Figgy se parou frente a ela, lhe bloqueando o caminho. Porque, ia completar os dezoito esse ms! Ele lhe ensinaria quem era um menino e quem um homem! Fosse uma marquesa ou uma criada da cozinha, era ela quem tinha ido ali e no eles que a tinham chamado. Se uma moa no queria brincar um pouco a "tapinhas e ccegas", no estaria caminhando sozinha pelo passeio dos Apaixonados. Nem tampouco se vestiria de forma to indecente, como pedindo a gritos que os homens a olhassem... E lhe fizessem outras coisas tambm. Por outro lado, tinha deixado cair sua espada no caminho de cascalho, assim no pensava lhe fazer mal. S queria provar um pouco aqueles saborosos lbios. - Mudei de idia. - Munro se achava de repente entre Figgy e a garota. No s lhe ensinarei a contra-atacar sua "insistncia". Posso tambm lhe ensinar a desarmlo. -Como? - Figgy piscava atnito. Tinha esquecido de Munro por completo. Tinha esquecido tudo, salvo seu desejo de provar aquele doce e pretenso pote de mel. E isso era exatamente o que pensava fazer. -Isto, claro est - continuou a amvel voz-, se voc for, como eu achava, um homem verdadeiramente intrpido. -Intrpido? - Figgy se deteve em seco no momento que alcanava garota. Tinha a desagradvel sensao de que Munro tinha questionado sua dignidade-. Como? claro que o sou - afirmou entre dentes, franzindo o cenho. Claro que era intrpido. Quem podia negar? -E tambm algum a quem interessam as apostas? Figgy assentiu. Como todo dandi, considerava-se capaz de depenar a qualquer despreparado, embora naqueles ltimos tempos a sorte no lhe sorria muito. -Aqui tenho dez libras - props o escocs-, e aposto que com quinze minutos de instruo, esta mulher ser capaz de desarm-lo. -E eu tenho aqui vinte, e aposto que aqui no perdemos nosso tempo com coisas pequenas exclamou Thom enquanto devorava garota com os olhos. -Cem - contra-atacou Munro. Frente a tal cifra, Thom e o resto dos amigos do Figgy calaram. Uma aposta de cem libras soava interessante. Sobre tudo sabendo que Figgy tinha perdido muito a outra noite, e que necessitaria uma importante colaborao de sua parte para financiar as apostas. -Faa-o! - gritou algum.

Desarm-lo uma mulher? Cem libras? Muito fcil para ser verdade. -Feito. -Isto ridculo! - exclamou a garota. Voltou-se, e apesar de levar ainda posta a mscara, Figgy captou o momento exato no qual ela viu realmente ao Munro pela primeira vez. Deteve-se, apanhada pelo feitio de sua beleza como uma pomba em uma rede. Durante o tempo que demora um corao em pulsar trs vezes, ela se manteve imvel, e depois tentou passar por seu lado-. Eu no sou... Munro a deteve firmemente por um brao, aproximando-a para si sem esforo, detendo no ato algo que ela fosse dizer. -Receio que quem ou o que voc no tem nenhuma importncia neste momento, querida - lhe disse rodeando suas costas com o antebrao-. Agora, seja uma boa garota e uma melhor esportista. Inclusive ligeiramente bbado como estava, Figgy pde ver a tentativa de rplica que brotava dos lbios da moa. Mas Munro o deteve, aproximando-a ainda mais a ele. -Para lhe dar sorte - disse, e a beijou.

Captulo 2 ALLER: "Ir" em francs. Em seus vinte e cinco anos de vida, ningum nunca tinha beijado Helena Nash - ao menos no daquela maneira: forte, perita e impessoalmente. Insultantemente impessoal. Poderia ter sido um manequim, ou uma prostituta. Sua irm Kate resistiria, e a menor, Charlotte, certamente teria brigado, mas esse no era o estilo de Helena. Ela tinha cultivado a indiferena at fazer dela uma arte, e utilizou agora aquela habilidade, desentendendo-se da atuao do escocs. E aquilo, sem dvida nenhuma a respeito, era exatamente o que parecia: uma atuao destinada a impressionar audincia mais que a seu interlocutor. claro, sabia de quem se tratava. Soube desde o momento em que viu como seu refinado rosto iluminado pela meia luz se voltava para onde ela estava. De qualquer forma, todo aquele que tivesse visto Ramsey Munro no poderia esquec-lo, da mesma maneira que qualquer mulher que alguma vez tivesse imaginado o Anjo Negro vestido com seus hbitos mais sedutores o teria achado familiar. Assim to bonito que era. Era quase igualmente atraente quatro anos atrs, quando o viu pela primeira vez, mas o tempo tinha imbudo os clssicos traos de uma grande sabedoria, endurecendo-os em um brilho diamantino. Se tivesse nascido em outro tempo, seu rosto teria impressionado a Miquelangelo que o teria esculpido: um nariz sutilmente aquilino, lbios firmes e bem desenhados, olhos profundos em forma de amndoa e um forte e anguloso queixo. Alto e magro, recordava um co de caa de algum imperador, uma criatura elegante, treinado para desenvolver uma velocidade letal e possuidor de uma grande resistncia; seus ombros eram largos, sua cintura fina, suas pernas longas e musculosas e seu ventre plano. Mesmo se h anos no tivesse estado no vazio estdio de pintura de sua me e no tivesse devotado seus servios a sua famlia, teria ouvido falar igualmente dele. Seu nome era sussurrado nos corredores das peras por um nmero incalculvel de matronas, anfitris, esposas e cortess; seus atributos fsicos eram dissecados pelas ancis que observavam s moas que estavam a seu cargo danar; suas hipotticas conquistas comentadas nos chs da tarde; sua acuidade mordaz e sua sofisticao licenciosa imitadas por aspirantes a libertinos. Recordando a aspirantes a tal reputao, Helena segurou com suas mos os largos ombros de Munro para evitar cair no cho, preparando-se para viver sua afronta tal e

como tinha sofrido tantas outras desde que sua famlia perdera sua fortuna: com indiferena, com uma dignidade inaltervel, com frieza... Uma frieza... Seu beijo tinha mudado. E com ele, todo o resto. Seus lbios se suavizaram, persuasivos. Sua boca foi mais agradvel, movendo-se perfeitamente sobre a dela. Um beijo suave, sedutor. Uma firme fuso de lbios, um intercmbio de alentos, um suculento convite a pecar como... Santo Deus! Sua lngua roou sua boca, traando lnguida os contornos de seus lbios, separando-os, abrindo facilmente caminho contra o bordo de seus dentes. Nunca poderia imaginar algo assim! Esqueceu-se de tudo: a razo pela que se achava ali, o medo de ser seguida por algum, o encontro combinado no final do caminho, e a terrvel sensao de ser observada por olhos malvados. Munro posou o brao ao redor de sua cintura, pressionando-a contra ele. Uma mo deslizou por seu pescoo at emoldurar seu queixo, e a splica inerente a esse ligeiro contato a aturdiu. Suas precavidas defesas comearam a derrubar-se, e nesse instante, a ponto de sofrer um colapso, algo no mais profundo dela despertou depois de uma vida de torpor e perigos reconhecidos. Tentou endireitar-se, mas ele puxou-a ainda mais para trs e deveu aferrar-se, frgil e beira do desmaio. Tirou-lhe a respirao. Roubou-lhe seu pudor. Atravessou suas barreiras. Seu beijo reviveu sensaes recordadas apenas de escuros e ardentes sonhos: ertico, iludido, faminto. No pde evitar tremer, e como resposta, por um breve instante, seu brao a rodeou com mais fora contra ele. Depois disso voltou a p-la de p, e soube que o beijo estava a ponto de terminar. Que Deus a ajudasse! Suas mos apertaram com fora os msculos slidos como uma rocha sob a jaqueta de Munro enquanto perseguia indefesa os lbios que se retiravam. -Jesus! - a exclamao escapou de seus lbios, e ele a estreitou contra seu corpo. Sua boca se abriu sobre a dela, e desta vez sua concentrao foi total, excluindo tudo o que estivesse fora daquele beijo. Seu apetite incontrolvel se derrubou sobre ela, atravs dela, um poderoso ardor que eclipsava seus prprios desejos nascentes, exigindo e... Ao redor deles estalou uma risada grosseira. Sua cabea se levantou. O que os outros viram em seus olhos brilhantes cortou abruptamente suas risadas. Tinha esquecido seu pblico. -Por minha honra - algum zombou, - no sabia que pensava lhe ensinar a dirigir "essa" espada! Munro se dirigiu a ela em um sussurro: -Se quer sair daqui sem ser incomodada, faa o que lhe digo. E ali estava ela de p; sua cabea girava como um pio, seu corao relampejava. Por que fazia aquilo? Por que se preocupava com o destino de uma desconhecida? Ele no tinha forma de saber quem era ela em realidade! Helena tinha mantido intencionalmente a voz baixa e evitado seu sotaque de York. Era absurdo. Como podia saber que estava beijando a extremamente serena filha do coronel Nash, uma das trs filhas que tinha jurado proteger (provavelmente tambm contra ofensas como que recentemente lhe tinha provocado) em agradecimento a seu pai por ter dado sua vida em troca da de Ramsey? Tratava-se de algo que lhe teria resultado difcil de acreditar! Embora, para falar a verdade, Helena se sentia menos ofendida que... Perturbada. -J hora, Munro! H uma aposta em jogo! - Com efeito - disse-. Agora, a lio. A outra lio. Explodiram novas risadas masculinas, devolvendo-a a sua horrorosa situao, estpida aposta e ao papel que ela representava. No poderia faz-lo. Nunca havia segurado uma espada em suas mos. Esses jovens bbados teriam que buscar outra

diverso. -No posso... Munro lhe cravou seu olhar e ela engoliu seus protestos. Aparentemente, as coisas eram um pouco mais complicadas do que ela achava. O imenso moo das saias rosadas brilhantes e a peruca frisada cruzou os braos sobre seu peito formal e parou diante dela lhe cortando o caminho, enquanto que o que ia vestido como um raja, e cujos taos estavam obscurecidos com pintura negra, sorria maliciosamente. -Obrigado. -Munro se colocou no centro do caminho de cascalho- Rogo que leve muito em conta o que vou ensinar-lhe agora, senhorita. Vou-lhe mostrar algumas manobras simples, que mais adiante imitar. Entende? Perfeito. Agora que tal se algum de vocs, jovenzinhos, for amvel para oferecer-se para uma demonstrao? -Do que se trata tudo isto? - protestou Figgy, o jovem do turbante-. Voc disse que lhe ensinaria a me desarmar! -E o que vou fazer. Mas a melhor maneira de ensinar algo mostr-lo antes. No se preocupe, valoroso jovem, ter sua partida.-Munro olhou a seu redor-. Quem vai ajudar-me? Venha, so vocs que esto armados com uma espada. A nica coisa que peo que me ataquem. isso to difcil? -No. - um dos moos avanou cambaleante, sacudindo o odre de vinho de que tinha estado bebendo-. Eu o farei. Munro enganchou a ponta de sua bota sob a folha da espada abandonada de Figgy, e de um surpreendente golpe a fez voar pelos ares, apanhando-a com elegncia e apresentando-a ao moo boquiaberto. -Tenha. Agora, presente e ataque. -O que? Ramsey suspirou: - Aresente-se... e... Ataque. -O que? -Maldio, atravessa-o! - gritou Figgy. -Ah! - com grande velocidade, mas com falta de graa, o jovem investiu com a espada para diante. Mas seu objetivo j no estava ali. E a espada que o moo havia segurado agora estava na mo de Munro. O jovem o olhou surpreso. -O que aconteceu? -Desarmei-o. Esse era o objetivo, no? -disse Munro segurando o florete-. Se algum se achar em meio de um duelo, de um verdadeiro duelo, onde sua vida depende de suas habilidades, e no possui nenhuma da que gabar-se, ento deve assegurar-se de que conhece muito bem ao menos uma coisa, mas como, para algum como voc, jovem senhor, seria poder desarmar a seu oponente. -Ah! - bramou o jovenzinho lhe arrancando a espada-. Pois ento j veremos. L vou! Lanou-se novamente para diante, mas desta vez Helena estava preparada para ver o que ocorria. Uma ligeira mudana de peso, um movimento do brao de Munro, e o golpe do menino passou debaixo dele. Munro apanhou a folha contra suas costelas e, com a velocidade de ataque de uma serpente, envolveu seu antebrao ao redor dela, curvando seus dedos sobre a manga e arrebatando sem esforo a arma da mo do jovenzinho. -Assim. Viu, senhorita? - voltou sua cabea, perguntando com calma. Ela assentiu com gravidade, tratando de parecer sanguinria. - claro, esta a maneira mais simples de desarmar a algum. Existem outros mtodos que requerem mais fora. - segurava em frente dele o sabre confiscado. Algum mais quer tentar? Com um grunhido, o homem peludo com saias e peruca ao que chamavam Thom

deu um passo adiante: -Eu. Munro negou com a cabea. -Sua saia o converte em um objetivo muito fcil. - voltou-se para Figgy-. Que tal voc, jovem? Tome... - Munro lhe lanou a espada-. Para isto necessitarei de uma arma. Preparado! Observou a bengala de pastor de Thom. Com um sorriso o segurou no ar, estudando seu equilbrio. Isto servir. Figgy sorriu maliciosamente. -Eu tambm seria capaz de desarmar um homem se tivesse uma ponta to longa como essa... Crrrack! Munro rompeu a bengala contra seu joelho, partindo-a pela metade e fazendo-a muito mais curta que a espada de raj. -Presente... Ante a ordem, o moo se colocou automaticamente na postura correta. -A voc... - disse Munro, descansando tranqilamente sobre a bengala, com a parte quebrada cravada no cho. Figgy passou a lngua por seus lbios e tentou uma "insistncia". Com uma fingida expresso de desgosto, Munro o afastou com sua mo. -Vamos - reprimiu-, eu tenho um pedao de madeira. Voc de ao... A provocao funcionou. Com um grunhido, Figgy se preparou e investiu contra ele. A bengala quebrada de Munro voou para cima, virou uma vez ao redor da cintilante folha de ao, avanou como um raio para o punho, e de repente o sabre voou para a noite enquanto o moo sacudia sua mo, amaldioando. -Gostaria de v-lo de novo, senhorita? -Desta vez, Munro nem sequer a olhou ao lhe dirigir aquelas palavras. Seus olhos, vagos, divertidos, incrivelmente perigosos, estavam fixos no grupo de jovens. Do que lhe serviria mostrar-lhe novamente? No havia forma de que ela pudesse fazer o mesmo, e ele sabia. -No, acredito que j o tenho. - o que pensava. Entretanto, possivelmente queira tentar outras formas mais sutis de desarmar a seu opo... -No! - interrompeu com raiva Figgy, esfregando seus dedos bicudos-. Basta de demonstraes! J aprendeu o bastante. A aposta que voc ensine a ela como me desarmar em quinze minutos. Pois bem, deixe que ela o tente. Munro sorriu. -Claro. Recupere sua arma. Um dos moos lanou sua arma a Figgy. O raj a apanhou em vo e cortou o ar com ela. O rosto do grande escocs mudou em uma careta de assombro muito pouco convincente. -Mas... isto nunca funcionar. -O que? - perguntou Figgy, que continuava golpeando o ar. Munro levantou suas mos, palmas para cima. -No tem espada. No tem arma alguma. Dificilmente pode lhe pedir que use esta bengala... O ar abandonou os pulmes de Helena em um suspiro de alvio. Assim esse era seu plano... Os lbios de Figgy se tornaram mais finos em um sorriso macabro. - claro que no. Ed, d sua arma senhorita. Um moo deu um passo adiante, depois de tirar uma pequena espada que estava oculta, e a ofereceu. "OH, no"... Helena deu um passo para trs, mas antes que pudesse seguir

retrocedendo, Munro a apanhou pelo pulso e ps o cabo da espada em sua mo. Sua mo enluvada cobriu a dela, curvando seus dedos ao redor do punho envolto em cetim e pressionando-os com fora. Tudo aquilo era uma loucura. Sentia-se como o personagem de uma novela gtica de aventuras, incapaz de mover-se, incapaz de escapar, levada de um lado a outro por correntes perigosas. O medo se cravava em seus pensamentos. O som de sua respirao encheu seus ouvidos. Ela, Helena Nash, que nada temia, estava morta de medo. A nica coisa na qual podia pensar era que, estando o moo to bbado como parecia, o mais provvel era que lhe atravessasse o corao. Que tivesse a inteno ou no de faz-lo, o resultado seria o mesmo: ela ia morrer. Seria to estpido morrer daquela maneira, ali, ento. -No momento que disser "apresente-se", deixe cair a espada e d um passo para trs. Entendeu-me? - disse-lhe Munro em um tom de voz destinado s a seus ouvidos. Entender? Mal podia respirar... -No. -Tudo ir bem. -OH, claro! Tenho certeza de que o menino perfeitamente capaz de calcular o lugar onde vai transpassar-me para no tocar nada vital! -murmurou como resposta com uma voz trmula. Um anel reluzente comeava a fechar os bordo de sua viso. A mo de Munro pressionou com mais fora a sua, levando-a de novo presente com uma pontada de dor. Seu olhar voou at cruzar com o dele, assustada e ferida. Seus olhos brilhantes se obscureceram sob suas grossas pestanas negras como a fuligem. -Tudo ir bem. Juro por minha honra. Surpreendentemente acreditou nele. Tinha jurado. Recordou aquele outro juramento, feito fazia trs anos e meio. Ergueu-se frente a sua famlia, grcil e formoso, como se se tratasse do pecado, e prometeu ir em sua ajuda quando fosse necessrio. Naquele momento acreditou nele, assim como acreditava nele agora. O que no dizia muito, imaginava, de sua capacidade de discernimento. Ainda assim, assentiu. Ele deu meia volta, e ela se achou frente a um jovem macho muito bbado e arisco , cujo turbante caa de lado sobre seu rosto pintado de negro. Com uma careta de desprezo, ergueu seu sabre e a saudou. Ela levantou sua prpria espada com estupidez, tentando imitar seus gestos. -Esto preparados? -Sim, sim - respondeu Figgy-. Sero as cem libras mais fceis que jamais terei ganho em minha vida. Quase me sinto culpado... -Apresente. Era fcil fazer o que Munro lhe tinha indicado. A pesada folha se soltou de seus dbeis dedos no mesmo momento em que ele deslizava entre ela e o jovem moo. Houve um grito, e ela tropeou para trs enquanto Munro apanhava a folha de seu oponente, bloqueando seu vo. Com destreza a arrebatou do punho do jovem. No ia morrer. No ia morrer! O imenso prazer que aquilo lhe produzia percorreu todo seu corpo, fazendo que se sentisse enjoada. -No justo! - choramingou o moo-. Nem sequer o tentou! -Sim que o fiz! - vociferou, sorrindo estupidamente. Munro a olhou com uma exagerada decepo e negou com a cabea. -No, senhorita. No o fez. Voc se desarmou a si mesma. Baixou a cabea, tentando parecer arrependida. - certo. Desarmei-me sozinha. Sinto muito. Munro olhou aos moos e assentiu com gravidade: -Estou muito dodo ao comprovar que minha primeira afirmao era correta.

Depois de tudo s uma mulher. Impossvel lhe ensinar algo. -Mal posso ler - confessou com tristeza. Figgy abriu e fechou a boca como peixe que se est afogando. Uma vez. Duas vezes. -Mas voc... -Devo-lhe cem libras? Tem razo. - Munro ps a mo em seu bolso e pegou vrias notas do cilindro que tinha tirado. Sorrindo, p-los sobre a mo do Figgy. -Ganhou bem - disse, e enquanto os outros os olhavam fixamente com expresses confusas, pegou Helena pelo brao. Seu sorriso se cruzou com o Figgy -A nica vantagem que voc poderia ter em um duelo, jovem, sua aparente falta de familiaridade com sua arma. Ningum que veja como a dirige pode lev-lo a srio. Agora bem, se algum dia decidir praticar este esporte seriamente, no duvide em me procurar. White Friars. -Mas... Mas... A moa! - exclamou gagejante Thom, ignorando o insulto a seu amigo. Munro negou com a cabea tristemente dirigindo-se ao desesperado grupo de amigos. -Cavalheiros... Porque suponho que o so, no assim? Olharam-se uns aos outros para comprovar qual era a opinio do grupo em relao a esse tema antes de assentir com relutncia. -No pretendero ficar com o dinheiro e a mulher, no? - Munro no esperou sua resposta. Deu meia volta, levando Helena com ele. -Suponho que no...

Captulo 3 "Parada de Oposio: Ao defensiva com o florn que desvia a ao ofensiva do oponente sem dureza mas mantendo o contato. Deixaram o passeio dos Apaixonados e entraram no passeio do Sul, mais amplo embora ainda tenuemente iluminado. Ali, uma vez liberada dos olhares de recriminao dos moos, Helena se deteve com a inteno de agradecer a Munro sua ajuda. Olhou-o fixamente nos olhos. Eram uns olhos hipnticos, da cor dos mares das lendas, de um azul muito profundo para ser descrito. -Sim? Ou como o azul das penas do pavo, ostentoso, extico e esplndido. -Ia dizer algo? -Sim - piscou-, ia dizer-lhe que no pensava provoc-los mais nem dizer nada que pudesse incit-los violncia. No estou louca. - com uma careta de dor, notou que devido ansiedade tinha permitido que algo de seu sotaque de York deslizasse em sua voz. Devia lembrar-se de manter sua voz rouca e com acento londrino. Teria sido muito, muito trgico para Ramsey Munro dar-se conta de que o homem ao que idolatrava como seu salvador tinha uma filha que rondava por Vauxhall vestida como um moo. No podia fazer isso memria de seu pai, e no podia explicar sua presena ali. Munro parecia divertido. -E voc acredita que uma mulher vestida como voc precisaria fazer algo mais para

incitar ou... Provocar a uns jovens de sangue quente a... A violncia? -No - ruborizou-. Sim. Quero dizer, no sou uma novata em rechaar propostas indesejveis. -Me perdoe por duvidar de sua discrio. No tinha nem idia de que estava com uma... Mulher? To judiciosa. A forma em que disse "mulher" foi como uma pergunta. Tentava calibrar sua posio social. Uma dama desejosa de aventuras? Uma mulher casada procurando seu amante? Ou uma prostituta? Aquela ltima e chocante ideia no a ofendeu tanto como deveria esperar. Depois de tudo, sua presena naquele lugar, s e vestida de moo, era altamente sugestiva. Descobriu que a idia de ser algo diferente da acompanhante paga por uma das ancis mais venerveis da sociedade lhe era inesperadamente atraente. Embora nunca tivesse considerado a prostituio como uma alternativa vivel. No era tanto a causa - que Deus a salvasse de sua impiedade- da imoralidade do assunto como do fato de que j estava a disposio de algum, aceitando suas demandas em troca de dinheiro. -O que pensava lhes dizer para convenc-los de que a deixassem passar ilesa? perguntou Munro com curiosidade quando ela no aceitou nem negou suas insinuaes. -Que me achava a caminho a um encontro com uma pessoa de sangue real respondeu. Tinha a certeza de t-lo surpreendido, embora nada em sua expresso tinha mudado. S inclinou a cabea. -E isso verdade? -No, a menos que o moo com quem ia me encontrar tivesse descoberto de repente que seus verdadeiros pais no eram os que o tinham feito acreditar. -J aconteceu antes. Negou enfaticamente com a cabea. -No desta vez, desgraadamente. Se ao menos Oswald Goodwin tivesse alguma relao com a realeza, no seria to miseravelmente pobre, e ela no teria que estar escapulindo e disfarando-se para encontrar-se com ele. Os olhos de Munro se entrecerraram. -Teria pensado que uma mulher como voc seria mais cuidadosa para escolher a seus companheiros. Como os segredos que guardava no eram seus, era incapaz tanto de revelar suas razes para estar ali como de lhe dizer seu nome. -Sou cuidadosa. Em geral, estou bastante segura da situao e do carter de um homem antes de... O homem que procurava no significa nada para mim. interrompeu-se bruscamente, sentindo como o rubor subia por suas faces. Aquilo no funcionaria. Faz-lo acreditar que era uma moa ousada era uma coisa, mas faz-lo acreditar que era uma prostituta era outra bem distinta-. No sou... -procurou o termo indicado e decidiu utilizar o que tinha- a mulher que voc acredita. No sou -se inclinou com expresso sria para frente - a mulher que aparento ser. -Srio? - A risada danava em seus olhos-. Mas sua representao extraordinria! Porque sob a dcil suavidade de seu... - Seus lbios se curvaram em um sorriso de lobo. - BEm, devo confessar que conseguiu me enganar. - inclinou-se para diante e continuou em um tom confidencial-. Espero que no v contando por a o quente de nossos intercmbios, no? Detestaria ter que me bater por causa disso. Algo assim me arruinaria o jantar. -C-como? - gaguejou. -Voc est confusa. Mas no mais que eu. Estou realmente surpreso por suas habilidades. Tinha ouvido falar de clubes no East End onde cavalheiros como voc realizavam transformaes assombrosas de um gnero a outro, mas nunca...

-No sou nenhum cavalheiro! -Entretanto a gente nunca sabe - disse reconfortando-a-. Possivelmente no o seja de nascimento, mas em discurso e maneiras voc no diferente de outro homem franziu o sobrecenho-, ou de outra mulher, at onde eu sei. -No sou, sob nenhum ponto de vista, um homem! - declarou horrorizada-. Sou uma mulher. Simplesmente no sou "esse tipo" de mulher! -Ah, sim? - Inclinou a cabea, estudando suas formas e seu rosto com evidente incredulidade. E ao ver que sua feminilidade era questionada pela primeira vez em sua vida, Helena no pde evitar esticar o peito e erguer o queixo em um ngulo que deixava em evidncia seu longo e delicado pescoo que muitos, muitos homens tinham declarado perfeito. -Bem? - perguntou com altivez. Seu repentino sorriso ps em evidncia sua satisfao. -Acredito-. uma mulher. O que estupendo, j que devo confessar que estava preocupado por minha capacidade de distino. Sem mencionar minhas esperanas de futuros herdeiros. Deveria ter se sentido insultada. Mortificada. No mnimo, conmocionada. Em troca riu. E Munro, enquanto isso, estudava-a, observando-a com um sorriso preguioso que no concordava com o agudo interesse de seus olhos. Helena se deu conta de que ele no esperava que ela risse. E se deu conta de que desfrutava apanhando-o com a guarda baixa. Suspeitava que se tratava de uma ocorrncia pouco freqente nele. Porque no tinha dvidas de que embora ela tivesse recebido muitas propostas de cavalheiros, ele tinha recebido muito mais da parte de damas. A diferena era que, enquanto ela sempre se negara, os rumores sugeriam insistentemente que ele aceitava com freqncia. -Se a ofendi antes com os moos - lhe disse-, sinto muito. Considerei mais conveniente insult-la que a sua reputao. -No me sinto insultada - respondeu-. Estou agradecida e em dvida com voc. Obrigada. A noite se fechou sobre eles enquanto falavam, e a suave brisa da noite trouxe consigo a embriagadora fragrncia das flores noturnas. Achavam-se ss no crepsculo banhado de ocre, e ele estava muito perto. Ou era ela? Helena no podia dizer. -Nossa, que calor faz. Estaramos mais frescos perto do rio - disse ela enquanto olhava a seu redor e, vendo umas luzes brilhantes ao final do caminho, acelerou o passo para elas. Ele a alcanou e a acompanhou em silncio para onde o passeio do Sul se cruzava com o passeio da Cruz. Ali estava mais iluminado e mais concorrido, com gente que chegava para ver os fogos. Ela se aproximou da multido, mas ele a deteve antes de chegar. -Esse beijo... - comeou. -Foi s um beijo - mentiu. - muito compreensiva. - cobriu sua mo com o polegar acariciando suavemente de cima abaixo a tenra superfcie do interior de seu pulso, deixando uma esteira de eletricidade sobre sua pele, um quente comicho que crescia em seu centro e fundia seus pensamentos. Tentou recuperar sua concentrao com uma bofetada imaginria. Nunca tinha desacordado em sua vida. No ia comear agora. Podia parecer to doce e frgil como as massas francesas, mas no o era. Nunca o tinha sido. Descobrir aquilo tinha desconcertado a mais de um pretendente. -O beijo que voc me deu foi a forma mais expedita de me liberar de uma desafortunada situao. - sorriu, defendendo-se atrs de sua to alardeada compostura enquanto ainda tinha uma oportunidade. Ele a olhou com uma expresso turva. Como algum malvado podia ser to bonito? - perguntou-se. Como algum to

bonito podia ser outra coisa a no ser malvado? -Surpreende-me que veja esse beijo com tanta frieza - disse estranhando, soltando sua mo-. E agora, por que no me diz o que estava fazendo realmente aqui? -J lhe disse. Vim me encontrar com um moo. -Com que intenes? -Voc acredita que isso de sua conta? -Enquanto seu campeo, exijo o direito de saber. - no pensava deix-la tranqila at no obter uma resposta. -Com as intenes habituais, suspeito -respondeu ampulosamente. -E voc vem freqentemente por aqui. Pelas razes habituais, suponho? -Bastante freqentemente. -Mentirosa - disse em um estranho tom que soava a devoo-. Voc no uma visitante habitual por aqui. Apostaria minha espada que no o . -Por que? Por causa de seus xitos nas apostas desta noite? Ele riu com vontade. -Touch. Entretanto, ganharei esta aposta. Nem sequer conhece em que direo est o rio. -Como sabe que no a conheo? -Porque disse que queria ir para o rio, e entretanto se afasta dele. - inclinou sua cabea aproximando-se dela-. Bem. E agora, o que est fazendo aqui? No podia dizer-lhe. Tinha jurado guardar o segredo de Flora. Fazia tempo, tinha aprendido que existe s uma forma de deter a direo das perguntas, e essa era desvi-las. -Certo. Se for imprescindvel que tenha uma resposta... Conheci um jovem moo que no bem-vindo na casa onde estou... - suspeitava - onde vivo. Portanto, combinamos nos nos ver aqui. era algo prximo verdade, com algumas notveis excees. -Ele um homem casado? - perguntou em voz baixa. -Sim. Acaso uma sombra atravessou o belo rosto? -E voc? -No! -E ento por que esbanjar seu tempo com um homem casado? - seu tom de voz soava um pouco divertido, e ela percebeu que sua escandalizada negativa tinha minado seriamente suas possibilidades de passar por algum despreocupado e indiferente. Mas era uma excelente atriz. Fazia anos, dia sim dia no, representando um papel contrrio a sua natureza. Assim s tinha que oferecer uma nova mscara e fazer com que ele acreditasse. Com ousadia, observou-o detrs de suas pestanas. -Porque estou farta de ser virtuosa e submissa. Estou decidida a ter... Uma aventura. Os olhos de Ramsey se entrecerraram e um pequeno msculo se contraiu na comissura de seus lbios com a fora de uma carcia. Tinha acreditado nela? No sabia. Sustentou-lhe o olhar com valentia durante um segundo... Cinco... Dez segundos. -E o que ocorreu com seu amante casado? -Era mais curto de idias do que qualquer dos dois imaginvamos - disse encolhendo os ombros. -E ainda no obteve seu objetivo? - seu tom tinha mudado abruptamente de brincalho a intenso. Ela retrocedeu, tentando reprimir sua surpresa. -Exatamente o que desejo. Entretanto sua resposta o tinha liberado de um papel que no queria jogar, afastou-se um passo, soltando sua mo e retomando uma atitude mais relaxada.

Inclinou a cabea. -Ento me deixe acompanh-la at a porta. Ser mais fcil achar uma carruagem de aluguel enquanto ainda cedo. Partir? Retrocedeu. No podia ir. Oswald poderia estar ainda esperando-a. -Obrigada, mas no ser necessrio. -J tem uma carruagem? -No - negou com a cabea-. Terei que alugar uma. Mais tarde. - no tinha certeza de poder achar Oswald, mas ao menos devia tenter. -Posso ento lhe oferecer minha companhia durante a noite? Alguns me consideram uma correta - sua voz se endureceu ligeiramente- primeira aventura. -No ser necessrio. No gostava de ser rechaado. -Voc tem idia do tipo de ateno que uma moa s inspira em um lugar como este? Claro que no tinha idia. Nunca tinha estado em um lugar como aquele. No sem companhia. -Acredito que pude constat-lo faz um momento, no lhe parece? - perguntou, pondo todo seu aprumo nisso. -No - respondeu cortante-. Aqueles eram moos. H homens aqui que no hesitariam fazer-se passar por animais. So animais. Assim, se quer ficar, me deixe ser seu guia enquanto dure sua... Aventura. - seus lbios perfeitamente moldados se torceram ao pronunciar a ltima palavra-. Posso lhe garantir minha experincia. Helena no tinha nenhuma dvida disso. -Obrigado, mas no. - Oswald Goldwin no se aproximaria nunca dela se a visse em companhia de outro homem. Alm disso, sua intuio (em que sempre tinha confiado) dizia-lhe que seria muito mais perigoso se ficasse junto a Ramsey Munro. Porque a eletricidade parecia formar um arco entre eles. Porque no podia olh-lo, observar seu rosto, seu peito, seu pescoo, sua boca, sem sentir-se relaxada e fascinada. Mas sobre tudo porque queria ficar junto a ele. mais do que tinha querido algo em muito, muito tempo. -Oua! - um puxo em sua manga rompeu a tenso entre eles. Ela desceu o olhar para o sujo rosto de um garotinho. - Pegue. - sem dramalhes, o menino lhe estendeu uma rosa vermelha, cujas ptalas abertas coroavam um caule sem espinhos. -O que isto? - perguntou-lhe. -Um senhor me deu quatro pennies para dar a voc disse o menino-. E j fiz. Obrigado! com uma revoada descarada de sua mo, o menino escaou de novo entre a multido, deixando Helena com a rosa na mo. Tinha que ser de Oswald. Um sinal de que estava nos arredores, observando e esperando que estivesse sozinha. Levantou a vista e achou Ramsey olhando-a com uma expresso consternada. -Pois bem, j est aqui - disse com muito mais prazer do que realmente sentia-. No tem que sacrificar sua noite, depois de tudo. Ento, uma vez mais, obrigada senhor Munro. Boa noite. Dispunha-se a ir-se, mas ele ficou diante dela. -No me parece justo que voc saiba meu nome quando eu desconheo o seu. Titubeou, preocupada em ter que inventar um nome. Tinha que ser um fcil e alegre, forte e cheio de coragem. Algo que no se parecesse com quem era realmente e sim a quem queria ser. -Pode me chamar Corie. E antes de que pudesse responder ou det-la, afastou-se dele pelo caminho. Quem tivesse pensado que a dbia impacincia do beijo de uma moa poderia afet-lo to profundamente? At o ponto de ter esquecido, por um instante, tudo salvo sua presena? Finalmente, no devia estar to enfastiado como pensava. Teria que dar um remdio nisso, pensou sardonicamente Ramsey Munro.

Pensativo, observou Helena Nash enquanto se afastava. Porque se tratava de Helena Nash, apesar do que ela tinha afirmado e da aparncia londrina que ocultavaseu sotaque de York. Tinha-a desafiado meia dzia de vezes durante o breve perodo de tempo que passaram juntos. Mas se ela pretendia ser outra pessoa, pois bem, no seria a primeira dama em faz-lo, e ele no tinha nenhum direito a desmascar-la. Seguiu-a com o olhar atravs da multido. Vestida com calas at os joelhos, e vista a maneira como os preenchia, no seria difcil ir atrs dela. S devia seguir a direo em que se voltavam as cabeas dos homens. Lanou algumas moedas ao vendedor de um quiosque prximo que vendia disfarces baratos, pegou um e envolveu os ombros com a capa. Cobriu sua cabea com o capuz, ocultando seu rosto. Depois seguiu Helena entre a multido. Contentouse ficando a distncia, entre os comensais, observando. Com os anos se tornara um perito em manter as distncias com Helena Nash. Durante quase quatro anos tinha sido fiel a sua promessa de entregar sua pessoa e seus talentos aos cuidados das irms Nash. Sua obrigao com a irm do meio, Kate, tinha finalizado com o casamento desta com Christian MacNeill, seu simptico amigo de infncia. E Charlotte era apenas uma adolescente que vivia sob o amparo de uma famlia de boa posio e bem relacionada. S Helena tinha requerido e incitado sua ateno. E enquanto a princpio a ateno tinha sido superficial, ao longo dos anos tinha mudado, transformando-se em uma afeio pessoal. Aquele pensamento desenhou um rgido sorriso em seu rosto. Ela o fascinava. To agradvel. To tranqila e calada, e entretanto... Quantas vezes tinha percebido o brilho vulcnico de seus olhos azuis e se perguntou o que tinha dado vida a aquele ardor apaixonado? Ou possivelmente s sua imaginao lhe atribua aquele fogo secreto atrs de sua glida fachada. O enigma mantinha vivo seu interesse, alimentando-o cada vez mais intensamente. Apesar de t-la cuidado durante anos, poucas vezes se tinha permitido aproximar o suficiente para ouvir sua voz. E agora tinha falado diretamente com ela. E a tinha beijado. E o fogo pelo que tanto se perguntou demonstrava ser real. Muito real. Observava-a enquanto abria caminho entre os comensais, e seus bruscos movimentos de cabea revelavam que estava escrutinando a multido. A rosa em sua mo se balanava enquanto ela se voltava, detinha-se, e comeava de novo. -Quem lhe enviou essa rosa, querida? -murmurou-. Quem pde faz-la sair da torre dessa bruxa para traz-la para um bosque escuro como este? Ela disse que tinha vindo por uma "aventura". Era certo? Seu olhar se endureceu. De toda a gente que poderia ter imaginado achar no infame passeio dos Apaixonados, ela seria a ltima. E sem dvida, no vestida como um moo. Sob nenhum ponto de vista sozinha. Deveria estar a salvo, encerrada em alguma guafurtada que lady Tilpot reservava a suas subordinadas de classe social indeterminvel, e no vagando despreocupada para cair em meio de um bando de moos brios teimosos para demonstrar sua dignidade. Alegrava-se de ter estado ali, depois de ter completado pouco antes uma transao que tinha posto em seus bolsos as quinhentas libras necessrias para inscrever-se no Torneio Internacional de Duelos, uma forma de assegurar o futuro muito menos incerto que o atual, que consistia em ensinar a jovenzinhos malcriados suas habilidades com a espada. Quando j se ia, teve a sorte de cruzar com os jovens "turcos" e, farejando a oportunidade de ganhar alguns enriquecidos clientes para seu salo, tentou captar seu interesse. E logo... Ela. Ela se voltou, sua testa lisa enrugada, e desapareceu entre o escuro grupo de rvores. O vento suspirava como um amante encantado, e a animao dos convidados parecia muito excitada. claro que sua presena em um lugar como aquele no o

tinha surpreendido se ganhara certa notoriedade naqueles ltimos anos-, mas sim seu beijo. Acaso algo lhe tinha sido jamais to provocador? Alguma vez seu corpo se acelerou to imediatamente, to comovedoramente? E tudo por um beijo que no fez nada por tranqilizar o apetite que inspirava. Tinha-o deixado palpitante e cheio de desejo. Ela tambm o tinha percebido. E ele havia sentido o momento em que o inferno que o queimava do interior tinha posto fogo no desejo dela. Mas por que rechaava a idia de que ela procurava uma aventura? Depois de tudo ela tinha vinte e cinco anos. Por que deveria achar objetvel a idia de que ela procurasse a forma de aplacar as mesmas e atormentadoras urgncias que consumiam seu corpo? Porque no era Helena Nash quem tinha passado horas inteiras de guarda, estudando e aprendendo com uma intimidade que poucos amantes conheciam. Entretanto, reconhecia que era muito o que no sabia. Por exemplo, teria esperado que ela fosse amadurecida e cheia de compostura, por isso no pde antecipar sua risada. No poderia prever que trocaria desafios com ele, que resistiria e o provocaria, que abandonaria a deferncia que tanto praticavam as mulheres em sua situao, mulheres que faziam seu caminho retendo suas palavras e seus pensamentos. No conhecia a Helena Nash to bem como supunha que deveria depois de anos de observ-la , e aquele detalhe o intrigava tanto como o fazia sentir-se desconfortvel. Em frente, Helena diminuiu sua marcha e finalmente se deteve, olhando uma vez mais a seu redor. No tinha podido achar a quem fosse que lhe enviara aquela rosa. Essa rosa... Desfez-se da incmoda sensao que esta lhe provocava. O significado que as rosas tinham para ele, sabia bem, era bastante diferente do que inspiravam na maioria dos espritos romnticos. Helena saiu pela porta mais prxima. Saiu uns dez metros atrs dela e deslizou entre dois txis enquanto ela se aproximava da cabea da fila de carruagens que esperavam. O cocheiro saltou de seu assento e a ajudou a entrar no veculo antes de voltar a montar nele. Enquanto esperava para ver se algum se achava com ela, Ramsey tirou o disfarce e o lanou a um jovem varredor apoiado contra sua vassoura que o venderia no prximo baile de mscaras pelo dobro do que ganhava em uma noite de trabalho. Quem quer que fosse a pessoa que Helena pretendia ver, e pelas razes que fosse, tinha-na deixado plantada. Esse homem devia ser um maldito louco. A carruagem mergulhou no trfego enquanto RAM o via ir. -Est muito longe de casa, querida-murmurou pensativo antes de dar meia volta e dirigir-se ponte sobre o rio-. No o estamos todos, acaso? Manchester, Inglaterra, outubro 1787 O curvado guarda guiou Ramsey Munro atravs do estreito e pouco iluminado corredor do asilo para pobres de Manchester, fedorento de urina e suor, para a pequena sala do fundo que servia de saguo para os meninos indigentes. Era ali aonde tinha sido levado duas semanas atrs, depois que o agente o encontrara chorando ao lado do corpo de sua me esmagado por uma caixa que se soltou de uma polia do terceiro piso de um edifcio de armazns. O guarda se deteve frente porta e observou Ramsey com piedade. - melhor partir com este tio que correr e escapar depois, no caminho. Longe da cidade. Excedeu-se para durar aqui. Surpreende-me que tenha durado tanto, mas venha, que passar dois dias de cada trs no calabouo por brigar no deixa muito tempo para outros guris machuc-lo, no? Ramsey nem se incomodou em responder. Sua boca, com ambos os lbios partidos em conseqncia de sua ltima briga, at lhe doa, sentia-se fraco e a cabea lhe dava voltas. O pior de ser enviado ao calabouo no era o isolamento total, mas obrigado a

subsistir a base de po com vermes e gua, que consistiam no nico alimento durante o encarceramento. Mas o conselho do guarda era acertado. S seria uma questo de tempo antes de que alguns dos moos maiores ficassem de acordo para venc-lo. O guarda o observou uma vez mais e se encolheu de ombros, abrindo a porta e empurrando-o atravs dela. A repentina luz o fez piscar. Estava h j dois dias no calabouo de isolamento, que mantinham s escuras intencionalmente. -Santo cu, moo, o que lhe fizeram? - o sotaque era escocs, com uma ligeira entonao das terras altas. Aquele sotaque inesperado quase fez estalar as lgrimas nos olhos de Ramsey. Mas tinha nove anos, j no era um menino, e a ltima vez que tinha chorado tinha sido junto ao corpo de sua me. No via nenhuma razo para chorar de novo alguma vez. Era feito de lgrimas, pensou com orgulho. -Nada, senhor - conseguiu murmurar atravs de seus lbios inchados, erguendo o olhar para a grande figura vestida com hbitos de monge. O homem se agachou a meia altura, mas era to magro que parecia ainda maior. Seus cabelos espessos eram da cor do estanho, e o tempo tinha esboado sulcos a cada lado de sua longa boca at a base de seu nariz. Mas seus olhos eram amveis e brilhantes, e Ramsey teve a impresso de que aqueles olhos perderam pouco do que valia a pena ser visto. -Sou o pai Tarkin, abade de Saint Bride, e devo lev-lo para l. Lev-lo para casa. Aquela palavra lhe provocou um forte desejo, mas RAM o sufocou rapidamente. -Eu no tenho casa, senhor. E nunca estive em um lugar chamado Saint Bride. Deve ter me tomado por outra pessoa. -No o confundi. o filho de Cora Munro. Ao ouvir o nome de sua me, o interesse de Ramsey se aguou. -Conhece minha me? -Sua famlia foi h tempo um dos cls mais importantes das terras altas, e ela, a bisneta de um grande chefe. E eu venho das terras altas para ser sacerdote. claro que a conheci. Olhos como lagos de montanha e uma ferocidade que s a semente de um guerreiro pode produzir. Vim aqui, a Inglaterra, no instante mesmo em que recebi sua carta. Lamento ter chegado muito tarde para tirar os dois daqui, e lamento tambm que depois de ter sabido de sua morte tenha levado tanto tempo para achlo. Ramsey o olhou fixamente, surpreso pelo que escutava. Passou sua mo por sua cabeleira, o que o fez recordar uma vez mais sua penosa situao quando tocou a fina camada de cabelos que ficava depois que o cabeleireiro do asilo para pobres lhe tivesse barbeado a cabea. -Minha me lhe pediu que viesse por ns? -Perguntou com incredulidade. Sabia que o desespero a ganhava dia a dia, mas... -Enviou uma carta dizendo que estava em dificuldades e perguntando se conhecia algum nesta cidade que pudesse ajud-la. Vim por minha prpria vontade. E agora, queria lev-lo de volta a Saint Bride. -Por que? O abade sorriu pela primeira vez, e seus olhos se iluminaram. -Tpico de um Munro perguntar o que h no menu apesar de estar morrendo de fome. Basta citar um velho provrbio jesuta que diz "me D o menino at que tenha sete anos e lhes mostrarei o homem". Sei que j no tem sete anos, mas ainda tenho grandes esperanas postas em seu futuro. Bem, vir comigo? -E o que farei eu em sua abadia? -perguntou RAM, sabendo que estava sendo grosseiro, mas incapaz de dar seu brao a torcer, trao que sabia tinha herdado de seu pai. -Trabalhar para aprender os conhecimentos e as habilidades que lhe ensinaremos. H outros rapazes em Saint Bride. Entre uma dzia e uma vintena segundo o momento, e trabalham muito duro. Suponho que nunca ningum lhe exigiu isso, apesar de ser o filho de um marqus, embora seja um filho ilegtimo.

Ramsey sentiu como o calor subia a suas faces. O comentrio do abade deu diretamente no alvo. At a morte de seu pai em um duelo defendendo a honra de sua me, tinham vivido uma vida de luxos. Apesar de no estar legalmente casados aos olhos da Inglaterra, seus pais eram um matrimnio em todos os aspectos, e quando o pai de Ramsey obteve uma suculenta penso do lado materno de sua famlia, comprou uma grande residncia na Esccia e ofereceu a sua mulher e a seu filho todo o luxo e as vantagens que o dinheiro pudesse pagar. Ramsey tinha tido cursos de esgrima, aulas de equitao, lies sobre os clssicos e de maneiras. Mas depois da morte de seu pai tudo aquilo se acabou. Ele e sua me tinham sido expulsos como se fossem criados despedidos depois da morte de seu patro da nica casa que tinha conhecido, com apenas umas poucas posses pessoais e nenhum lugar aonde ir. -Acha que pode agentar um rduo trabalho fsico e intelectual? Sustentou o olhar do abade. -Claro. O abade sorriu, aparentemente satisfeito. -Perfeito. Ento estamos de acordo. Vir comigo. -Com uma condio. O abade, a ponto de dar meia volta, voltou-se surpreso. -Pe condies, agora? Ramsey no podia distinguir se o monge estava zangado ou divertido, mas havia um pingo de ao naqueles olhos suaves e plidos. Ramsey engoliu saliva e agachou a cabea, consciente de sua arrogncia mas disposto a no ceder. -No quero que ningum conhea... Quem era meu av, ou quem eram meu pai e minha me. O abade franziu o cenho e a franja chapeada de suas sobrancelhas se tornou mais profunda. -Mas por que, meu filho? Tem uma longa e fera estirpe do lado de sua me e uma venervel do de seu pai... -Os cls esto mortos e enterrados - disse RAM, cortante-. Como meus pais. Meu av no levantou nem um dedo para ajudar a minha me quando ela o solicitou. No sou ningum para ele e ele no ningum para mim. Sou Ramsey Munro, e isso tudo o que aspiro a ser. Prometa-me isso O abade o estudou durante um longo momento antes de inclinar lentamente a cabea. -Muito bem, Ramsey Munro, que seja como voc deseja. Captulo 4 FOIBLE: Tero superior do florn; ponta flexvel; tambm a parte mais fraca. Atrao fsica? No era acaso outra forma de nomear ao desejo? Como Helena chegou residncia Tilpot na entrada da noite, sentia-se relativamente a salvo de ser descoberta. Era a noite de whist? De lady Tilpot, e sua patroa estaria fora at passada a meia-noite. Lentamente, Helena subiu os trs lances da escada traseira que a levavam a seu quarto. Sua atitude ante os acontecimentos daquela noite era indecorosa, mas no incompreensvel. Inclusive quando era a filha privilegiada de um acomodado cavalheiro, havia-se sentido desconfortvel com a popularidade ocasionada por seu aspecto fsico. Desde a morte de seu pai, tinha tido que estar atenta para proteger-se contra as insinuaes imprprias que, antes de ser considerada to bela como pobre, tinham sido moeda corrente at sua atual situao com lady Tilpot. Era por causa do inesperado beijo de Munro, de suas atenes, de sua virilidade, que se havia sentido to afetada. E era suficientemente judiciosa para dar-se conta de que todo aquele episdio imprevisto tinha sido condimentado com o prazer proibido.

Sim, seu estado atual era compreensvel. O que no estava to claro era por que a lembrana daquele beijo no se apagava. Tinha terminado! Era parte do passado! Chegou ao final das escadas desejosa de achar-se s para resolver as coisas. Por desgraa, Flora, com seus cachos loiros e retorcendo as mos lastimosamente, esperava-a na entrada de suas dependncias. Com resignao, Helena passou ao lado da moa e abriu a porta, fazendo-a entrar. Talvez o melhor, depois de tudo, era no aprofundar nos detalhes carnais de sua excurso noturna. J tinha suficiente para captar por completo sua ateno. -Viu-o? - perguntou impaciente Floresce uma vez que estiveram dentro. -No. O senhor Goodwin no veio - disse Helena franzindo ligeiramente o cenho. Depois de enviar a rosa, algo devia ter acontecido que impediu que se encontrassem. Jogou a flor murcha sobre o toucador e tirou a boina de homem. Seus plidos cabelos loiros, libertados do confinamento da boina, caram em cascata sobre suas costas. -Ah... - limitou-se a exclamar Flora com grande desiluso-. Algo deve lhe haver retido, mas estar l na prxima semana. Helena tirou a gravata e a capa, deixando cair o traje antigo de algum empregado de Tilpot do sculo anterior, devolvendo-o ao fundo do cofre de sua roupa. Logo tirou sua bata de l, ajustou com fora o cinturo e se preparou para o que tinha que dizer a seguir. -Sinto muito, Flora - disse sem dar a volta, para evitar ser testemunha do efeito de suas palavras-, mas j no posso fazer-me de mensageira entre voc e o senhor Goodwin. Um, dois, trs... No momento esperado, ouviu como Flora desabava no cho. Com um suspiro, voltou-se, observando a jovem moa com tanto carinho como exasperao. Algum tempo atrs teria pensado que Flora parecia uma frgil orqudea, atirada ali, com suas brancas saias dispostas graciosamente ao redor dela. Mas ultimamente, quando Floresce desmaiava - o que ocorria cada vez com mais freqncia-, o que lhe vinha era a imagem de um leno usado e arrojado sem interesse. -Levante-se, Flora. - nossa nica amiga, e nos est abandonando - chegou a apagada resposta. -No os estou abandonando - respondeu Helena ofuscada. Essa noite quase tinha sido atravessada por um moo brio. Se Ramsey Munro no tivesse arrojado aquele desafio... Com grande consternao, Helena compreendeu que lhe devia cem libras e que no tinha feito o mnimo gesto de devolver-lhe. -Helena? - o belo rosto, plido e pequeno, ergueu-se entre os lenis midos de musselina-. Sinto muito. Tenho certeza de que nunca nos abandonar. s que estou to... To... Alterada! Por favor, o que aconteceu? Flora. Se ocuparia do assunto de sua dvida com o Munro mais tarde. Mas agora Floresce e seus problemas eram prioritrios. -Segui as instrues do senhor Goodwin ao p da letra - respondeu-, mas no estava no lugar convencionado para o encontro, e apesar de meus contnuos esforos por encontr-lo, no o consegui. -Ento aconteceu o pior! Foi seqestrado! -Uma vez mais, Flora se arrojou de barriga para baixo aos ps da Helena. -Shhhh, sua tia poderia voltar - disse Helena, caindo pesadamente sobre a beira sua cama. -No me importa! - explodiu Flora, embora desta vez, observou Helena, fez isso a meia voz. -Deve ir com precauo - disse severamente Helena-. No obter nem um penny de lady Tilpot se souber o que tem feito, e restam ainda quatro anos antes de que cumpra vinte e um e possa acessar a hernca que seu pai deixou para voc. portanto, e at ento, a menos que atrs do senhor Goodwin se oculte uma pessoa

extremamente rica e (sinto lhe dizer isto, Flora, mas a honestidade me leva a isso) extremamente complacente, que goste de liberar-se de sua grande fortuna para gast-la em seus caprichos de juventude, estar obrigada a viver com resignao. Como sempre, Flora fez caso omisso de tudo salvo do menos pertinente das palavras da Helena. -No costumava pensar que Oswald era um esbanjador! Aquilo tinha sido falta de reflexo da qual Helena se lamentava diariamente. -Admito que tempo atrs achava-o encantador. - encantador! -Tambm um descarado. Os grandes olhos castanhos piscaram feridos e surpreendidos. -Como pode dizer algo assim, Helena? -Quem a no ser um descarado poderia aproveitar-se de uma jovem moa e fugir com ela no momento em que sua tutora e a extremamente culpada dama de companhia da tutora partem um fim de semana a Brighton? -Trouxe-me de volta antes de que ningum se desse conta do que tnhamos feito argumentou Flora na defensiva-. Salvo voc, Helena. Voc to esperta... - olhou a Helena com franca admirao-. Mas o resto do mundo desconhece nossa fuga, portanto minha reputao est intacta. -No atribua razes nobres ao que em realidade corriqueira. A razo pela qual o senhor Goodwin a trouxe imediatamente de volta foi porque quase atira abaixo o teto da estalagem com seus gritos quando descobriu um percevejo na cama - respondeu Helena-. E no o negue, Flora. Voc mesma me contou isso. Flora no tentou neg-lo. Simplesmente estremeceu. -Descobri... Descobrimos que no sou apta para um estilo de vida modesto. -No o somos todos? - perguntou secamente Helena, levantando-se e indo mesa em que havia uma jarra e uma bacia-. Agora sente-se e lave o rosto. Alm disso, o senhor Goodwin um descarado consumado e, no melhor dos casos, um oportunista. Verteu um pouco de gua na bacia e umedeceu a ponta de uma toalha nela antes de torc-la e oferec-la moa. Flora se sentou, aceitou a toalha e comeou a limpar cuidadosamente o rosto. Esse era o problema de Flora; era to fcil de distrair e to influenciavel... Exceto naquele assunto inesperado concernente a Oswald Goodwin. Quando em princpio Helena tinha tomado o posto de dama de companhia de lady Alfreda Tilpot, tinham transcorrido dez dias antes de que notasse que outra mulher vivia na enorme residncia. Ante a cansativa e entristecedora dominao de lady Tilpot, personalidades muito mais brilhantes que Flora se derrubaram e desapareceram. Era um milagre que Flora tivesse alguma fora de vontade. Foi precisamente para reforar a confiana de Flora que Helena tinha fomentado sua inofensiva paquera com o Oswald Goodwin. Ele tinha chegado uma tarde com um grupo de outros jovens pretendentes e se afundara no sof, to aterrorizado por lady Tilpot como prendado por Flora. Esta tinha descoberto seus olhos de poeta e seu doce sorriso, e Helena se dera conta de que Flora o tinha percebido. Antecedentes perfeitos, sem um centavo, to ameaador como um co mulherengo, era o candidato ideal para incentivar a uma muito jovem e superprotegida moa capaz de acreditar em seu valor, alm das vinte mil libras que lady Tilpot ostentava sem vergonha frente ao interminvel corro de jovens candidatos. Quando se tinha transformado o co mulherengo em uma raposa de curral? Helena jamais teria imaginado que Oswald Goodwin se aproveitaria de uma jovem moa. Com efeito, tinha confiado tanto em sua ingenuidade que tinha facilitado alguns encontros entre Flora e ele, lhes permitindo inclusive alguns momentos de conversa em privado, enquanto ela se sentava a uns trinta metros, certamente. nem sequer nuca havia tocado a mo de Flora! E claro no a tinha beijado, como RAM fez com ela... No, no, no! Disse-se

Helena com firmeza. No ia pensar nisso. Aquilo tinha sido um casual arrebatamento de loucura, uma irrepetvel excurso ao mundo da sensualidade terrestre. Seu mundo era aquele, sua vida era aquela. Ambos os mundos no voltariam nunca mais a sobrepor-se. Salvo que no teria outra alternativa que lhe dar em mo as cem libras... -Por que acusa a meu querido Ossie de ser um oportunista? - a voz de Flora interrompeu as reflexes da Helena. J tinha terminado com a toalha e a estava dobrando com esmero. -Bem, pois a menos que sua tia possa impedi-lo, parece que vai casar-se com uma mulher muito rica, no assim? - ao ver o cenho de Flora cobrir-se de sombras, apressou-se. - E se conseguir manter em segredo seu matrimnio at que possa cobrar sua herana, ento ele ter todos os benefcios de assegurar um rico futuro enquanto se autoriza a desfrutar de um presente irresponsvel, no assim? -Isso que diz horrvel! - disse Flora-. O que lhe passa, Helena? - exclamou-. Onde est meu anjo? Minha adorada, formosa amiga? No dou crdito a que tanta antipatia venha de algum to amvel! To Anglica! -Flora... -Sim! - insistiu Flora-. Um anjo! Como poderia no ser to calma apesar dos maus fatos que a vida lhe jogou? Como poderia viver com minha tia se no fosse virtualmente uma Santa? E to formosa... - a moa a olhava com adorao, e Helena suspirou. A beleza que com freqncia todo mundo percebia tinha aparecido da noite para o dia ao cumprir os dezesseis anos. Naquele tempo e agora, nunca havia sentido sua beleza... Verdadeira. Sem estar preparada para to repentino e entristecedor interesse, retirou-se detrs de sua compostura natural. Tinha descoberto que as pessoas adoravam rodear-se de coisas belas, com freqncia sem se importar ou sem pensar no que podia ocultar a superfcie que idolatravam. Inclusive Kate, a irm de Helena, parecia interpretar a beleza de Helena como uma falta de recursos interiores. Nunca tinha solicitado sua ajuda ou opinio desde a morte de seus pais, mas simplesmente tinha tomado as rdeas do que restava de sua famlia. E Helena, que no desejava perturbar a sua j exagerada irm, tinha-na deixado com tristeza dirigir sua vida. At lady Tilpot. At que achou uma oportunidade de dar um bom uso a todos aqueles anos que tinha passado aperfeioando sua graciosa compostura. -Quero ser como voc, Helena - dizia Flora, com seus olhos graves e imensos-. Quero ser admirada, e respeitada, e... -Flora! - Helena a cortou cortante-. No sou respeitvel. Estou na moda. No o mesmo. Para nada. O cenho de Flora se enrugou com consternao. Helena tinha poucas esperanas de que Flora entendesse. Segurana, famlia, sua posio social, sua celebrada beleza, todas as coisas que Flora possua e que alguma vez Helena havia possudo tambm tinham demonstrado ser uma pura iluso. Sua to memorada beleza? Depois da morte de sua me, ficou to gasta que s a seguiam olhares de lstima. Sua posio? Desvanecida junto com o suposto patrimnio. Segurana? Morta junto com seu pai. Sua famlia? Jogada ao vento, com Kate seguindo o ritmo no continente com seu novo marido, o coronel Christian MacNeill, e com Charlotte acolhida por uma famlia de trapaceiros mal educados. Helena no tinha nenhum controle sobre os avatares que tinham moldado sua vida, mas controlava como reagir ante eles. Um rfo indigente podia achar um bom consolo nisso. Assim, tinha que tentar convencer a Floresce de abandonar o caminho que traara. -Quando algum possui certa beleza, no se espera muito mais dessa pessoa. E, inclusive s uma agradvel disposio, que normalmente no atrairia nenhuma

ateno, em uma pessoa agraciada considerada uma virtude. O que no muito sbio, no acha? Flora a observava inexpressiva. A sutileza nunca tinha funcionado com ela. -Flora, as pessoas esperam pouco de uma moa bonita. Mas isso no importa em realidade. O que importa isto: quando se espera pouco de algum, este comea a esperar pouco de si mesmo. Nisto reside o perigo. Algum poderia acomodar-se sendo menos do que poderia ser em outras circunstncias. -Mas voc perfeita! - declarou Flora, e ento aixou seu olhar e fez beicinho. Ou costumava ser. -Difcil. -Ultimamente - Floresce continuou como se Helena no tivesse falado-; enfim, dme pena dizer isto, mas se tornou dura de corao! Ao ouvir isso Helena quase explodiu em risadas. Se tivesse sido dura de corao, teria partido daquela casa fazia j um ms, antecipando a parte que Kate pensava lhe dar do grande tesouro que ela e seu marido tinham descoberto na Esccia. S duas coisas impediam que Helena fosse ao banco, solicitasse um emprstimo - o que conforme lhe disse o advogado de seu cunhado no seria nenhum problema-, comprado sua prpria casa e desfrutado vivendo um modesto mas extremamente confortvel estilo de vida. A primeira era que os ltimos quatro anos lhe tinham ensinado a desconfiar da sorte inesperada. Sua nica renda provinha de lady Tilpot, e por mais miservel que esta fosse, pagava bem pelo privilgio de atormentar a seu pessoal. A segunda e mais importante razo era que se sentia em parte responsvel pelos apuros de Flora, e sentia que devia ao menos ficar e tentar retificar a situao. Por fim, no tinha averiguado nada sobre o emprstimo. Com efeito, nem sequer tinha falado a lady Tilpot a respeito de seus inesperados lucros, j que se a anci dspota suspeitasse que algum de seus empregados no vivia constantemente temendo ser despedido, expulsaria-o. E uma vez despedida, Helena no se enganava acreditando que seria bem recebida novamente como amiga de Flora. No lhe permitiria sequer cruzar a porta, e os subordinados que empregava lady Tilpot no arriscariam seu posto para ajudar uma antiga colega. Flora, pensou Helena, estava to bem protegida como uma princesa em sua torre. Salvo durante o perodo de tempo transcorrido um ms antes, quando Helena havia voltado de uma curta estadia em Brighton com lady Tilpot para descobrir Floresce em seu quarto, como aquela noite, primeiro ruborizando-se, depois desmaiando, e finalmente confessando suas bodas com o Oswald. -Sabe muito bem que Ossie est fazendo todo o possvel para reunir-se comigo! insistiu Flora. -OH, claro - disse Helena secamente-. Seus esforos foram verdadeiramente meritrios, mas desastrosamente errneos. O que fez senhor Goodwin pensar que poderia ganhar uma fortuna nas mesas de jogo? -Teve um pouco de m sorte, isso tudo... -No, Flora. - Helena impediu-a de continuar com as desculpas- foi imperdoavelmente insensato! - ignorou os arquejos de Flora e continuou, em um esforo de que esta visse o carter do homem com quem fugira. - Converteu tudo o que tinha de valor em dinheiro e esbanjou seus lucros nos piores infernos do jogo. Depois , no satisfeito sendo insolvente, ficou voluntariamente nas garras de, no um, mas sim de dois agiotas, e o dinheiro que pediu emprestado se foi pelo mesmo canal que o que tinha. S um insensato pode no aprender com seus enganos, Flora, e no vejo nenhuma prova de que o senhor Goodwin tenha aprendido algo de seus atuais problemas exceto como evitar a seus credores! -Isso to injusto! - clamou Flora, com voz trmula-. Est tentando acumular suficiente dinheiro para que vivamos juntos, independentes e... E... Com certa comodidade!

-Eu lhe direi o que injusto - disse Helena com firmeza-. O que injusto o risco que faz correr a seus amigos ao escond-lo de seus credores e ajudando-o a evitar a seus agiotas. Dou-lhe minha palavra, Flora, passa seu tempo de esconderijo em esconderijo como um ladro! No podemos nem sequer nos pr em contato com ele porque ningum sabe quem o alojar por uma noite ou lhe emprestar o dinheiro para alugar uma habitao. Flora, vendo que Helena no pensava retirar suas duras palavras respeito ao amor de sua vida, jogou-se novamente ao cho. -Odeia-o! Helena sentiu como sua ira se dissipava. Nunca tinha sido capaz de manter uma irritao decente. Agachou-se e tocou suavemente o ombro da moa. -No o odeio. Estou... Eeeh... Preocupada com sua falta de recursos. -Gastou! Helena fechou por um momento os olhos, perguntando-se uma vez mais que momentneo rapto de loucura a tinha levado a aceitar ser parte de tal sem sentido. Mas inclusive quando questionava sua prudncia, sabia que no tinha tido realmente outra alternativa. No confiava em nenhum dos outros criados de lady Tilpot para guardar o segredo das bodas de Oswald e Flora e, como estava sozinha, agiu como sua mensageira. Eles estavam muito subjugados pelo terror que sentiam por sua ama. E era impossvel que Flora arriscasse sua reputao e provocar a ira de sua tia saindo pela noite. Alm disso, Helena duvidava seriamente que Flora pudesse desembrulhar-se na rua sem companhia, e muito menos achar a rota para Vauxhall Garden. O que deixava s a Helena. E esta decidiu finalmente agir em lugar de simplesmente responder s aes de outros, e achou nisso uma embriagadora e poderosa sensao. E aditiva. Com o propsito de evitar os olhos de quem procurava o jovem Goodwin, Helena tinha ideado o plano de encontr-lo em um concorrido baile de mscaras aberto ao pblico. Felizmente, aquela temporada a moda tinha gerado uma paixo pelos bailes de fantasias e mscaras. As oportunidades de disfarar-se eram incontveis. Aquela era a terceira vez que deslizara sem ser vista entre uma multido festiva para achar-se com o senhor Goodwin. Nos primeiros encontros no houve problemas. Mas aquela noite as coisas tinham mudado. A ponta dos dedos de Helena deslizou por sua boca. Sentia os lbios ainda inchados, conservando ainda a lembrana dos dele. Estranho. Mal recordava ter sentido medo frente a Figgy. E o perigo que recordava tinha uma origem: um alto e belo escocs de cachos escuros e olhos de monge expulso de sua ordem. -Passe ou no sobre Ossie, Helena, deve voltar ali! No lhe pediria isso se tivesse outra alternativa - disse Flora com a gravidade de quem acredita que dizem a verdade-. Ossie deve ter confundido as datas, ou chegou com atraso, ou viu algum e no se atreveu a aproximar-se de voc. Por favor, tente-o de novo. Por favor... Maldita fosse a moa. Helena podia resistir s histricas, mas a uma pedido honesta e feita do corao? Estava apanhada em um destino fabricado por ela, e at que resolvesse o que devia fazer, e contra seus mais profundos desejos - no tinha dvidas de que era ela, e no Floresce ou o senhor Goodwin, quem tinha que achar uma soluo-, ficaria. Por agora a nica opo alternativa, e se tratava de uma alternativa terrvel, era deix-los a merc de lady Tilpot. E que Helena estivesse considerando a ridcula possibilidade de que lady Tilpot tivesse piedade alguma era sinal de seu crescente desespero. -Muito bem, Flora. O sorriso da moa refulgiu como o sol depois de uma tormenta da primavera. -Mas s uma vez mais. - devolveu o sorriso de Flora com uma plida imitao-. E deve me prometer que deixar de derrubar-se em meu cho. O tapete sangra.

Captulo 5 MANIPULADORES: Os dedos polegares e indicador da mo que segura a espada. Uma semana depois, Helena se ocupou da multido que povoava o salo de lady Tilpot. Tratava-se principalmente de um grupo de homens vestidos na moda, e, como tais, preferiam ficar de p a tentar sentar-se com suas apertadas calas. O desenho interior do salo de lady Tilpot consistia sobre tudo na acumulao de todas as barrocas relquias familiares que o salo pudesse agentar, o que tornava difcil mover-se pela sala repleta e alvoroada. Apesar disso, Helena fez o melhor que pde, fazendo malabarismos entre tarefas que incluam vigiar que as taas sempre estivessem cheias, conversar com as damas de honra e os avs, e assegurar-se de que Flora se mostrasse da forma mais vantajosa para ela. O nico problema com este ltimo consistia em que era impossvel preparar o terreno para algum que no se achava ali. H um momento, Flora tinha alegado uma dor de cabea, ante a qual Helena no podia evitar estar agradecida. Sem Floresce espera de ver - e ser vista pelo grupo de solteiros oferecidos no mercado matrimonial, os convidados se veriam obrigados a partir cedo. Logo, lady Tilpot partiria para sua noite de whist das quintas-feiras, dando a Helena a oportunidade de tentar uma vez mais ficar em contato com o Oswald Goodwin no Vauxhall Garden. -Mas no, senhora Winebarger. - Lady Alfreda Tilpot chamou a ateno de uma dama prussiana que tinha feito cair seu leque-. No se incomode em tentar desalojar criatura. Lady Tilpot, com seu rosto chato, o peito plano e o traseiro redondo, depositou um significativo olhar de peixe dourado sobre o pequeno gato tricolor que pendia do joelho da senhora Winebarger. Lady Tilpot detestava ver o "gado" na casa. -Deixe que a senhorita Nash se ocupe de seu leque. Algo tem que fazer para ganhar seu salrio. Senhorita Nash! Recolha o leque da senhora Winebarger! Helena se levantou imediatamente. Tinha compreendido as razes subliminares da chamada: lady Tilpot tinha decidido que precisava lhe recordar sua posio. A ela e a todos os que estavam na sala. No havia nada por que preocupar-se. Em seu primeiro ano, Helena tinha percebido que era julgada como se fosse uma gua no mercado de cavalos de Tattersall, por isso tinha rechaado, com cortesia mas de maneira inflexvel, participar do leilo. Tampouco estava disposta a fugir com algum dos integrantes daquela manada de construtores de estbulos - ou de construtores de dinastias, chegado o caso- do que o tinha estado em seu momento. Seu problema, sabia, era que enquanto todos pareciam considerar sua beleza como a nica coisa que importava, ela queria mais. Queria um homem que a olhasse e se perguntasse o que estaria pensando, que foras de carter possua e que debilidades. Queria a algum que tomasse tempo para conhec-la, descobri-la, saber quem era realmente. Desculpou-se e foi ver a senhora Winebarger, intrigada porque a dama prussiana no era uma das convidadas habituais de lady Tilpot. Por um lado, era muito agradvel, com sua pequena mas voluptuosa figura, seus grandes olhos azuis e seu cabelo da cor do outono. Pelo outro, tinha certa forma de fazer-se notar, e lady Tilpot era muito moralista, como s sabiam ser-os que pecavam em segredo. A fofoca que Helena tinha escutado casualmente entre as convidadas de lady Tilpot era que a mulher prussiana, com o propsito de ganhar uma aposta, disfarara-se de moo para ser contratada na residncia de um prncipe, trabalho que tinha conservado uma semana inteira antes de ser descoberta, ganhando, junto com a aposta, o apodo de "Escudeiro". Em efeito, era a senhora Winebarger quem tinha inspirado o disfarce

da Helena. -Apesar das ordens de lady Tilpot - disse suavemente a senhora Winebarger quando Helena se aproximou para lhe dar o leque-, teria recolhido eu mesma meu leque se no tivesse querido falar com voc. -Desculpe? -Estive observando-a. Est to desajustada aqui como eu mesma - disse-. Meu marido e eu fomos convidados s porque Robert um dos candidatos a ganhar o Torneio Internacional de Duelos. Mas no ltimo momento no pde me acompanhar, e lady Tilpot no pde cancelar seu convite. Isso explica muitas coisas, pensou Helena. Embora fosse intolerante, ningum podia acusar a lady Tilpot de ser estpida. Tinha decidido que todos os jovens moos a quem ela tinha escolhido como possveis pretendentes de Flora estivessem absortos na nova moda da esgrima. medida que se aproximava o momento do torneio, chegavam cada dia de numerosos pases novos peritos em esgrima, lady Tilpot estava utilizando s grandes celebridades como isca para atrair a jovens cavalheiros de sua escolha a suas noitadas. -Vejo que entendeu - disse a senhora Winebarger-. Lhe permito me utilizar para seus propsitos porque me diverte. Mas voc... -bateu na almofada convidando-a-. Venha, sente-se aqui entre Princesa e eu. -Princesa? - perguntou Helena. O pequeno gato negro, branco e ocre no parecia da realeza. Seus olhos desiguais estavam grosseiramente delineados, e seu nariz rosa estava partido. A senhora Winebarger assentiu: - claro. uma grande princesa disfarada. - acariciou com ternura suas orelhas pudas. O pequeno animal emitiu um som profundo e gutural-. Por fortuna, a avalio pelo que , e no pelo que o mundo tem feito dela. Mas agora me fale sobre a gente que nos rodeia. Helena comeou com o conhecido conde que escutava desconfortvel a lady Tilpot, com sua cabea inclinando-se para o ofuscado rosto dela. -Suponho que est desculpando-se pela ausncia de seu filho e nico herdeiro, uma grande desiluso para lady Tilpot. -E quem esse calvo que se une a eles? Um homem curvado se aproximou de lady Tilpot por um lado, com deferncia. Seu rosto era desses cuja idade era impossvel de determinar, to liso e to firme como seu crnio. Sua expresso, pensava Helena, era bem agraciada, com uns olhos que em alguns momentos eram velhos e tristes e outros brilhantes e cheios de um humor inesperado. Infelizmente, seu corpo no era nem por nada to atraente, nem precia favorecido por sua inadequada vestimenta, por sua jaqueta pendente de seus ombros, ou por suas calas muito soltas altura dos joelhos e muito ajustados ao redor de sua avultada barriga. - o reverendo Tawser. -Ah - disse a senhora Winebarger-, o vigrio pessoal de lady Tilpot. Ouvi que o ltimo se foi de improviso. Helena insinuou um sorriso. -O reverendo Tawser no to mau como seu predecessor. Inclusive s vezes questiona a lady Tilpot. Frente ao olhar de incredulidade da senhora Winebarger, Helena sorriu. -Para falar a verdade, s muito de vez em quando. - de fato, apreciava o reverendo Tawser. Sentia um pouco de pena por ele. Evidentemente queria levar uma boa vida, um objetivo to evidente como era querer desfrut-la. Chamou a ateno da senhora Winebarger para um grupo de cavalheiros perto da chamin e descritos em ordem como o filho de um conde irlands, dois viscondes e um baro.

-E o bonito homem sem companhia? -perguntou a senhora Winebarger. -Lorde Forrester DeMarc, o visconde DeMarc - respondeu Helena com frieza. O visconde parecia o retrato do solteiro londrino, com suas calas brilhantes, sua jaqueta azul da Prussia e seu colete amarelo, vestimenta que acentuava sua alta e atltica figura. Um sorriso de vez em quando, pensou Helena, beneficiaria-o mais que o ar de superioridade que usualmente esgrimia. Mas logo pensou que nada favoreceria ao visconde a seus olhos. Na semana anterior, DeMarc tinha inventado alguma desculpa que lhe permitiu achar-se a ss com ela no salo de visitas. Tinha-na olhado fixamente, sorrindo de maneira desagradvel durante todo o tempo, e sem pronunciar uma s palavra. Fazia tempo, Helena tinha descoberto que simplesmente ignorar um cavalheiro desalentava freqentemente suas intenes, sobre tudo tendo em conta que ela no possua nem dinheiro nem relaes que fizessem com que o flerte valesse a pena. Mas DeMarc no mordeu o anzol. Havia certa nsia de posse na maneira em que a olhava e que ela achava presunosa, sobre tudo desde que lhe negou a possibilidade de passar mais tempo a seu lado antes de ocupar-se de pessoas mais distintas. -Ouvi falar dele. -No me diga? - perguntou Helena com suavidade antes de indicar discretamente outra moa da sala, uma borbulhante combinao de cachos de cabelo acobreados, olhos verdes e seios generosos-. Aquela da a senhorita Jolene Milar. Jolly "Jovial" Milar no ganhara seu apelido por seu alegre temperamento, mas por causa de uma certa lassido em sua moralidade. Felizmente, lady Tilpot desconhecia este ltimo. Se houvesse sabido, nem sequer o fato de ser a irm de um dos solteiros mais ricos lhe teria permitido cruzar a porta de entrada. Os pecados de juventude de uma mulher casada podiam ser perdoados se o incentivo era o suficientemente importante, mas em uma moa solteira eram totalmente inaceitveis. -Seu irmo um grande partido -acrescentou. A senhora Winebarger se inclinou para frente. -O que nos leva a minha primeira pergunta: Por que esta aqui? No pode ser por simpatia... Ah! - seus adorveis olhos se abriram surpreendidos-. Estava equivocada! por simpatia. Mas no pelos Tilpot, no assim? Um moo? Helena sentiu como o calor subia a suas faces. -Senhorita Nash? Helena se voltou para olhar a lorde DeMarc, quem por sua vez observava suas faces ardentes. -Senhor... -Est ruborizada - indicou com crueldade-. Espero que a conversa no tenha sido seu olhar se dirigiu acusadora para a senhora Winebarger- muito acalorada... A senhora Winebarger riu ante sua implcita reprovao, e sua voz tilintava como sinos no povoado salo. -O visconde DeMarc, se no me engano. -Madame... -Meu marido me falou que voc. - o olhar de DeMarc se aguou. - Ele sustenta que voc excelente com o florete. -No recordo ter conhecido ao cavalheiro -disse DeMarc com desprezo. A senhora Winebarger no fez caso de sua observao: -Vai com freqncia aos melhores sales. Observa. Conversa com os professores sobre quem deve ser considerado um digno oponente e quem deve ser ignorado. Possivelmente tenha falado com seu professor. -E que professor seria esse? A senhora Winebarger inclinou a cabea.

-Pois Ramsey Munro, no assim? A mo de Helena deslizou pelo sedoso pelo de Princesa, com a imagem de Ramsey explodindo em sua mente. Um anjo cado, um santo pecador. Voltava a sentir o gosto de seu beijo, o calor de sua respirao, a textura de sua lngua contra a dela, de forma intensa e imediata, como se sua memria tivesse estado rondando, espera de ofuscar seus sentidos e desenquadrar seu mundo. -Estudei em vrios sales, com diversos instrutores - ouviu DeMarc responder mas no consideraria a nenhum deles como meu professor. E certamente tampouco a Ramsey Munro, sendo um to eficiente espadachim. Do outro lado do salo, a cabea de Jolly Milar se voltou escrutinando o espao como uma raposa que tivesse farejado uma ave de curral, e logo se dirigiu para eles. -Ah, no? Possivelmente seja melhor assim - respondeu a senhora Winebarger-. Seria imprprio de um professor combater contra seu tutelado, e ouvi dizer que o senhor Munro pensa inscrever-se no torneio. -No ser Munro quem se preocupe com o que prprio ou imprprio. Sua negligncia em questes de protocolo notria. Mas posso lhe perguntar onde ouviu esse rumor? perguntou DeMarc. -Uma vez mais, meu informante meu marido - respondeu a senhora Winebarger. -Que curioso - disse DeMarc com uma indissimulada averso- que seu marido a tenha eleito como confidente. -Por que? - perguntou a senhora Winebarger, completamente indiferente a sua desaprovao. -Aqui na Inglaterra, costumamos proteger e excluir a nossas esposas e filhos das questes que no lhes incumbem. Tanto sociais como polticas. -Igualmente em em meu pas. Mas meu marido - o olhar da senhora Winebarger se enterneceu- um homem nico. Por exemplo, o rumor a respeito das intenes de Munro de entrar no torneio o preocupa quase tanto como lhe agrada. -E isso por que, senhora? - perguntou Jolly Milar unindo-se a eles. -Um verdadeiro espadachim no pode evitar querer medir-se contra os melhores, e Ramsey Munro o melhor - disse a senhora Winebarger. Sim, pensou Helena, claro que Ramsey Munro deve ser o melhor. No poderia ser menos. Elegncia e periculosidade unidas no assobio do ao, no sussurro do movimento, ou na calidez de um beijo. -Um dos melhores - corrigiu DeMarc-. Mas apesar de s-lo, duvido que Ramsey Munro seja capaz de pagar o preo da inscrio. Quinhentas libras so muito dinheiro para uma pessoa como Munro. Mas tinha dado a aquele moo cem libras... -E que tipo de pessoa , lorde DeMarc? -perguntou a senhora Winebarger. -Um homem com um inegvel e extraordinrio talento com a espada. Mas um homem comum, no obstante. -No h nada comum em Ramsey Munro -declarou entre risinhos Jolly Milar-. Se murmura que Londres est cheia de suas antigas amantes. Antigas amantes... claro. Ela j sabia. Os rumores sobre suas conquistas eram inacabveis, e se ultimamente circulavam menos era porque possivelmente tinha aprendido um pouco de discrio. Como podia questionar seu xito com as mulheres, com o aspecto que tinha sendo to galante, tendo aquelas mos e aquela boca? Helena engoliu em seco, sorrindo educadamente. O nariz aquilino de DeMarc franziu, e inclusive a senhora Winebarger a olhava fixamente. -Voc conhece o cavalheiro? -No um cavalheiro - disse DeMarc framente. Uma vez mais Helena assentiu em silncio: Ramsey Munro no era nenhum cavalheiro. Isso tambm sabia. A carta que Munro e seus companheiros tinham levado consigo casa de sua me tinha demonstrado sem remorsos nem apologias,

expressando simplesmente seu pesar em relao ao fato que a ajuda que pudessem oferecer a sua famlia no seria nem financeira nem social. - o prncipe de White Friars, isso asseguro -disse Jolly com um ligeiro grunido-. Seu trono est no final do salo, onde reina soberano. -Como sabe voc isso? - perguntou a senhora Winebarger. -Estive ali - respondeu impertinente. -No salo? - a expresso de DeMarc era de incredulidade. -OH, a ltima moda! - lanou Jolly com entusiasmo- Todas vamos ali aos sbados e observamos. Todas as senhoritas. Ento, o grupo tinha atrado a ateno de lady Tilpot. Detestando ser excluda de qualquer conversa que prometesse intrigas ou comentrios desagradveis, ficou em p e, agarrando em um abrao mortal o brao do reverendo Tawster, rebolou para eles arrastando consigo ao apologtico vigrio. -Que indecncia! - exclamou DeMarc enquanto lady Tilpot e o reverendo se uniam a eles-. No acha, vigrio? -O que? - perguntou este-. Ir a uma exibio esportiva? -Os sales so escolas para jovens cavalheiros - disse DeMarc-. Toda mulher que se diverte ali dentro dificilmente pode ser considerada uma dama. -Certamente, tal palavra pouco exigente no que autoriza, mas possivelmente h enganos mais graves que visitar um salo para ocupar nossas preces e nosso desprezo... -sugeriu cortesmente o reverendo Tawster. Helena sorriu ao vigrio alentadoramente e teria jurado que este lhe piscou um olho. -De maneira nenhuma - afirmou lady Tilpot. -Lady Tilpot, no est de acordo com seu vigrio? - perguntou a senhora Winebarger. -Absolutamente. nossa juventude que herdar esta sociedade algum dia, e por fim no podemos esperar muito no que concerne a seu comportamento. Temos que vigiar com ateno todo sinal de vcio ou degenerao moral para extirp-lo rapidamente. -Tem razo, claro. Entretanto - objetou o vigrio-, acredito que importante confiar que nossos jovens esto orgulhosos de sua herana e que no faro nada que possa menosprezar suas nobres origens. -A menos que no estejam to bem educados - disse lady Tilpot olhando fixamente a Helena. -Suponho que no se refere voc senhorita Nash? - exclamou o reverendo Tawster, horrorizado-. Apesar de conhec-la h pouco, em todo este tempo nunca se comportou de outra forma que no fosse a melhor e a mais agradvel. - claro que no - declarou framente lady Tilpot-. No esperaria menos em minha prpria casa. -Dedicou a Helena um sorriso torcido-. Mas - continuou cortante- por mais agradveis que sejam suas maneiras, o sangue falar. Evidentemente, no fundo da senhorita Nash jaz uma unio desafortunada. Helena sentiu como sua boca se crispava. No devia responder s provocaes. Nunca respondia s provocaes. -Isso so puras tolices! - a diverso da senhora Winebarger parecia haver-se evaporado. Ela e lady Tilpot cruzaram olhares de ira-. Salvo que esteja completamente equivocada, seu pai foi o coronel Roderick Nash. - a senhora Winebarger se voltou para a Helena e seu olhar se suavizou-. No assim? Um homem respeitado em sua vida e honrado em sua morte. -Assim . - Helena respondeu com suavidade, agradecida. Mas... Como sabia a mulher prussiana tudo isso? Embora seu pai tinha sido um militar de certo renome, no o era at o ponto de ser conhecido por todo mundo-. Me surpreende que o conhea.

-Meu marido segue as guerras de perto. um grande admirador de seu pai e olhou fixamente a DeMarc-, como sou sua confidente, ouvi muitas coisas sobre o cavalheiro. Por exemplo, sei que enquanto se achava em misso diplomtica na Frana, ofereceu sua vida em troca de trs prisioneiros escoceses, uns jovens moos acusados pelos franceses de espionagem e condenados a serem executados. - sua voz se voltou mais grave em sua comiserao- Foi executado. Morreu como um heri. As palavras da senhora Winebarger removeram muitas lembranas na Helena: A ira do princpio, exacerbada pela irritao de Kate com seu pai por sacrificar sua vida em troca de trs desconhecidos. Sua comoo ao descobrir que sua famlia j no poderia viver na residncia de sempre. Aturdida na compreenso de que deviam abandonar York. E em meio daquele atoleiro de desespero e dor, converteram-se em prisioneiros daqueles por quem o coronel Nash tinha morrido ao resgat-los, jurando que fariam algo que sua famlia lhes pedisse, sem importar o que fosse. O que diriam aquelas pessoas se soubessem que um desses prisioneiros era Ramsey Munro? -Seu pai deve ser certamente tido em honras - disse depois de um momento lady Tilpot, a contra gosto-. Mas suas irms so outra coisa. A que era viva agiu recentemente de maneira infame, casando-se com um simples soldado escocs. Digalhe senhorita Nash. - certo - reconheceu Helena com certo alvio. Ao menos no precisava sentir-se culpada por no poder defender a seus familiares. Kate e Christian no necessitavam, nem queriam, que ela se batesse por eles. No prestavam nenhuma ateno sociedade. -Isso s deveria ser visto com receio. Mas a irm mais jovem apresenta evidncias claras de que a rvore genealgica da famlia Nash esconde elementos indesejveis. O plo da base de seu pescoo comeou a arrepiar. Kate podia, e assim tinha sido sempre, cuidar de si mesma, mas Charlotte - a impulsiva, a apaixonada, a independente Charlotte- iria a qualquer lugar que seu corao e seus caprichos a levassem. Pouco depois da morte de seus pais, Helena e Kate decidiram que, como Charlotte no teria muito que oferecer em sua vida, devia ao menos possuir as vantagens de uma boa educao. Faziam todo o possvel para pagar sua matrcula em uma custosa escola. Mas quando terminou os estudos, Charlotte tinha escapado do cuidado de suas irms na primeira oportunidade, congraando-se com a famlia de um amigo de sua escola, o nico filho do baro Welton. Helena era suficientemente honesta para admitir que a princpio se alegrara de renunciar a difcil tarefa de guiar a uma adolescente teimosa para uma famlia estabelecida na sociedade. Mais tarde, quando soube que aquela famlia no lhe dava muito amparo e nenhum tipo de orientao, todos seus esforos por tirar Charlotte da residncia Welton toparam com a flagrante oposio de sua irm. Com um travesso e determinado sorriso, Charlotte lhe tinha informado que no tinha nenhum interesse em viver na pobreza, que gostava de ir vestida na moda e tambm seu belo quarto, e que tinha idade suficiente para que nem Kate nem Helena tentassem "fazer alguma maldita coisa a respeito". Depois lhe tinha piscado um olho. Ultimamente, Helena tinha ouvido dizer que se relacionava com amizades indesejveis. Tinha tentado falar com Charlotte a respeito em vrias ocasies, mas sempre sem resultados. Quando ia casa dos Welton, Charlotte nunca estava ali. As poucas linhas que tinha escrito em resposta s cartas que alternavam recriminao e solicitude enviadas por Helena tinham sido breves, despreocupadas e cheias das ltimas notcias concernentes a seu guarda-roupa e s intrigas que corriam sobre sua famlia adotiva. Tinha sido exasperante. No havia outros caminhos para acessar Charlotte. As pessoas com quem os Welton se relacionavam no eram precisamente do mesmo tipo que a que era convidada casa de lady Tilpot. Recentemente, Helena tinha terminado por aceitar o indiscutvel fato de que Charlotte no queria nem aceitaria nenhuma

"interferncia" em sua vida, e, por mais triste que aquilo a pusesse, Helena no via que outra coisa podia fazer. Em conseqncia, o nome de sua irm menor surgindo da enrugada boca de lady Tilpot despertou todo o instinto de amparo e culpa que havia nela. Com efeito, Helena suspeitava que tinha transpassado parte de sua culpa a respeito de Charlotte, a quem no podia ajudar e que no queria ser ajudada, para Flora, a quem podia e que queria que o fizesse. -Bem, senhorita Nash? No tem nada que dizer em sua defesa? - perguntou lady Tilpot. Helena mordeu com fora o interior das bochechas. Se fosse muito impertinente, lady Tilpot a despediria no ato, e Flora ficaria sozinha. S precisava suportar a lady Tilpot umas semanas mais. S umas semanas. Podia faz-lo. - Tratam Charlotte - disse finalmente com um fio de voz- bastante bem. -Sim - admitiu lady Tilpot-, mas por quanto tempo? - e tendo arrojado seu ltimo dardo, voltou-se com um ar interessado para o vigrio-. Reverendo Tawser, seria to amvel de me oferecer seu brao? Queria me sentar. O vigrio obedeceu, talvez dando-se conta de repente quem levava a batuta. E depois de analisar seu volumoso ventre, disps-se a interpretar o papel que lhe correspondia. -Muito bem - Jolly se voltou para o grupo assim que lady Tilpot e o vigrio se afastaram, como se as observaes de lady Tilpot sobre a correta educao tivessem sido um arroto, algo embaraoso e preferentemente ignorado-, o que dizia respeito de Ramsey Munro era que todas as mocinhas visitam seu salo nos sbados tarde, e... -Senhorita Nash, receio que esta conversa seja um pouco tediosa para voc. - a fria voz de DeMarc interrompeu as palavras do Jolly. Helena o olhou irritada. Queria escutar o que Jolly sabia sobre o Ramsey Munro. -Voc mal conhece as pessoas de quem fala a senhorita Jolly, e duvido que seu crculo de amizades coincida com o da senhora Winebarger - lhe disse tomando-a pela mo. - Tenho certeza que querer me mostrar a coleo de gravuras de lady Tilpot, no assim? Se no quisesse ser indesculpavelmente descorts, no podia fazer outra coisa que levantar-se e tomar seu brao. Ele a levou para o outro lado da sala, onde lady Tilpot tinha organizado uma pequena amostra de gravuras para que a observassem seus convidados. Nem sequer se incomodou em olh-los. -Bom, agora tem minha total ateno. Deveria estar contente. Helena piscou, sem saber se o tinha ouvido corretamente. -Desculpe? -Lamento que tenha tido que suportar a essa mulher. Uma vez mais, Helena o olhou atnita. Ia acaso defender Charlotte contra lady Tilpot? Possivelmente o tinha julgado mau e... -Os prussianos so universalmente conhecidos por serem grosseiros, e essa Jolly Milar... - estremeceu com delicadeza. No. No ia defender a ningum. Tentou desesperadamente achar a algum a quem unir-se, mas era impossvel. Dificilmente podia question-lo dizendo que a conversa no era grosseira, e tampouco podia assentir. Ento no disse nada. E odiou no dizer nada. Tanto como tinha odiado no ser capaz de defender Charlotte frente a lady Tilpot. Mas faria o que fosse necessrio, ao menos por agora, para achar um final feliz aos contrariados amantes. -Voc oculta seus sentimentos com admirvel pacincia, senhorita Nash -murmurou com doura. Pelo visto, DeMarc achava admirvel o papel de que sofria em silncio. Provavelmente

gostava tambm de ver seus ces arrastarem-se. Helena baixou o olhar para que no visse sua ira. -Senhor... -Marota... Me olhe, ningum nos observa. Foi muito discreta. - Helena ergueu a cabea. ele lhe sorriu-. Mas no to discreta. Notei seu interesse por mim. Os outros tambm. Notei como me olha. Vejo seu sorriso. - a surpresa se tornou consternao-. Minha nica dvida : O que fazer a respeito? No! Isso, no... No podia permitir-se ferir seus sentimentos. Um homem como Forrester DeMarc levaria a mal qualquer rechao. Mas tampouco podia respir-lo, e no s porque no lhe interessasse o mnimo. Se lady Tilpot suspeitasse que Helena utilizava as noites organizadas para Floresce para conseguir a um homem, despediriaa no ato. No podia deixar Flora. Agora no. Ainda no. Olhou em sua mente em busca de uma resposta apropriada. - muito amvel - murmurou finalmente. -Senhorita Nash! - a premente chamada de lady Tilpot atravessou a sala como um chicote, e por uma vez Helena sentiu gratido quando ouviu seu exigente e petulante latido-. Deixe de monopolizar lorde DeMarc e venha aqui imediatamente. Sem olhar atrs Helena obedeceu. Captulo 6 PREPARAO: Ao no intimidatoria destinada a criar uma abertura para a fase inicial do ataque. As sombras da tarde se alongaram em brilhos malva quando Helena depositou os xelins na mo do lanterninha do Vauxhall Garden. Naquela ocasio no manteve o olhar baixo atrs da mscara de seda negra. A experincia da ltima semana, longe de desanim-la, tinha-lhe dado confiana. A excitao dos outros era contagiosa, com seus rostos sorridentes e suas risadas que se espalhavam no ar. Uma pequena bribona parada justo ao outro lado da porta ps um ramo de violetas na mo de Helena e logo, olhando-a com a cabea levantada, inspecionou-a antes de falar. -No tenho idia se voc um homem ou uma mulher, mas em todo caso so dois pennies. -Me d as flores por um penny e lhe revelarei meus segredos - disse Helena, desafiando menina. Sem demorar, a pequena soprou: -No estou to interessada. Alm disso, minha mame me disse que se alguma vez algum me disser algo sobre me revelar o que seja, tinha que gritar "um morto, um morto". Ento me d dois pennies ou me ponho a gritar? Helena riu e lhe lanou uma moeda de prata antes de guardar as flores sob o chapu e seguir seu caminho, divertida e fascinada por que uma moa com aqueles farrapos tivesse tanta confiana e aprumo. No recordava ter sido jamais despedida to lacnicamente. Deu-se conta de que era pela mscara. Ningum podia ver o que ocultava, ou seus cabelos. Sua aparncia sempre tinha atrado um interesse notvel. Era uma novidade para ela poder mover-se de forma annima atravs da multido. Ali, vestida daquela maneira, podia dizer o que quisesse, sem pagar o preo de uma indiscrio casual ou de uma observao aguda, de uma risada muito estrondosa ou de haver dito algo inapropriado. Helena se deu conta de que, sem dvida, esse era o perigo das mscaras: a euforia da liberdade. E no era muita sua experincia em questes de liberdade. Antes daquele ltimo ms, nunca tinha estado em um lugar como Vauxhall Garden. De fato, nunca tinha ido a nenhum lado sem ao menos a companhia de uma criada ou

de um lacaio. Aquilo era indubitavelmente embriagador. Ela poderia... -Poderia fazer o que quiser com voc. Agora mesmo. Voc minha - murmurou uma voz rouca a seu ouvido. Helena se voltou, mas a multido era densa, e o dono da voz podia ser qualquer um entre a dzia de pessoas que a rodeavam: o gordo com a vestimenta Tudor, a mulher em quimono e mscara de gesso, o marinheiro ou a princesa indoamericana. Obrigou-se a tranqilizar-se. As palavras provavelmente no foram sequer dirigidas a ela. A sensao de estar sendo seguida que tinha experientado toda a semana tinha estimulado sua imaginao. Simplesmente reagia ante sua repentina liberdade com a firme convico de que nada chega a algum sem ter que pagar um preo por isso. Com seu prazer atenuado pelo desagradvel episdio, dirigiu-se para a parte central dos jardins, chamada Arvoredo, e dali ao passeio dos Apaixonados. Com um pouco de sorte, Oswald se acharia ali aquela noite. Ao menos esperava isso. As constantes lgrimas de Flora estavam embolorando as capas de seus travesseiros. -Minha querida, minha deliciosa, minha adorvel e generosa senhorita Nash! - o bufo levou as mos de Helena aos lbios e depositou um fervoroso beijo sobre seus dedos. Helena observou com ironia as campainhas tintineantes que decoravam o gorro de arlequim inclinado sobre suas mos. Oswald Goodwin no poderia ter encontrado um disfarce mais apropriado. Ao menos aquela vez o marido de Flora a estava esperando ao final do sombrio passeio dos Apaixonados. -Muito obrigado por vir - continuou Oswald-. No sei como me desculpar por lhe haver falhado na semana passada... Helena libertou suas mos das dele, e sem dizer uma palavra extraiu a nota de Flora do interior de sua jaqueta de veludo. Ofereceu-a, aliviada de poder desfazer-se dela. Estava to banhada em perfume que lev-la consigo lhe tinha provocado dor de cabea. Com seu rosto iluminado pela felicidade, Oswald pegou a nota, levou-a a seu nariz e aspirou, com seus olhos explodindo em um delrio de xtase. Helena sentiu como sua ira se transformava em uma simples exasperao quando viu o genuno prazer com o que rompeu o selo. O que aconteceria a ele e a Flora? No duvidava de que seu amor era verdadeiro, mas quo profundo era? Sobreviveria a anos de separao? pobreza? s privaes? excluso social? Leu durante uns segundos e levantou a vista, sustentando o papel contra seu corao. -Ela est bem! - exclamou com entusiasmo. Helena evitou indicar que se Flora tivesse estado doente, dificilmente ela estaria ali se fazendo de mensageira. Ele leu um pouco mais e novamente espremeu o papel contra seu peito. -Sente falta de mim! - o que me disse - respondeu secamente Helena-. Muitas vezes. Seus grandes olhos amendoados se encheram de lgrimas. -Eu tambm sinto falta dela. -Claro, claro... - disse Helena impaciente-. Ser maravilhoso quando puderem estar novamente juntos. E falando disso, com o risco de soar intrometida, o que pensa fazer exatamente para acelerar a chegada do feliz dia? Mal podia acreditar que lhe estivesse falando nesse tom. Ela sempre tinha sido mais circunspecta, nunca sarcstica. Mas, depois de tudo, era agradvel - no, era fantstico- poder ventilar sua frustrao a respeito da incapacidade dos amantes de fazer algo por eles mesmos. Se insistissem em mistur-la em seus assuntos, ento teriam que aceitar as conseqncias. Devia ser a mscara de novo. -Voc nunca poderia soar intrometida, senhorita Nash! - declarou Oswald, tomando uma vez sua mo e levando-a a seus lbios-. Nosso anjo! Voc, que facilitou nossa unio...

-Eu no fiz isso! - Helena retirou sua mo horrorizada-. Eu facilitei um encontro. No uma unio! -O termo que voc prefira. - Oswald afastou seu protesto-. Agora estamos juntos, e tudo graas a voc. Tinha tanta vontade de que lhe recordassem aquilo como de que lhe recordassem que o gato da senhora Winebarger tinha pulgas. Olhou-o fixamente detrs de sua mscara de seda negra. -E por isso - continuou- voc nunca poderia ser muito indiscreta. Nunca! Estamos em suas mos. Completa e positivamente. E isso era exatamente o que Helena temia, o que no queria e o que no podia permitir. Tinha certamente uma parte de culpa, mas nem tudo era responsabilidade dela. Oswald e Flora deveriam tentar algo para pr remdio a sua premente situao atual. -Mais ainda - disse com determinada lucidez-, agora que estabelecemos minha culpa em seu casamento e determinado por conseguinte que nada do que faa poder me liberar das obrigaes implcitas neste assunto, me diga, senhor Goodwin, quais so seus planos para reunir-se, em corpo e alma, com sua esposa? Oswald Goodwin, que no era precisamente a mente mais brilhante dos arredores, piscou de forma misteriosa. -Bem... Tenho um plano. -At agora, bem... Olhou a seu redor. -Um plano infalvel. -Melhor ainda. - Helena sorriu aduladora. Seu incansvel olhar se deteve nela e se tornou pensativo. -Sabe senhorita Nash, incomoda-me lhe dizer isto, mas duvido que algum pudesse confundi-la com um homem, inclusive vestida como est. Muitas curvas. De fato, sugeriria-lhe que evite vestir-se de homem no futuro, muito chamativo. Frente ao evidente esforo de desviar a conversa, Helena suspirou. -Espero que tenha razo. Me acredite, no acho que volte a me vestir assim. E agora, quais so seus planos? -Pois bem - esfregou as mos-, tive acesso a certa informao que, se utilizada corretamente, permitir-me transformar uma pequena soma de dinheiro, que ainda no consegui, em uma considervel fortuna. Helena o olhou fixamente. -Rogo-lhe que me esclarea isto, mas juraria que acaba de me anunciar que, depois de ter recebido uma certa "predio", pensa apostar dinheiro, um dinheiro que no possui, em algo cujo resultado to incerto que outros esto dispostos a jogar ainda mais dinheiro no resultado oposto - traduziu Helena-. Me diga que no verdade... Oswald se revolveu em suas roupas e as campainhas de sua boina de arlequim tilintaram. -No posso. -Como se atreve, senhor Goodwin? -Me atrever a que? - Oswald piscou inocente. -A apostar! disse Helena em um sussurro furioso-. Em caso de que no tenha notado, j perdeu tudo o que tinha! O rosto agradvel de Oswald se tornou vermelho carmim. -Isto diferente, senhorita Nash - a deteve-. Faltam s umas poucas semanas, e juro que serei to rico como o que mais, com montes de dinheiro para gastar. Suficiente para pagar aos devedores e dotar a Floresce com todas as roupas e tudo o que seu corao deseje! -Por uma aposta...

-No uma aposta. um investimento. Um investimento com um muito alto interesse que permitir a Flora e a mim viver como o rei MIDAS pelo resto de nossa vida, e juro por minha honra - sentenciou- que depois disso nunca voltarei a apostar de novo. -Mmm... -Srio! -No h nada que possa fazer para dissuadi-lo de afundar-se mais no poo no que se colocou por sua prpria vontade e no que agora tambm quer colocar Flora? Fez uma careta de dor, mas enfrentou seu olhar com valentia. -No. Sinto muito. -Argh! - cruzou os braos com fora sobre seu peito e deu meia volta para no ter que enfrentar aquele rosto teimoso e afvel, doente de amor. -Senhorita Nash? -O que ? - perguntou com dureza- quando dar frutos seu maravilhoso plano? -Durante este ms - respondeu no ato-. Ento terei compilado meus lucros, pago o que devo a diversas pessoas - titubeou um segundo, envergonhado-, e ainda terei o suficiente para levar a Flora da casa de sua tia e instal-la em sua prpria residncia. Nossa residncia. Helena se voltou. Oswald estava radiante, e percebeu de que nada do que dissesse poderia dissuadi-lo. -E se perder? -No perderei. -Mas imaginemos que o mundo deixa de virar e o cu cai sobre nossas cabeas e perde... O que faria ento? -Ento? - seu rosto se cobriu de uma misria e de uma humilhao tais que por um instante Helena se sentiu como uma desalmada. Soltou um longo suspiro-. Ento no terei outra opo que me apresentar ante lady Tilpot e solicitar sua ajuda. -E como resposta far tudo o que esteja em seu poder para anular seu casamento - disse em um tom cndido e implacvel ao mesmo tempo. - um risco que devo correr. - as lgrimas brotavam dos olhos do Oswald-. No posso pedir a Flora que continue vivendo sob a tirania de lady Tilpot at que possa cobrar sua herana. Se isto no funcionar, entregarei-me a sua misericrdia... E terminar na priso de devedores, pensou Helena com mau humor. Ao menos at que Flora possa tir-lo dali quatro anos mais tarde. Se seu amor pelo jovem velhaco durasse o suficiente. O que no era muito provvel, considerando que o compromisso do juramento conjugal de Flora nem sequer tinha suportado o desafio de alguns percevejos. No, Helena no acreditava no futuro do casal. Po nada. Mas, recordou a si mesma, no era muito o que podia fazer a respeito. Com um pouco de boa vontade, possivelmente o plano impossvel de Oswald levaria seus frutos. s vezes os milagres ocorriam, e tinha ouvido que Deus cuidava dos meninos e dos loucos, e quanto ao que concernia a Helena, Oswald e Flora pertenciam s duas categorias. -Convenci-a de minha sinceridade-perguntou Oswald. - claro - disse Helena, pois no havia nada mais que dizer-. Acredito que voc totalmente sincero. -E apoiar minha deciso? Porque Flora tem suas opinies em muito alta estima, e se sentiria muito melhor se pudesse lhe escrever e lhe dizer que tenho seu total consentimento. "Total consentimento" no era precisamente a expresso que Helena teria escolhido, mas supunha que tudo o que pudesse ajudar ao casal a sair de apuros merecia ser sustentado. -Suponho... -OH! -O que acontece? - perguntou Helena olhando ao redor. A metade do caminho de

onde se achavam, dois homens vestidos de frades se detiveram, dizendo-se algo ao ouvido. Inclusive daquela distncia e sob a tnue luz, seu interesse pelo Oswald era evidente. -Devo... Devo ir! - declarou Oswald, enquanto retrocedia. Os homens no caminho permaneciam quietos como ces de presa preparados para atacar-. Enviarei-lhe uma mensagem atravs do London Post para lhe informar de nossa prxima reunio. -Prxima reunio? Prxima reunio? No haver nenhuma... -Procure nos anncios um da parte de "Bufo". E recorde, nada de disfarces de homem! Um vestido! Um vestido rosa! - gritou, e saiu disparado. Os homens correram atrs dele, passando ao lado da Helena em uma carreira mortal. Um minuto depois, achava-se sozinha no caminho, com o som dos passos afastando-se na escurido. "Malditos cobradores", balbuciou Helena que, ao no ter podido receber a to importante carta de amor de Oswald a Flora, veria-se obrigada a encontrar-se com ele a semana prxima ou deixar que seus mveis se arruinassem sob a corrente de lgrimas de Flora. E onde, santo Deus, conseguiria um estrambtico vestido rosa? Possivelmente, meditava enquanto voltava pelo caminho em penumbras, poderia inventar uma carta de amor de Oswald para satisfazer a Flora. O que escreve-se nas cartas de amor? "Meu amor, ardo em desejos de v-la outra vez." Franzindo o cenho, deteve-se frente aos passamanes que separava o caminho de uma falsa escultura grega. No funcionaria. Muito insosso. Tentou-o de novo. "Meu amor, na noite anterior sonhei que a olhava nos olhos e..." No, no, no. Tinha que ficar no lugar de algum apaixonado, imaginar o que escreveria. "Meu pecado, minha transgresso, meu prazer, com quanto ardor desejo v-la. Com que desespero receio no poder consegui-lo. Sonho com voc para logo despertar s, mas com a lembrana de seus olhos brilhantes e de seu malicioso sorriso, que inspiram em mim sentimentos de lascvia que desconhecia possuir. Mas no me arrependo. No posso esperar para toc-la, para beij-la..." -Ol, "Corie"... Captulo 7 CONVERSAO: Jogo de ida e volta das espadas em um combate de esgrima. -Seu pretendente no , digamos, muito nobre... Helena se virou, retrocedendo para o corrimo. Ramsey Munro apareceu sob o crepsculo, essa conjuno mgica do tempo entre o dia e a noite. Estava novamente vestido com as roupas escuras e clssicas tpicas de seu estilo, com o broche da rosa dourada em sua gola como nico adorno. Seus olhos eram doces e brilhantes, seu sorriso sardnico. O corpo de Helena estremeceu de medo, como se uma droga se expandisse de forma inquietante e prazenteira por seu sangue. -Esse no era o homem casado e barrigo, no assim? -Sim - respondeu Helena quase sem flego. Devia lembrar-se de fingir a voz. Seu sotaque poderia avivar a memria de um homem como Ramsey Munro. As mulheres provenientes de Yorkshire no eram multido em Londres. Ele negou com a cabea, desiludido. -No um espcime particularmente impressionante. Apesar de seus ardentes beijos na mo. -Voc acha? - perguntou, tratando de achar um equilbrio. Era to devastadoramente elegante e bonito... - claro. Falta-lhe um pouco de elegncia. Deteve-se bem em frente dela, muito perto, inaceitavelmente perto. Podia senti-lo,

um tinido que agitava o espao entre eles, um magnetismo que a atraa irresistivelmente. -Talvez sua elegncia no seja importante para mim. -No o tinha pensado. -Possivelmente o nico que me importa que sua devoo seja total - sugeriu com astcia, compenetrando-se com seu personagem, desconhecido e fascinante. Ramsey sorriu. -J vejo, o que voc deseja um adulador. -No, no - mentiu, com sua confiana em aumento medida que a conversa avanava-. Isso implicaria falsidade. O que eu desejo ser venerada da forma mais sincera. -Bom - disse-, certamente achar sinceridade entre os mais jovens. uma das poucas qualidades que repartem em excesso, tendo-a em abundncia. -Fala voc da experincia que d a senilidade, imagino... Seus olhos brilharam na escurido da noite prxima. -Querida minha, existe mais de uma forma de contar os anos. A experincia uma delas, e a respeito dela me declaro definitivamente venervel. E sendo assim, me diga - continuou, retrocedendo um passo e apoiando com naturalidade uma mo no corrimo-, como que um jovem imberbe como o seu conseguiu assegurar o afeto de, no uma, mas de duas senhoritas? Casa-se com uma mocinha e logo seduz a outra de... Quantos? Vinte, vinte e um anos? Devo confessar, sou todo admirao. No queria que sua curiosidade sobre Oswald se visse satisfeita de nenhuma forma. E isso significava que tinha que desviar a conversa. Dava-se conta de que era uma tarefa que no teria nenhum inconveniente em levar a cabo. -Antes de nada - disse com suavidade-, voc assume que o sedutor era ele... Ai... Isso o tinha assustado. -E em segundo lugar - continuou, dando a sua voz o mesmo tom aveludado que ele tinha empregado-, nem todo mundo acha que a experincia to atraente como, por exemplo, a energia da inocncia. Sorriu-lhe, e o sorriso de Munro cintilou em resposta. Deuses do cu, tudo aquilo era fascinante! Sentiu-se embriagada por sua troca de palavras, como se estivessem em um combate de esgrima, bloqueando, atacando e retrocedendo. -Senhorita - disse em voz baixa e vibrante-, no me poderia perdoar isso se tivesse que deix-la com meu vigor posto em dvida. Em nome de todos os desprezados homens com experincia do mundo, como posso convenc-la de que me ponha a prova? -Se voc soubesse o que lhe proporia como prova, senhor - disse com doura-, receio que fracassasse de antemo... Ele lhe sorriu. -Audazes palavras, mas as palavras audazes o so menos quando so pronunciadas atrs da segurana de uma mscara. Tudo nele evidenciava sua inegvel sofisticao. Entretanto ela suspeitava da natureza de um homem que possua uma unio to perfeita entre carne e ossos. Algo sabia das mscaras que produz a beleza. -Fala voc por experincia... -Perdo? - ergueu sua mo, convidando-a a explicar-se-. voc a que se oculta. Como pode ver, eu no levo mscara. -Ah, no? - perguntou. Ele explodiu em risadas. -Como deliciosamente imprevisvel, senhorita! Tenho certeza de que se seu pulso e suas pernas avanassem ao mesmo ritmo que sua cabea, voc seria uma grande esgrimista. -Possivelmente v ento algum dia a seu salo para tomar uma aula - sugeriu,

pavoneando-se um pouco-. Para ensinar aos moos uma ou duas coisas sobre esgrima verbal... Os olhos do Munro cintilaram. -Posso lhe assegurar que se voc aparecesse em meu salo vestida como agora, os assaltos sero muito mais fsicos que verbais... Tinha esquecido que levava roupas de moo: cala at os joelhos e camisa de linho, gravata de seda branca e jaqueta de veludo. Uma boina antiga lhe cobria o cabelo. Ele sorriu, com um dos perfeitamente moldados cantos de sua boca subindo suave e carnal um segundo antes de que a outra a imitasse. Era um sorriso embelesador, um pouco torcido, e seu corao comeou a pulsar ainda mais rpido que a rosa de fogo em sua garganta. -No acredito que seus alunos sejam uns rufies - protestou. -No estava falando de meus alunos. Afastou-se do corrimo e se colocou diante dela, lhe bloqueando o passo. Nesse momento, o calor explodiu definitivamente em suas faces. Deu um passo a um lado e ele a deixou ir. Acreditou que estava rindo-se dela. E no queria que Ramsey Munro risse dela. -Por mais divertida que esta conversa tenha sido, devo ir, mas antes... - comeou a desabotoar o boto superior de sua jaqueta de veludo vermelho, e teve o prazer de observar as sobrancelhas de Munro elevarem-se pela surpresa. Touch!-. Mas antes, devo-lhe cem libras. -Perdoe? Apesar de que no achava que o veria outra vez, preparou-se para tal eventualidade. Dando a volta, tirou a gravata que levava no pescoo. Podia sentir seu olhar enquanto procurava dentro de sua camisa e tirava um magro mao de notas dobrados de seu decote. Voltou-se para ele, sustentando o mao em frente a ela. -No espera que aceite seu dinheiro? -perguntou, mais divertido que ofendido. -Claro. Por que no ia faz-lo? - respondeu-lhe. -Que por que no? - olhava-a de forma insondvel-. Pois porque apesar de suas enrgicas e justas objees, queria manter a iluso, ao menos para mim, de que sou um cavalheiro. -Escute, voc entregou desinteresadamente seu dinheiro para proteger minha identidade. Estou portanto em dvida com voc. Me deixe pagar sua perda. - apoiou o dinheiro contra a dura parede de seu peito. Ele nem sequer baixou o olhar. -A honestidade me empurra a dizer que no recordo ter sido desinteressado naquela situao. Acredito que voc subestimou o perigo no qual se achava, senhorita. A suave carcia das palavras carinhosas com acento escocs a atravessou, sacudindo seus sentidos. -Possivelmente voc tem razo. Uma vez mais, as sobrancelhas escuras de Munro se elevaram em uma pergunta. -Depois de tudo - lhe respondeu-, fiquei aqui com voc. E tendo em conta sua reputao, senhor Munro, no parece aconselhvel para mim, no acha? me diga -inclinou a cabea-, deveria estar assustada? Ele cortou a pouca distncia que ficava entre eles, ameaador. Uma vez mais, ela retrocedeu, mas dessa vez Ramsey a seguiu em sua retirada at que seus quadris se apoiaram contra a borda. Inclinou-se, e seu formoso rosto de demnio estava to perto que Helena podia cheirar o ligeiro aroma de brandy de seu flego. -Precisamente - murmurou-, isso algo que me estive perguntando. Sua respirao se deteve, ao mesmo tempo que deixava cair a mo que ainda mantinha as notas contra o peito de Munro. De repente, o crepsculo que os envolvia se tornou mais quente e ntimo, e sua escura beleza se tornou perigosa. Talvez, inclusive, letal... -No. -No? - repetiu Helena fracamente, com o medo e o prazer formando

redemoinhos-se em seu interior em uma mescla profana. -No. No tem razes para estar assustada - disse, e se retirou um pouco, franzindo o cenho-. depois de tudo, voc sabe coisas sobre mim, enquanto que eu no sei nada de voc. Claramente, a vantagem sua. Tinha razo, e ela queria que as coisas ficassem daquela maneira. No queria que soubesse quem era em realidade. Helena Nash: silenciosa, formosa boneca, empregada da matrona mais malvada da sociedade. No queria que ele soubesse, porque ele nunca teria tolerado que o tratassem assim. Mas ela sim. -Isso - lhe disse- est por ver-se. - muito intuitiva, querida. -E imprudente? - perguntou suavemente para si. Mas a tinha escutado. Um sorriso maroto curvou seus lbios perfeitos. -Em suas prprias palavras, querida minha, isso est por ver-se. No recordava haver-se sentido nunca to forte, to vibrante como naquele lugar, como se todo seu ser estivesse por completo concentrado naquele momento. Era plenamente consciente de tudo que os rodeava: o ar quente, saturado e mido que lhes chegava do Tmisa, o cascalho sob as finas solas de couro de suas sapatilhas, os zumbidos e sussurros das folhas das rvores sobre ela, e o suave murmrio das vozes distantes. -Por favor, pegue o dinheiro. As mulheres tambm tm um cdigo de honra. estendeu o mao em frente dela. Ele estudou seu rosto intensamente durante longo empo e se aproximou. Antes que pudesse reagir, tomou-a pelos ombros suavemente e a virou por completo, colocando-a de frente ao final iluminado do caminho. -Acredito que hora de que parta para sua casa. No queria partir. Teria que voltar junto a lady Tilpot, para ser um decorativo e silencioso capacho. -Acredito que ficarei um pouco mais. -No. No acho que seja uma boa idia. -Est me advertindo ou ameaando? -perguntou, olhando-o nos olhos. Munro riu. -OH, minha querida moa, se eu fosse uma ameaa para voc, no me custaria faz-la compreender. Voc j saberia de antemo. Tinha razo. Ele podia obter dela o que quisesse, e no tinha nenhuma dvida de que no lhe custaria o menor esforo. Tudo nele era temperamental e forte, elegante mas mortfero. Igual a sua espada, Munro era to bonito como perigoso. E entretanto era impossvel negar a atrao que despertava nela. Era algum nico, um gentil cavalheiro e um escocs sem lei, separados apenas pelo fio de uma navalha. Quem dos dois era em realidade? -Sabe o que penso? - sua boca de anjo cado se curvou em um sorriso. A escurido acariciou os ngulos e as formas de seu rosto com suas clidas sombras. A luz da lua brilhava na suavidade negro azulada de suas mechas e se refletia na profunda ptina da rosa de ouro que levava na gola. - Penso que uma dama. Uma dama que nunca antes caminhou por estes atalhos, ou por outros como estes. Uma dama inteligente, possivelmente muito amadurecida para ser temerria, muito jovem para ser precavida. No estava preparada para aquilo. Era muito pior do que imaginava. Tinha conseguido ler no mais profundo de seu corao. Como podia sab-lo? -E me parece que no posso deix-la sozinha, a merc do que seja ou de quem que possa topar com voc. Ela esperava. -Ento - continuou com ligeireza- tenho uma proposta que possivelmente satisfaa

a voc e a meu inesperado arrebatamento de cavalheirismo. - sua voz era clida como uma noite do vero-. Aceitarei suas cem libras se me aceitar como seu acompanhante por esta noite. Ela o olhou fixamente, fascinada e intrigada. Sua mo se ergueu, como se fosse tocar sua face, mas a deixou cair. Em seu lugar, deixou que suas palavras a acariciassem. - Venha comigo, senhorita - lhe disse-. Me deixe lhe mostrar coisas que ningum nunca viu. Lev-la a lugares onde nunca esteve. Estes jardins no so seno a porta de entrada a um mundo que no pode sequer imaginar. Nenhuma palavra, nenhuma promessa poderiam ter sido mais sedutoras. Estava h quase quatro anos em silenciosa resistncia, incontveis horas de aborrecimento, de ver-se obrigada a escutar uma e outra vez as mesmas conversas lgubres, os mesmos tediosos tema destinados a ouvidos inocentes. Queria mais. Queria o regozijo que lhe provocava olhar a um homem, a esse homem, reagindo a suas palavras antes que a sua beleza. Queria ver o mundo com outros olhos. Comear a viver, depois de tantos anos parecia adormecida. Como se tivesse sido um pouco preparado, as risadas mescladas com a msica chegaram do extremo oposto do atalho, como os cantos de sereia de um regozijo sem obstculos. Queria ser parte dessa alegria, ver-se apanhada pelo rudo e o toque dos corpos acalorados, inundada em uma corrente de humanidade festiva. -Aceito - sussurrou sem dar-se conta de que falava. Enquanto a olhava nos olhos, os longos dedos de Ramsey Munro rodearam sua mo, que ainda segurava o dinheiro, e a levaram a seus lbios, depositando um beijo em seus dedos. O calor a envolveu, debilitando seus joelhos enquanto deixava cair sua mo, j sem o dinheiro. Olhou-o e ento compreendeu. Ele tinha entendido perfeitamente sua reao: A mesma de qualquer outra mulher. Pois bem, ele podia ter reconhecido sua reao, mas se houvesse sentido muito decepcionado de ter acreditado que sucumbiria a ela. Ela no podia ser como suas anteriores amantes que "atapetavam Londres". Mas... Quanto desejava ela que ele fosse seu! -Antes de comear, quero deixar uma coisa perfeitamente clara, senhor Munro. Ele inclinou sua cabea em sinal de pergunta. -Voc no poder me tocar, me conduzir, beijar minha mo nem me importunar de nenhuma outra maneira. Tentou parecer surpreso. -Mas jamais ousaria importun-la. -Sabe ao que me refiro. -Sei? - disse Sorrindo com desavergonhada malcia. -Sim. -Pois muito bem. - apoiou uma mo contra seu corao-. Juro que no lhe porei uma mo em cima a menos que assim o deseje. Inclusive para ajud-la a subir em uma carruagem. Mas... - seus olhos se moviam marotos - acredita que poderia suportar tomar pelo brao quando caminhamos? Por compaixo a minha vaidade? Helena o olhou com expresso duvidosa-. Detestaria que se diga por a que Ram Munro passou toda a noite junto a uma adorvel moa que no podia sequer suportar tocar seu brao decentemente vestido. Seria humilhante. -Muito bem - aceitou-. Mas como sabe voc que sou uma adorvel moa? Poderia haver uma arpa atrs desta mscara. Seu olhar passeou por seu corpo devagar, com seus olhos percorrendo-a com intenes carregadas de sexualidade. -Bem, querida minha - disse, com sua suave entonao escocesa cada vez mais intensa medida que sua voz se fazia mais profunda-, seu pescoo to longo e plido como o de um cisne, seus lbios, sei por experincia, so suaves como a seda, e inclusive atrs de sua mscara, a cor de seus olhos tal que poderia deixar ao cu da manh chorando de inveja. E se isso descreve o aspecto de uma arpa - continuou, tomando a pela mo-, ento rogo a Deus que tenha sido enviada para me acossar.

Detrs da borda do caminho, Forrester DeMarc se obrigou a observar. No se moveu, nem sequer quando Ramsey Munro beijou o dorso dos dedos de Helena Nash enquanto pegava as notas dobradas de sua mo e os guardava em seu colete. No moveu nem um msculo, apesar de sentir que sua pele ardia e que sua respirao assobiava desde suas contradas vias respiratrias. Helena. Sua Helena. Seu anjo loiro, to delicada como a princesa das fadas, dando dinheiro a essa criatura, a esse corrompido. Seu estmago encolheu e retrocedeu um passo, fechando os olhos para afastar a imagem de ambos. Mas no podia apagar a imagem dela, de seus lbios suaves e carnudos sob a mscara de seda negra, entreabiertos, do brilho de seus enormes olhos, dos calafrios de excitao transmitidos atravs do espao que os separava. E Munro! Como um lobo espreita, observava-o. Aquele ser faminto e insacivel procurava uma recompensa evidente. DeMarc se sentiu doente de s pensar que Helena podia ser o objeto de sua luxria. No pensava tolerar isso. Pertencia-lhe. Dois meses atrs tinha entrado na casa de lady Tilpot aborrecido e sem nenhum interesse. O primeiro que notou foi sua imensa beleza, como o fizeram outros: uma compleio firme e plida. Perfeitos traos patrcios. O brilhante cabelo loiro. Os silenciosos olhos azuis emoldurados por pestanas cor mel. Mas o mundo estava cheio de grandes belezas, de criaturas arrogantes seguras de seu poder sobre os pobres incautos que se jogavam em seus ps. Criaturas como Sarah Sweet. Mas aquilo tinha sido h anos, recordou-se a si mesmo, quando era jovem e idealista. J no era to inocente. Tinha sido a boca de Helena a que o alertou sobre algo diferente nela, algo nico. Era dcil, suave e calada, deixando entrever uma doce indefinao que Sarah nunca possuiu. Ao mesmo tempo, outros comentavam o que tinha sido evidente para ele: Helena Nash se sentia atrada por ele. Ela no s lhe tinha sorrido. Tinha sorrido por causa dele. Estava completamente convencido de que ela tambm havia sentido essa profunda unio que existia entre eles. Desde aquele momento tinha sido sua. S precisava mover um dedo para possui-la. Mas o que devia fazer? O que devia fazer com ela? Apesar de estar muito por debaixo dele na escala social, no estava tanto para no convert-la em sua amante, de uma vez que conservava Sarah Sweet, sem que isso supusesse perturbao alguma. Assim foi como tinha decidido esperar at decidir o que fazer com ela. E ento... Aquela traio. Fechou os olhos, com sua boca coberta pelo gosto da blis. Havia tornado aquela tarde cedo residncia Tilpot procurando uma caixinha de rap que tinha perdido, para achar-se com o reverendo Tawser que ainda tentava escapar de lady Tilpot. Juntos, ele e o adulador vigrio deixaram a residncia. Durante um tempo, o vigrio o tinha retido frente porta, exaltando de maneira entusiasta os atributos de Helena Nash, como se DeMarc no os conhecesse. Mas de repente Tawser tinha franzido o sobrecenho, olhando algo atrs dele. -Essa no ...? - o reverendo Tawser negou com a cabea-. Devo estar imaginando coisas... -O que acontece, vigrio? - perguntou DeMarc, voltando-se para ver o que tinha chamado a ateno do prelado. Viu um moo espigado coberto com uma capa sair pelo caminho traseiro da residncia Tilpot. Havia algo familiar na forma em que se movia-. Quem esse? -No sei, mas acho ter visto o rosto da jovem... -A jovem? O vigrio sorriu complacente. -Tem razo. claro, no se trata de uma mulher. Por que uma mulher se vestiria como um moo. Sobre tudo...

-Sobre tudo, o que? O olhar do vigrio esquivou os olhos do DeMarc. -De verdade devo ir. J vou atrasado para os ofcios da tarde. Espero que possamos nos encontrar de novo logo. At mais tarde! - e com aquelas palavras, escorreu-se, com suas mos enroscando-se com preocupao sob suas luvas de pele de cabra. DeMarc deixou de lhe prestar ateno. Estava sendo comido pela necessidade de saber a quem tinha acreditado reconhecer o vigrio debaixo daquelas roupas de moo. Assim partiu atrs da magra figura, dando instrues a sua carruagem de seguir a carruagem que a mulher tinha contratado. E ali, no Vauxhall Garden, as luzes brilhantes tinham revelado o que o vigrio tinha visto: a Helena Nash. A fria de DeMarc agravava sua sensao de traio. Como podia procurar distraes de to baixa ndole! E estar vestida de maneira to chocante, to escandalosa! Mas muito pior ainda, como podia esquecer por um instante que seu dever para com ele era inaltervel? Era insuportvel ... E ento a tinha seguido, de longe, e quando entrou no renomado passeio dos Apaixonados tambm a seguiu, com o aborrecimento subindo por sua garganta quando se encontrou com um jovem moo. Logo se despediu dele, e DeMarc pensou que se iria. Mas no o fez. Porque chegou ele. Seu sparring. Seu instrutor. Seu... Como tinha tido a audcia de cham-lo aquela incauta mulher prussiana? Seu professor. Ramsey Munro. Chegou ele, e ela se abriu em sua presena como uma fruta amadurecida. E Munro... lanava brilhos de apetite carnal. DeMarc abriu os olhos. Foram-se. Mas ele sabia onde encontr-la. Assim como sabia o que tinha que fazer para lhe recordar a quem pertencia. Captulo 8 INSISTNCIA: Forar um ataque atravs de uma parada. Ramsey Munro guiou Helena pela passagem do passeio dos Apaixonados at cruzar-se com outro caminho chamado passeio dos Druidas para poder observar, conforme lhe informou com educao, as esttuas colocadas com discrio e iluminadas com engenho atravs da vegetao. Dali entraram em amplo e luminoso Grande Passeio. Naquele lugar a atmosfera clandestina cedeu passo a um ambiente festivo. Um macaco saltava do ombro de seu treinador para roubar as penas dos cabelos das damas e logo as devolver com uma reverncia enquanto segurava uma pequena taa de lato pedindo uma moeda. Os malabaristas faziam acrobacias entre a multido, e os carreteiros que vendiam tortas e guloseimas avanavam pelas avenidas enquanto moos com grandes vasilhas de licor de anis atadas a suas costas inundavam nelas um tigela em troca de meio xelim. Helena absorvia tudo que a rodeava: a cor, o rudo, os aromas de alho e perfume, madeira queimada e confeitaria, sublinhados pelos eflvios sabores provenientes do Tmisa. Gente de todo tipo e tamanho, alguns vestidos elegantemente e outros cobertos por um disfarce barato, perambulando, rindo e brincando, escutando aos diversos msicos, olhando os diferentes espetculos e detendo-se para observar as elaboradas pinturas transparentes. Helena no pde evitar notar que as mulheres observavam secretamente a Ramsey Munro medida que avanavam. Mas Munro no s atraa s mulheres. Mais

de uma vez aconteceu que os homens lhe batiam nas costas com exagerada afabilidade. O desconforto que lhe produzia aquela familiaridade era evidente, mas devolvia suas exageradas saudaes com educao. Surpreendentemente sua tolerncia frente ao descaramento no se estendia a ela. Cada vez que se aproximavam, ele se situava diante dela, protegendo a dos olhares curiosos. -Um de seus alunos? - perguntou Helena depois do ltimo encontro. -Um aspirante. - altamente considerado... -Atualmente estou na moda - disse, olhando-a com cansao, e ela no pde evitar sentir sua lucidez, afiada como uma faca, espreitando atrs de sua indiferena-. Ocupo um lugar especial na sociedade. Vivo de fazer sofrer e dar ordens a meus superiores. O que, suponho - sua boca se ergueu por um extremo- que bastante melhor que no viver. -Voc ensina esgrima - lhe disse-. mais que brigar e fazer reverncias. -Nem toda reverncia se apia em dobrar a cintura - replicou. Ofereceu-lhe seu brao, e Helena apoiou sua mo em seu antebrao duro e musculoso enquanto avanavam juntos-. Sou visto como algo mais que seus criados, mas menos que seus alfaiates. Helena no estava de acordo. -Dificilmente esses cavalheiros bateriam nas costas de seu alfaiate de maneira to entusiasta. -Voc acha? - perguntou em um tom aborrecido-. Possivelmente tenha razo. Possuo certa tcnica que me pagam generosamente por lhes ensinar. Como em nenhum caso esta tcnica a que faz a uma pessoa mais til ou mais interessante que, por exemplo, o ofcio de alfaiate, a sociedade, seguindo os caprichos pelos quais conhecida, considera-a mais romntica que outros servios mais prticos. E por fim, consideram a minha pobre pessoa mais digna de seu interesse. "Quem esse homem?", perguntam-se. "Onde aprendeu a estripar um homem em dois delicados movimentos? Que incrivelmente selvagem! Como posso aprender a faz-lo eu tambm?" Exposto daquela maneira, soava efetivamente absurdo. Mas suas palavras tinham despertado centenas de interrogaes: Onde tinha estado Ramsey Munro nos ltimos quatro anos? Onde tinha estado antes? Antes da priso na Frana? O que tinha sido cinco anos atrs? E dez? Franziu o sobrecenho. Quem era Ramsey Munro? -Os homens so no fundo bestas sedentas de sangue - dizia, enquanto a conduzia com a mesma naturalidade que se estivessem passeando pelo Hyde Park depois da missa de domingo-, fascinados pela violncia e por quem consegue utiliz-la em seu prprio benefcio. Me diga, no lhe parece algo quixotesco que eu seja convidado a suas salas de recepo quando o tutor ou a governanta de quem depende a educao de seus filhos no esto autorizadas a entrar? Deteve-se frente a um arbusto em flor. -Em realidade, nem todas as salas de recepo. - lhe deu de presente um sorriso-. Algumas pessoas mantm as formalidades. -Fala como se desprezasse as tcnicas que ensina. -No. Nada disso - corrigiu-a com uma seriedade involuntria-. Mas me ensinaram a esgrima como uma disciplina, no como um esporte. -Uma disciplina? -Com efeito. A mente levada a sua expresso fsica, a preciso e o instinto aguados por anos de prtica antes de uni-los imaginao. No segurei nunca uma espada at que no soube dirigir o movimento bsico dos ps. Levou perto de um ano obt-lo, e isso porque era um aluno aplicado. Se tivesse a possibilidade, ensinaria da mesma maneira. Afiaria as habilidades de meus estudantes como meus professores afiavam as folhas de suas espadas. Mas no tenho tempo. No tenho... Deteve-se de repente, esboando um sorriso nervoso antes de afastar seu olhar do

dela, ocultando de novo seu corao. -Maldito seja! - vociferou-. Por mais improvvel que parea, comeo incluso a me aborrecer! Felicito-a, senhorita, por sua aparente habilidade para passear enquanto dorme. Porque no posso sob nenhum ponto de vista imaginar como poderia haver-se mantido acordada durante este sermo autocomplacente. -Justamente o contrrio, parece-me fascinante. -Srio? - perguntou com ar divertido e tranqilo e invulnervel-. Querida minha, deve obrigar-se a sair mais freqentemente. Continuamos? Disps-se a conquist-la, incisivo, irnico e um pouco atrevido em suas observaes. Levou-a de diverso em diverso, comprando laos e flores de seda para grampear a suas lapelas, tentando-a com delicioso licor de anis e pequenos bolos gelados, e detendo-se uma vez sob uma imensa faia para escutar a um quarteto de cordas tocar uma das sonatas de Handel. Em pouco tempo, fazia exatamente o que lhe tinha prometido: mostrou-lhe um novo mundo e a fez sentir-se irresistvel. Felizmente, j tinha sido admirada com antecedncia. Felizmente, no tentaria obter nada disso. Felizmente, no podia baixar a cabea pela intensidade de seu olhar. Ela tinha suficiente experincia para isso. No se apaixonaria por ele. Ramsey Munro era um perito em fazer com que uma mulher se sentisse atraente e interessante. No era acaso uma de suas principais armas? Seu passeio temeroso os levou at as filas de postos de comida instalados a cada lado do Arvoredo, onde um grupo de comensais mascarados tinham iniciado uma ruidosa dana local. Helena se deteve, com seu p tamborilando o cho ao ritmo dos tambores, quando sentiu um ligeiro calafrio nas costas. Olhou a seu redor, incapaz de desprender-se da desagradvel sensao de ser observada por uns olhos sinistros, mas no viu ningum. Olhou ao Ramsey. -V voc a aquela dama? - perguntou-lhe Munro, assinalando com o queixo a uma rolia princesa a ndia dando voltas nos braos de um jovem marinheiro. -Sim... -Trata-se de uma famosa marquesa e de uma recente av. Sua reputao impecvel e est no mais alto do escalo social. Entretanto, aqui est, divertindo-se enormemente porque sabe que pode ser to annima como... - seu olhar desceu at tocar seu rosto-... Voc. Helena olhou mulher derrubar-se sem flego rendo nos braos de seu marinheiro. -Quem o marinheiro? -Um marinheiro. - sorriu frente a seu olhar de ceticismo-. De verdade. um jovem tenente da marinha de Sua Majestade. Falei com ele faz um momento. Chegou do Egito a semana passada. -Mas se uma dama to respeitada, sensato arriscar-se estando aqui? -Sensato? - perguntou-. Provavelmente no. Mas deve sentir que o risco vale a recompensa. Esta noite voltar para sua casa feliz, e possivelmente amanh lhe seja mais agradvel recordar como era ser jovem e despreocupada. E danar. Ela ergueu sua vista para ele e seu sorriso era agradvel, franco. -E o jovem tenente -continuou Munro-, algum dia contar a seus filhos como em um tempo longnquo, durante uns momentos inesquecveis, segurou entre seus braos a uma marquesa e a fez rir. No - meditou com suavidade-, provavelmente no seja sensato. Mas algumas coisas no podem ser rechaadas, por mais insensatas que sejam. Seu olhar caiu sobre o rosto mascarado de Helena. -Voc sempre sensata? Queria lhe dizer que no, que nem sempre era sensata, que desejava - e quanto o desejava- ser insensata. Mas ele no sabia nada a respeito dela exceto que era uma senhorita, e a nica motivao que ela podia achar em seu interesse era que representava um desafio para ele. Assentiu tristemente com a cabea, no porque lhe

divertisse tentar seduzi-la, mas sim por ser suficientemente sensata para dar-se conta. -Sim. Sempre. -Temia que dissesse isso. - afastou seu olhar dela uns instantes, fingindo observar s pessoas danando, e quando se voltou novamente para ela, seu sorriso encantador havia tornado com energia, e nada obscurecia o extraordinrio azul de seus olhos. -E agora onde, pequena turista? -perguntou-lhe-. H um ermito rondando por algum lado perto daqui que lhe dir seu futuro por um penny. Ou acredito que a senhora Bland deve cantar alguma de suas baladas na rotunda, e que os fogos esto programados para as dez. -OH, no poderei ficar tanto tempo -declarou. Ramsey franziu o cenho. -Por que no? Faltam s quinze minutos. Quinze minutos para as dez? Santo Deus, como se tinha feito to tarde to rapidamente? Flora devia estar sozinha esperando notcias de Oswald. Tinha esquecido a Flora. Tinha-esquecido tudo. -Devo ir - se lamentou. Ele a pegou pelo brao. -No. -De verdade - insistiu, invadida pela culpa-. Algum me espera... Apertou-a com mais fora. -Quem? Um homem - perguntou-. Se trata de outra "aventura"? -No! -Voc me prometeu esta noite. Props-me um trato. - estava zangado. Helena podia senti-lo em seus olhos e na forma de sua boca, mesmo se sua expresso se mantinha calma e seu tom suave-. E eu aceitei o trato. Por causa de sua insistncia respeito de que as mulheres tm um sentido da honra. OH! Isso no era jogar limpo! -Cumprirei minha promessa se voc insistir, mas no queria ter que faz-lo quando algum sofrer por minha causa. Ela deve estar muito ansiosa me esperando. -Ela? - repetiu-. Espera voc que renuncie ao que desejo simplesmente para tranqilizar a uma mulher? - seus lbios se torceram-. Evidentemente, nossa noite juntos no lhe proporcionou nenhum indcio de minha pessoa. -Mas sim o tinha feito. -Seja razovel, senhor Munro - disse-. No a mim quem voc quer. -Ah, no? - perguntou, com fria educao. -Voc quer o que foi convencionado, e agora acredita que foi enganado. - assim como me sinto? Ela no podia sab-lo, pois no se atrevia a ler nele. -Sim. Peo-lhe uma vez mais que me libere de nosso trato. Por favor... Observou-a um longo momento atravs de suas plpebras entrecerradas para finalmente assentir com uma voz alta e despreocupada: -Como quiser. -Obrigada. Sem dizer uma palavra, acompanhou-a atravs das arcadas que levavam s portas de entrada e sada. A pavimentao amplificava o rudo dos saltos de suas botas atravs do teto abobadado e a leve luz dos lampies. Dali ela podia ver Kensington Lane, onde as carruagens se mantinham em fila espera de uma viagem. Ele se deteve. -No ter nenhum problema em achar transporte - disse. Teve a certeza de que sua aventura estava terminando. Titubeou, sentindo-se de repente desamparada. voltou-se, olhando-o nos olhos. -Adeus, senhor Munro. -Adeus. - sua expresso era indecifrvel. Ela segurou sua mo no alto, com a firme determinao de que a recordasse como

uma mulher educada e agradvel, j que no podia ser para ele a femme fatale que ela desejava. Olhou sua mo com perplexidade. Pigarreou. -Supe-se que deve voc tomar minha mo e inclinar-se. -Ah! - disse brincando-. Obrigado pela instruo. s vezes me esqueo do que se espera de mim. -Tolices! Tomou sua mo, golpeou os joelhos e aproximou o rosto aos dedos dela, roando com seus lbios os dedos enluvados. Depois se endireitou, embora esquecesse de soltar a mo. Escolheu o tom adequado: sofisticado, um pouco ofendido, um pouco divertido. -Muito bem, senhor Munro - o elogiou-. E agora deve soltar minha mo. -Claro - respondeu, dirigindo seus olhos rapidamente a seu rosto-. claro, mas se no lhe tivesse prometido... Deteve-se de repente. -Se no me tivesse prometido o que? -perguntou com curiosidade, quase sem flego. -Se no tivesse prometido que no a tocaria sem sua expressa autorizao, estaria-beijando-a neste mesmo instante. -De verdade? - engoliu em seco. No podia ser to descarada... No, essa noite podia ser tudo o que quisesse-. Sempre pode... Perguntar. Ofereceu-lhe um sorriso maravilhoso e travesso, com uma covinha coroando sua magra face. Cada um de seus dedos se apertou ao redor da mo dela. -Mas senhorita, - seu sotaque era mais marcado que nunca, profundo e vibrantetenho dois grandes defeitos. O primeiro deles que nunca peo permisso... Helena inclinou a cabea. -E o segundo, que sou... Um grande... Mentiroso. Levou-a contra ele com um simples puxo, lhe rodeando a cintura com seu brao e erguendo-a at que seus rostos estivessem ao mesmo nvel. Suas mos lhe agarraram a cabea por detrs, e sua boca cobriu a dela. Era um beijo forte, um beijo de castigo, que no demonstrava de nenhuma forma sua antiga experincia no assunto. Seu calor penetrou nela. Sua boca se movia com intensidade, possuindo-a, e seu abrao era to forte que no lhe permitia resistir. E se abandonou a aquilo. A ele. Com um som de frustrao, liberou seus braos, passando-os ao redor de seu pescoo e apoiando-se nele, confundida pela impacincia que lhe provocava, a necessidade de fundir-se com ele que a queimava por dentro. -Jesus! - murmurou Ramsey apertado contra sua boca, e enquanto ainda a segurava no ar deslizou para as sombras profundas da passagem abobodada, atrs da coluna do arco mais longnquo, at que os ombros de Helena notaram a parede de tijolos que havia detrs dela. Segurou-a; seus quadris empurraram o corpo dela, obrigando-a a compreender a mensagem que lhe enviava a dura presena masculina comprimida contra seu ventre, enquanto reconhecia a resposta de seu corpo pela sensao de calor que crescia entre suas coxas. Licencioso. Perverso. Irresistvel. A razo implorava precauo, conteno, lhe pedindo a gritos que retrocedesse. Que lutasse. No o fez. No podia faz-lo. E a razo, vendo que no havia lugar para a negociao, cedeu terreno ao instinto, e o instinto venceu. Ela fechou os olhos e respondeu aos intensos beijos com outros. Movendo-se por vontade prpria, suas mos passaram sob a jaqueta de Ramsey e o acariciaram sobre a camisa de linho que o cobria. Percorreram seus duros flancos at suas costas e subiram pela linha de sua coluna at a forte superfcie de seus ombros.

Estremeceu. O contato de suas mos o fazia tremer. Um grunhido saiu de sua garganta enquanto levava as mos a seu rosto, sustentando suas faces entre as palmas e inclinando sua cabea para trs, enquanto arrastava um beijo ardente desde seu queixo e atravs de seu pescoo at sua orelha. -Me beije - sussurrou ele-. me beije como se me desejasse. Me convena de que verdade. Como se? Como se? Claro que o desejava. O desejo a rasgava por dentro como uma estranha orqudea que tivesse esperado durante anos a noite escura, clida e sem lua na qual florescer. O era essa noite. Ela passou os dedos atravs de seus cachos negros e crespos, e puxou sua cabea para baixo para achar sua boca. Beijou-o fogosamente, com impacincia, e quando a lngua dele passou atravs de seus lbios, abriu a boca e a uniu sua. Tinha querido aquilo sempre, desde o primeiro momento em que o viu no passeio dos Apaixonados. Desde o momento em que ele a tinha aceso com seu primeiro beijo, ela o desejava com frenesi. Deitava-se em sua cama de noite, e os momentos entre o sonho e a viglia eram inundado por sua imaginao. Daquilo. Dele. Mal era consciente de que ele desabotoava a gravata de seu pescoo, de que seus dedos afastavam a camisa de linho. Acariciou a firme protuberncia do nascimento de seus seios por cima da ajustada bandagem. Sua cabea desceu e Santo Deus! Sobressaltou-se ante o suave passo de sua boca, do toque de sua barba incipiente sobre sua suave pele virginal. Sobressaltou-se, certo, mas ao mesmo tempo se arqueou sob a tentadora sensao e... De repente, ele se deteve. Seu corpo j duro de por si se esticou ainda mais e levantou sua cabea esquadrinhando a seu redor, como um sabujo que farejasse um rastro inimigo. Separou-se um pouco, e seu abrao se distendeu at que os ps de Helena tocaram o cho. Ela se segurou indefesa em seus bceps, rogando que no a abandonasse naquele momento, porque suas pernas no poderiam sustent-la. -Senhor Munro? -Algum nos observa. Helena empalideceu. Por um momento seus olhares se cruzaram, e a expresso sria de sua boca desapareceu em uma linha feroz. Munro olhou de um lado a outro, do vazio caminho abobodado que levava a rua at o que acabava nos jardins. Atrs de cada portal ela podia ver as pessoas que passeavam, sem preocupar-se com eles. Mas enquanto que as sombras lhes permitiam ver algum passeante ocasional, no lhes deixavam descobrir a nenhum observador secreto. Ela no duvidou do que ele dizia nem por um instante. No tinha sentido ela tambm o contato de um olhar mal-intecionado h um momento? Tremeu, e Ramsey a rodeou com seus braos, protegendo-a com seu corpo enquanto percorria a zona com seu olhar. Olhou para baixo e viu que seus seios estavam expostos por cima de suas ataduras, suaves e esbranquiados sob a deriva ocre da noite. E com isso, a realidade se precipitou sobre ela, dissolvendo o quente feitio. Estava entre os braos de um homem que no conhecia seu nome, nas sombras de um jardim pblico, com o nascimento de seus seios avermelhado pela barba de um estranho, aceitando dele o tipo de beijos que supunha que poucas esposas desfrutavam. Desfrutavam. Fechou os olhos frente a aquele traioeiro final de frase, mas isso no a fazia sentir-se menos vulgar. Seu corpo ardeu de s pensar at onde tinha estado disposta a renunciar a seu orgulho em benefcio do prazer. Quanto mais longe tivesse seguido o canto de sereia de seu corpo? Graas a Deus, no precisava saber. Tentou libertar-se. -Tenho que ir. De verdade. Sua cabea se inclinou para ela, com os olhos fixos em seu rosto. Cintilavam na

penumbra. Proferindo um insulto, separou-se um pouco e estendeu os braos para ela. Helena se encolheu contra o muro, mas ele s fechou sua camisa, atando os ns com eficincia desumana antes de tomar seu cotovelo e tir-la do caminho abobodado. Acompanhou-a rapidamente rua. -No tem que... O olhar de Munro cortou pela raiz suas palavras. Levou-a para uma carruagem, indicando ao cocheiro que ficasse em seu assento. -Imagino que no me dar sua direo para diz-la ao condutor - lhe disse. -No. - claro que no. Pode diz-la no caminho. - sua expresso era insondvel e imparcial. Desejava-a, e a tinha perdido. Mas era um cavalheiro. Aceitou sua derrota sem rancor. Se s ela pudesse fazer o mesmo. Abriu a porta com um puxo e tirou a escadinha do interior. Ela entrou na carruagem, e ele fechou a porta atrs dela. Escutou como gritava ao condutor que se dirigisse para a cidade, e imediatamente a carruagem partiu. Isso era tudo, ento. No haveria nada mais. Ela no podia conter-se. Baixou a borda da janela e ps a cabea, voltando seu pescoo para olhar atrs. Olhou a calada, exatamente onde o tinha deixado. E ento, a carruagem dobrou por uma curva e o perdeu de vista. Com tristeza, recostou-se contra o assento de couro estragado, e s ento a viu, depositada atrs da janela do outro lado da carruagem. Uma rosa vermelha. Captulo 9 FLORENTINO: Estilo de esgrima no que se utilizam duas espadas. Ramsey se dirigiu de volta aos jardins, tentando achar quem era que os tivesse estado espiando. Ainda podia sentir aquele olhar vil. A idia de que tambm se posara na Helena, arrastando-se imundo sobre ela, encheu-o de uma fria gelada. E ento procurou. Durante meia hora procurou at que finalmente aceitou que quem fosse que tinha estado espiando-os- se tinha desvanecido. Sentindo-se intranqilo e sem nada que o retivesse em Vauxhall, partiu rumo a White Friars. Ainda podia sentir o corpo dela, flexvel e entregue contra o seu, suas bocas a uma contra a outra. O desejo pulsava nele to intensamente como quando a segurava contra a parede. Quem tivesse pensado que o tornado famoso sangue-frio de Ramsey Munro se veria feito em migalhas por uma jovenzinha mascarada vestida de homem, alm do bem que enchia suas roupas? Mas ningum a tinha olhado como ele. Ningum tinha passado anos inteiros aprendendo a linguagem imvel de sua compostura, a forma em que suas pupilas se dilatavam de ira, a doura de sua boca quando sorria, a maneira de baixar o olhar para ocultar os pensamentos que no ousava revelar. Ningum havia sentido crescer em si a fascinao pelo aparente enigma que ela representava enquanto se obrigava a manter-se a distancia na inaugurao de alguma exibio ou em uma feira lotada de gente, sabendo que ela no devia posar seus doces e brilhantes olhos azuis sobre ele. No devia saber que ele a vigiava, que cuidava dela. Acelerou o passo. Seu salo se achava a vrios quilmetros dali, mas era consciente de que a noite era jovem, e que sua necessidade de atividade fsica - de qualquer atividade fsica- era premente. O bairro que atravessava se deteriorava mais e mais medida que avanava para os moles. A princpio as mudanas eram sutis, mas pouco a pouco se fizeram mais pronunciadas. As casas se tornaram menores, os comrcios mais mesquinhos, as tavernas mais decrpitas e abundantes, e os sons que emergiam delas mais escandalosos. Ramsey no prestava muita ateno ao que lhe rodeava, embora soubesse que

estava sendo observado, que seu passo estava sendo calculado, que o valor de suas roupas era estudado. As ms intenes o seguiam como um gato persegue a carreta do peixeiro. Podia sentir a ameaa no ar da mesma maneira em que outros homens sentiam a chuva ou a chegada de um forte vento. No tinha permanecido ileso durante dois anos na priso graas a sua boa sorte... S necessitou de um olhar agudo para desalentar o indubitvel interesse por parte dos que habitavam as ruas ftidas. Porque da mesma maneira em que ele podia sentir o perigo, as pessoas que viviam em lugares como aquele sabiam diferenciar a presa do predador, e Ramsey Munro era definitivamente um predador. O encontro casual com a Helena de na semana anterior tinha sido uma questo de boa ou m sorte, de prmio ou castigo, segundo se olhasse. Mas aquela noite? Havia se dito que ia a Vauxhall Garden porque era o lugar apropriado onde obter informao sobre a identidade de quem quase tinha matado a Kit MacNeill no princpio do ano. Mas a verdade era que acudia ali com a esperana de ver uma vez mais a Helena Nash e comprovar se estava altura do mistrio que representava. Quem era ela realmente? Possivelmente era o que ela tinha afirmado ser, uma recm chegada ao mundo do prazer em busca de aventuras. At ento, ela tinha vivido uma vida de retido. Se tivesse querido algo com o que rebater o tdio de sua vida, ele no estaria em posio de objetar. Ento por que demnios o tinha tentado? Inclusive enquanto atacava sua boca e se inundava entre seus seios como um adolescente em zelo com sua primeira mulher, por que tinha querido proteg-la dele e de todos os que eram como ele? No compreendia a si mesmo, nem suas motivaes, nem seus impulsos. Achava conhecer-se com absoluta clareza. No podia falhar a si mesmo. Ficou tenso de repente, sentindo outra presena, e logo se tranqilizou. -No achou nada ainda? - perguntou. -Maldio! Nunca me acostumarei a que faa isso! - queixou-se Bill, um homem andrajoso e mascarado, enquanto surgia de uma entrada escura e se unia marcha de Ram-. No normal! Como soube que era eu? -Porque respira como um fole. - o p de carvo - disse com orgulho. -Que notcias tem para me dar? -Estive passeando pelo porto, e os que encontrei por ali no tinham visto ningum com uma grande cicatriz em forma de rosa sobre sua pele. No nos ltimos seis meses. Tampouco as prostitutas dos moles nem as veteranas de mais frente. Certamente, a memria curta quando est afogada em genebra, e a maioria dos moos por aqui descem a terra e no param de beber at que embarcar de novo. Mesmo assim, o dono de uma taverna ou algum jovenzinho recordaria uma marca como a que voc descreve, sobre tudo em um francs. Os marinheiros odeiam aos franceses, sim senhor... Os olhos de Ram se entrecerraram enquanto recapitulava os esforos que tinha realizado para descobrir quem tinha ameaado a Kit MacNeill e a sua noiva, e deixado uma coroa de rosas amarelas secas atada ao pescoo de um rato seis meses atrs. Tinha que ser algum de Saint Bride. Ningum mais sabia nada de rosas amarelas que cresciam na longnqua abadia, ningum mais sabia a importncia que tinham para os homens que alguma vez tinham sido rfos ali, ou do juramento de fidelidade que fizeram entre eles, e o que aquela rosa simbolizava. Tinham sido quatro, educados para acreditar nas antigas regras da fidelidade, a santidade e a honra. Douglas, seu apaixonado lder; Kit o rufio, forte e imponente; Dand, esperto e irreverente; e ele mesmo. Quando o abade solicitou voluntrios para ir a Frana como espies, todos eles deram um passo adiante. Todos eles tinham ido. A todos tinham capturado. E todos tinham sido marcados por aquela experincia, e de uma maneira muito tangvel.

Seus dedos tocaram os msculos de seus peitorais. Inclusive com a camisa de linho entre seus dedos e sua carne, podia sentir os bordos elevados da marca. Ainda podia sentir o fedor de sua prpria carne ardendo. Depois de longos meses que hoje pareciam um pesadelo, tinham sido trados por um deles. O traidor tinha que ser Dand Ross ou Toussaint, o proco francs exilado que ajudou a urdir o plano original. Nenhum deles parecia possvel, mas no existia outra explicao. Ningum mais sabia as coisas que o guardio da priso tinha revelado alegremente. E tendo obtido aquela informao, o guardio tinha decidido guilhotin-los. Um por um. Douglas tinha sido o primeiro. Dand ia ser o segundo. Mas ento, na vspera da execuo, sua libertao tinha sido obtida por um ingls, o coronel Roderick Nash, pagando sua liberdade com sua prpria vida. Entretanto, a liberdade no os tinha libertado. A suspeita os assolava, corroendo sua irmandade. Houve acusaes, mas como no havia provas, as coisas ficaram assim. Sua ignorncia lhes dificultava tanto as coisas como sua antiga irmandade. Depois que os sobreviventes retornaram a Inglaterra e jurado ajudar famlia do coronel, Ram tinha perdido contato com Dand e Kit. At que, seis meses atrs, o pai Tarkin lhe tinha escrito de Saint Bride lhe informando sobre o futuro casamento de Kit. Ram tinha examinado a breve carta durante um momento longo. Pensou em centenas de razes para no acudir, e em uma dzia para despreocupasse. Mas ao final tinha ido. Cavalgou de Londres at o norte da Esccia, depois de decidir que perguntaria a Kit por ltima vez se tinha sido ele quem os tinha trado. No tinha imaginado que Kit lhe faria a mesma pergunta. Mas o fez. E igual a Kit tinha aceito a resposta negativa de Ram, sem question-la nem duvidar dela, Ram tinha feito o mesmo com Kit. Era suficiente. A falta de caridade era uma vantagem naquele estranho mundo. Depois, Kit lhe contou tudo o que tinha acontecido durante sua viagem atravs do norte da Esccia com Kate Nash Blackburn. Ram tinha proposto que enquanto Kit estivesse fora guiando s tropas de Sua Majestade na batalha, ele podia tentar resolver a dolorosa questo de quem os tinha trado. Porque o caso nunca tinha sido fechado. Kit esteve de acordo. Havia sentido o frio contato do passado uma dzia de vezes naqueles ltimos meses. No lhe importava se Dand, com sua aguda inteligncia e seus rpidos punhos, ou Toussaint, com suas habilidades de espadachim, achavam-no. Que venha qualquer deles, pensava. Mas seu opositor secreto tambm tinha visitado a prometida de Kit, a irm de Helena, deixando claro que ningum prximo a eles ou ao defunto coronel Nash estaria a salvo de qualquer mal engendrado naquela priso francesa. Charlotte, protegida pela enorme fortuna e bem-estar dos Welton, parecia suficientemente segura, mas Helena, merc de uma velha tirnica e escapando ao longo de Londres por intuito do mais absoluto capricho, era muito mais vulnervel. No permitiria que nada lhe fizesse mal. -Conseguiu algo de seus amigos estrangeiros? - a pergunta de Bill rompeu o feitio de seus escuros pensamentos. Atravs dos anos, a reputao de Ram como espadachim tinha crescido a tal ponto que iniciou uma correspondncia internacional com aqueles homens que podiam considerar-se peritos. Tinha utilizado esses contatos para tentar descobrir a seu at agora desconhecido opositor. -Ainda no - continuou Ram-. Mas se for Dand levar a marca de uma rosa, e se for Toussaint... Bom, quo difcil pode ser achar a um sacerdote francs? Abadia de Saint Bride, Terras Altas da Esccia, 1792 -Perfeito! - aprovou o Irmo Toussaint, novo sacerdote e supostamente tambm oficial do antigo regime francs, quando Ram respondeu a sua finta.

Atrs deles, Ram podia sentir os olhares dos espectadores: Douglas Stewart, metdico e concentrado; Kit, estudando com a mesma absoluta determinao com a que sorteava cada obstculo; e Dand, sugerindo sonoramente que um bom pontap entre as coxas terminaria com aquele assunto de maneira mais decisiva, sem lhe importar muito de quem fossem as ditas coxas. O nico outro moo a quem o proco francs aceitaria dar umas lies, John Perton Glass, sentou-se afastado do resto. Os anos e o duro trabalho que o abade insistia em lhes impor tinham eliminado a gordura do corpo de John, mas no tinham feito nada que pudesse aumentar sua escassa personalidade. Surpreendentemente, possua certo talento com a espada. -S um francs pde lhe ter ensinado to bem as principais paradas - disse Toussaint. -Sim, quando era s um menino -respondeu Ramsey, tentando alardear em um esforo. -Mas se ainda um menino... Ram acalmou sua irritao. Com quatorze anos, tinha deixado de considerar-se como um menino. Toussaint sabia, assim como sabia que se o mencionava ento, enquanto estavam em meio de um combate, conseguiria distrai-lo. -Me diga. Insisto em saber. Como conseguiu aprender estas tcnicas? Um pobre rfo como voc... - disse isto com uma grande ironia, e Ram sentiu uma punhalada de ira. No queria que lhe recordassem seu passado. No necessitava isso. Tinha a seus irmos. Ram olhou para os lados para observar suas reaes. Eles tambm pareciam decididamente incmodos. Por acordo tcito, todos tinham deixado suas vidas de antes de Saint Bride atrs de si, como uma velha pele, vazia e sem sentido. Com algumas excees, enfim, simplesmente evidentes. Estava claro que Kit tinha vivido uma vida dura at que chegou ali, e Douglas, que estava h mais tempo que outros na abadia, era o mais aplicado, sempre imaginando os nobres atos que algum dia levariam a cabo. S Dand permanecia completamente indecifrvel. Umas vezes parecia provir de uma formao quase to elitista como a de Ram, e outras parecia to rude e capitoso como Kit. -Vamos. Diga-me isso. -Li um tratado sobre isso. -Certo! - disse rendo o francs-. Que outro rfo por aqui tem seu sangue-frio? Sua educao? Voc chegou aqui, ou ao menos o que me dizem os outros irmos, sabendo latim e grego. Que rfo das terras altas sabe latim aos nove anos? -Um piedoso? - sugeriu Dand com inocncia de um lado. Esse jogo podiam jogar os dois. -E o que tem seu talento, irmo Toussaint? - perguntou Ramsey suavemente, com o suor lhe banhando o rosto, e lhe picando os olhos-. Para algum que no quis ser um instrumento de guerra, parece-me particularmente bem preparado. O sorriso de Toussaint era franco, mas seus olhos se entrecerraram pensativos. - voc muito bom em desviar todo tipo de fintas, meu jovem espadachim - disse em um sussurro-. Mas entretanto tome cuidado. Obrigando a um ataque, pode acharse no fim de contas em uma posio vulnervel. E brandindo de repente a espada, com grande rapidez, deslizou a ponta de sua folha ao redor da de Ram, arrancando com o impulso a espada da mo de seu jovem aluno. -Como esta! Captulo 10 ATAQUE EM PREPARAO: Ao ofensiva que se realiza quando o oponente est ainda

preparando seu ataque. Ramsey emergiu do beco para uma rua onde a chuva tinha alagado o desague at fazer com que transbordasse, deixando vrias poas de gua estancada sobre o pavimento. A rua estava entupida por causa de uma pesada carruagem que tinha virado, espalhando sua carga. O condutor estava em p ao lado do veculo, gritando e agitando seu chicote em direo ao enxame de meninos esfarrapados que ousavam agarrar a empapada mercadoria. Ramsey saltou o canal de irrigao pestilento, chegou calada e se dirigiu para a avenida. Dois cruzamentos mais frente, subiu por uma escada alta de mrmore at a porta principal de seu salo. O edifcio, construdo uma gerao atrs por um mercador com muitas pretenses para construir algo modesto e com muito orgulho para faz-lo em um bairro mais na moda, era de trs andares. A fachada de estilo clssico estava coberta de fuligem, e o frontispcio estava estragado e rudo, mas mesmo assim conseguia destilar uma certa dignidade. Ramsey abriu a porta e Gaspard, seu assistente, saltou da cadeira em que tinha estado dormitando e se apressou em ajud-lo a desfazer-se de seu casaco. Ram aceitou a ajuda com distradas palavras de agradecimento. -O decantador est cheio, Gaspard? -perguntou. -Sim. - seu nico olho, posto que o outro estava coberto por um emplastro, se entrecerrou com desaprovao. Ram no o ignorou. Conheceram-se nos calabouos de LeMons, onde tinham estado presos. Ram, por causa de suas idias e no de seus atos, e Gaspard, s por ter ensinado alguns movimentos de esgrima ao sobrinho de seu anterior soberano, um vero tempos atrs. Depois de ter sido libertado, e depois que a antiga irmandade se dissolvesse, Ram retomou seu caminho em direo a Londres, onde se achou com seu antigo companheiro de cela afiando espadas em um lgubre salo. Ram lhe ofereceu trabalho. Depois disso, tinham estado juntos. -Nenhuma carta da Esccia ou do Continente? -Um comunicado do gestor de suas terras na Esccia. - dois anos atrs tinha iniciado com discrio, atravs de representantes, a compra das terras que uma vez havia possudo a famlia de sua me, ocupando-se de reconstruir o patrimnio perdido depois da batalha de Culloden. Teriam que passar muitos anos antes de que pudesse adquirir a totalidade das terras. A menos que ganhasse o Torneio Internacional de Duelos. -E quatro moos vieram pelo salo esta manh para inscrever-se s aulas. -Recorda seus nomes? -Um era um tal lorde Figburt, acredito. Ah, os moos de Vauxhall. Perfeito. Agora tinha quatro novos jovens a quem cuidar, uma mensagem da Esccia que responder, pagamentos para realizar a seus agentes, cartas de seus scios e de seus possveis opositores que responder, alm de conseguir a preparao necessria - fsica, mental e financeira- para ser um opositor vlido no torneio. Sem esquecer Helena Nash. Ia ser uma semana muito longa. -Obrigado, Gaspard. No se incomode em ficar acordado. Eu me ocuparei de tudo. -Como desejar, senhor. Mas h uma ltima coisa. - o olho que ficava esquivou-se de seu olhar. -O que acontece, Gaspard? - perguntou Ram. -O marqus de Cottrell est na sala principal. Com efeito, ia ser uma semana muito longa. Ramsey entrou na sala oculta de noite, com uma nica luz proveniente do lampio no aparador. Imediatamente distinguiu o ancio de cabelos prateados, de p junto a um mostrurio de espadas. Tinha uma na mo, uma pea brilhante de ao toledano, e a sopesava com delicadeza entre seus dedos. Ao notar a presena de Ram, devolveu a

faca a sua caixa. -Ouvi dizer que deu a sua antiga tcnica uso comercial - disse o marqus sem voltar-se-, e suponho que devo interpretar que este seu salo. - simples - respondeu com calma Ram-, mas meu. O ancio pegou outra espada. Era uma de Solingen, na Alemanha. -Vejo que possui algumas belas armas. -Conservei as coisas mais significativas de minhas lies de infncia. Uma delas saber apreciar uma boa espada. -Ah! - o ancio arrotou uma breve gargalhada e se voltou. A idade no o tinha despojado por completo de sua grande superioridade, embora o peso dos anos havia coberto suas feies de rugas, e as cataratas tendiam um vu sobre seus olhos frios e implacveis. Quanto devia detestar aquilo! Era tambm mais lento, e sua determinao interior j no se traduzia to rapidamente em movimentos elegantes. Suas articulaes eram mais rgidas, e seus dedos estavam ligeiramente curvados embora no segurassem nada. E nada era, precisamente, o que Ram sentia ao v-lo. -Seu pai foi aluno do grande Angelo, sabia? - disse o marqus. Ram aproximou uma pesada poltrona e se desabou sobre ela, encancarando-o com uma indolncia estudada. -Sim, acredito recordar algo... O marqus observou de perto aquele homem mais jovem, tentando julgar a que tipo de homem enfrentava. Mas Ramsey Munro no deixou transparecer nada. Tinha pensado surpreend-lo aparecendo de noite, sem anunciar-e de maneira inesperada, mas os ossos daquele maravilhoso templo de carne e sangue eram duros de roer. Era acaso mais duro que ele mesmo? Perguntava-se o marqus. -Seu pai foi o espadachim mais dotado que jamais tenha visto - indicou. - o que parece - respondeu Ram secamente-, voc nunca viu o homem que o matou. Os lbios do marqus se torceram em um tic nervoso. -Est sendo deliberadamente vulgar... -Voc acha? - Ram estendeu a mo e pegou o decantador cheio de clarete da mesa detrs dele, vertendo uma medida de licor em um copo e levando-o a sua boca-. E eu que achava que estava sendo particularmente moderado - disse da borda de sua taa-. Mas estou seguro de que voc no veio a estas horas da noite e de maneira to furtiva para discutir sobre as virtudes ou defeitos de meu pai como espadachim. Sobre tudo considerando que me neguei a v-lo de qualquer forma e circunstncia durante estes ltimos trs anos. E entretanto aqui est. O que me leva a me perguntar: A que devo esta... Hhonra? Em uma pausa calculada, o marqus sorriu pela primeira vez. -Santo Deus, realmente frio! -Estamos em um mundo frio, senhor. O sorriso do marqus desapareceu. Olhou fixamente a Ram, desejando que este rompesse o silncio. Mas Ram s tomou um pequeno gole de clarete, depositou o copo sobre a mesa e estirou suas longas pernas, cruzando-as altura dos tornozelos. Depois, apoiando suas mos com negligncia sobre seu ventre plano, olhou ao marqus com um falso ar interessado, como se fosse um menino to comedidamente educado como aborrecido. Pretendia com isso que o marqus se sentisse menosprezado, provocando assim sua irritao, e funcionou. A porta abriu, rompendo o silncio, e o mordomo torto que lhe tinha mostrado a sala principal entrou balanando-se sob o peso de uma bandeja de prata repleta de tudo o que podia oferecer a cozinha de um homem jovem e elegante. Pratos de cristal cheios de foie gras e torradas, uvas aucaradas e rostomelos enchiam a bandeja, enquanto um bule do Svres se erigia por cima da abundante oferenda. Pelo visto,

quem lhe tinha informado que Ramsey ganhava a vida da maneira mais frugal possvel lhe tinham mentido. -Ah, Gaspard - disse Ram lacnico-. Vejo que assaltou a despensa do vizinho... A importncia do marqus ser correspondida. Isso tudo. O mordomo estava preocupado pela impresso que dava seu amo. Graas a Deus, algum tinha o suficiente bom senso para dar-se conta de quando as aparncias importavam e quando no. Dirigiu seu nico olho com preocupao para ele antes de fazer uma reverncia e retirar-se sem rudo algum, fechando a porta atrs de si. -Rogo-lhe que se sirva - disse Ram-. Detestaria pensar que Gaspard se lanou a uma carreira criminal s para que os frutos de seu trabalho sejam ignorados. assinalou com sua mo o pequeno festim. -No, obrigado - respondeu o marqus-. Voc tem muito de sua forma de ser -sentenciou-. De seu pai, quero dizer. Orgulhoso. Inflexvel. Rancoroso. -Obrigado por mencionar - respondeu com calma Ram-. reconfortante saber a quem posso culpar por meus defeitos de personalidade. E tambm inspirador, por certo. S se pode melhorar o que desprezvel, no acha? -E mordaz - contra-atacou o marqus-. Sua lngua tambm era mordaz. Ante aquelas palavras, o rosto de Ram se cobriu de tristeza. -No podemos dizer "agudo"? Soa melhor, no lhe parece? Com esforo, o Marques sufocou a raiva que se filtrava por seu semblante tranqilo. Respirou profundamente e ento, voltando atrs em sua negativa, serviu-se de uma taa de clarete. Levava quase quatro anos tentando chegar at aquele ponto. Ao princpio, a simples lgica o tinha mantido longe dali. Estava convencido de que Ramsey responderia a suas splicas. Depois de tudo, ele era o marqus de Cottrell. Mais tarde, foi o orgulho o que lhe tinha impedido de acudir. E finalmente, a mesma coisa que o tinha mantido longe o trouxe at ali. O ltimo dos Cottrell. Bebeu rpido o vinho. Olhou a Ram, a queda de seus brilhantes cachos negros, sua pele plida e seus formosos olhos azuis. -Tambm se parece com ele. Meu Deus, at que ponto! - murmurou. -Ele tambm parecia um sodomita? -perguntou Ramsey com voz aborrecida. O marqus no pde reprimir seu assombro por tal ultraje. -Como se atreve? -Mas senhor, eu s repito as ltimas palavras que escutei de voc - respondeu Ram com inocncia-. Me deixe pensar... - inclinou sua cabea para trs apoiando-a na almofada e fechou os olhos como se estivesse tratando de recordar algo-. Ah, sim! Tenho certeza. Rogo-lhe que recorde. - incitou-o, em um tom relaxado e mordaz-. Minha me e eu fomos a sua casa em Mayfair. Seu criado nos disse que esperssemos na parte traseira da residncia. Como se fssemos vendedores. Acredito recordar um mocinho polindo a placa de bronze da porta. Finalmente voc apareceu, e minha me perguntou: "O que vai acontecer a meu filho?". Estava chorando. Aquilo lembro com clareza, pois nunca a tinha visto verter lgrimas antes. - fez uma pausa para olhar ao marqus-. E voc respondeu: "Com toda probabilidade terminar em algum bordel. Tem o ar de um sodomita". Ramsey encolheu os ombros em uma desculpa elegante que no o desculpava. -Portanto, quando voc me indicou as similitudes entre meu pai e eu, pois bem, naturalmente pensei que ele tambm parecia um... -Basta! - a palavra explodiu na boca do marqus. O sorriso superficial desapareceu do fino rosto de Ram, deixando atrs dele uma expresso orgulhosa de desdm. -Sim - disse com suavidade-. Precisamente o que estava pensando. -Era meu filho! Eu estava sofrendo! Falei dessa maneira to s para que algum sentisse tanta dor como a que eu sentia... Os olhos de Ram se rasgaram. -Isto sim que uma surpresa. Eu achava que tinha rechaado a meu pai. "Meu

filho est morto quase h uma dcada", acredito que foram suas palavras quando lhe informaram sobre sua morte. -No utilize minhas palavras contra mim! - a mo do marqus se sacudiu presa de tremores, e seu sangue desenhou mculas sob sua pele, manchando sua carne-. Culpei a sua me de sua morte - lanou sem um pingo de remorsos-. Ainda acredito assim. Se tivesse completado com seus intuitos e se casasse com algum de sua classe, ainda estaria vivo. -Minha me era a filha de um conde. Que eu saiba, esto por cima dos marqueses respondeu finalmente Ram, deixando de lado sua indiferena. -Seu pai tinha sido despojado de seu ttulo e de suas terras. Era um escocs e um papista! - respondeu com irritao o marqus-. Ela se negou a converter-se sem preocupar-se com meus desejos ou como poderia afetar a seu marido ou a voc mesmo. No era melhor que a senhora Fitzhugh, a alcoviteira do regente, e ainda no tinha vinte anos quando se casou, com o que a unio de seus pais no era sequer legal! -Deve ter sido ainda mais insultante quando seu filho se negou a anular seu matrimnio com minha me - replicou rotundamente Ram. Com evidente esforo, o marqus conteve sua fria. No ganharia a confiana do jovem homem brigando com ele. Toda esperana de continuar a estirpe entregando o ttulo de nobreza e o sobrenome s futuras geraes estava perdida. A menos que pudesse convencer a Ramsey Munro de aceitar seus desejos. E para isso, tinha que controlar sua ira. -No importa o que se negou a fazer - disse o marqus-. O Estado no reconhece seu matrimnio. Nem a voc. -Terei que me acostumar a viver com minha desiluso. -No tem por que. Ram levantou a vista da uva que tinha estado cortando com esmero. Inclusive sorriu. Sua indiferena tinha desaparecido. -Sua me no lhe deixou nada - disse secamente o marqus. -Exatamente a mesma soma que o aougueiro de Culloden, seu amigo o duque de Cumberland, deixou a sua famlia. -Cumberland no era meu amigo. Nem tampouco me interessam as perdas de uma famlia escocesa. Se tivessem querido conservar suas terras, deveriam ter apoiado ao rei. -Desculpe-me por aborrec-lo. O marqus o ignorou. -Mas, no me interessa porque parte do passado. O passado est morto e enterrado. Como meu filho. Como sua me. -No ter querido dizer "seus filhos"? -perguntou Ram com suavidade. Um terremoto atravessou ao marqus por causa da punhalada que acabava de receber no corao, e Ramsey sorriu ao notar seu tremor. No era um sorriso agradvel. Maldito fosse. Era evidente que sabia. Tudo o que lhe tinham mencionado a respeito de Ramsey Munro indicava que sabia. -Soube que teve trs vares mais depois de meu pai - disse Ram-. Um morreu quando era menino, e outro uns anos mais tarde em um acidente em Eton. O ltimo foi assassinado h cinco anos. Todos morreram sem herdeiros. Sem deixar, pelo que me disseram, nem sequer alguns filhos bastardos mo. No se deixaria provocar. -Declaro-o meu legtimo herdeiro. -Voc acha? - Ram soprou divertido e, segurando com as mos os braos da poltrona, ficou em p. Dirigiu o olhar para o relgio que havia na cornija da lareira. Era uma antigidade, conforme pde notar o marqus, e de deliciosa fabricao. Nenhuma

outra decorao o acompanhava. Durante sua infncia, Ram tinha tido uma vida prdiga de luxos e satisfao. Sentia falta de tudo aquilo? Como poderia no faz-lo? A fortuna de seu pai no tinha sido provida pelo Marques, mas sim por uma vasta srie de vnculos que lhe vinham do lado materno. Rico, condenado ao ostracismo, sem esconder-se e com valentia, o pai de Ram ofereceu a sua esposa e filho tudo o que o dinheiro pudesse comprar: criados e carruagens, tutores e instrutores, mveis suntuosos, comida extica e roupas finas. Ram tinha vivido como um jovem prncipe. Durante nove curtos anos. At que seu pai morreu em um duelo defendendo a honra daquela mulher. E depois... claro, os privilgios de Ram tinham mudado. Agora, quem antes fora um menino coberto de privilgios era um desconhecido frio e escuro sentado frente a ele em uma sala quase vazia da zona pobre de Londres. Bebendo vinho roubado. Como podia rechaar o que o marqus lhe oferecia? Este deixou seu copo de clarete sobre a mesa. Ram bocejou. -Deve voc me desculpar - disse-, mas me sinto repentinamente muito cansado. Gaspard lhe mostrar a sada. -No me escutou? - perguntou incrdulo o marqus-. Ofereci lhe reconhecer legalmente. Tal e como o fiz o ano passado, e o anterior, e o anterior a esse. Posso convert-lo no prximo marqus do Cottrell! -Voc no pode fazer isso - disse Ram com leveza. - No pode simplesmente transformar um bastardo em um marqus. S o rei tem esse poder. De maneira que era isso. Por isso no tinha conseguido impression-lo. Ramsey no compreendia ainda o alcance do poder do marqus. E seu neto tampouco sabia nada em relao ao plano que tinha posto em marcha anos atrs. -O rei, e aqueles que tm sua ateno -disse. -Como voc? - claro! Entende agora o imenso presente que lhe estou fazendo? -Claro que o entendo, senhor - lhe respondeu Ram-. E como lhe escrevi no ano passado, e no anterior, e no anterior a esse, no estou interessado. Surpreende-me que voc ache que poderia ester. O marqus o olhava boquiaberto. -No acredito em voc. Est jogando comigo. Tentando fazer que lhe suplique. Tentando me fazer dizer que sinto muito. Que lamento a forma em que tratei seu pai e a sua... A sua me. Mas no o farei. No o farei! -Deu um forte murro sobre a mesa e a taa caiu, derramando o clarete sobre o cho nu. Ram olhava impassvel o atoleiro de lquido rubi. -Justamente o contrrio, senhor. No esperaria de voc outra coisa que o que demonstrou at agora. -Voc acredita que sua atitude desprende nobreza - disse o marqus com irritao-, mas se est comportando como um estpido. Um obstinado e ridculo "menino". No vai obter que sua me volte para a vida me rechaando. -Com efeito - assentiu Ram com cortesia. A boca do marqus era uma linha rgida, e se movia de um lado a outro para controlar-se, frustrado e furioso. A negativa de Ram a responder a suas provocaes era inesperada, e por fim no era o que tinha planejado. Estava preparado para lutar com emoes como a fria e o dio. Mas no tinha previsto achar-se com um jovem imperturbvel capaz de mostrar mais desdm que o prprio Lcifer. Tentou-o por outra via. -Aceite minha oferta. - o marqus falava em voz baixa, forando-se a mostrar o mesmo grau de fria cortesia que seu neto-. No pode viver desta maneira, como um marginalizado, como um mendigo comendo as sobras de outros, sabendo que no so melhores que voc. Ram sorriu.

-Mas so umas sobras extremamente deliciosas, senhor. O marqus ignorou sua ligeireza, olhando-o fixamente aos olhos, procurando algum sinal, a mais mnima fissura em sua serenidade. -Imagino quanto deve odi-la, enquanto herdeiro do orgulho de sua me e de seu pai. -Odiar o que? -A piedade da sociedade assim como seu patrocnio. Devem ter gosto de cinzas em sua boca. Nada. -Sadam-no quando se cruzam com voc nas ruas? Convidam-no a seus clubes? Sim? Mas s para exibir suas proezas com a espada. Como um urso de circo. Nem uma piscada. -Acaso suas filhas e esposas lhe dirigem a palavra? Era o que via uma ligeira presso nas comissuras de sua boca? Obteve com suas palavras achar a chaga? S havia uma maneira se soubesse: afundar o dedo. -Mas que pergunta to estpida! claro que o fazem. Olhe-se! Sim... - meditou o marqus- tenho certeza de que falam com voc... Quando cai a noite. Ou sob a escada traseira de suas manses, enquanto seus maridos tm sonhos midos em suas mesas de jogo. A tinha se enganado. A tenso no suave rosto de Ram tinha desaparecido. O marqus se apressou a recuperar o terreno perdido. -No - disse-. No. No poderia haver um marido esperando a sua dama, no certo? No toleraria os refugos de outros. Quem, ento? Uma viva? Ou possivelmente alguma moa aventureira? Permite-lhe tomar liberdades no silencioso esconderijo de sua carruagem ou nas frondosas parras dos jardins? Mas... Nega-se a reconhec-lo manh seguinte durante seu passeio pelo parque? A! A cintilao de uma emoo profundamente enterrada sob a frieza pacfica de seu brilhante olhar. -Certamente - disse com suavidade-, tenho bastante certeza de que as senhoritas fazem algo mais que "falar" com voc. -Gaspard lhe mostrar a sada. -Voc muito orgulhoso para ser o mascote secreto de alguma dama. Voc no nenhum prostituto. -Voc no sabe nada de mim - disse Ram com firmeza. -Pelo contrrio. Sei bastante sobre voc. Mandei investig-lo: suas finanas, seus scios. Conheo-o mais do que voc acredita. Por exemplo - disse-, sei que herdou a incapacidade de seu pai para aceitar substitutos ou compromissos. Sei que herdou seu encanto. Duvido que houvesse alguma mulher que pudesse resistir quando queria algo com determinao. E duvido que muitos tenham resistido a voc. Efetivamente, sua reputao est muito estendida. Ram zombou. -No pode ter ambas as coisas. Primeiro, meus ares de Cottrell condenam a um futuro de querido, e depois sou to fatalmente atraente para os membros do sexo oposto que basta com que pea algo para que corram a arruinar sua vida por mim. -No fui claro - respondeu o marqus com uma voz sedosa-. No podem resistir, ao menos no por umas horas. Mas suspeito que recuperam seus sentidos uma vez que saem de sua cama. As damas com as quais voc se casaria, deitariam-se e gerariam seus herdeiros, as damas de "qualidade", so bastante cuidadosas com essas coisas, recordando quo custoso o amor uma vez que se consumou a paixo. -O tipo de mulheres com as que eu me casaria? - repetiu Ram com incredulidade-. Voc no sabe nada, nada sobre o que quero. Asseguro-lhe, senhor, que se algum dia me surgisse a necessidade de me propagar, h muitas damas virtuosas... -Virtuosas filhas de lojistas? - o marqus riu, negando com a cabea. Tinha-o em seu poder. Podia ver a cor escura bronzeando sua pele fina e plida, a ligeira agitao

de suas narinas. O insensato estava apaixonado. De uma mulher. E ela no ficaria. -No, Ramsey Munro. Voc nasceu para o esplendor e os privilgios, como um jovem califa, um conhecedor, treinado desde o bero para apreciar s o melhor, o mais fino, o mais delicioso. Olhe a seu redor. Tem poucas posses, e mesmo assim o que possui exemplar. Quantos pobres sem nome possuem um sabre japons do sculo XVII? E quantos bastardos sem sobrenome levam rosas de ouro em suas gravatas? Voc sim. Era esperto. Podia ver quo profundo chegava sua estocada. -Pense em minha proposta. -No preciso faz-lo. No quero nada que venha de voc. No quero seu sobrenome, nem seu nome, nem seu ttulo. -Mas quem que tenha captado sua ateno, poderia quer-lo. Se voc aceitar minha oferta, ela poderia aceitar usar seu sobrenome pelo resto de sua vida, em lugar de usar seu corpo durante umas horas. O marqus se levantou com a ajuda de sua bengala de marfim. Movia-se como se sofresse de cibras e artrite, at chegar aonde Ram estava parado. -OH, sim - disse-. Posso ver que se trata de uma mulher. Leio os sinais. Vi-os antes, em seu pai. E igual a ele, voc deve possui-la, e nunca a aceitar em termos menos honrosos que os que voc impe. Mas ela, quem quer que seja, no poder ter a voc. No abertamente, claro. J deve sab-lo a estas alturas. No houve acaso uma moa em particular, faz alguns anos? -V-se daqui. - os punhos de Ram se fecharam aos flancos de seu corpo. O marqus sorriu complacente. -Que dama deixaria tudo, honra, famlia e sociedade, por voc tal e como agora? Ao menos no caso de seu pai, tinha de sobra razes para deixar de lado as convenes e a sociedade. Ele era herdeiro de um ttulo e mais rico do imaginvel. Voc um bastardo, e pobre. -Disse que fosse daqui! -Me diga uma coisa. Esta jovem rapariga... Voc acha que alguma vez lhe disse seu verdadeiro nome? Ou muito discreta, ou est muito envergonhada, para incomodar-se em lhe dizer algum nome? O olhar do marqus se dirigiu aos punhos que tremiam nos flancos de Ram. Um calafrio o percorreu ao observar aquilo, uma sensao pouco comum e com a qual no estava familiarizado. Titubeou. Apesar de sua investigao sobre Ramsey Munro, no sabia at onde podia ser pressionado. No sabia o que lhe tinham feito naquela priso francesa, ou no que se convertera ali. Mas, apesar disso, devia fazer aquilo pelo que tinha vindo. No se iria fazer tudo o que estivesse em seu poder para assegurar uma linhagem legtima para seu sobrenome. - to parecido a ele, Ramsey. Voc poderia morrer no esforo. Mas no necessrio - sussurrou rapidamente-. Pode ter tudo o que deseja. -No desejo nada de voc. Salvo sua ausncia em minha casa. O marqus abriu a boca para responder mas a fechou de repente. O melhor era deixar que suas palavras trabalhassem em sua ausncia. Virou-se e se dirigiu com esforo para o corredor frio, estreito e pouco iluminado. -Far-o - murmurou enquanto passava ao lado do mordomo torto que lhe segurava a porta-. Far. Gaspard fechou a porta atrs do bonito ancio. -Gaspard! O francs se dirigiu imediatamente sala principal para ver o que necessitava Ram. Seu amo estava de p no centro da sla, com as pernas separadas, como se estivesse de p sobre a amurada de uma nave sacudida pelo mar em lugar de na terra firme londrina de White Friars. Seus ombros estavam inclinados como resistindo a uma

tormenta invisvel, e sua cabea estava inclinada. Ao entrar Gaspard levantou a vista; seu rosto estava devastado e seus lbios retrados sobre os dentes apertados. Como Lcifer ao ser informado de sua expulso do paraso, pensou Gaspard, consciente do sacrilgio mas incapaz de expressar seu pensamento. -Oui? - perguntou fracamente. -Usque, Gaspard - pediu Ram com voz rouca-. Duas garrafas. No, trs. E mantenha as luzes apagadas at que chegue a alvorada. Captulo 11 CORNADA: Italiano. Ataque ao flanco do corpo exposto bem por baixo do cotovelo. Na noite do dia 12, no nmero 55 de Beard Street, em Cheapside. Um prazer mascrado. Trs xelins, bufo. -Senhorita Nash... Helena, depois de ter encontrado o anncio que Oswald Goodwin tinha prometido publicar no Post, sobressaltou-se ante o inesperado som da voz de lady Tilpot. Faltava meia hora para que chegassem os convidados, e em geral lady Tilpot preferia entrar depois de que chegassem estes. -Acalme-se, senhorita Nash - lhe ordenou lady Tilpot, rebolando. Helena lhe devolveu um olhar surpreendido. Lady Tilpot tinha trocado suas habituais roupas de funeral pelo bordado branco. Uma grande quantidade de bordado branco, que caa em uma linha quase continua desde seus ombros estreitos e redondos at formar uma grande circunferncia altura de seus ps. Parecia uma montanha de acar-. Est bastante confusa e agitada ultimamente. Levantou sua mo enluvada e moveu os dedos. No ato, um lacaio avanou a toda pressa para sustentar a cadeira enquanto lady Tilpot depositava seu enorme corpo sobre ela. Dispensou-o com um gesto. -Pode ir esperar aos convidados, John. Na residncia de lady Tilpot, como em quase todas as casas, os lacaios eram chamados "John" sem importar qual fosse seu verdadeiro nome. O criado se retirou, e lady Tilpot voltou sua ateno para Helena. -Desculpe-me, lady Tilpot - disse Helena enquanto guardava prudentemente o jornal entre a almofada e o brao da cadeira em que estava sentada-. Estava distrada na leitura e me pegou despreparada com esse andar to discreto que tem. O recurso vaidade de lady Tilpot funcionou. Seus dentes apareceram no que devia ser um sorriso. -Suponho que perdovel. Entretanto, deveria tentar ser menos assustadia. -Sim, senhora. A acusao no era injustificada. Tempo atrs - to s umas semanas antes- no teria sido necessrio tentar. Mas agora a ansiedade a acossava em seus momentos de viglia, e os encontros apaixonados com um prncipe celta, com um senhor escuro e com um anjo guerreiro enchiam suas noites. Sabendo que era pouco provvel que voltasse a ver Ram, forava-se a dormir para achar nos sonhos o que no podia procurar na realidade. Mas no era somente Ramsey Munro quem destroava seus nervos. A nova sensao de que algum a seguia aumentava dia a dia. Inclusive algo to banal como ir biblioteca a sobressaltava quando via sombras, e no deixava de olhar por detrs de seu ombro. E depois foram as rosas. Sete, uma por cada dia desde que tinha estado em Vauxhall. Encontrava-as em lugares fortuitos e lugares improvveis: esperando na chapelaria para recolher o novo chapu de lady Tilpot, voltando da quitanda, ou sobre uma prateleira da biblioteca. A princpio lhe tinham parecido encantadoras, mas j no. No eram como o

espcime perfeito que lhe tinha sido dado no Vauxhall fazia duas semanas. Aquelas estavam murchas ou secas, algumas tinham as ptalas arrancadas, e a daquele dia era to densa e com tantos espinhos escondidos entrem as folhas que a fez sangrar ao agarr-la. -Est me escutando, senhorita Nash? -perguntou lady Tilpot. Surpreendida, Helena ergueu a vista. -Como diz? Lady Tilpot franziu o cenho. No lhe agradava que a ateno de Helena estivesse concentrada em algo ou em algum que no fosse ela. -Trate de recordar onde trabalha. importante que tudo funcione bem, porque hoje temos a visita do sobrinho do duque de Glastonberry, quinto classificado na lista dos aspirantes ao ttulo. Por isso cheguei mais cedo, para receber ao moo. -No deveria receb-lo Floresce? -perguntou Helena. Lady Tilpot revirou os olhos. -Flora? Flora? No. A seu tempo, far sua apario. Mas voc muito inocente se acreditar que o jovem moo veio ver Flora. No a ela, mas a sua famlia. A... - fez uma pausa, e sua mo se ergueu um centmetro no ar- A mim. A famlia, senhorita Nash, muito mais importante que os atributos pessoais de uma possvel esposa. Qual a educao da presumida prometida? O carter de seus parentes? Estes assuntos so muito mais significativos que a harmonia das feies ou que - seus olhos caram sobre as tranas loiras da Helena- uma cor especial de cabelos. -Sim, senhora - murmurou Helena. -Sei o que est pensando. - Lady Tilpot se inclinou para ela-. Est pensando em sua prpria famlia e no pouco que acreditam a voc, e a compara com as evidentes vantagens da de Flora. Um ms atrs, inclusive umas semanas atrs, Helena teria mantido o olhar baixo e guardado silncio frente a to miservel despropsito. Mas agora, enquanto ainda podia engolir as respostas que surgiam em sua garganta - e assim devia ser, pelo bem de Flora-, j no lhe era possvel afastar o olhar. No hoje. Possivelmente nunca mais. Sustentou o olhar desafiante de lady Tilpot framente e sem vacilar. Seu olhar, to incomum em seu comportamento habitual, confundiu claramente a sua patroa. Lady Tilpot franziu o cenho, removeu-se nervosa e ficou a alisar as grosas cascatas de bordado que caam sobre seu regao. -Suponho que o mais provvel que fique solteira - disse finalmente-. Mas no se preocupe, querida. Tem voc um lugar junto a mim, e no vejo nenhuma razo pela qual sua situao deva mudar. Tudo continua como at agora. -No estou preocupada - respondeu rotundamente Helena. No passava muito tempo planejando seu futuro. Durante anos no se havia nem sequer permitido o luxo de esper-lo com ansiedade. Achava estar ajudando a Floresce por um sentido de dever e de obrigao, mas agora se perguntava se no tinha estado procurando uma desculpa para voltar a viver novamente, para converter-se na mulher que sempre tinha querido ser. Algum que fora amada como era a senhora Winebarger, como uma igual. Algum capaz e vital e... Sem medo. -Pois bem, no tem nada que dizer frente a tanta caridade? - perguntou lady Tilpot irritada. -Suas palavras so uma inspirao para mim, senhora - respondeu. -Mmmm - lady Tilpot soprou com desdm-. Floresce tem sorte de que eu conhea meus deveres. No a casarei com ningum que no seja um cavalheiro de primeiro nvel. Mas com um que tambm tenha uma grande fortuna e um carter compatvel com o seu! Lady Tilpot estdou a Helena. -Mas voc, senhorita Nash, no tem nem a fortuna de Flora, nem seu sobrenome,

nem a mim para velar por ambos. O melhor para voc ficar comigo, sobre tudo sendo to similares em temperamento e carter. Se Helena no tivesse o costume de ser equanime to firmemente arraigada, sua boca no se teria mantido fechada. -Voc acha que no notei que apesar das enormes diferenas em relao a nossas posies na sociedade existem certas similitudes entre voc e eu? Espero no ser to fechada para no notar as semelhanas quando as vejo, e vejo que voc, como eu, tem um rosto muito doce, uma natureza anglica, mas no nada demonstrativa, evitando a lama emocional que mancha a vida cotidiana. Claramente, lhe repugna tanto como a mim a idia da intimidade. Aplaudo-a em sua sabedoria juvenil. - fez uma pausa para olhar a Helena de cima abaixo-. Sabedoria relativamente juvenil, quero dizer. Helena inclinou a cabea para ocultar o horror que a capturava. Era assim como a via a sociedade? Distante? Sem desejos pelo contato humano ou sua companhia, e feliz disso? Olhou seu regao; mal escutava o falatrio constante de lady Tilpot. Estaria em vias de converter-se na pessoa descrita por lady Tilpot se a fuga de Flora no a tivesse empurrado a agir? Ou era acaso Ramsey Munro quem a tinha despertado? Pensar em Ram trouxe consigo uma onda de desejo misturado com pnico. Viveria acaso uma excitao to doce com outro homem? Podia algum mais pr fogo a seus sentidos de maneira to intensa? -Tia Alfreda? - a porta se abriu e Flora, vestida com uma combinao de musselina rosa plido e laos de cetim que lhe davam um ar de bombom em uma confeitaria, titubeava no patamar. Flora podia no ser uma intelectual, mas possua uma espcie de instinto felino. Quaisquer que fossem os pensamentos de sua amiga, o certo era que estava tremendo naquele momento. Seus olhos se abriram com ansiedade-. Tudo vai bem? Devo me retirar e voltar mais tarde, em um momento mais apropriado? -Nossos convidados chegaro de um momento a outro - respondeu com exasperao lady Tilpot-. Quando lhe ocorre que poderia ser esse "momento mais apropriado", Flora? Uma vez que se foram? Agora deixa de te comportar como uma idiota, vem aqui e sente-se. A. Perfeito. Sacode um pouco seu cabelo, menina. Os cabelos esmagados so a cruz desta famlia, receio. Esconde os ps sob a prega. Lhe belisque as faces, senhorita Nash. Est completamente plida... Tanto Flora como Helena se salvaram deste ltimo pois um lacaio - um John mais escuro que o que as tinha atendido antes- apareceu na porta anunciando os primeiros convidados. -Est claramente enamorado por voc -disse o reverendo Tawster, apontando a DeMarc enquanto lambia com fruio o acar de seus dedos. O vigrio se confessou um amante imoderado dos caramelos, e agora, repleto dos mornos sentimentos que produzia o excesso, estava pelo visto decidido a provar suas habilidades como casamenteiro. Helena observou a DeMarc, de p com estudada rigidez perto da porta, o queixo erguido, a luz refletindo-se em seus abundantes cabelos loiros enquanto contemplava o resto dos pressentes com desinteressada condescendncia. Apesar de ser ele quem com toda probabilidade lhe tinha enviado as rosas, no podia imaginar como tinha sido capaz de coloc-las em lugares to improvveis desta casa. Devia ter um admirador entre o pessoal. E a rosa na carruagem? Algum viajante anterior devia t-la deixado ali. E Oswald certamente tinha enviado a primeira delas. Estava se tornando muito imaginativa. Era o que acontecia quando se pretende ser algum diferente. Abandonou seu estudo de DeMarc. Viram-se duas vezes na semana passada, e ele apenas tinha inclinado a cabea. Decidiu que finalmente lorde DeMarc tinha recordado o enorme abismo social que os separava. -Acredito que se engana. Esta aqui por Flora.

-Suponho que est certa - aceitou o vigrio, colocando outro caramelo em sua boca-. Mas no esto todos aqui pela mesma razo? Salvo eu, claro. Claro suspirou-, no sou precisamente o sujeito dos sonhos de uma moa. -Voc est aqui como conselheiro espiritual de lady Tilpot o consolou Helena-. Um papel muito mais herico. -Como sempre, muito diplomtica, senhorita Nash. - franziu ligeiramente o sobrecenho, estudando-a com grande intensidade-. Mas... -O que acontece, senhor Tawster? O reverendo negou com a cabea. -Temo que estive a ponto de ir muito longe... -Por favor, no se sinta assim - lhe disse-. Considero-o como um amigo. -Srio? - seu rosto imberbe refletia prazer-. encantadora! - o prazer desapareceu, deixando passagem preocupao-. s que... So olheiras o que vejo sob seus olhos? No me interprete mal. Como sempre, exageradamente bela. Mas algo a preocupa, no assim? -Que algo me preocupa? - repetiu Helena, surpreendida pela acuidade do vigrio-. No. Quer dizer, nada pelo qual deva preocupar-se. -Como? OH! - sua expresso se paraliso em uma profunda tristeza-. Fui muito longe! Rogo-lhe me perdoe! -No, no! No assim. Asseguro. -Ento me deixe lhe perguntar algo. Ver, afeioei-me a voc. De uma maneira fraternal se apressou a acrescentar-. Mas no sou seu irmo. Preocupa-me que esteja sozinha no mundo, e que se algo a estivesse inquietando no teria a ningum a quem dirigir-se. Detesto falar mal de meus benfeitores - desceu um pouco a voz- mas no vejo a ela no papel de sua defensora. E enquanto que eu estaria encantado e orgulhoso de ser seu conselheiro sentimental, no que concerne a questes mais profanas, temo no estar bem equipado. - seu sorriso era de autocompaixo-. Dificilmente poderia me bater em duelo por voc. Peo-lhe que me tranqilize em relao ao seguinte, se for possvel: H algum em quem voc poderia confiar para ajud-la nas questes prticas, se fosse necessrio? - olhava-a preocupado, com suas finas sobrancelhas franzidas. Havia algum? Nunca se tinha exposto aquela questo. -Tenho a minha irm Kate - respondeu lentamente-. E meu cunhado um homem muito capaz. -Mas esto no continente, no assim? -Sim. -E no h ningum mais? Um tio? Um primo? Um amigo da famlia? Ramsey Munro. Se alguma vez estivesse realmente em apuros, pensou, podia ir a ele. Porque ele faria tudo o que estivesse em seu poder para ajud-la - tinha jurado fazer precisamente isso-, e "tudo", no poder do Ramsey Munro, era o bastante, por certo. Ser repentinamente consciente daquilo a relaxou e tranqilizou. Sorriu ao vigrio. -Rogo-lhe que no se preocupe, vigrio, no me faltam recursos -lhe disse. O pequeno vigrio a olhou com incredulidade. -Isso espero, senhorita Nash. algo terrvel estar s no mundo. Terrvel. E se alguma vez sente que necessita um confidente, ou um conselheiro, alm do que sugiram as aparncias, sou muito bom nesse papel. Rogo-lhe que o recorde, senhorita Nash. -Obrigada, senhor. Farei-o - prometeu. Captulo 12 TOQUE DIRETO: Ao em forma de corte que golpeia com a ponta da espada.

-Chegamos, senhorita. Quando a carruagem se deteve, Helena abotoou a gola e ajustou a mscara de papel mach laqueada em ouro que ocultava seu rosto. Desceu vacilante da carruagem e pagou ao condutor antes de deter-se para observar um bairro muito diferente a qualquer no que jamais se aventurara. A cada lado da estreita rua repleta de gente, os edifcios estavam juntos uns aos outros, desaparecendo uns vinte metros mais frente na nvoa sobre o Tmisa. As luzes dos lampies de gs flutuavam na bruma das ruas pavimentadas e gordurentas por causa da condensao. As luzes cintilavam das portas abertas ao final de pequenas escadas, como portais para mundos subterrneos. Deviam ser tavernas, concluiu, por causa dos grupos de gente que iam e vinham desde aqueles buracos brilhantemente iluminados, homens com jaquetas desalinhadas e mulheres com vestidos e xales multicoloridos. Procurou o nmero da rua, mas no pde achar nenhuma indicao sobre a direo que Oswald lhe tinha dado. A seus olhos, nada se parecia com uma sala de reunies ou inclusive a um modesto clube privado. Todas as casas eram iguais, de escassa reputao e cheias de segredos. Finalmente, observou trs mulheres vestidas na moda subindo umas pequenas escadas que conduziam a uma modesta porta. Duas delas levavam mscaras, como Helena, e a terceira ia com o rosto descoberto e os seios quase ao ar, pavoneando-se e soltando risadas altas. Helena seguiu-as apressadamente. -Tem certeza de que ele est aqui? -perguntou a que fechava o cortejo. - claro. Jonathan me assegurou que apareceria por aqui. Pagaram-lhe para que realize uma demonstrao. Deliciosamente vulgar, no lhes parece? -Eu lhe pagaria com prazer por uma "demonstrao" - anunciou a mulher do grande decote. Ao final das escadas, a porta se abriu de repente revelando um homem redondo como uma barrica, com as faces cheias de bolhas e o nariz como uma batata. Observou-as sem interesse e estendeu a mo. Com ar de saber o que faziam, as mulheres lhe deram algumas moedas e entraram. Helena as seguiu. No interior, uma multido de farristas esperavam enquanto os criados uniformizados iam e vinham agarrando suas mantas, jaquetas e capas. Suas vozes soavam excitadas enquanto conversavam e se arrumavam frente a um espelho gigantesco. Ao virar-se, Helena sentiu como lhe retiravam a capa dos ombros e no ato sentiu tambm o interesse que despertava nos outros mascarados. Olhou desconfortvel seu reflexo. Apesar dos trinta anos que tinha passado de moda, seu vestido francs a l"anglaise (um vestido de festa que tinha encontrado no guarda-roupa do soto de lady Tilpot) ainda parecia provocador e suntuoso. Vrios metros de veludo rosa cobriam as amplas saias, formando uma pequena cauda atrs. Ajustadas mangas atadas por cima dos cotovelos estavam adornadas com profundos cortes de rendas de Bruxelas. Em frente, a parte de cima do vestido era de veludo, ajustado ao redor de sua pequena cintura e expondo um peitilho bordado em ouro e duas fileiras de babados dourados. Lentamente, o olhar de Helena se ergueu at deter-se sobre seu decote reto e extremamente provocante. No podia imaginar lady Tilpot usando alguma vez esse vestido. Mal podia acreditar que ela mesma pudesse aparecer em pblico com ele posto. E se o fazia, era s graas ao anonimato que lhe proporcionava sua mscara dourada. O criado, mudo como um mmico, indicou aos presentes que o seguissem. Foram atrs dele, murmurando e rindo bobamente como crianas, enquanto os guiava atravs de um corredor longo e pouco iluminado que prestava um lampio velho de azeite, perfume caro e corpos ranosos. Ao final do corredor, abriu as folhas de uma porta. A luz e o rudo cairam sobre ela, enchendo seus olhos e ouvidos. As cornetas

baliam e os violinos chiavam por cima das gargalhadas e do falatrio de centenas de vozes. Os candelabros e os lustres seguravam um milhar de velas, refletindo o brilho e o esplendor do cetim e da seda em uma mirade de cores e vitalidade, de vestidos e tocados, luvas, leques e mscaras, ornados com penas e peles, jias verdadeiras e falsas, prata lavrada e laos de ouro. Animais e personagens de livros, da mitologia e da Histria, povoavam o imenso salo. Antes que Helena pudesse orientar-se, foi absorvida por uma corrente de corpos em movimento. Esticou seu pescoo para olhar a galeria de msicos, onde mais gente chiava e tagarelava enlouquecida, os leques gesticulavam com fria tentando ventilar massa de corpos quentes, e as taas se entrechocavam enquanto o champanha era vertido por uma tropa de lacaios. Aturdida, libertou-se das pessoas e retrocedeu para a parede, tentando recuperar o flego e com o corao estalando no peito enquanto procurava Oswald. Havia muitas pessoas. Muito movimento. Muito rudo e cor. Um estrado tinha sido instalado em um dos cantos do salo, e era dali de onde provinham os chiados e lamentos dos instrumentos mau tocados por seus donos, muito ocupados com as senhoritas que estavam sentadas sobre seus regaos. Um homem disfarado de stiro correu enlouquecido para a multido enquanto fazia soar uma trompa. Uma mariposa com uma asa rota esmurrava as teclas de um piano. Helena observava, horrorizada e fascinada ao mesmo tempo. No podia acreditar que estivesse naquela... Bacanal! Era algo completamente alheio a sua experincia, como um Vauxhall enlouquecido! Tinha que ir dali. Tinha que achar Oswald e lhe dizer que as misses tinham terminado. Olhou a seu redor procurando um bufo, mas as sacudidas e os saltos da multido a empurravam ao fundo do salo de baile, e a presso dos corpos era to forte que mal podia respirar. E to rapidamente como tinha sido absorvida pela mar humana era arrojada de novo para uma zona pequena e vazia detrs da galeria dos msicos. Com gratido, afundou-se em uma cadeira vazia e abandonada que se apoiava na parede. O rudo martelava em seus ouvidos, e sua pele estava umedecida pela respirao de centenas de corpos danantes. -Mais! Mais! Mais! - o coro tinha comeado em uma zona diante dela, repleto de aplausos e assobios. -Mais? Que o diabo lhes leve a todos, so capazes de devorar a um homem vivo para satisfazer seus apetites, no assim? Helena estava petrificada. Poderia reconhecer essa voz em qualquer parte. Ramsey. Ele riu, e o som era ao mesmo tempo divertido e cheio de ira. -Pois muito bem. Quem o prximo? Ela ficou de p, mas a massa de gente era muito compacta para ver atravs dela. -Ambos? Ao mesmo tempo? - e novamente essa risada terrvel e discordante. - Por que no? Por que demnios no? Tentou abrir passagem, mas ningum permitia. Frustrada, curiosamente apreensiva, finalmente ficou de p em cima de sua cadeira para ver o que perturbava tanto aos outros. Ramsey estava de p em meio de um estreito crculo de espectadores, com a jaqueta e o colete desabotoados. Sua camisa branca estava mida e se pegava a seu torso, embora ainda levava posta uma gravata ao redor do pescoo, com a onipresente rosa de ouro cintilando das dobras enrugadas, que parecia um lao esperando ser amarrado. Arregaou a camisa, e seus antebraos se flexionaram enquanto lanava uma rpida estocada ao ar, falhando por poucos centmetros os rostos de quem estava mais perto. Elevaram-se e retrocederam fora do alcance da espada e ele sorriu grosseiramente, e, embora seu olhar estivesse fixo no fio, Helena soube que ele tinha calculado perfeitamente a mnima distncia que tinha evitado que a arma lhes abrisse a carne.

Olhava-o fixamente, surpreendida pelas mudanas que se produziram nele em s uma semana. Sua pele, sempre plida, via-se descolorida em contraste com seus cabelos negros que caam soltos e molhados pegando-se a sua fronte e seu pescoo. Tambm parecia de alguma forma mais ligeiro, como se as horas tivessem comeado a roer toda seu tersura at no deixar nada que separasse a pele dos msculos e ossos. S seus olhos conservavam sua cor, de um azul explosivo, como se o prprio Diabo habitasse o tenso corpo de Ram, olhando atravs daqueles formosos olhos azuis enquanto o queimava do interior. E seu sorriso era como o de um demnio, com sua bela boca desavergonhada provocando e zombando. Incrivelmente desavergonhada. Sempre tinha acreditado que o Diabo podia provocar tanto horror como piedade no corao dos homens. -Vamos, que no tenho toda a noite! - Ram gesticulava ante um homem com uma peruca empoada. Balbuciando e queixando, o cavalheiro encolheu os ombros dentro de sua jaqueta de seda azul, enquanto atrs dele outro homem vestido com o traje de veludo negro de um nobre espanhol se balanava de um lado a outro sobre a ponta dos ps, cortando o ar com uma espada. -No deveria voc levar um desses novos cascos de arame, senhor Munro? perguntou algum. Munro, enquanto realizava uma esquiva que fatiou a ponta da pena que adornava o turbante de uma dama, pegou-lhe o brao, arrastou-a rindo a seu lado e lhe disse em um sussurro teatral: -Acaso considera os talentos de meus oponentes to escassos para temer que esqueam as regras do jogo e me cortem as partes? A mulher negou com a cabea, os olhos esbugalhados. Ramsey lhe sorriu. -Devo ser afortunado... -Mas eles so dois, Munro. E voc est... est... -Bbado? Cego de lcool? Bbado? -perguntou Ram com uma expresso beatfica, perigosa e desesperada-. Pois sim. E j que estamos nisso, so meus opositores quem deveriam levar essas malditas mscaras, e no eu. Porque se no poderia matar a algum deles e, enfim, no posso permitir matar a meus clientes. Como poderia ento pagar a meu alfaiate? Lhes busquem um par dessas malditas cestas de malha! exigiu, apoiando-se pesadamente sobre a ponta de sua espada, os olhos meio fechados. Helena se dava conta de que no estava s bbado, mas desmesuradamente bbado. Santo Deus, no pretenderia realmente brigar! -V para o inferno, Munro - disse com desdm o nobre espanhol, rechaando o dispositivo de arame que lhe oferecia um dos criados-. No pode fazer-se de cavalheiro e me deixar o papel de covarde. Em garde! Uma vez esclarecida questo dos cascos, o homem arremeteu contra ele. Com um grito coletivo, a multido que os rodeava retrocedeu, enquanto as mulheres riam grosseiramente. E Ramsey riu. Riu inclusive enquanto a mo que segurava sua espada se ergueu, dirigindo o florete de maneira to infalvel e perfeita como a espada flamejante do arcanjo Gabriel, atacando o nobre. Ramsey se movia para trs e para um lado, com to pouca graa como Lcifer caindo sobre a terra com as asas queimadas; bloqueava e parava, investia e retrocedia, com uma elegncia e uma preciso to arraigadas que voava inclusive quando cambaleava. A respirao de Helena se cortou em sua garganta quando outro homem se somou briga, e depois de liberar-se de sua capa, atacou. Era incrvel. Injusto. Excessivo. Ram poderia ser ferido. Mas Ramsey to s retrocedeu a um canto, utilizando aos espectadores que o rodeavam como escudo. O homem em mangas de camisa lanou um grunhido de frustrao e se jogou sobre ele. Ramsey se deslocou, pondo seu torso de lado. A

espada do homem passou voando junto a ele. Ficando em guarda, inclinou-se para trs, obrigando ao homem a uma investida prolongada, enquanto a ponta da espada de Ram se apoiava com fora na camisa de seu opositor, justo sobre o corao. -Um a menos - disse com suavidade Ramsey enquanto deslizava despreocupadamente o p entre os joelhos de seu oponente, derrubando-o contra o cho. A multido uivava encantada. E agora o nobre espanhol se lanava contra ele. -Que diabos foi isso, Munro? - perguntou o nobre ofegante e com o rosto avermelhado. -Estilo escocs - respondeu sem dar nenhuma sensao de ter perdido o flego. -Rstico, mas efetivo. -Mas ento... Voc foi discpulo... De Angelo? - o nobre lanou um ataque alto, obrigando Ram a levantar sua espada e expor seu flanco. -Utilizo o que sirva para ganhar -respondeu. Os aos entrechocavam quando o homem atacou de repente para baixo. Ram parou o ataque e prosseguiu-: Sir John Hope oferece algumas interessantes conjeturas. "Regras", chama-as. - era como se estivesse discutindo sobre um livro na sala de leitura de um clube de cavalheiros. -Me conte - pediu ofegando o nobre. - O que for que faa, faa-o sempre... Com calma. seu brao desceu para bloquear uma esquiva repentina-. E sem paixo acompanhou o golpe, tomando a espada do nobre e deslizando sua ponta ao longo e ao redor dela em um assobio de ao-, nem precipitao. Mas com vigor. - atacou, com seu corpo acompanhando a linha de sua espada. O nobre, ofegando, tentou bloque-lo inclinando-se para o cho, mas no foi suficiente. O choque de aos encheu o ar-. e com a maior rapidez possvel. Era como se a espada de Ramsey tivesse dentes, sustentando a do nobre no alto para logo atir-la para baixo com uma resposta rpida e impecvel. Depois, com tanta rapidez que Helena no pde ver como aconteceu, a ponta roma da espada de Ramsey se deteve na base do pescoo do nobre. A multido estalou em aplausos. -No maravilhoso? Helena olhou para baixo. Oswald Goodwin estava de p a seu lado, com as campainhas de seu gorro de arlequim repicando suavemente enquanto ficava nas pontas dos ps sobre seus sapatos de ponta frisada, tentando ver melhor. -Nunca em sua vida poder ver um espadachim to bom como este, senhorita Nash exclamou com uma fervente idolatria-. Olhe! Ali vai de novo! Helena olhou com ansiedade. Ram se balanava ligeiramente de p, e seus olhos vagavam sem sentido ou razo entre o crculo de rostos divertidos e mascarados. Sorriu adulado, e sacudiu sua mo com impacincia. -Quem o prximo? Vamos! Algum entre vs deve ser um adversrio digno! animou-os. Quando ningum respondeu a seu desafio, deu-lhes as costas com desprezo. Ao lado de Helena, Oswald murmurava: -Tenho que ver melhor. Devo ver melhor! Mal notou sua partida. A nica coisa que via era Ramsey, rodeado por um cada vez mais estreito crculo de gente com fantasias e mscaras, gritando, os olhos brilhantes e febris, suas risadas estridentes como uivos de uma manada de ces. Todos salvo um. Do outro lado do crculo um homem estava de p, vestido com a mscara negra e elegante de um ave de presa mitolgica, com um pico curto emergindo em cima de seus lbios e cobrindo de sombras seu queixo. A diferena de outros espectadores, estava de p sem mover-se, com sua ateno concentrada no em Ramsey Munro, mas nela. Podia sentir como a escrutinava framente. - Bem? - gritou novamente Ram, e nesse instante, como se ele tambm houvesse sentido algo hostil no ambiente da sala, voltou-se e cruzou seu olhar com a do ave de presa negra. -E que tal voc, senhor? - perguntou-. Tem o aspecto de um homem que sabe ao menos segurar uma espada.

O homem tremeu visivelmente, mas logo negou com a cabea lentamente. -No? - Ram o estudou atentamente, com sua cabea inclinando-se de lado-. Eu o conheo... -Eu irei! A voz de um moo se imps entre o barulho. Ramsey se voltou enquanto um jovem raj entrava no crculo. Jias de fantasia adornavam seu turbante, anis em suas mos, prolas em suas orelhas. Ramsey levantou as mos zombador. -Santo Deus, Figburt, se seu plano cegar a seu oponente, seu xito vai alm de todo o imaginvel... Era o moo do Vauxhall. -Olhe, limpe o leite dos lbios e v daqui antes de que tenha de suportar a sua me batendo a minha porta e querendo saber o que fiz a seu beb. A multido explodiu em gargalhadas. -No, senhor - exclamou com firmeza o moo-. No irei sem ter provado minha espada contra a sua. -Pelo amor de Deus, Figburt, o que quer demonstrar? -Que voc no pode me desarmar. -Ah - exclamou Ram-. Um pouco de vingana? -Sim. -Acredito que necessrio acautel-lo contra os atos de vingana. Mas espera um segundo, moo. Se insistir em reviver aquela noite memorvel... Seu olhar perdido percorreu o crculo de rostos, posando-se sobre uma jovem moa cuja cabeleira loira caa sobre seu pescoo mido e nu. Rodeou sua cintura, puxou-a e a segurou com seu antebrao. Helena sentiu como o sangue fugia de seu rosto. -Para que me d boa sorte. Sua boca posou sobre a da moa. Imediatamente ela passou um brao ao redor de seu pescoo, puxando-o para ela, enquanto sua outra mo se posava sobre a coxa de Ram, subindo lentamente. A multido ululava e assobiava, alguns inclusive aplaudiam. Helena sentia como se a tivessem golpeado. Como se a tivesse golpeado. Esticou os braos, como tentando alcanar algo que no estava ali. A mo da mulher subia pela perna de Ramsey, procurando lugares mais ntimos. Helena fechou com fora os olhos, ferida e mortificada, e quando os abriu foi olhar diretamente aos olhos de Munro, inspitos e malditos, cravados nela. A moa ainda se retorcia sugestivamente contra ele, seu corpo ainda estava inclinado sobre o dela, mas seus olhos pertenciam a Helena. Ela no o queria. Ele j pertencia a muita gente. Saltou da cadeira e se abriu passagem entre a multido, rodeando a sala. Frente a ela viu uma porta entreaberta. Sem pensar-se lanou atravs dela para um beco traseiro iluminado irregularmente por lampies fumegantes, e avanou entre a bruma. Caa uma fina chuva que empapava as sombras e fazia que seus ps escorregassem sobre os paraleleppedos. Um casal que se abraava com fora bloqueava a passagem que levava a rua principal, emitindo grunidos como animais no cio. "Santo Deus." Helena correu na direo oposta, esquivando-se de montanhas de caixas, portas fechadas, pilhas de lixo e garrafas quebradas amontoadas. Sobre ela, as janelas, como olhos escuros e cegos, olhavam-na com hostil indiferena. Um rato chiou, e Helena apertou o passo enquanto a chuva morna e constante se tornava mais intensa. Seu elaborado penteado se desfazia, e a farinha que o branqueava corria em pequenos riachos por seus ombros at chegar a seus seios. Sua saia de veludo estava empapada. Nada daquilo lhe importava. Um pensamento de autocastigo tinha comeado em sua cabea. Estpida! Estpida por flertar com sua vida, "sua" vida. Estpida, por acreditar que podia aproximar-se de um anjo em chamas sem queimar-se. Estpida, por ter

desejado ser ela que estivesse em seus braos... A passagem mudou, e tirou o chapu em um pequeno ptio ocupado por um carrinho de mo quebrado cuja nica sada era uma passagem escura e estreita em uma esquina. deteve-se enquanto uma sensao repentina de perigo a inundava. No estava sozinha. Algum mais estava com ela. Algum que queria lhe fazer mal. Retrocedeu, piscando sob a fina chuva enquanto procurava a origem da ameaa, mas a passagem pela qual tinha chegado estava oculta pela chuva e nvoa. O perigo estava atrs ou a esperava na escura passagem frente a ela? Fez um esforo por escutar, mas o nico som era o incessante repicar da chuva. -Eu posso salv-la. Paralisou-se. O sussurro lastimoso ressoava no pequeno ptio, fazendo impossvel saber de onde provinha. Agachou-se, pegou um dos raios quebrados das rodas e o agitou por cima de sua cabea como um pau. -V-se daqui! -O que acredita que est fazendo? -sussurrou zangada a voz-. Olhe-se. Seu cabelo parece o de uma prostituta, seus seios esto descobertos. espantoso! Voc no deveria estar aqui. -No - reconheceu com voz trmula-. No deveria. Foi um equvoco. Agora irei. -Est sendo condescendente comigo? - a voz era fria, mas quo perto estava? Virou-se lentamente, avanando para a parede, sustentando o pau com sua mo erguida. -No. -Melhor assim. melhor que no esquea a quem pertence. A quem pertencia? Comeou a tremer, confundida e aterrorizada. -Quem voc? -Como se atreve a brincar comigo? - uma figura escura se materializou na penumbra, aproximando-se rapidamente para ela e emanando ira. Era o ave de presa -. Pense, querida. Quem mais? Voc sabe bem. E se no, eu lhe ensinarei! Jogou-se sobre ela, com o dorso da mo erguido e preparado para lhe dar uma bofetada. Helena retrocedeu e tropeou com o carrinho de mo, ficando apanhada no ltimo momento contra a parede e chocando dolorosamente seus ombros com o tijolo molhado. Tentou golpe-lo com o raio da roda. Vendo aquilo, o homem se deteve. -Lamentvel - disse rindo baixo, avanando para ela-. Por desgraa, querida, voc no Ramsey Munro. -No - disse uma voz-. Mas eu sim. Captulo 13 CORPS--CORPS: Francs. Corpo a corpo. Contato fsico entre dois esgrimistas durante um combate, considerado ilegal se for realizado intencionalmente. O homem arrancou de um golpe o pau de Helena e a pegou pelo brao, pondo-a de p e arrojando-a contra Ram, ele a apanhou enquanto o homem pssaro voava, escapando pelo corredor escuro da esquina. Os braos de Ram a rodearam, sustentando-a com firmeza. -Est bem? Assentiu com a cabea. Ele a moveu para um lado, para ir atrs dele. Ela o reteve. -Por favor, no me deixe. J se foi. Os msculos de seu queixo se retesaram, mas se manteve a seu lado. -O que est fazendo voc aqui? Em caso de que no o tivesse notado, isto no precisamente o passo dos Apaixonados... Ficou petrificado ante a conseqncia de suas palavras, que j tinha intudo quando

seus olhares se cruzaram no salo de baile: ele tinha reconhecido descarada moa com calas que tinha beijado em Vauxhall. Seus msculos se contraram. -No se preocupe - disse enquanto seus lbios se curvavam em um sorriso-. Seu precioso anonimato est a salvo, "Corie". Sei tanto sobre voc agora como o que sabia em Vauxhall. Mas no estou surdo, querida. Seu homem casado do outro dia lhe gritou que levasse um vestido rosa em seu prximo encontro. Por fim, quando vi uma mulher vestida de rosa de p junto ao mesmo idiota que tinha visto em Vauxhall, imaginei que se tratava de voc. Mas continuo sem saber seu nome. Seu verdadeiro nome. Ram s podia pensar em uma razo pela qual ela poderia estar to interessada em no revelar seu nome: o que fosse que tivesse feito ou querido fazer precisava manter-se em segredo, sob o amparo das mscaras e da escurido. Coisas que devia lhe dar vergonha admitir ou amantes que no queria reconhecer. Mas pior ainda que saber que o que ela queria o desejava to s por um breve, intenso e clandestino momento, era saber que no o queria. Queria aquele bufo. Lutou contra o cimes que crescia com intensidade nele. No tinha nenhum direito a julg-la. Nenhum direito e nenhuma razo. A sugesto do marqus levava uma semana assolando-o, e se viu obrigado a afogar em inumerveis garrafas de vinho as imagens que seu av tinha pintado em sua mente de uma mulher procurando um amante secreto, a algum de m reputao, perigoso, algum a quem no reconheceria luz do dia. J tinha passado antes por isso. Mas da a que essa mulher fosse Helena Nash... Ram a liberou de repente, lhe dando as costas. A chuva agora caa forte, e sua camisa empapada se amoldava transparente massa compacta dos msculos de seu peito, aderindo-se a suas costelas e superfcie ondulada de seu ventre. Era magnfico. Um Selkie? Um demnio aqutico. Os cabelos escuros lhe cobriam o peito e se enredavam em seus mamilos planos. Os relevos de uma marca em forma de rosa estavam marcados na carne de seu peitoral direito. Era estranha e perversamente sensual. -Onde est seu bufo? - perguntou com dureza-. Acaso seu papel no salva-la de propostas no desejadas? Salvo que... -observou-a fixamente, com um frio interesse no olhar-. Eram no desejadas? Estou de sobra? Se for assim, peo-lhe muito sinceramente que me perdoe. Seus olhos de um azul cristalino o olhavam atrs dos buracos da mscara. Pde ver o momento exato no qual suas palavras deram no alvo, o instante no qual ela se dava conta de que acabava de ofender gravemente sua honra. Agora lhe daria uma bofetada e partiria. E ele seria finalmente livre de ir-se. Mas no o esbofeteou. Seu rosto se ergueu, e seus olhos apanharam a pouca luz que ficava no escuro ptio. -No estar insinuando que eu desejava que esse homem me abordasse? Encolheu os ombros com estudada indiferena. -Por que no? Seria uma aventura de primeira. -Estava aqui por azar. No tinha idia de que algum me seguia. -Entendo. Voc pensava ir-se da festa sozinha, mas tinha aqui no s um, mas sim dois homens que a estavam seguindo, o corvo e seu humilde servidor. -E por que me estava seguindo voc? Porque vi seu corpo esticar-se ao observar como essa pobre prostituta tentava gerar um pouco de interesse em mim. Porque vi como tinha se ofendido, e em conseqncia me ofendeu. Ento a segui antes de sequer compreender o que estava fazendo. Porque isso o que fao quando se trata de voc. Todos meus cuidados e minha discrio foram reduzidos a cinzas pelo desejo e jogados no vento, deixando s impulsos e reao. As mesmas coisas que um espadachim deve evitar se quer continuar vivendo. -Porque a porta pela que saiu levava a um lugar que sabia que era pouco seguro para uma mulher sozinha. - algo disso era verdade.

-Ento, uma vez mais, agradeo-lhe e lhe peo que me acompanhe at onde possa pegar uma carruagem. -No quero sua gratido, ao menos no por um servio to magro. Helena se sobressaltou ao ouvir aquilo, e lhe sorriu, apoiando despreocupadamente seu brao contra a parede e lhe bloqueando a sada. Era um descarado, um descarado libertino. Mas no lhe importava. Permitiu que seu olhar deslizasse sobre ela sugestivamente. Que pensasse que estava bbado e que era perigoso. Que diabos, estava bbado, e mais ou menos assim tinha estado desde a visita do marqus. Porque maldito seja, tinha despertado em Ram demnios que ele teria querido manter adormecidos. E quanto a ser perigoso... Tampouco tinha que fingir aquilo. Porque ela tinha partido sem sua capa, empapada sob a morna chuva londrina, sua pele resplandecente de prolas luminosas, seus cabelos caindo enredados sobre seus ombros brancos como a neve e seus plidos seios expostos pelo amplo decote. Parecia uma figura esculpida em sorvete de nata, algo que no poderia suportar o forno ardente da paixo de um homem. Se s ele soubesse que no era verdade. Se s ele soubesse que seus mornos lbios rubi eram um termmetro muito mais confivel de seu ardor que seus olhos de um azul frio, seus cabelos loiros, seus longos e brancos membros. Mas ele sabia. Estendeu a mo e passou a ponta de seus dedos sobre o mido bordo da mscara dourada. No tinha nenhum orgulho. S ficava o desejo: o desejo de abra-la, de beij-la, de fazer amor com ela. J no refletiria mais. No tentaria saber por que estava ela ali, por que estava ele ali, o que traria o dia de amanh ou o que tinha deixado atrs no dia anterior. - a segunda vez que seu insensato a deixa ocupando-se de seus prprios assuntos - disse-. Ou dito de outra forma, a segunda vez que voc escapa dele. Ser que no ainda suficientemente experimentada para acreditar que a melhor parte do jogo a perseguio? No lhe respondeu. Simplesmente se manteve quieta aceitando sua carcia suave, enquanto a chuva lhe caa nos ombros e escorria por seu peito. Munro aproximou um dedo de seu peito descoberto, recolhendo uma gota antes de que desaparecesse pela brecha escura entre seus seios. Tremendo, aproximou o dedo dos lbios e a sorveu. -No h nem ponto de comparao -sussurrou sugestivo. - certo que alguns pobres tolos no chegam nunca ao final maravilhoso e ardente. Procuram, perseguem, batem-se e fazem grandes esforos. Seus coraes saltam, seus pulmes trabalham... Seu olhar percorreu o corpo de Helena. -Mas no encontram a satisfao que to doce trabalho deveria lhes brindar. Ao final, so abandonados cheios de frustrao, impulsionados por um objetivo que est alm de seu alcance, mas por desgraa no alm de sua imaginao. Venha comigo. Seu bufo s um menino. Este tipo de experincia requer um verdadeiro homem. Helena ergueu seu rosto mascarado. -Um homem com grande experincia em chegar at os finais ardentes? No lhe agradava a observao oculta que havia naquela pergunta sem flego. No tinha resposta. Tinha tido numerosas relaes sexuais, assim como incontveis momentos nos que sentia-se vazio depois de faz-lo. Ignorou suas lembranas vazias, concentrando-se em uma s coisa: Helena. - por isso que est aqui, no assim? Pde sentir como sua respirao se detinha. Pde ver sua fascinao e seu medo. O silncio a seu redor era total. A nvoa os envolvia como uma manta clida, obscurecendo tudo o que tocava, suavizando as bordas abruptas e apagando os defeitos. -Me deixe gui-la, minha pequena turista -tentou persuadi-la com suavidade-. Deixe que eu seja sua aventura. - sua boca ficou suspensa a uns centmetros de onde seu pescoo descia em uma curva deliciosa at o ombro. Helena podia cheirar seu

perfume de lavanda, de p molhado e de chuva-. Me diga que sim. Me autorize... Helena tremeu sob sua respirao suave e entrecortada. Ele aproximou ligeiramente os lbios de seu ombro, roando-o. Naquele instante exalou com fora, com um suspiro que mesclava o abatimento, a tolerncia e... Excitao. No podia negar a excitao. -Por que eu? - sussurrou-. H outras mulheres muito melhores... -No h outra mulher - murmurou roando a branca coluna de seu pescoo-. No h ningum mais que voc. Desejava desesperadamente poder acreditar nele. Sua voz era to grave, to calma e vacilante. Mas a imagem daquela mulher desalinhada com sua mo entre as pernas de Ram atravessou sua mente, como se fosse cido arrojado contra uma pintura, destruindo as afirmaes dele e sua capacidade de acreditar nele. Afastou-o de si. -No posso... Segurou-a pelos ombros e a fez voltar-se, puxando-a com fora para seu peito, de costas a ele. Beijou seu pescoo, e, como um eco da repentina mudana de humor, a chuva se intensificou caindo com fora. Devia lutar. Libertar-se. Mas uma fome incontida cresceu nela como um animal faminto decidido a alimentar-se. Ergueu a mo e a levou por detrs de seus ombros, acariciando com seus dedos os abundantes cachos de Ram e deixando cair a cabea em suas longas costas. Atrs da mscara, seus olhos estavam fechados. Tentou virar sobre si mesma, mas o antebrao de Ram se aferrou a sua cintura, imobilizando-a, pressionada contra ele. -No resista - murmurou calidamente-. S sinta. E fez isso. Podia sentir a tenso filtrando-se atravs dela, sua progressiva rendio frente ao prazer. Frente a ele. A chuva caa agora como dardos, aguda e morna, mida como o desejo que inundava seus pensamentos, seus planos, sua consciencia e sua sensatez, afogando tudo. Ele levou uma mo para seu peitilho, e encontrando uma rgida armao ali onde devia haver carne tenra, soltou os laos e arrancou o espartilho, deixando-o cair ao cho. Debaixo, ela levava s uma fina camisa de cambraia, atrs da qual se insinuavam seus mamilos. Apertou-a ainda mais forte contra ele deslizando a mo contra seu peito. Ela emitiu um pequeno gemido de prazer, e sua mo se internou at mais atravs da malha transparente, rodeando seu seio firme e arredondado. Agora ia det-lo. Poria fim a tudo aquilo. Ele se internou mais ainda, libertando seu peito de sua ligeira cobertura. No resistiu. Rodeou-lhe a nuca com seus braos, arqueando seu pescoo, oferecendo sua delicada extenso. Ram no se fez rogado. Beijou-a, mordendo sua pele, sentindo seu pulsar em seus lbios, em sua lngua. Na palma de sua mo, o mamilo da jovem se endureceu como uma prola pequena e prestes a se romper. Que Deus o ajudasse! Nunca tinha estado to rapidamente, to irristevelmente excitado. Desesperado tentou controlar o desejo, levantar barricadas, invocar conscincia e a razo. Mas fracassou. Necessitava-a. Teria-a. Voltou a vir-la, recostando-a em seu antebrao, expondo seus seios plidos, molhados, irresistveis. Com um tremor, pegou suavemente seu busto, levando o delicioso boto a sua boca e rodeando-o com ela. Sob o fino vu da chuva, sua pele se avermelhou, delicada e morna, como o mel e as flores e o usque, um usque poderoso capaz de lhe fazer voar a cabea. Lambia-a e podia sentir sua respirao que saltava desde seus pulmes, gemendo, grunhindo e suspirando atrs da mscara. E enquanto beijava seus mamilos, a chuva lavava a pintura dourada da mscara, descendo em arroios borbulhantes por seu pescoo e seus ombros, para seus seios, tingindo o veludo rosa e os finos laos unidos a sua pele.

O prazer de Helena o alimentava, fazendo um festim com sua excitao, lambendo-a e sorvendo-a e degustando-a, e necessitava ainda mais. Elevou-a, levando-a contra a parede, pondo-a de p e rodeando sua cabea com os braos para proteg-la da chuva. -Me beije. Tire a mscara e me deixe provar seus lbios, sua boca, sua lngua. Ela levantou sbitamente a cabea e ele amaldioou a viso do bonito disfarce, cuja presena era como uma adaga que o atravessava. "Usa uma mscara? Qual lhe disse que era seu nome? Disse-lhe acaso alguma vez seu nome?" Uma semana de abundante bebida no tinha apagado as palavras do marqus. -Tire isso, tire essa maldita mscara! - o desejo e a dor encheram sua voz, rasgando sua habitual indiferena e compostura. Com um grunhido, ergueu a mo para arrancar aquela coisa de seu rosto, mas a mo de Helena interceptou a sua, apanhando seu pulso com uma fora nascida do desespero. -No! No!- ofegou-. Por favor! -Por que? Acaso o anonimato faz que o pecado seja mais excitante ainda? Ou voc uma personalidade to importante que se se revelasse sua identidade cambaleariam os grandes tronos da Europa? - zombou. - Quem voc, senhora? Uma princesa? Uma grande duquesa? Uma importante herdeira? -perguntou-lhe, desafiando-a a mentir, a mostrar-se como quo aventureira tinha declarado ser e que ele, insensato como era, no queria aceitar. Pois bem, a partir de agora aceitaria. Obrigaria-se a aceitar. Desprezava-a, e entretanto, at com o sustento desfeito e os seios soltos, at sob a chuva, gotejando pintura dourada barata e coberta pela metade com veludo molhado, ela s teve que inclinar a cabea para que a viso de sua nuca o enchesse de uma ternura inexplicvel e uma compulso irrefrevel de lhe rogar que o perdoasse. -Bem? - gritou, odiando-a por lhe haver tirado algo que sempre havia possudo: seu dificilmente ganho e to vangloriado autocontrole. -No - sussurrou gravemente Helena-. Se confundiu. Eu no sou ningum. "Ningum." Nenhuma outra palavra poderia lhe haver afetado tanto como aquela. "No ningum, moo - lhe havia dito a cada anci no asilo-. O bastardo de um cavalheiro escocs. Paga-se um penny a dzia nestes dias. Meio penny. No o ajudar dar-se ares aqui, moo. No ningum. Ser melhor que no o esquea." Tentou conter sua raiva, mas cada exalao palpitante de Helena enfraquecia mais e mais sua resistncia. -Por que deve levar uma mscara? -Porque... - titubeou um instante, subindo a camisa para cobrir seus seios- no poderia suportar desiludi-lo. -Me desiludir? - certamente estava zombando dele. Havia poucas mulheres em Londres que lhe pudessem competir em beleza. Entretanto, parecia sincera. Apostaria sua vida que dizia a verdade, mas como podia ignorar o que toda Londres celebrava? E ento lhe ocorreu outra possvel explicao. Ela desconhecia que ele sabia seu nome. Para ela, tirar a mscara era revelar-se como a filha do homem que tinha salvado sua vida. Um homem que tinha sido respeitado, um heri militar. Evidentemente, ela no queria que soubesse que a filha do coronel Roderick Nash andava oferecendo-se por White Friars. Ento, possivelmente tentava lhe dizer a verdade, embora esta estivesse envolta em mentiras. Possivelmente tinha medo de decepcion-lo, mas no pelas razes que ele achava. Melhor que pensasse que escondia uma deformidade ou imperfeio fsica antes que acreditar que desonrava a memria de seu pai. Libertou-a de seu abrao e deixou cair os braos aos lados. -E como poderei ento beij-la na boca? Helena titubeou, esquadrinhando seu rosto com o olhar, procurando a armadilha, o

anzol, algum sinal que lhe indicasse que devia desconfiar. No pde achar nada. Ele estava de p sob a chuva, rgido como uma esttua, com sua camisa molhada grudada a seu largo torso, com seus braos de pura fibra e msculo. Seu peito se ergueu e parecia agitado, mas seus olhos estavam tranqilos. "V embora! - disse a si mesmo-. Voa enquanto est com a guarda baixa!" Mas sua voz era to penetrante... -Fecha os olhos - disse ela suavemente. Ram deixou cair os ombros. -No tem por que preocupar-se. Desta vez no a deterei se quer ir. -Uma vez me disse que devia me cuidar de duas coisas a respeito de voc, e uma delas era que mente muito freqentemente. Arqueou as sobrancelhas. - Desta vez no mentirei. -Se for deixar-me ir, no h muita diferena entre faz-lo com os olhos abertos ou fechados, no acha? - perguntou-lhe, surpreendida pela Helena Nash ousada e insensata que tinha substitudo mulher razovel e precavida que conhecia-. Fecha os olhos. Ele fez conta, e ela passou uma mo por seus olhos e ficou nas pontas dos ps, mantendo o equilbrio com a outra mo apoiada sobre seu amplo torso. Sentia seu corao pulsar contra a mo. Aproximou os lbios a seu ouvido. -Se me oferecer uma promessa que cumprir, cumpre esta: no abra os olhos. Tirou a mscara, deixando-a cair e pender de seu pescoo. Depois o beijou, fundindo suavemente seus lbios com os dele. Durante um momento interminvel, ele aceitou seu beijo. Encorajada por sua aparente docilidade, deslizou sua mo livre entre seus cabelos midos e de escurido demonaca, empurrando com firmeza sua boca contra a dele. Arqueou-se contra ele e o beijou com toda a paixo que tinha guardado enterrada durante tanto tempo. Beijou-o como se no pudesse deter-se, como se quisesse afogar-se em seus lbios. Nenhuma mulher o tinha beijado antes assim. No tinha palavras para descrever um desejo to delicioso, to honesto e to livre de amarras. Inclinou-lhe a cabea para trs, com sua mo ainda lhe cobrindo os olhos, e achou sua boca aberta, esperando a sua lngua, aguardando que lhe mostrasse o que fazer, onde achar as cpulas do prazer. Desarmou-o. Tanta inocncia carnal. Tanta virtude devastadora. Pressionou-a contra a parede, pondo sua coxa entre as dela, medindo e afastando as capas de fino tecido at sentir a tibieza acetinada de sua tenra pele. A garganta de Helena emitiu um som profundo. Ela o desejava. Ele a desejava. Nada o deteve. Suas mos deslizaram por detrs de suas longas e esbeltas pernas at achar a suave redondez de suas ndegas. A luxria o atravessou como uma lana, empurrando-o at o ponto de lhe provocar dor. Encheu suas mos de suave carne feminina e a ergueu, empurrando contra as capas de veludo molhado e tafet e laos. Obrigou-se a permanecer assim, imvel, com a mo dela lhe cobrindo os olhos, suas bocas enfrascadas em um combate passional, seu membro pressionando a unio de suas coxas. Para que entendesse o que viria depois. O que j era inevitvel. Ela emitiu um som entre o ronrono e o gemido. Apartou-lhe a mo dos olhos e entrelaou os braos ao redor de seu pescoo, apoiando o rosto sobre seus ombros. Respirava palpitante junto a sua orelha, ofegando de desejo. E se moveu, balanandose contra sua ereo. Deixou-a fazer. Deixou-a usar seu corpo, achar a dureza que acalmava o doloroso pulso da excitao, enquanto tentava sufocar seu demnio, o demnio que tinha querido lev-la at ali. Doa-lhe o corpo. O desejo o corroa. Inclinou a cabea para

trs, e suas mandbulas se retesaram enquanto ela passava seus lbios sobre ele, com movimentos errticos e inexperientes. E ento soube que, principiante ou no, era pouca ou nula a experincia de Helena no que viria a seguir. Uma virgem? Certamente. Ou muito perto de s-lo, o que era o mesmo. Se no era uma virgem, era ao menos o suficientemente torpe em sua busca de ritmos antigos para amaldioar ao homem que a tinha iniciado na idade adulta. E com esse pensamento veio outro que escorreu ligeiro e carregado de ironia por sua mente: ele no era melhor. Porque era pouco mais o que poderia suportar antes de verter sua semente ou arrancar suas saias e entrar nela. Sob a chuva. Contra uma parede. Em um beco escuro. No! No, no, no! No pensaria nisso. No pensaria em nada salvo na sensao dela movendo-se com estupidez, pequenas sacudidas contra ele que rompiam a alma. No ouviria nada salvo seus gemidos e suspiros sem flego, emergindo dali onde ela tinha enterrado seu rosto contra seu pescoo. Ofereceria-se para ser utilizado, e depois a possuiria. Por que no? Por que no dar a ambos o que desejavam com tanto desespero? Em algum lugar do beco, uma janela se abriu e uma voz gritou: -Minha cama est vazia, gente! Algum por aqui que queira fazer um pouco de esporte? Trs xelins pelo que queiram! Tinha tido sua resposta. Com um selvagem som de autonegaco, Ram se separou dela. Helena emitiu um som de consternao, e seus braos abraaram seu pescoo como lhe implorando que continuasse. No poderia conter-se durante muito tempo. -No - disse com voz rouca, e seu peito se erguia e descia pelo esforo que estava realizando-. No. Aqui no. No desta forma. Ponha a mscara! -Mas... -Ponha a mscara se no quer que a veja! -gritou-lhe, baixando-a at o cho e evitando seu rosto enquanto sentia como suas mos trmulas tomavam a mscara e a levavam a seu rosto. Helena olhou a mscara. Seus olhos captaram um pequeno feixe de luz detrs dos buracos antes de nublar-se de lgrimas. Sua fria se batia contra a piedade e o desejo. -Se o que quer um amante, Deus sabe que esse sou eu. Conhece meu nome. Sabe onde me achar. S tem que vir para mim. Quando quiser, de dia ou de noite. Vestida como quero. Suplicarei-lhe se for o que quer. Mas no o farei aqui. No desta forma. Ela no iria a ele. Sabia mesmo que obrigava s palavras a sair de seus lbios. Com o tempo e a distncia, ela recuperaria a prudncia. Aquelas duras palavras conseguiram atravessar a confuso de Helena. Ele a desejava, tinha certeza disso. Nenhum grau de inexperincia a cegava ante tal evidncia. Tinha-a desejado tanto como ela a ele. Supunha que devia estar agradecida, mas no estava. Estava ressentida, nervosa, ofendida apesar de saber que ele tinha agido em seu benefcio. -Porqu? -Por que? - perguntou por sua vez Munro e se voltou para olhar seu rosto mascarado. - Porque o que quero de voc no me pode oferecer em um encontro em um beco traseiro. Porque se ficamos aqui um pouco mais, porei-a contra a parede, e nada do que saia dali valer a pena para nenhum de ns. Quero mais que isso. O que quer voc? Seus braos a meu redor. Seus lbios sobre meus. Seu corpo apertando-se duro e impaciente contra o meu. Olhou-o fixamente em silncio at que, soltando uma maldio, pegou-a pelo pulso e a levou ao centro do pequeno ptio. A chuva se acalmara, como costumava ocorrer com a chuva de Londres, e o cho estava semeado de atoleiros que refletiam o arco ris. -Um de ns vai ser honrado. Um de ns vai ser sensato. Receio, querida, que estou

destinado a ambos os casos. Agora, vamos antes de que esquea minhas intenes e s procure satisfazer as suas. Captulo 14 FROISSEMENT: Ataque que desvia a espada do oponente mediante uma forte ao de toque. Helena se sentou na carruagem, com a vista perdida na rua. Sua mscara, livre de quase toda sua pintura dourada, jazia esquecida sobre seu regao. Sentia-se surpreendentemente tranqila, apesar de estar tremendo. Ram a tinha levado at a carruagem sem pronunciar uma palavra. Tampouco tinha erguido a mo em sinal de saudao. No reconhecia a si mesma. Apesar de suas ardentes respostas, no se considerava algum licenciosa. No at que Ramsey Munro apareceu. Mas como, suspeitava, era um grande problema. Porque inclusive agora, enquanto olhava seu vestido molhado, com fios de ouro secando em seus ombros e seu peito, e inclusive sabendo que parecia uma prostituta, e pior ainda, tendo agido como tal, no lamentava nada do que tinha acontecido essa noite. Salvo possivelmente que as promessas que comearam com os beijos de Ram e que continuaram contra uma parede de tijolo no se cumpriram. De repente, a desesperana se abateu sobre ela. Onde estava ele agora? Acaso aquela prostituta que se comportara de maneira to desavergonhada o estava tocando nesse instante? Estava deitada a seu lado? Debaixo dele? Enquanto melhor amiga de sua irm Kate, Helena tinha sido tambm sua confidente. Eram poucas as coisas concernentes s relaes entre homens e mulheres que ela no conhecia. Inclusive embora at ento a maioria daquelas coisas se limitassem s a um conhecimento acadmico. Sabia que tinha deixado a Ram em uma estado de dor fsica intensa, um estado no qual os homens costumavam fazer o que fosse necessrio para acalmar suas paixes. E se essa fulana se entregava, pois bem, no havia nenhuma razo para pensar que ele no aceitaria sua oferta, apesar de ter afirmado que no havia nenhuma outra mulher salvo Helena. Queria acreditar nele, e tinha conseguido convencer-se pela metade de que ele dizia a verdade. Parecia to honesto, to zangado. Como se no quisesse que ela fosse a nica mulher mas no pudesse evit-lo. Mas sua mente obstinadamente pragmtica insistiu em que se isso era certo, ento ele se apaixonara por um disfarce, de uma mscara, de um papel que ela tinha representado to s algumas vezes. Como podia declar-la a nica mulher quando nem sequer a conhecia? Quando nem sequer tinha visto seu rosto? Ram Munro no lhe tinha parecido o tipo de homem que podia ser cativado por uma quimera. Mas no podia suportar a outra alternativa: que em realidade era um implacvel sedutor de mulheres capaz de dizer o que fosse necessrio para obter o que queria. Esfregou as tmporas, tentando pensar com clareza. Em qualquer caso, tinha que manter-se afastada de Ramsey Munro. No devia sequer considerar a possibilidade de aceitar sua escandalosa proposta de converter-se em sua amante. Destruiria-a. Ir a ele como sua amante... Poder alimentar-se das sensaes que s ele era capaz de lhe produzir... Rogaria-lhe seus favores se ela o pedisse? Ou terminaria suplicando pelos seus? -Senhorita? Chegamos no endereo que me deu. - sobressaltada, Helena se deu conta de que a carruagem estava detida ao lado da calada. Pelo tom do condutor, fazia j um momento que estavam parados. -OH, claro. - abriu a porta para achar ao condutor esperando-a fora. Desceu com rapidez e procurou umas moedas em seu bolso, mas ele reteve sua mo.

-O cavalheiro j me pagou, senhorita. E bastante bem. Disse-me que a conduzisse s e salva at a porta que voc me indicasse. De qual se trata? -No ser necessrio - respondeu Helena-. Estarei bem. O condutor a olhou duvidando, mas subiu finalmente a sua carruagem. Saudou-a tirando o chapu, tocou a seu cavalo e se afastou pelo caminho. Helena olhou a seu redor. Achava-se no caminho ladeado de rvores que separava os jardins traseiros das grandes manses de Hanover Square, onde vivia lady Tilpot, das casas menos ostentosas mas mesmo assim altamente desejveis de Adam"s Row. S precisava percorrer cem metros pelo caminho antes de deslizar pela porta que levava ao jardim da cozinha de lady Tilpot, e dali ao interior da casa. Conforme tinham convencionado, o cozinheiro, o nico dos empregados de lady Tilpot cujo trabalho estava garantido, tinha deixado a porta sem ferrolho. Mas olhando ao longo do caminho largo e solitrio, recordou o que tinha esquecido toda a noite: o homem da mscara de pssaro, sua mo erguida para golpe-la, sua voz palpitante: "Ensinareia"... Mas isso estava muito longe j. Ali estava a salvo. Desceu o frondoso corredor, seguindo as marcas de barro. Ainda era cedo, e a maioria das carruagens ainda estavam levando a seus donos a bailes e jantares privados, concertos e leituras. Seguiu avanando com resoluo. Ia pela metade do caminho quando percebeu o rudo de passos detrs dela. Olhou sobre seu ombro, mas a luz que se difundia pela porta aberta do estbulo ocultava a quem quer que se encontrasse ao outro lado. Avanou novamente, apurando o ritmo. Os passos detrs dela a seguiam. Recolheu suas pesadas e amplas saias e ps-se a correr. Apanhou-a antes de que tivesse avanado uma dezena de metros. Sua mo a pegou pelo antebrao, sacudiu-a e a jogou no cho, com a mesma facilidade com a qual um falco apanha a uma pomba em vo. As anguas de tafetn amorteceram o impacto de sua queda, mas no puderam impedir que o ar escapasse de seus pulmes ou que seus cabelos se libertassem dos grampos. Voltou-se rapidamente para enfrentar seu agressor, afastando as pesadas tranas que cobriam seu rosto. Forrester DeMarc estava de p frente a ela, rgido, com os lbios franzidos desenhando uma linha sem cor. -Por que me obriga a lhe fazer isto? Olhou-o nos olhos, to surpreendida como aterrorizada por sua pergunta. Seus olhos desceram at seus seios, e cheia de vergonha ergueu suas saias para protegerse de seu olhar. -Quem a viu vestida assim? Matarei-o por isso. Arrancarei-lhe os olhos. Ningum pode v-la assim salvo eu. -Voc? - a paralisia que gelava por completo sua voz se rompeu-. O que quer dizer com isso? Eu no lhe perteno. - claro que sim! Esteve me procurando. Agora minha. -O que? - estava louco. Deteve-se frente a ela, olhando-a com os olhos cheios de veneno, e Helena retrocedeu-. Era voc... - sussurrou-. No beco. E era voc o das rosas. -No brinque comigo, Helena. -No estou brincando. - a nica coisa que tem feito ultimamente. Brincar. Paquerou comigo, adulou-me, ps-me chamarizes para me enrolar. Fez tudo o que estava em seu poder para que me fixasse em voc. No tente me dizer o contrrio. -Mas no verdade! Tratei-o com a mesma considerao que a qualquer hspede de lady Tilpot. Antes que pudesse ficar fora de seu alcance, pegou-a pelo brao e a puxou a seus ps com uma fora terrvel. Tentou escapar, mas seu aperto se intensificou at que

lhe doeu. -Est mentindo - disse entre dentes-. Por que mente? Tenta me deixar ciumento? -No! - afirmou. Sacudiu-a como um co a sua presa, com os dedos cravando-se em sua carne. -No minta! -No minto! No sei do que est falando. No pus nenhum chamariz para voc. No quero suas atenes. Engana-se. Por favor, senhor! Est me machucando! -No quer minhas atees? No ps chamarizes? Basta! - sua risada tinha um tom histrico-. Suas maquinaes so evidentes para todo mundo, querida. No faz nem dois dias que algum fez um comentrio sobre a bvia que foi. -Quem pde haver dito tal coisa? ridculo. -No sei que jogo est jogando, Helena. Mas no me vai enganar. Pertence-me, e vai aprender a record-lo. Olhou-o horrorizada. Deu-se conta de que acreditava. Estava realmente louco. -Deixe-me ir, senhor. Ser o melhor -sussurrou, tentando desesperadamente parecer compungida-. Por favor. Lady Tilpot chegar em qualquer momento, e poderia ir a meu quarto e descobrir que me fui. E ento -disse com precauo-, teria que lhe contar o acontecido. DeMarc ergueu a cabea. -Est me ameaando? -No - negou apressadamente-. Mas odiaria ter que explicar as marcas em meus braos. Sua expresso s refletiu uma preocupao pela metade. -Dava a quem quer que eu lhe fiz isso. -aproximou-se-. Negarei isso. A quem acha realmente que acreditariam? A mim, um visconde, ou a voc, uma... Ningum? Tinha razo. Sem testemunhas, era o mundo contra ela. -Por favor, me deixe sozinha. -Deix-la sozinha? OH, no. Essa a ltima coisa que farei, querida. Mas bem me assegurarei de no a deixar sozinha. No momento em que atravesse a porta da manso de lady Tilpot, estarei vigiando-a. A em qualquer lugar que v, algo que faa, meus olhos estaro sobre voc. A quem que fale, eu saberei. e... - seus dentes se fecharam com fora- Ento no diga o que fazer com voc, mais vale que se comporte da melhor maneira possvel. Helena engoliu em seco, hipnotizada pela arrogncia e a crueldade de sua voz. Parecia estar educando a um co. -Entendeu-me? Assentiu com a cabea, mas no era suficiente. Seus dedos a apertaram com fora at lhe arrancar uma careta de dor. -Entendeu-me? -Sim! - gritou-. Sim. Entendi. -Perfeito. - de repente, como se acabasse de descobrir que o que segurava era slido, soltou-a e limpou os dedos contra sua manga. -Ento v embora. Corre. Corre, entra na casa, e no lhe ocorra sair dela a menos que seja por uma causa decente, com gente decente. Assentiu freneticamente. Tudo o que fosse necessrio para afastar-se dele. Seus olhos a envolveram. -Me faa caso, Helena. Se no o fizer, saberei. Estarei observando-a. No h nenhum lugar ao qual possa ir sem que a siga. Nenhum lugar no que esteja sem que eu possa entrar nele. Entendeu-me? -Sim - sussurrou. -V embora! - gritou-lhe. No necessitava que o pedisse duas vezes. Recolheu suas saias e correu desolada, sem preocupar-se com o rudo que pudesse fazer, com os braos estirados enquanto atravessava a porta do jardim e se jogava pelo caminho e atravs da porta da cozinha.

Deu uma portada atrs dela, correndo pela casa fechada, cruzou como uma ventania os aposentos vazios e subiu a escada, voando para a segurana de seu quarto. Entrou em seu dormitrio, passou o ferrolho porta e deixou a chave na fechadura. Com um terrvel pressentimento, deu-se conta de que no se sentia mais segura. Duvidava que voltasse a sentir-se segura alguma vez. Com um soluo apagado, virou-se. Sua cama estava coberta de rosas. Captulo 15 INTERCEPTAO:Contra-ataque que intercepta e detm um ataque indireto. -Onde esteve? - perguntou Ramsey Munro a Bill Sorry cinco dias depois. -Em nenhuma parte. - Bill deu um grande gole jarra de cerveja que a linda moa da taverna tinha posto frente a ele. Por certo havia muito mais em frente a Ram Munro, mas o insensato no pareceu notar a recompensa que lhe tinha dado. Pobre tolo. -Alguma vez tem que sair - insistiu Ram. No ousava ir a Hanover Square em caso de Helena o reconhecer e se dar conta de que conhecia sua identidade. Ento tinha enviado a Bill Sorry para vigi-la disfarado de um operrio que reparava a grade de ferro da praa. Mas segundo Bill, havia pouco que vigiar. Ela se mantinha perto da casa, aventurando-se fora em poucas ocasies e sempre em companhia de lady Tilpot-. Alguma vez tem que sair. -Bem - Bill se arranhou a cabea-, ontem saiu e esperou com lady Tilpot e sua sobrinha at que a carruagem veio busc-las. Mas voltou para a casa no momento em que se foram. -Que aspecto tinha? -Estava formosa, claro. - Bill se passou a manga pela boca-. Nunca vi a uma mulher que a iguale em beleza. Seu cabelo como... Como... - olhou sua jarra- da cor da cerveja. -Do vinho branco do Sauternes - o corrigiu Munro com ar ausente. -Se voc o diz - acessou Bill-. Linda, de qualquer maneira que o chame. Mas tambm parecia assustada, e... Ram lhe pegou o pulso por cima da mesa. Seus dedos longos e elegantes possuam uma fora surpreendente. -E o que? Bill se debatia desconfortvel. -Sozinha. Parecia... Sozinha. No sei por que, mas o que pensei quando a vi, e logo pensei quo terrvel seria. - negou com a cabea, como apagando um pensamento to pouco prtico-. Estpido, no? -No! - disse Ram, liberando-o-. No! terrvel. -Demnios! - Dand Ross deixou cair o caule de rosa que tinha estado tentando atar portinha de uma porta abobodada, e chupou com irritao seus dedos sangrentos-. Se for certo que um cavalheiro ofereceu estas malditas rosas amarelas a Saint Bride por ter cuidado de sua famlia durante a peste, me ocorre que no estava muito contente de v-los ss e salvos a sua volta das cruzadas, porque estas coisas so to capazes de dar prazer a algum como de mat-lo. Isto no so espinhos, so umas malditas adagas! Douglas Stuart limpou o suor de sua fronte e ficou de p onde tinha estado esculpindo um xisto para fazer uma parede de pedra que dividisse o jardim de rosas. -Sabe? Ontem recebeu meia dzia de chicotadas nas coxas sem emitir nem um gemido, e agora est aqui, balindo como um cordeirinho por uns poucos arranhes. -Isso porque ontem fiz algo para merecer essas chicotadas - explicou Dand com grande pacincia-. E no tenho feito nada para merecer ser apunhalado por estas malditas rosas, salvo passar os ltimos cinco anos cuidando delas como se fosse sua

me. -Ento sua me deve ter sido algum especial - lhe disse Ram arrastando as palavras enquanto empurrava uma pesada rocha dentro da fossa que tinha cavado antes-, se est imitando seus ternos cuidados. Kit MacNeill, com os msculos inchados pelo esforo, apareceu pela porta com um carrinho de mo repleto de pedras bem a tempo de escutar aquilo. -Dand no tem me. Foi gerado no inferno com o resto da descendncia do demnio. Ao menos o que John Glass conta aos mais jovens. -Pode ser que seja certo! - sorriu Dand, blasfemo como sempre-. Mas ouvi que John lhes conta o mesmo sobre voc. -Maldito seja John, em todo caso - disse Douglas franzindo o cenho, de longe o mais reflexivo do quarteto-. Faz esses meninos acreditarem que somos parte de um amalucado segredo. -E no certo, acaso? - perguntou RAM. Outros interromperam suas tarefas e o olharam interessados. -O que quer dizer? - perguntou-lhe Kit, o mais franco de todos. -J o disse Dand. Trabalhamos neste jardim cinco anos, recuperando-o, conforme afirma o pai Fidelis, para a me Igreja. Mas no lhes parece estranho que ningum mais alm de ns tenha trabalhado alguma vez aqui? Douglas assentiu. -J pensei nisso. Grande coisa... -E o irmo Toussaint - continuou Ram-. Por que o abade quer que nos ensine a dirigir a espada e outras tcnicas de luta? J sei que outros tambm so instrudos, mas no tanto como ns. Nem por sinal. - arqueou os ombros frente a dolorosa lembrana das longas horas que tinha passado praticando os exerccios que o monge e ex-soldado lhes impunha. -Mas por que? - perguntou Dand. -Porque estamos sendo treinados para algo - respondeu com gravidade Douglas-. Algo importante. Algo que depende de que trabalhemos juntos, como se fssemos um s, algo que depende de... De nossa irmandade. Tinha sentido. Parecia verdade. Ram olhou a seu redor. Os outros pensavam o mesmo. Kit tinha um ar severo, embora sempre tinha um ar severo, e Dand assentia com uma seriedade pouco comum. -Bem - disse finalmente Kit-, se isso for o que o abade quer, no tenho nenhum problema. So como irmos para mim, e daria minha vida por qualquer de vocs. S Kit - grande, rude e taciturno- podia ter dito algo to quixotesco sem provocar uma rplica zombadora de Dand. Ou dele mesmo, pensou Ram com honestidade. -Eu tambm - proclamou Douglas. -E eu - murmurou Dand. Olhou a Ram, e seus olhos, por um momento calmos, brilharam-. E o que tem voc , Ram? No sente a urgncia de dar sua vida em troca da minha? -Santo Deus! - declarou Ram em um suspiro extravagante, querendo ocultar dos outros quanto valia para ele aquela famlia que tinha encontrado depois de ter perdido tudo. Supunha que os outros sentiam o mesmo. No. Sabia que era assim-. Suponho que se tivesse que morrer por algum preferiria que fosse por algum de vs. Mas s para que estivessem obrigados a passar o resto de seus miserveis dias cantando louvores em minha honra. Claro que sim. Eu gosto da idia. Incomodaria-os o bastante. Sobre tudo a Dand. -Acredito... - disse lentamente Douglas-. Acredito que deveramos jurar lealdade entre ns. Se terei que converter em ritual algo que no necessitava formalizao alguma, o homem indicado para prop-lo era Douglas. Mas Dand, com um sorriso perverso, segurou sua mo sangrenta no alto, assentindo. -Um juramento de sangue? - sugeriu fingindo inocncia-. Estou preparado.

-Seja! - declarou Douglas com entusiasmo-. O sangue da rosa. E sem esperar que outros se pronunciassem, pegou firmemente o caule coberto de espinhos que Dand tinha estado atando, cravando-a palma da mo em meia dzia de lugares e fazendo uma careta de dor. -Diabos, isso di! Agora os outros! E logo juramos lealdade entre ns! E surpreendentemente, isso fizeram. Helena se sobressaltou ante o estalo. -Sinto muito, senhorita Nash! - desculpou-se o lacaio que tinha estado abrindo o guardanapo antes de p-lo Helena sobre os joelhos, com uma expresso mais surpreendida que compungida. -Est bem, Simon - lhe disse. Sabia que seu comportamento tinha gerado surpresas entre o pessoal. Estava ansiosa, sobressaltava-se com as sombras. Tinha que parar. "Aquilo" tinha que parar. Olhou por cima da mesa do almoo e se achou com o olhar de Flora, carregado de recriminaes, posando-se sobre ela. Cheia de culpa, dedicou-se a escrutinar minuciosamente seu ovo passado por gua, sabendo que Flora no a assediaria diante da servido. Tinha-a estado esquivando-se da desgraa de White Friars, uns dias atrs. No. Isso era um eufemismo. No s a tinha evitado, tinha-a abandonado. Quando Floresce tinha subido a sua habitao a altas horas da noite e golpeado a sua porta, tinha-a ignorado. Quando no dia anterior Floresce, cheia de lgrimas, tinhaa pego pela manga lhe suplicando uns minutos de seu tempo, Helena se tinha negado, prometendo um "logo" que no tinha intenes de cumprir. Era uma covarde. Uma total e absoluta covarde. Inclusive tinha considerado brevemente a possibilidade de ir-se dali, abandonando a Floresce a sua sorte. No s o afeto e o sentido da responsabilidade evitavam que o fizesse. No tinha aonde ir. Nenhum lugar no qual pudesse sentir-se a salvo. A possibilidade de pedir um emprstimo adiantado do dinheiro de Kate j no era uma possibilidade. No podia sequer imaginar-se vivendo sozinha, acompanhada to s por uns poucos empregados recentemente contratados. O que aconteceria se alguma vez ele decidisse que algo que ela tivesse feito merecia um castigo? Ao menos aqui sempre havia gente ao redor, um pequeno exrcito de criados e uma patroa formidvel. Voltou a olhar a Flora, bicando sem interesse seu arenque. Nem sequer o brilho do vestido que levava podia ocultar sua melancolia. Helena sentiu um arrebatamento de culpa. Logo falaria com a moa, mas por agora toda sua ateno se concentrava em lorde DeMarc. Nas poucas ocasies que se aventurara fora de casa, DeMarc tinha estado ali, esperando, observando. Nunca lhe falava. No se aproximava, embora sempre estava por ali: do outro lado do parque quando se deteve para comprar chocolate, na rotunda da biblioteca, sentado em sua carruagem junto calada quando ia a chapelaria. As nicas vezes nas quais se livrou dele eram aquelas nas que se achava em companhia de lady Tilpot. Nesses casos se esfumava, fosse porque estava satisfeito de no encontr-la fazendo algo reprovvel, ou porque no queria que sua vigilncia fosse descoberta. -Senhorita Nash! Ante o som da voz de lady Tilpot, Helena levou a mo garganta, assustada. -Se no a conhecesse melhor - lhe disse, avanando como um pato e segura ao brao de um lacaio-, acreditaria que esteve apostando. -No, senhora. -Apostando em terminar mau. - a anci esperou que o lacaio atirasse da pesada cadeira na cabeceira da mesa e logo se sentou como uma galinha zangada-. A maneira em que d pulos, sobressalta-se e se move nervosa. Sintomas de algum que apostou dinheiro que no tinha e que agora tem dificuldades para pagar.

-No, senhora - disse Helena. -Voc mais que ningum deveria evitar o jogo - disse lady Tilpot ignorando a negativa de Helena assim como ignorava tudo o que no queria ouvir. Era desagradvel e evidente que desfrutava com a idia de imaginar a Helena perdendo os poucos pennies que tinha nas mesas de jogo, abandonada a um vcio que no podia controlar-. Voc no tem nem a predisposio, nem os conhecimentos, nem a astcia necessria, nem... Nem... -O dinheiro - sugeriu Helena. -Bom, claro, isso tambm - lhe respondeu revirando os olhos. - Mas o que ia acrescentar que voc no tem a intuio necessria para ser uma apostadora bemsucedida. -Estou segura de que tem razo, senhora. - claro que tenho razo. Em troca -acariciou o cabelo-, eu possuo as armas necessrias para derrotar deusa fortuna sobre a toalha de mesa verde. Frente a aquele capricho improvvel e de alto vo potico, Helena olhou ao cu. Sabia que lady Tilpot desfrutava de seu jogo semanal de whist com suas amigas misantropas, mas o via como uma simples desculpa para repartir veneno. -Srio, senhora? - claro. Olhe, faz duas noites ganhei trezentas e quarenta e quatro libras e dez xelins. -Felicitaes, senhora. - uma misria comparada com o que posso ganhar. -Ouvi dizer que em algumas das grandes manses, as fortunas trocam de mos entre as damas - disse Helena com cuidado. -E ouviu tambm algo sobre o escndalo que as espera? - perguntou-lhe com sarcasmo lady Tilpot-. Algumas pessoas so aceitas em sociedade porque seus maridos so poderosos. Mas uma mulher s no mundo, sem um homem que a sustente, uma mulher como eu, deve andar com cuidado. -Que ousado de sua parte - murmurou Helena. Com um golpe seco, lady Tilpot descascou seu ovo passado por gua. -H duas coisas sagradas na vida, senhorita Nash, as quais, uma vez perdidas, so insubstituveis: os valores e a reputao. No lhe hei isso dito mil vezes, Flora? Flora, perdida em suas prprias reflexes, voltou em si com um pequeno sobressalto e assentiu com vigor. -Claro, claro, titia. -Mas - lady Tilpot sacudiu sua faca em direo a Helena- h um momento na vida em que algum pode esperar razoavelmente que uma slida reputao seja capaz de absorver certas fofocas, e eu cheguei a essa idade. Sim, sim! Posso ver a comoo em seu rosto, e compreendo sua surpresa, mas a verdade. Aproximo-me da metade de minha vida... Vamos! Bebe um pouco de gua! Santo Deus, senhorita Nash, no que estava pensando, devorando sua comida to rapidamente? Felizmente, Helena tinha levado a taa a seus lbios. A seus sessenta e seis anos, lady Tilpot levava bastante tempo vendo como se afastava a metade de sua vida. Helena pigarreou. -Senhora, estaria-lhe verdadeiramente agradecida se pudesse me dedicar um momento quando assim o desejar. -Este um bom momento - murmurou lady Tilpot frente a um bocado de comida-. O que quer? Mais dinheiro? E para que o necessita, queria sab-lo? Vivendo como uma filha em uma das mais finas casas de Londres? Escutando as conversas dos maiores intelectuais de Londres? Fazendo s uns poucos recados? Lendo umas poucas pginas para os olhos cansados de algum? Esquentando um copo de leite uma ou outra noite para tranqilizar uma mente acordada? Sendo solicitada de vez em quando para procurar entre os postos do mercado uma flor que combine com o vestido de sua benfeitora? Atuando como correio ocasional entre ela e os desagradveis

comerciantes? Procurando um...? -No ia pedir lhe dinheiro - a interrompeu. -Ah, no? -Ia pedir lhe conselho. Frente a aquilo, os olhos de lady Tilpot se abriram devido surpresa e satisfao. -Era s uma questo de tempo. - deixou o garfo e a faca sobre a mesa, pegou seu guardanapo, levou-o delicadamente aos lbios e perguntou-: Pois bem, do que se trata? -... um assunto pessoal - Helena dirigiu um olhar a Flora que, se isso era possvel, tinha empalidecido ainda mais. Acaso a pobre cachorrinha imaginava que Helena revelaria seu segredo-, que me concerne s . Flora se tranqilizou. -Ora! Flora o paradigma da discrio, e os lacaios no escutam nada. No certo, John? Os lacaios olhavam ao longe e em silncio. -Prefiro a privacidade, senhora. -De maneira nenhuma. Vai ferir os sentimentos de Flora. Do que se trata? Insisto em saber. Helena deu uma profunda respirao. -Trata-se de lorde DeMarc, senhora. As sobrancelhas de lady Tilpot se juntaram em sinal de consternao. -DeMarc? Forrester DeMarc? No posso acreditar que esteja tentando ganhar a Floresce atravs de voc! No me diga que certo! -No precisamente, senhora - disse Helena, procurando as palavras corretas-. Sinto muito... -Perfeito! - exclamou lady Tilpot-. Porque no acreditaria. O homem sabe perfeitamente onde se cruza a linha para utilizar os servios de algum para insinuarse a minha sobrinha. Mas santo Deus, senhorita Nash! Lorde Forrester DeMarc um dos maiores sedutores! Muito alto, um pouco , em realidade, e possui uma grande fortuna. -Sim, senhora. Mas no Flora quem lhe interessa. A Helena pareceu que tudo na sal se deteve de repente. Ningum respirava. Nem Flora, nem os lacaios, nem lady Tilpot e, claro, Helena tampouco. Lady Tilpot simplesmente a olhava, babando um pouco de ovo. Finalmente sua boca pde funcionar, mas falou em voz to baixa que Helena no compreendeu o que dizia. inclinou-se para ela. -Senhora? -Eu? Santo Deus. Helena engoliu em seco, reunindo coragem. -No, senhora. Acredito que lorde DeMarc est... Ele ... Trata-se de mim, senhora. -O que? - Lady Tilpot caiu contra o espaldar de sua cadeira. -Deu-me a entender que est interessado em mim. -Mas maravilhoso! - disse Flora, aplaudindo encantada-. fantstico! E voc to formosa! Ambos so to apropriados e bonitos! - Flora procurou a mo da Helena por cima da mesa, aplaudindo-a e espremendo-a suavemente-. Agora entendo por que esteve to distrada. Bom, Helena, agora compreendo. claro que sim! -Floresce - Helena se voltou para a radiante moa-. Equivoca-se... -Certamente que se equivoca! - aulou lady Tilpot-. E voc tambm! - negou com a cabea, mas no havia ira em sua expresso, to s exasperao-. No preciso saber o que aconteceu entre lorde DeMarc e voc para saber que, por sua parte, estava despojado de todo "objetivo" - lanou um olhar turvo a Helena-. Espero que no solicite minha ajuda para forar ao pobre homem a fazer uma proposta a uma mulher a que nunca poderia considerar como uma igual. Agora bem -segurou sua mo em alto, detendo os protestos de Helena-, voc afortunada, senhorita Nash. No s por

ter estado junto a mim durante os ltimos trs anos, mas sim porque sou excelente para julgar o carter das pessoas. No acredito que voc tenha confabulado intencionalmente a queda de lorde DeMarc. Voc no o tipo de mulher que confabula. No a teria como minha empregada se assim fosse. Mas se equivoca. OH, no me olhe assim, senhorita Nash. No tem voc a culpa de nada. Voc solteira, antes de tudo, e que mulher solteira, por mais sensvel que ache ser, pode conservarse sensvel enquanto observa a todas essas mocinhas que conhece, casadas, com filhos e um bom futuro, enquanto ela no tem nada disso? No incomum para algum em sua situao transformar o significado de um sorriso, de uma palavra amvel dita ao passar, de um pouco de cortesia, no tipo de atenes que alguma vez imaginou que receberia de um pretendente, um apaixonado, um... Marido. Mas no deve sonhar acordada. -No me estou enganando - disse Helena com firmeza-. Me observa. Segue-me! sabia que sua voz se tornou aguda, mas no podia evit-lo. As noites sem dormir, a ansiedade e a constante perseguio de DeMarc a haviam posto frentica. A pior parte de tudo era que defender-se no tinha provocado a ira de lady Tilpot, o que era sua resposta habitual ante qualquer sinal de rebeldia entre seus empregados ou sua famlia, mas sim negou com a cabea cheia de piedade. -No, querida, no certo. E sim, querida, est enganando a voc mesma, e logo poder comprov-lo. Estas coisas costumam passar. Me acredite, passam. E agora bem, os convidados chegaro em umas horas, e lorde DeMarc estar entre eles. Espero que possa conservar a compostura. seu olhar era glido-. E que no envergonhar ao visconde. Dirigiu-se a sua sobrinha: -Hoje levar o vestido de algodo adamascado. A senhorita Nash procurar os laos para seu cabelo. Agora melhor que vo. Vamos! E se foram. -No estou interessada em lorde DeMarc. repugnante. Flora mergulhou em sua cadeira creme em seu quarto rosa. O quarto estava adornado em um estilo to decorativo e delicado como quem vivia nele, repleto de mveis acetinados e dourados, estofos em seda, engalanados com fitas, flores e laos delicadamente pintados aquarela. Viver nele era como achar-se dentro do ba de um modista. -Ento deve dizer-lhe cuidando de no ofend-lo. -Esse o problema, Flora. um desequilibrado. Recorda o que disse sua tia respeito de mim construindo uma fantasia ao redor das inocentes intenes do visconde? -Sim. O que disse foi horrvel. Sinto-tanto... Helena negou impaciente com a cabea. -No importa o que ela pense de mim. O que importa que tem razo, mas a respeito de DeMarc. Ele acredita que sou... Eu o que sei! Acredita que de algum jeito lhe perteno, e far tudo o que esteja em seu poder para me impedir de escapar dele. Flora a olhou, com seus olhos muito abertos em seu rosto em forma de corao. -Mas isso terrvel. Algum deve det-lo. -Quem? - perguntou Helena, derrubando-se junto a Flora. Antes ela sempre tinha sido a mais forte, a confidente e a protetora. Era estranho para a Helena que seus papis se invertessem, e em outra circunstncia lhe teria sido engraado. - Qualquer pessoa a que o contasse me daria a mesma resposta que sua tia. DeMarc pertence nobreza. Eu sou uma acompanhante a salrio. Flora lhe fez o favor de no discutir. -Ter que se manter afastada dele at que seus ardores se aplaquem. Permanecer prisioneira de sua obsesso naquela casa? Durante quanto tempo? Uns dias? Semanas? Meses? At que DeMarc mudasse de opinio? Os lbios da Helena se crisparam.

Em toda sua vida, Helena nunca se permitiu deixar-se governar por seus medos. Quando era uma moa, tinha querido o que achava que toda mocinha quereria: uma casa, uma famlia, uma comunidade em que poder afirmar-se e desenvolver-se. Mas os jovens candidatos que se apresentaram pareciam incapazes de ver alm da "fortuita simetria de seus traos" que lady Tilpot havia descrito to bem. No tinham idia de como lhe falar ou o que lhe dizer. S eram bons para admirar aquelas coisas sobre as que ela no tinha nenhum controle e das que no era responsvel. Tinham-na feito sentir-se vazia e temerosa: temerosa do futuro, temerosa de no ser realmente nada mais que um novo objeto de decorao para a casa de algum cavalheiro, mas sobre tudo temerosa de ter que casar-se algum dia com um deles s para terminar de uma vez com o ritual do cortejo. Mas no tinha cedido a esses temores. No tinha cedido, sem lhe importar saber quanto decepcionava a seus pais, e rechaou todas as propostas que lhe fizeram. E agora tinha medo. Detestava ter medo. Pior ainda, sentia o medo nela. DeMarc tinha triunfado ali onde fracassaram a morte e as catstrofes pessoais. cobriu o rosto com as mos para deixar de pensar. -No sei o que vou fazer - disse, agarrando a mo de Flora-. Mas lhe estou agradecida. E sinto muito, Flora. Sinto que a subestimei. Estive to assustada pelo DeMarc e esta... Esta situao, que no pensei poder suportar sua desiluso quando lhe dissesse que no pude entregar sua nota ao senhor Goodwin. Porque preferi escapar antes que ver o Ramsey Munro beijando a outra mulher, e depois porque estava em um beco com Ram Munro, aprendendo por que uma mulher capaz de arriscar tudo por um homem. Porque no estava pensando em voc, Flora." Ruborizou, culpada. -Sinto muito, Flora. Fui inconcebivelmente egosta. -No, no - se apressou em dizer Flora. Mas seus olhos brilhavam suspeitamente-. H outras coisas em sua vida alm de Ossie e de mim. Entendo-o. - Flora respirou fundo-. Mas tenho que contatar com Ossie. No posso esperar. Devo falar com ele no transcurso desta semana ou da outra. - engoliu em seco, dando-se coragem. Suponho que terei que ir eu mesma. Se s me disser... -Flora! - interrompeu Helena com dureza. Tinha acreditado que por fim a moa estava amadurecendo. - No pode estar pensando em arriscar sua reputao e, mais importante ainda, a clera de sua tia, procurando Oswald Goodwin nos antros que geralmente freqenta. ridculo. Pode esperar at que haja outra forma de contat-lo. - detestava dizer o que vinha a seguir-: De verdade, Flora. hora de crescer. -Cresci, Helena. por isso que devo ver Oswald - respondeu Flora enquanto uma lgrima corria por sua face cobrindo a de lgrima. - Vou ter um beb. Flora estava grvida. Cada minuto que passava, a situao da Helena se tornava mais grave. Tinha que fazer algo. No podia deixar Flora percorrer as ruas. Ela devia faz-lo. E isso significava desafiar a loucura do DeMarc. -Posso me sentar junto a voc, senhorita Nash? Helena, perdida no mais profundo de suas reflexes, ergueu a vista para achar-se com Page Winebarger de p frente a ela, com a gatinha Princesa metida debaixo de seu brao. -Desculpe-me, senhora. No estava prestando ateno. -Nenhum problema. Voc est distrada. E eu me estou entremetendo em seus pensamentos. -De maneira nenhuma - disse. Enquanto estivesse acompanhada, DeMarc se manteria afastado. Durante toda a tarde, DeMarc se tinha ocupado especialmente de mostrar sua indiferena. Nenhum olhar ou gesto de sua parte tinham mostrado que lhe prestava ateno. Lady Tilpot sem dvida o tinha notado. Estava exultante. Duas vezes tinha levado a Helena parte para lhe sussurrar: "mal sabe que voc est viva, querida!", e "temo

que terei que lhe emprestar meu dicionrio, senhorita Nash, porque evidentemente confundiu os significados de "interesse" e "indiferena"". Mas Helena no estava desiludida. A maneira em que DeMarc conseguia manter-se a certa distncia dela a paralisava. Tremia, e podia ter jurado que ele sorria, embora seu olhar estivesse posto em outro lado. Odiou-o de repente com uma intensidade que a surpreendeu, odiou a priso que sua obsesso tinha construdo ao redor dela, odiou o medo que lhe tinha e sua incapacidade para desfazer-se daquele medo. Que direito tinha de aterroriz-la e intimid-la? No tinha feito nada para merecer sua obsesso! -Senhorita Nash? - disse com suavidade a senhora Winebarger-. Se encontra bem? Parece um pouco irritada. Com surpresa, Helena se deu conta de que a mulher prussiana a olhava com solicitude. -Obrigada, estou bem. Vejo que seu marido precisou declinar uma vez mais o convite de lady Tilpot. A senhora Winebarger acariciou ociosamente a sua companheira tricolor. -O torneio consome tanto seus pensamentos como seu tempo. Acredito - se inclinou para ela, confidente- que pela primeira vez em muito tempo, sente que tem um verdadeiro oponente. Possivelmente dois. -O senhor Munro? A senhora Winebarger assentiu. -E lorde DeMarc. O visconde parece muito determinado a dar briga. Para prepararse, o visconde esteve indo at trs vezes por semana ao salo do senhor Munro. Assim era ali onde desaparecia quando ela saa com lady Tilpot em seus passeios. -Srio? -Assim . Meu marido diz que estar ali na quinta-feira pela tarde. - parecia otimista-. importante conhecer os costumes de seu oponente. E DeMarc um oponente a ter muito em conta. -Senhora Winebarger - lhe disse Helena lentamente, enquanto uma idia surgia em sua cabea-, tenho um grande favor que lhe pedir. - claro, do que se trata, querida? -perguntou a senhora Winebarger, sem parecer ofendida o mnimo. -Queria que pedisse a lady Tilpot se posso acompanh-la em uns recados na quinta-feira pela tarde. Em geral devo acompanh-la , mas se o pedir, provavelmente aceitar. -E de que recados se trata, senhorita Nash? - perguntou-lhe a senhora Winebarger, com um brilho de interesse nos olhos. -Iremos ao salo do senhor Munro, L"cole da Fleur. A senhora Winebarger lhe ofereceu um amplo sorriso. - claro, querida - disse amavelmente-. J tempo de que satisfaa sua curiosidade feminina. Captulo 16 FINTA: Ataque em um sentido com a inteno de trocar de direo ou de mover-se para fora antes de completar o ataque. -Obrigado de novo, senhora Winebarger -disse Helena no dia seguinte, enquanto a carruagem da dama prussiana as deixava na porta do salo do Ramsey Munro. -No me agradea , querida. Valia a pena perguntar to s para escutar as ridculas desculpas de lady Tilpot a respeito de como era impossvel para ela me facilitar sua companhia. - sorriu com malcia enquanto pegava a sua Princesa adormecida e a depositava em uma almofada a seu lado-. Mas s tive que lhe mostrar

a cenoura lhe dizendo que Robert possivelmente acompanharia a sua noite a semana prxima, e de repente o impossvel se tornou no s possvel, mas um verdadeiro prazer: poder me ajudar. E no s esta tarde, mas sim sempre que eu dispuser. A carruagem se deteve, e a coragem da Helena comeou a fraquejar. - certo que as mulheres de duvidosa reputao visitam o salo do senhor Munro? perguntou enquanto o cocheiro da senhora Winebarger se adiantava para analisar os detalhes da situao. A senhora Winebarger apareceu rua. -Isso dizem... -Pode escolher a qualquer delas, suponho -murmurou. A senhora Winebarger olhou a seu redor. -Poder escolher e aproveitar-se disso no so a mesma coisa, senhorita Nash. O senhor Munro um homem muito bonito e um maravilhoso espadachim. Seu av era igualmente bonito e to bom espadachim como ele. -Seu av? -O marqus de Cottrell. - a senhora Winebarger a olhou com curiosidade-. No sabia que era o produto de uma aventura? -Nunca o tinha pensado - respondeu Helena com honestidade. -Nunca? Que pouco freqente! Provavelmente voc veja hoje ao ancio. Costuma vir s prticas. Embora, segundo meu marido, ele e o senhor Munro no se dirigem a palavra. -Seu marido um homem bem informado. -Assim . O mundo dos amantes da esgrima muito pequeno. Ah! O cocheiro achou um estacionamento. Vamos? Desceram da carruagem e subiram umas pequenas escadas para o lugar onde um cavalheiro de meia idade bem vestido e com um emplastro no olho as recebia desinteresadamente com uma inclinao. -Viemos ver a prtica - anunciou a senhora Winebarger. -Sim, senhora - disse o porteiro com uma voz que sugeria as incontveis vezes que tinha ouvido a mesma frase-. por aqui, senhoras. Precedeu-as para um amplo salo desprovido de mveis, onde um grupo de meia dzia de mulheres colocavam xales e chapus, aparentemente prontas para partir. No ato, Helena identificou Jolly Milar, com seus cachos castanhos sacudindo-se de excitao enquanto sussurrava algo a uma moa que usava um vestido verde menta extremamente na moda, de cabelos curtos e desalinhados cor gengibre e... santo Deus. -Charlotte? A irm menor de Helena se virou, e seus olhos, da cor do quartzo verde, brilharam divertidos. Era sua irm Charlotte, constantemente divertindo-se. Constantemente despreocupada. Constantemente beira do desastre. E logo ali estava, atravessando o salo, envolvendo os braos ao redor do pescoo de Helena, desconhecedora de maneiras que de qualquer forma no lhe interessavam. -Charlotte, o que est fazendo aqui? -perguntou-lhe em voz baixa. -Helena! - gritou Charlotte-. maravilhoso! Juro Helena, ainda tenho postas esperanas em voc. Guardando a compostura, Helena levou sua pequena e agradvel irm para onde se achava a senhora Winebarger e a apresentou. A senhora Winebarger, fazendo uso de sua habitual delicadeza, murmurou uma saudao e se desculpou por ter que ir ver seu cocheiro para lhe dar instrues de ltimo minuto. Agradecida, Helena se voltou para sua irm menor. -Charlotte, uma vez mais, o que est fazendo aqui? - seu olhar turvado se deslizou pelas acompanhantes de sua irm. Alm de Jolly, reconheceu companheira de fortuna de sua irm, Margaret "Maggie" Welton, mas no conhecia nenhuma das outras jovens moas. Era um grupo de mocinhas de olhos brilhantes, alegres e

ruidosas. Muito ruidosas. -Deve observar como alguns atletas se entretinham. Mas como estamos aqui quase h duas horas, estamos prontas e decididas a ir procurar algo para nos refrescar. Com um pouco de sorte, alguns destes atletas nos acompanharo, n"est-c pas? - Charlotte lhe piscou um olho e riu ante a expresso da Helena-. Mas sobre tudo, irm minha, o que faz voc aqui? - perguntou-lhe, rodeando o brao de Helena com o seu-. Me diga, querida, veio a ver o prncipe de White Friars? Ou algum de seus tutelados despertou seu interesse? -Ningum despertou meu interesse -mentiu. -OH, deveria se envergonhar, Helena! -disse impaciente Charlotte, com seus pequenos cachos sacudindo-se enquanto negava com a cabea-. Pareceria que no teria nenhum interesse que despertar. certo, nunca foi o que poderia chamar-se "ligeira", e sempre manteve a formalidade, mas nunca teria a definido como dissimulada. E tinha uma base, querida, verdadeira coragem. esse monstro do Tilpot quem lhe fez isto. Deve escapar de suas garras antes de que te converta na Dama de Gelo que a sociedade acredita que . -O que? - exclamou Helena. -Essa sua reputao! - exclamou Charlotte-. No posso acreditar que no esteja ao par do apelido que lhe deram. Mas, de qualquer forma, nem sequer parte da sociedade. No da verdadeira sociedade. Essa velha gara e seus coroinhas no tem os requisitos. - franziu os lbios, mas seus olhos saltavam de um lado a outro-. verdade, minha querida irm! conhecida como a Dama de Gelo. Helena a inalcanvel. -Santo Deus. -No faa essa cara. Eu adoraria que todos pensassem de mim que sou inalcanvel - suspirou antes de lanar um olhar travesso a Helena-. At que queria ser alcanada, certamente. Infelizmente, no acredito poder dar a essa pose a verossimilhana necessria... -Charlotte! - voltou a exclamar Helena, desconfortvel. Esse tinha sido sempre o estilo de Charlotte e o pesadelo de Helena: uma franqueza impenitente. Alguns o consideravam como uma agradvel embora imprudente travessura de menina, mas Helena suspeitava que o que fazia Charlotte dizer o que outros s pensavam era a rabugice. -Esta deve ser sua irm - disse com entusiasmo uma das acompanhantes de Charlotte, uma moa arrumada de maneira extravagante. -Assim . Minha irm, a mulher mais formosa de Londres - respondeu Charlotte com indissimulado orgulho. E essa era a outra caracterstica da desastrosa, desafortunada e assombrosa personalidade de Charlotte: seu amor incondicional e livre de dvidas acompanhado de seu rechao absoluto a ser contrariada em algo que desejasse. E com a mesma e destrutiva honestidade, Charlotte continuou: -S imagina o que seria se estivesse bem vestida. A moa riu. -Pois bem, no exagerava nada. magnfica. - e continuou aparentemente sem esperar que as apresentassem. Helena s podia concluir que a jovem bela e elegante, quem quer que fosse, sabia que ela no aprovaria que Charlotte a freqentasse. -Vem aqui, Lottie - a chamou sem flego Margaret Welton-. Jenny acredita que o conde Sancerre est tomando um caf em Bond Street porque lhe disse que estaria ali esta tarde! E se no for agora... OH! Tudo bem, senhorita Nash? Que prazer v-la por aqui! -Senhorita Welton. - Helena inclinou a cabea. J no havia nenhuma possibilidade de que sua presena ali passasse desapercebida, e menos ainda de partir sem que se notasse. Maggie Welton era to socivel como seu nome o sugeria? E to discreta

como um prego. Charlotte compreendeu isso. mordeu o lbio para reprimir um sorriso. -Esse o problema das reputaes imaculadas, Helena - lhe sussurrou-. Qualquer mancha se nota. - logo olhou a seu redor, com as faces ruborizadas e um brilhante sorriso, e gritou-: L vou, queridas! - voltou-se para Helena e lhe deu um carinhoso beijo na face-. Toma, querida. Para que lhe d sorte. Eu sempre pensei que ele maravilhoso! Antes que Helena pudesse responder aos ofensivos comentrios, Charlotte se tinha ido saltando para onde estavam seus acompanhantes. Como mariposas, bateram as asas pelo corredor e redemoinharam frente porta at que esta se abriu e saram voando. -Bem... - o porteiro torto chamou a ateno da Helena-. H muitas outras damas observando a prtica, e como so tantas, devo lhe rogar que respeite a necessidade de concentrao dos participantes e se mantenha em silncio. Agora, se me seguir por aqui... Helena e a senhora Winebarger se acharam partindo atrs dele, e Helena aproveitou para sussurrar com urgncia a sua benfeitora: -Senhora, posso lhe pedir um ltimo favor? -Pode - lhe respondeu. -Depois da exibio, queria partir sozinha para a residncia Tilpot. A senhora Winebarger franziu o cenho com preocupao. - um favor enorme, senhorita Nash. No tenho certeza de aprov-lo. E certamente lady Tilpot no o faria. -Por favor... -Muito bem - se rendeu-. Voc no precisamente imatura, e eu no poderia afirmar que no tenho feito coisas interessantes em minha vida. Mas v com cuidado. -Obrigada! - Helena respirou enquanto o empregado abria uma pesada porta ao final do corredor e ficava de lado. Entraram em uma sala de baile quase nua de ornamentos e mveis suprfluos, criando um grande espao no qual a luz flua das janelas sem cortinas do segundo nvel. A nica coisa que ficava do antigo uso da sala era o gigantesco candelabro tilintando sobre suas cabeas. Uma dzia de linhas brancas tinham sido pintadas no cho de madeira nu, e sobre elas vrios homens vestidos s com calas justas, camisa e colete avanavam e retrocediam, chocando suas espadas contra inimigos invisveis. Do outro lado do salo se reuniu um grupo de damas e cavalheiros. Enquanto Helena se aproximava com a senhora Winebarger, viu algo que chamou sua ateno: o visconde DeMarc estava batendo-se com Ramsey Munro. Um rbitro se mantinha ansioso de p frente a eles, esperando o primeiro ataque. No era o mesmo Ram Munro que se balanava com a graa de um anjo cado enquanto respondia e parava os movimentos de seus desafortunados oponentes na festa do Cheapside. Aquele Ram Munro se movia com a sutileza e o controle de um bailarino, com seu corpo tenso e balanado, as costas erguidas, os ombros direitos e suas pernas flexionando-se ao agachar-se. Mas DeMarc parecia igualmente hbil. Inclusive como oponentes eram bastante parecidos, pois ambos eram altos e magros, com muito alcance e pernas fortes. Seus corpos avanavam e retrocediam como apanhados em uma via reta e invisvel, sempre a mesma distncia entre eles, como em um elaborado baile compassado pelo dilogo entrecortado das espadas. Alguns movimentos, muito sutis para os olhos inexperientes de Helena, arrancavam murmrios de aprovao; outros recolhiam ligeiros suspiros de preocupao. Do outro lado do grupo de espectadores, um cavalheiro anico estava de p com uma expresso de descontentamento em uns traos to bonitos que s podia tratar-se de um parente de Ram.

-Dentro! - gritava com irritao- Dentro! Ram no mostrou sinal de ter escutado. -Vejo que esteve praticando sua parada diagonal, DeMarc - lhe disse em um tom de conversa. -Que amvel de sua parte hav-lo notado -respondeu DeMarc, embora sem o sangue-frio de Ram-. Me equivoco, ou seus batimentos de corao se fazem mais freqentes ultimamente? Tenho a impresso de que o tempo est acelerado. Ram no lhe deu importncia: -Um duelo tem muito de seduo, visconde. Cada dia, cada oponente sucumbe em seus prprios tempos, nem muito rpido nem muito lento para quem entende a virtude da pacincia. E sua recompensa. O visconde atacou, com a ponta de sua espada para baixo. Mas Ram contraatacou, interceptando a folha e erguendo a linha de ao. Cheio de frustrao, a expresso do visconde se endureceu como um punho fechado. -Sabe, Munro?, voc um espadachim excepcional. -Que amvel - murmurou Ram. -Mas no um cavalheiro. Ram obsequiou a seu lastimoso rival com um sorriso. -No me diga. -Um cavalheiro no fala de seduo frente a damas. -Que damas? H damas aqui? - Ram parecia assombrado, mas seus olhos no perdiam de vista os de DeMarc. As mulheres pressentes riram divertidas-. Visconde, comeo a compreender por que me venceu to poucas vezes... Naquele instante deve ter se produzido um ligeiro movimento, ou uma pequena abertura, porque Ram deixou de falar repentinamente e comeou a conversa das espadas. Um vaio insultante, uma recriminao, um sorriso depreciativo. E de repente, to rpido como tinha comeado, cessou. Os duelistas se afastaram um do outro, e o ar estranho e comtemplativo do combate voltou a apoderar-se de tudo. -E por que, Munro? - perguntou DeMarc. Sua respirao era mais pesada, e um ligeiro brilho cobria sua fronte. -Se tiver notado que h mulheres nesta sala, porque no est suficientemente concentrado no combate. Eu, por minha parte, no poderia dizer se estou rodeado de mulheres ou de ursos bailarinos. Mais risadas. Junto Helena, a senhora Winebarger dissimulou um sorriso. Tratava-se de tolices, claro, cuja inteno era deixar a DeMarc em ridculo. Se Munro estivesse to concentrado no combate como afirmava que devia estar DeMarc, dificilmente estaria imaginando coisas tais como ursos bailarinos ou fazendo comentrios provocadores sobre a disperso do DeMarc. No. Ram Munro sabia com perfeio quem se achava na sala e onde estava. exceo dela e da senhora Winebarger. No tinha ergido a vista desde que elas tinham entrado, e estavam em parte ocultas pelos outros espectadores. -E sendo esse o caso - continuou Ram-, como posso ser acusado de falta de cavalheirismo frente a umas damas cuja presena no notei? -Voc sabe muito bem que h damas pressentes, Munro. Tanto como voc bem conhecido pela maior parte delas. Poderia dizer mais sobre o assunto, mas eu sou o que voc s pretende ser. Um sorriso preguioso se desenhou nos lbios de Ram. - muito para mim, visconde. Eu nunca pretendi ser um dissimulado. As feies de DeMarc se retesaram. Atacou, investindo para diante, com um movimento de pernas seguro e hbil. Com um grande sorriso, Ramsey parou o ataque, desviando a espada justo antes de que golpeasse seu peitilho. -Muito previsivel, DeMarc. - seu tom de voz tinha perdido sua superficial cortesia-. Tem grandes habilidades, uma boa leitura instintiva de seu oponente, mas permite

que suas emoes determinem sua estratgia. - sua espada cortou o avano de DeMarc, rompendo sua guarda e acariciando o ombro do visconde to s uns centmetros, para logo ser parada a sua vez-. Em um duelo s h lugar para duas pessoas. O resto no tem importncia. -Pris de fer! - gritou o cavalheiro ancio, vexado e aborrecido. Uma vez mais, Ram fez como se no o escutasse. Atacou contra a espada de DeMarc, foi bloqueado, e imediatamente atacou de novo. As folhas de suas armas se encontraram, e cada um deles empurrava com igual fora a espada do outro. Os msculos do antebrao de Ram se esticaram, e este continuou: -Nem sua esposa, nem seu irmo, nem seu pai ou seu filho. Em um esforo de recuperar o controle que lhe escapava, DeMarc virou para oferecer um alvo menor. Helena podia ler o plano de DeMarc: s precisava empurrar para um lado a espada de Ram, e por extenso seu brao, para que por um breve e vital instante a rea debaixo do brao de Ram ficasse descoberta. Nesse instante DeMarc liberaria sua espada e atacaria a zona vulnervel. Tambm outros o notaram. Ao redor dela, vrias damas emitiram pequenos gritos sufocados quando Ram liberou de repente sua resistncia. A espada de DeMarc, sem a resistncia esperada, avanou muito rpido e longe, deixando seu peito descoberto. Era brilhante. -Bravo! - gritou Helena espontaneamente. Os olhos de Ram, que tinham estado concentrados no combate, elevaram-se ante o som de sua voz, e nesse nfimo instante perdeu de vista seu objetivo. DeMarc, tentando voltar sua espada a tempo para parar o ataque que tinha antecipado, moveu-se para diante, cravando a ponta no peitilho que cobria o corao de Ram. -Ponto! Alto! - gritou o arbitro. Os duelistas se separaram um do outro, DeMarc com evidente triunfalismo, Ram claramente distrado. Seu olhar deslizava entre as pessoas. No podia ter reconhecido sua voz. Ela sempre tinha tomado cuidado de manter sua voz baixa e dissimulada. Mas no beco de Cheapside... Tinha-o recordado? -Ento, Munro, o que era o que dizia respeito de que alguma vez o tinha derrotado? Ram inclinou sua cabea com elegncia. -Bem feito, visconde. -Ora! - um rudo de aborrecimento atraiu a atrao dos duelistas, e Helena olhou ao redor e pde ver o marqus desaparecer por uma porta. Quando se voltou de novo, DeMarc a olhava fixamente, com seu rosto tenso e seu corpo rgido. Ram deixava a sala, detendo-se frente ao empregado torto para trocar umas palavras antes de retirar-se. -Algum quer desafiar ao visconde DeMarc? - perguntou o criado. No ato, dois jovens moos apareceram na esquina do iluminado salo, reclamando o direito de bater-se com o homem que tinha vencido a Ramsey Munro. No havia forma de que DeMarc se negasse sem ficar como se temesse que sua vitria fosse uma casualidade. Helena se fundiu entre a multido. Esperou um minuto ou dois enquanto os combatentes ocupavam seus lugares, e deslizou pelo corredor onde o criado ficara junto porta. -Senhor, poderia entregar isto ao senhor Munro imediatamente? - disse-lhe, dando uma nota dobrada onde solicitava uma audincia urgente. O caolho a olhou dbio e tomou a nota que lhe oferecia, lhe rogando que esperasse. Helena caminhou impaciente pelo longo corredor. O que faria se lhe disesse que no? No podia faz-lo. Mexeu em seu moedeiro e apanhou a pequena rosa amarela de seda que tinha talhado de um dos vestidos de Flora. O criado reapareceu. -Senhorita, me siga, por favor. - guiou-a at o alto de umas escadas e a conduziu a uma

sala que parecia ser uma sala de estar masculina, embora as comodidades brilhavam por sua ausncia de um modo deplorvel. Um par de cadeiras de espaldar alto estofas com um gasto tecido azul estavam uma frente outra diante da lareira, com uma antiga e formosa escrivaninha de nogueira sob o feixe de luz que descia de um grupo de janelas estreitas e sem cortinas. junto porta da parede oposta se erigia uma biblioteca, e um discreto cofre de vidro expunha um trio de espadas ornadas ao outro lado da sala. Isso era tudo. Nem tapetes, nem estofados, nem quadros nos muros. -O senhor Munro vir em seguida. - sem esperar resposta, o criado partiu, fechando a porta atrs de si. A corrente de ar provocou que a porta do outro lado se abrisse uns centmetros, e Helena pde observar com confuso que levava ao aoposento privado de Ram Munro, que via refletido no espelho que pendia sobre o lavatrio. Quando o reflexo de Ramsey apareceu no espelho, esqueceu tudo o relacionado com as boas maneiras. Retrocedeu um passo, temerosa de ser descoberta. Mas quando nada aconteceu, inclinou-se para diante, estirando seu pescoo para ver se... OH, sim... Estava diante do espelho com o torso nu, com sua cabea coberta de cachos escuros brilhando pela gua que devia haver-se salpicado em seu rosto e seu pescoo. O lquido gotejava das finas mechas de cabelo escuro que cobriam seu peito, e deslizava entre os estilizados contornos que moldavam seu torso musculoso. Helena engoliu a saliva enquanto se estirava ainda mais, e pde ver novamente a forma de rosa gravada sobre o declive que desenhavam seus msculos peitorais. Parecia uma cicatriz, como prola e furiosa. Ento, enquanto Helena o observava paralisada, respirando rapidamente por seus lbios entreabertos, a cabea de Ram se inclinou para diante e suas mos agarraram os bordos do lavatrio, com os msculos de seus antebraos e seus bceps se sobressaindo como se estivesse tentando cravar os dedos na dura superfcie de mrmore. Com uma repentina sacudida, sua cabea se ergueu e encontrou o olhar de Helena no espelho. Durante um longo momento estudou seu prprio reflexo. Helena no poderia dizer o que ele via, na privacidade do momento em que seu rosto abandonou sua clssica postura zombadora e parecia... Jovem. Ao mesmo tempo apreensivo e espectador. E intimidado. Sim. Intimidado. Devia ser sua derrota na briga o que o punha naquele estado. Helena no podia achar outra explicao. Embora no parecia triste. Absolutamente. Com um movimento ilegvel de seus lbios, afastou-se do lavatrio, agarrando uma toalha de alguma prateleira oculta, e comeou a secar-se vigorosamente enquanto desaparecia de sua vista. Retrocedeu, com seu corao dando tombos. Era um engano. Um terrvel equvoco. Como podia estar com ele sem estar entre seus braos, sentindo aqueles lbios apaixonados e peritos nela? Daria-se conta. Daria-se conta de que ela era "Corie", a mulher que respondeu to apaixonadamente a seus... Uma porta se abriu atrs dela. Voltou-se, enquanto levava a mo garganta para apanhar a seu corao, que estava entupido ali. Ali estava ele, de p, vestido com uma camisa branca limpa e umas calas escuras e engomadas, com seu cabelo caindo em cachos sobre seu pescoo, com as mangas de sua camisa recolhidas e mostrando seus antebraos musculosos. Seu olhar era grave. Nenhuma fasca de interesse fsico. Nem um indcio de havla reconhecido. claro que no. Uma dzia de moas devia ter passado por seus braos desde aquela noite. -Helena - disse suavemente com uma voz surpreendida e solene. Eram essas slabas um sinal de reconhecimento? No. Impossvel. Simplesmente estava procurando em sua memria, perguntando-se qual das trs irms seria. Isso era tudo. Teve que lutar para recordar as razes que haviam a trazido at ali, e as achou.

-Senhor Munro. - graas a Deus, j no tinha que fingir nenhum sotaque, e podia falar com naturalidade com sua toada de York-. Que amvel de sua parte lembrar-se de mim, sobre tudo porque nosso nico encontro foi to breve e faz tantos anos, e ainda mais amvel o aceitar me receber nestas circunstncias. Poderia jurar que o queixo de Munro se sacudiu como se tivesse recebido um golpe. Ficou de p, imvel. O suficiente para que Helena pudesse notar a perfeita delicadeza de suas pestanas negras, o liso brilho de sua mandbula recm barbeada, a forma em que a luz se refletia no azul de sua ris. Depois atravessou a sala com deliciosas maneiras e um sorriso formal com o ponto justo de familiaridade. - claro que lembro senhorita Nash - disse-. A que devo o prazer de sua visita? Tomando uma curta baforada de ar, estendeu-lhe sua mo. De forma automtica, ele a colheu com a sua. Helena deixou cair a flor de seda amarela sobre sua palma estendida. -Quero que me ensine a usar a espada. Captulo 17 TRAVAR: Ao em que a espada do competidor forada em uma linha oposta diagonal. Ram no riu a gargalhadas, reao que Helena teria esperado. Sua mo se fechou sobre a pequena rosa de seda enquanto lhe pedia que se sentasse. Quando se acomodou em uma das cadeiras, Ram chamou o criado, e depois de dar ordens ao caolho, voltou para ela. -Gaspard nos trar um pouco de ch. -sentou-se frente a ela, com as pernas esticadas despreocupadamente e o olhar perdido-. Como est sua famlia, senhorita Nash? Olhou-o fixamente, desconcertada. -Perdo? -Sua famlia. Suas irms. Inteirei-me da morte de sua me, claro, e lhe peo que aceite meus sinceros psames. A senhorita Charlotte, pelo que soube, ainda vive com os Welton? - observando seus olhos totalmente abertos, Ram assentiu com a cabea-. O que pensava. E claro, sei do casamento da senhora Blackburn com meu antigo camarada Kit. -Sabia? - claro. - sorriu-. Estava nas bodas. -Srio? No o vi. -Tentava ser discreto. - inclinou a cabea, sorrindo ligeiramente-. Eu a vi. Estava bastante sria. Muito preocupada e tentando desesperadamente aceitar o marido escolhido por sua irm. Tinha razo. Tinha estado preocupada. Mas tivera cuidado em que ningum pudesse l-lo em seu rosto ou em seu comportamento. Salvo que... Ele o tinha feito. -Por que tentava ser discreto? - perguntou, assombrada de sua prpria ousadia. O sorriso de Ram foi inesperadamente encantador. -No tinha certeza de ser bem recebido. -E isso por que? -Uma longa e aborrecida histria, senhorita Nash. Basta dizer que Kit MacNeill e eu albergvamos certas suspeitas um em relao ao outro que me impediam de me mostrar em suas bodas. -Albergavam? -Depois disso aprendemos a voltar a confiar o um no outro. muito exaustivo tentar sustentar uma suspeita decente sem ter provas. Helena no acreditava nele. Estava interpretando um papel, escondendo-se atrs da mscara de um aborrecimento sofisticado. Seus olhos se entrecerraram.

-Por que se incomodou tanto em manter-se informado sobre a situao de minha famlia? Ram encolheu os ombros como desculpando-se. -Fiz um juramento. Receio que considero esse tipo de coisas ridiculamente srias respondeu, com seus olhos azuis observadores e alertas-. Mas assim. Sou um dos ltimos expoentes de uma educao muito concentrada na mitologia, suponho. Todos aqueles heris, com suas promessas e trabalhos e deveres, e suas buscas que duravam dcadas. -J vejo. - desconcertava-a. Estaria tambm a par de sua situao? Como se tivesse lido seus pensamentos, srriu com astcia. -E como est lady Tilpot? -Bem - respondeu Helena quase sem flego. Tinha-a estado observando. At onde chegava seu compromisso? Quanto sabia realmente? -Alegra-me ouvi-lo. Agora, senhorita Nash, possivelmente voc queira me explicar mais sobre seu desejo de aprender a dirigir a espada. Helena voltou a concentrar-se em sua situao atual. -No h nada que explicar. Como voc disse, fez o juramento de responder a minhas necessidades da melhor maneira possvel. -Fiz isso - respondeu, em um tom igualmente calmo. -Pois bem, devo aprender a me proteger. Estava orgulhosa do aprumo que estava demonstrando. Cravou seu olhar no dele, utilizando o velho truque de olhar atravs dos olhos de um homem em lugar de olhar neles. No descer as plpebras, no desviar o olhar, no dar nenhuma prova de seu acanhamento. Salvo que era impossvel olhar atravs do olhar azul do Ramsey Munro -Minha querida senhorita Nash... Se o que precisa amparo, posso dar-lhe muito mais facilmente do que posso lhe ensinar a segurar uma espada. Me diga, quem necessita que o cravem? Helena se ruborizou. -No necessito que "crave" a ningum, senhor. De fato, preferiria que ningum fosse cravado. Mas se surgisse a necessidade de me proteger, queria ser capaz de faz-lo eu mesma. -J vejo. - ficou de p-. Acho que o melhor ser que v para casa, senhorita Nash. Olhou-o fixamente com expresso angustiada. -Mas voc prometeu. -Sei. Mas prometi responder a suas necessidades, no a seus caprichos, e tudo o que me disse at agora que tem o capricho de aprender a usar a espada em caso de que alguma vez algo surgisse e a pusesse em perigo. Para o que h uma resposta muito simples. Mantenha-se afastada dos lugares perigosos. -Mas... No posso - confessou. O bonito molde das feies masculinas se endureceu, e sua voluptuosa boca ficou tensa. -No pode? Por que? V-se obrigada a visitar lugares aos quais outras jovens moas temem ir? - seu tom de voz era de brincadeira-. Me custa acreditar senhorita. Com o que, se freqentar voc lugares perigosos, s posso chegar concluso de que escolhe ficar em perigo por puro capricho. No faa essa cara, senhorita Nash. Se ainda sentir o mesmo, digamos em um ms, volte aqui. Ento o torneio ter terminado, e terei tempo de instrui-la. - como ela continuasse olhando-o sem reagir, abriu sua mo e deixou cair a pequena rosa sobre seu regao-. Conserve isto at ento. -Como se atreve? - lentamente, ficou de p, com seu olhar cravado nele, com sua voz tremendo, deixando cair a rosa de seda no cho-. Como se atreve a me tratar com condescendncia? - nada nela era tranqilo ou relaxado naquele momento. Ardia de indignao.

-Apesar da informao sobre a situao de minhas irms e minha, voc no sabe nada de ns, senhor Munro. Nada de mim. No sabe que circunstncias me trouxeram at seu salo ou o que me impulsionou a me encerrar nesta sala com voc arriscando minha reputao. -No - afirmou-. Tem razo. por que no me diz isso? No a ajudaria a menos que o explicasse, e ela no podia explicar tudo. Tinha jurado proteger a Flora e a identidade de Oswald, e at que no fosse liberada daquele juramento, s podia referir-se a isso vagamente. -Sente-se, senhorita Nash. Com desconfiana, voltou a sentar-se enquanto um golpe na porta anunciava a chegada de Gaspard, trazendo um jogo de ch. Deixou o jogo sobre a escrivaninha no havia mesa- enquanto Helena pensava no que diria para obter a ajuda de Ram. Quando partiu, comeou a falar sem prembulos: -Esto me seguindo. Ram inclinou a cabea. -Estou seguro de que tem muitos seguidores, senhorita Nash. -No - disse impaciente-. Me esto seguindo, vigiando, a em qualquer lugar que v. -Muito desagradvel - lhe disse com considerao-. Mas as obsesses dos jovens para com suas apaixonadas so fugazes. S deve tentar no ser vista em pblico por um tempo, e visto quo inconstantes so os homens, quando voltar a apresentar-se em sociedade no tenho dvidas de que achar o interesse de seu admirador concentrado em uma mulher melhor disposta, ou ao menos mais visvel. -No posso me ocultar das pessoas - disse lacnicamente. -Ah! - sua voz soava mal intrigada, mas seus dedos tamborilavam sobre o brao da cadeira-. E isso por que? Helena tomou um gole do ch que lhe tinham trazido. -Estou procurando a algum. -Algum em particular? -Sim. Um cavalheiro. -E no pode procurar a este cavalheiro na semana prxima? O ms prximo? to importante o ter agora? "O ter?" A expresso chamou sua ateno, embora s por um breve instante. Tinha muitos problemas para fixar-se nas palavras que ele escolhia. Se os credores de Oswald lhe alcanavam, possivelmente no estaria ali no ms prximo. Tinha ouvido histrias terrorficas sobre como faziam os agiotas com quem no pagava suas dvidas. -Poderia desaparecer para sempre. -E isso lhe seria insuportvel? - perguntou-lhe com frieza. Frente imagem de Flora tendo que suportar o escndalo de sua gravidez sozinha, a xcara que segurava Helena tremeu no pires. Rapidamente, deixou-a de lado. -Sim - respondeu em voz baixa. -Ento, me diga quem a persegue e eu o deterei. Det-lo como? Lhe impedir o que? Caminhar pela via pblica? Sentar-se em um caf? Aceitar um convite residncia de um conhecido dele? Ir a uma exposio de arte em uma galeria? -Senhorita? - insistiu-lhe Ram. -Lorde Forrester DeMarc. As sobrancelhas de Ram se juntaram pela surpresa. -O visconde DeMarc? O homem com quem acabo de me bater? -Sim. Sua surpresa era evidente. -Mal posso acreditar. muito orgulhoso para correr atrs de uma mulher da maneira que voc descreve. Muito orgulhoso. - seus olhos se entrecerraram-. Tem

certeza? Helena deveria ter sabido que no acreditaria. DeMarc era um de seus alunos. -No claro. muito mais sutil. E sim, tenho certeza. -Se o que diz verdade, ento a escoltarei quando for achar-se com seu jovem moo. Ramsey vendo-a com seu disfarce? Reconhecendo-a? Sabendo que era a mesma mulher que quase lhe rogou que a levasse a um beco escuro? Suas faces avermelharam de s pens-lo. Ele percebeu o rubor de suas faces, e algo desapareceu em sua expresso, uma mudana sutil, como se uma porta se fechasse. Helena se disse que ele devia pensar que no queria ter testemunhas de seus encontros. claro. O que outra coisa poderia estar pensando? De qualquer forma, doa-lhe que ele tivesse essa pobre opinio dela. O que era uma estupidez. Ele no a conhecia. -No - disse Helena, levantando a vista-. No possvel. Esse o problema. O cavalheiro que procuro no aparecer ante mim se me vir com outro homem. Como ver, to imperativo que impea lorde DeMarc me seguir, como o que v sozinha. -Santo Deus, mulher - lhe disse, com um pingo de irritao-, nenhum homem vale tanto para que voc fique em perigo. Se tanto teme ao DeMarc, seria insensato arriscar-se em uma encomenda. -Mas no sei o que temer dele! - exclamou Helena, ofuscada. DeMarc lhe faria mal? No sabia. S sabia que tinha medo; medo de caminhar sozinha por uma rua lotada em pleno dia, porque ele estaria caminhando dez metros atrs dela; medo de olhar atravs de uma janela porque ele estaria ali, de p em uma esquina ou lendo o jornal em um banco; medo de dobrar uma esquina porque ele poderia estar esperando-a. -DeMarc acredita que o seduzi intencionalmente - continuou, levantando sua mo em um inconsciente pedido de compreenso-. Acredito que est desequilibrado. Quer que saiba que me segue, que me espia, que observa todos meus movimentos. -E no o seduziu intencionalmente? No o levou a esta situao? A relaxada pergunta a surpreendeu mais que qualquer outra coisa que tivesse podido lhe dizer. -No - sussurrou-. No. Eu no... - mas ento a honestidade a sacudiu com lembranas sensualmente explcitas, e no pde continuar com sua mecnica negativa. As faces lhe ardiam de humilhao ardente. Era exatamente como a mulher que tinha sido uma semana atrs. Lutou contra si mesma, retendo com muita dificuldade suas palavras. -Inclusive pde acessar o meu quarto. Espalhou sobre a colcha como uma especie de advertncia de que no h nenhum lugar sacrossanto. Nenhum lugar no que eu seja invulnervel. -O que espalhou sobre a colcha? O que o que deixou? -Rosas - respondeu aflita-. Todas essas rosas... -Rosas? Algo no tom de voz de Ram provocou que Helena levantasse o olhar de seu leno, que tinha amarrotado em seu regao. -Sim. Encontro-as por toda parte. Como aquela em... - deteve-se antes de mencionar a aquele moo no Vauxhall que tinha depositado uma rosa em sua mo a noite em que se conheceram. A ansiedade a estava tornando descuidada. Ram franziu o sobrecenho. -Mas DeMarc extremamente alrgico a todo tipo de flores. Uma vez tivemos um combate em um jardim, e DeMarc saiu da partida. Teve uma reao extremamente virulenta, e finalmente teve que retirar-se do torneio. -Decidiu no me acreditar. - Helena negou com a cabea-. No importa. O que me importa se estiver disposto a cumprir com seu juramento de vir em minha ajuda se o

pedir. E o estou pedindo. Ram ficou de p e ela o imitou, determinada a no permitir que a intimidasse com seu ceticismo. No tinha nenhuma razo para acreditar nela. No a conhecia. Talvez estivesse efetivamente superestimando o perigo que enfrentava, mas no queria procurar Oswald enquanto temia deixar a casa. Por outro lado, tinha que escapulir da constante vigilncia do visconde, ou do contrrio, se encontrasse a Oswald, este desapareceria ao ver DeMarc. E logo, se DeMarc se enfrentava com ela mais tarde... Quando estivesse sozinha... Sua respirao se tornou agitada. -O que pede no tem muito sentido, senhorita Nash. Me prohbe acompanh-la, e entretanto insiste em que se encontra em perigo. -Tenho medo de estar em perigo. No sou to ingnua nem estou to segura do que acontece para no me dar conta de que o que percebo como perigo pode no ser mais que um simples aborrecimento. Diz voc duvidar do... "interesse" de DeMarc. Mas me desgosta ter medo, senhor Munro. No uma forma agradvel de viver. Ou possivelmente alguma vez teve medo? Era uma provocao imerecida, sobre tudo sabendo que ele tinha tido que suportar quase dois anos em um calabouo, mas ao ver a ligeira tenso em seus ombros, Helena soube que tinha dado no alvo. -Fui a voc procurando os meios de me desfazer de meu medo, precisamente porque inclusive eu no tenho certeza se DeMarc representa um perigo real ou imaginrio -continuou com toda a dignidade que pde achar-. Queria acreditar que voc agradecer minha negativa a ceder histeria e lhe pedir que me proteja em cada um de meus passos todo o tempo que deseje. Queria acreditar que voc v isto como uma maneira relativamente fcil e rpida de pagar uma dvida, uma dvida que voc assegurou que tinha, no uma sobre a qual eu tivesse insistido. -olhou-o diretamente nos olhos-. Tudo o que quero, senhor Munro, so umas lies sobre como me proteger a mim mesma para possivelmente assim possuir a confiana necessria para continuar livremente. Suponho que voc pode compreender isto... Ram a observou um momento. -Um argumento muito bem construdo, senhorita Nash - disse finalmente-. Sempre assim lcida? A imagem de seus braos sustentando-a contra uma parede mida de tijolos enquanto ela inclinava a cabea para encontrar-se com seus lbios surgiu em sua mente. -No - desceu o olhar-. Receio que no. Ram sorriu, mas seu olhar ainda era pensativo. -Muito bem, senhorita Nash. Ensinarei-a. Venha nos dias nos quais DeMarc treina para o torneio, e Gaspard a conduzir aqui pela escada de servio. Agachou-se de repente e pegou algo do cho. endireitou-se de novo e avanou para ela, lhe agarrando a mo. Seu contato foi como uma descarga eltrica. Seus dedos eram finos e longos, to belamente lavrados como uma de suas formosas e mortferas espadas, e igualmente fortes. Ram lhe abriu a mo e depositou a pequena rosa de seda no centro de sua palma, e logo com muito cuidado, com uma gentileza quase ritual, fechou-lhe seus dedos contra ela. -Consideraremos as lies como uma percentagem de minha dvida. Conserve isto at que tenha sido paga por completo. -Obrigada - disse Helena, consciente de que o medo partia cotovelo a cotovelo com sua gratido. Gratido porque aceitou ajud-la, medo de ser descoberta. "Insensato." Do marco de sua janela, Ramsey observou Helena enquanto esperava que o cocheiro tirasse a escadinha de dentro da carruagem. Quando recebeu sua nota, tinha pensado Deus o guardasse-, tinha pensado que ela tinha vindo em resposta a sua splica irreverente e silenciosa de converter-se em seu amante. Durante aqueles breves e convulsos instantes, seu corao havia martelado em seu peito de surpresa e

gratido. Depois tinha escutado o ligeiro sotaque de York em sua voz, muito diferente dos sussurros suaves e roucos com os que lhe tinha falado anteriormente, e ento compreendeu: tinha ido a ele como uma desconhecida. Deveria t-lo sabido. Enquanto a observava do alto, ela olhou por detrs de seu ombro como se houvesse sentido seu olhar, mas a escurido da sala o mantinha oculto. Inclusive em uma tarde fria e mida como aquela, seus cabelos loiros brilhavam como caramelo recm feito, e sua pele resplandecia como alabastro coberto pela bruma. Tinha esquecido quo formosa era. Embora no era sua beleza o que o tinha atrado. A beleza nem sempre era uma bno. Mas era indubitavelmente formosa, como uma maravilhosa esttua esculpida no mrmore mais fino, suave e frio e imvel, indiferente s multides embevecidas, distante, imutvel. Seu isolamento era um mistrio e um desafio. Exceto que ele sabia que tudo aquilo era mentira. Sabia que atrs daquela fachada refinada e inalcanvel se escondia uma natureza apaixonada. Quase teria preferido no sab-lo. Quase. Passou uma mo pelo cabelo enquanto a via desaparecer no interior de sua carruagem e partir. Alm do que acreditasse atrs de sua conversa, j no pensava que Helena Nash estivesse procurando um amante perdido. No s porque uma mulher como Helena Nash no tinha amantes, mas sim porque no tinha havido nada ardente ou ansioso em seu tom de voz enquanto lhe falava do homem a quem queria achar. Sim tinha havido desespero. Inclusive zanga, mas no carinho. E indubitavelmente, tampouco paixo. Ram conhecia o gosto, a cadncia, o som de sua paixo. Sua lembrana o tinha condenado a interminveis noites de insnia. A quem procurava, ento, e por que? Inconscientemente, dirigiu sua mo para a rosa de ouro que ornava sua gravata. Por sua atitude, quase poderia acreditar que tinha dvidas com agiotas, embora nunca tinha ouvido falar de algum que tivesse que procurar a seu devedor para poder lhe pagar. Quem, se no? E o que era tudo aquilo das rosas? Ram estava de p frente entrada do jardim amuralhado de Saint Bride. Seu pescoo estava em bolha pelo sol, e tinha as mos estragadas e cheias de imundcie. Doam-lhe as coxas por ter estado agachado todo o dia, e sua camisa lhe grudava no corpo por causa do suor. Mas a suave brisa do final da tarde acariciou seu rosto como um blsamo, e a perfeita clareza do sol da montanha desenhava intensamente cada rosa contra as matas de folhagem verde profunda entre as que apareciam. O gorjeio de tordos do fundo de suas parras e o correr da gua na fonte responderam msica com a sua prpria. Objetivamente, Ram no achava que nenhum outro lugar do mundo pudesse comparar-se com aquele em beleza. -Amas-as ou odeia-as? - perguntou-lhe com seriedade uma voz. Ram olhou a seu redor. Surpreendentemente, tratava-se do irmo Martin, o resmungo e mal-humorado herborista da abadia, de p atrs dele, com seu olhar pensativo cravado nos macios de rosas resplandecentes e brilhantemente iluminadas que tantas vezes, e de forma pblica, tinha denegrido como inteis frivolidades da natureza. Tambm publicamente, o irmo Martin no achava utilidade aos rfos de Saint Bride, a menos que pudesse utiliz-los para carpir sua extensa horta de ervas, e agora estava de p junto a ele, dirigindo-se pela primeira vez a Ram como a um homem, inclusive como a um par, o que provocou que Ram fizesse uma pausa para considerar sua resposta. -Um pouco das duas coisas, suponho -respondeu finalmente. O irmo Martin assentiu com a cabea. -Assim so as coisas ali fora, no mundo. dio e amor, desejo e averso, as duas faces da mesma moeda, e o porqu disso um mistrio, e a beleza pela beleza

mesma uma das adivinhaes de Deus. -Por que? O irmo Martin o olhou de esguelha. -Pois bem, jovem Munro: a beleza sem mrito, um desperdcio... Ou um dom? -Por que lhe desagrada tanto o jardim de rosas? - perguntou Ram de repente. -No me desagrada - disse o irmo Martin, franzindo o cenho enquanto se voltava, dando por terminada sua aparente igualdade-. Tambm eu gosto muito. -Senhor Munro? - Gaspard estava de p no marco da porta. Com um sobressalto, Ram se separou da janela. -Ah, Gaspard. Perfeito. Necessito que envie uma nota. - no podia seguir ele mesmo a Helena. Havia algo entre eles. Ela poderia sentir seu olhar, sua presena, muito facilmente. Mas podia enviar a algum mais. Algum que poderia tambm vigiar ao visconde DeMarc. De perto. Pediria ajuda a Bill Sorry. -Sim, senhor. No ato. - Gaspard entrou na sala, segurando um envelope selado-. Chegou isto para voc faz uns instantes. Pensei que o melhor era no interromper a voc e a jovem moa. -No estar insinuando que algo indevido aconteceu nesta sala, Gaspard? perguntou-lhe Ram no tom coloquial que aqueles que melhor o conheciam sabiam que no deviam ignorar. -No, senhor - disse Gaspard, reprimindo uma piscada de surpresa-. Absolutamente. No acredito carecer de discrio nem de prudncia. A moa parecia muito resoluta. Ram sorriu. -Sim. Assim . Mas se equivoca, Gaspard. A discrio muito importante em relao a ela. Nenhuma palavra de sua visita ou de suas prximas visitas deve sair desta sala. Entendemo-nos, Gaspard? -Completamente. -Nenhum escndalo deve ro-la jamais de nenhuma forma - disse, enquanto sua voz perdia seu caracterstico desinteresse-. Seu nome no dever ser nunca manchado, nem pelo mais corrompido trapaceiro, nem pelo mais elevado prncipe. O olho so de Gaspard piscou, mas conseguiu conter sua surpresa. Nunca antes tinha ouvido Ram falar desta forma, como se estivesse fazendo um juramento e no expondo um desejo. -No, senhor. -Bem. - Ram sorriu de repente, como se fosse plenamente consciente de ter desconcertado ao francs. Relaxou, pegou a nota que Gaspard ainda segurava, embora com dedos trmulos, e tamborilou seu queixo com o envelope, com expresso pensativa. -Nunca perdi minha concentrao desta maneira. Nunca. Sinto-me desconfortvel. Na hora, Gaspard compreendeu que Ram se referia a seu combate com DeMarc. -Foi por causa da mulher - disse compreensivo. -No est conseguindo me reconfortar, Gaspard. -No tento reconfort-lo, senhor. Tento adverti-lo. - de repente, sorriu com franqueza-. Como acredita que perdi este olho? Ram lhe devolveu o sorriso; sabia perfeitamente que a perda do olho de Gaspard no tinha tido nada que ver com uma mulher. Abriu o envelope e extraiu uma fina folha de papel rabiscada com uma letra que no reconhecia. Enquanto lia, o sorriso desapareceu de seus lbios. -Do que se trata? - perguntou Gaspard. O olhar de Ram estava congelado, ocupado em algum pensamento e, pelo que parecia, no se tratava de algo agradvel. -Arnoux - respondeu Ram-. uma carta de Arnoux. -O guarda da priso de LeMons? - perguntou Gaspard, incrdulo. -Sim - disse Ram. Desorientado, cnico e aborrecido, Philipe Arnoux no tinha sido

nem melhor nem pior que o resto dos guardas que se ocupavam dos prisioneiros nos calabouos. S era mais jovem. Um membro da baixa aristocracia que tinha tido a previso de apoiar a rebelio, passando de um regimento a outro at terminar finalmente destinado a priso. Quando batia em um prisioneiro, o fazia de forma pouco metdica, sem que significasse para ele mais que aoitar a um co agressivo que se pusera em seu caminho. A nica vez que tinha mostrado um ardor real foi durante os combates de espadas que os guardas tinham organizado entre alguns prisioneiros e eles mesmos. Os duelos tinham o objetivo, conforme diziam eles, de aperfeioar a tcnica de seus homens. Naqueles duelos, a vitria sempre tinha que ser para o guarda. Certamente, os prisioneiros - mal alimentados, cheios de parasitas e debilitados pelo fechamentoestavam autorizados a defender-se. Mas se tinha deixado muito claro que se um prisioneiro provocasse a mais mnima ferida a um guarda, pagaria com um de seus dedos. Ou uma mo. Ou um olho. Ram era um dos preferidos, j que no s era bom, mas excepcionalmente bom. Tinha melhorado. Embora no se tratasse da maneira mais justa de organizar um duelo, aqueles combates injustos, onde se batia para no ser mutilado ao mesmo tempo que se continha para no causar nenhum dano, tinham aperfeioado suas habilidades muito mais que todas as aulas que seu pai lhe tinha feito tomar, inclusive mais que as lies que o monge Toussaint lhe tinha dado em Saint Bride. Arnoux tinha sido o melhor de todos aqueles que combateram com Ram. -O que quer? O que diz a nota? - perguntou Gaspard. A comissura dos lbios de Ram se ergueu em uma velha e cnica curva. -Est chegando a Londres sob amparo diplomtico especial como parte da comitiva de um participante francs ao Torneio. -E o que? Quer brindar pelos velhos tempos? -No. Quer me dizer quem foi que nos entregou aos franceses. Os olhos do Gaspard se esbugalharam. -E pede muito dinheiro pela informao. Captulo 18 BALESTRA: Italiano. Salto para diante, geralmente seguido de um ataque. -Assim , senhor Tawster, so meus prprios amigos quem me contaram que Ramsey Munro desafiou um grande grupo de cavalheiros a um duelo a primeiro sangue. Helena, que estava estudando a ltima pintura de Turner na exposio da Academia Real em Somerset House, voltou-se procurando quem tinha falado. Ramsey? Brigando? Estaria ferido? Nesse momento pde ver lorde Figburt, sentado em um banco de mrmore entre o vigrio e lady Tilpot. Helena necessitou de um grande e concentrado esforo para no meter-se na conversa. Tentou seguir escutando. -Sim. Eu tambm ouvi algo a respeito desse escndalo. Ganhou de todos, no assim? - perguntou o vigrio em tom admirado-. Me de Deus, deve ser um duelista extraordinrio! Os ombros de Helena relaxaram, e fechou os olhos enquanto o alvio percorria seu corpo. Ram no estava ferido. Tinham se passado dois dias desde que o visitou em seu salo, e durante aquele tempo virtualmente no tinha havido nem um momento em que no pensasse nele. Ele se tinha mantido a par de sua situao e a de suas irms durante anos, de longe, sem interferir ou entrar em contato com elas. Tinha estado todo aquele tempo preparando-se para honrar o juramento feito a sua famlia. Tal dedicao ante uma promessa, uma determinao to honrada, tocou-a no mais profundo e a encheu de

empatia. -Pois maior a vergonha - disse lady Tilpot com desdm-. Esse homem infame. Um nome de mulher pronunciado ali e tem a audcia de desafiar a quem superior a ele! Certamente se trata de alguma prostituta do Cheapside. Lady Tilpot trocou olhares de superioridade com sua amiga, a senhora Barnes, quem se tinha somado a seu passeio. Como acontecia com a maior parte da multido naquela tarde de quarta-feira, estavam mais interessados em observar-se entre eles que nas pinturas. Mas aquele era "o" lugar para ser visto, por isso Flora devia andar por ali. Helena se disps a procurar moa. Flora se dirigia para a que tinha sido batizada como a Escada da Exibio, devido a uma certa predileo dos jovens moos por reunir-se ao p da escada em espiral quando alguma moa subia, com o objetivo de ver o que pudesse ser visto de baixo. No ltimo momento, Flora se afastou, por causa de algo formoso e brilhante que tinha atrado seu olhar, e Helena voltou a concentrar-se na conversa. -Mesmo assim, parece-me algo excessivo -dizia a senhora Barnes com tom de entendida-. Inclusive para um descarado sem linhagem. As faces de Helena ruborizaram. O nome pronunciado tinha sido o seu. Tinha certeza disso. Quando tinha retornado a seus aposentos h dois dias depois de ver Munro, tinha encontrado uma carta annima esperando-a. E junto com ela, uma rosa seca. "Agir licenciosamente traz conseqncias", tinha lido. Tinha que ser DeMarc. Tinha-a visto no salo de Ram, e suas idias em relao s mulheres que acudiam ali eram bastante claras. Felizmente, fosse porque no tinha sido convidado ou porque tinha preferido no ir, o visconde no se achava com eles aquela tarde. Agora se perguntava se sua ausncia no seria um ato de covardia. No tinha dvidas de que sua vingana tinha consistido em dispersar algum ignbil rumor, sabendo perfeitamente que se algo empanava sua reputao, lady Tilpot a despediria imediatamente. Mas duvidava que DeMarc tivesse medo de olh-la nos olhos depois de um ato to desprezvel. Era mas do tipo que estava acostumado a pavonear-se disso. Algo diferente devia estar retendo-o. Tinha tentado fazer as coisas o melhor possvel pelo bem de Flora. Cada dia lia os jornais com ateno em busca de uma mensagem de Oswald. No tinha encontrado nenhuma. Cada dia que passava, a gravidez de Flora progredia, e com ela, o temor da moa por seu marido. Estava ficando doente de tanta preocupao. Pela sade do menino que levava em seu ventre, Flora precisava ter notcias do Oswald. -No, no se trata de uma prostituta -explicou lady Tilpot, pensativa-. Deve tratarse de uma dama. Que maravilha. Quem voc acha que foi a dama que provocou os duelos? -Colocou o dedo gordinho junto a seu nariz, enquanto seus pequenos olhos brilhavam-. Nos Diga, lorde Figburt... -Senhora - o rosto do moo se tornou escarlate-, dificilmente posso lhes dizer o que desconheo. O senhor Munro ganhou todos os combates, como sabe, cada um deles, e, portanto, aqueles com quem se bateu no seriam verdadeiros cavalheiros se revelassem a identidade da dama por cujo amparo Munro foi capaz de chegar to longe. A pequena papada de lady Tilpot tremeu de irritao. -Tolices! Algum deve saber. E eu o averiguarei. -Por favor, senhora - disse lorde Figburt, descontente-. No quis despertar seu interesse, s mencionei o assunto porque se tratou sem dvida de uma magnfica, no, de uma inigualvel exibio de esgrima. Munro esplndido. Helena escutava surpreendida. Tratava-se do mesmo moo que a tinha abordado bbado no Vauxhall Garden? Pouco antes, quando tinha sido apresentado a Helena, tinha-a olhado fixamente com resseosa admirao, mas no tinha mostrado sinais de hav-la reconhecido. Tinha amadurecido naquelas poucas semanas, seu

comportamento se endireitara, sua expresso se tornara corts. Obra de Ram. Obviamente, idolatrava e emulava a seu professor. -Mmm. - Lady Tilpot no se incomodou em ocultar sua indignao-. Muito bem, mocinho, mas eu sou das que acreditam que imprudente para algum das classes mais baixas considerar-se como professores. Esse tipo de coisas levam a jacobinos sem sentido que destruiram a Frana. -Dificilmente poderia dizer-se que a Frana est destruda - disse a senhora Winebarger quem, depois de ter terminado de observar o ltimo retrato do prncipe George, voltava a unir-se a eles. No tinham chegado juntos, mas ela se extasiou ante a maravilhosa coincidncia que era achar-se naquele lugar, lady Tilpot e a senhora Barnes no puderam seno estar de acordo. Quanto a Helena, estava encantada. A dama lhe agradava. Seu comentrio foi recebido com um longo e glacial silncio que s foi quebrado quando a senhora Barnes, soprando e pavoneando-se, disse-lhe: -Voc prussiana, no assim, senhora Winebarger? -Sim -Ah. Isso explica tudo. As faces da senhora Winebarger ardiam de fria, e o jovem lorde Figburt rompeu o glacial silncio que se produziu. -No estar entre as classes inferiores por muito tempo. -Como disse? - falou o vigrio, confundido. -Ramsey Munro. Vai ser marqus. -Ah! - a senhora Barnes exibiu uma fileira de dentes extraordinariamente pequenos e amarelos-. Ah, ah. Muito engraado, lorde Figburt. -No minha inteno ser engraado, senhora Barnes. Estou falando a srio disse o moo com circunspeo-. Ramsey Munro vai ser nomeado herdeiro do marqus de Cottrell. -Cottrell? - os olhos do vigrio se abriram desorbitadamente-. Pois sim, com efeito. H uma semelhana, no acham vocs? - claro que h, vigrio - disse de modo instrutivo lady Tilpot-. Assim que aquele moo apareceu pela cidade, estava claro quem eram seus pais. Ou, ao menos, quem era um deles. O filho de Cottrell no servia para nada. Deixou a cidade em circunstncias questionveis e foi viver na Esccia. Se esse foi o caso, s Deus sabe quantos olhos como os de Cottrell se podem achar ao norte de Edimburgo. Estou segura de que a campina est cheia deles. Tambm morreu na Esccia. Em uma briga de taverna por causa de uma mulher. Pelo visto, as lascas so da mesma madeira que o pau. -Seus lbios se curvaram divertidos. -Mas... - comeou a dizer lorde Figburt, com o rosto corado pela determinao de proteger a seu professor. -Mas nada, mocinho, o marquesado segue as regras da primogenitura - declarou a senhora Barnes, recebendo a aprovao de lady Tilpot-. Um bastardo no pode herdar. Ramsey Munro um bastardo, e esse o fim da discusso. -No queria contradiz-la, senhora... -Ento no o faa. -Mas devo faz-lo. Ver, o atual marqus descobriu recentemente que os pais do senhor Munro estavam legalmente casados, e pela Igreja Anglicana. Com o que, o senhor Munro no ... - ruborizou-se, engoliu em seco e olhou senhora Winebargerbem, ilegtimo. -Como? Todos os presentes na Grande Sala se voltaram para ver o que tinha ocasionado tal rudo. Lady Tilpot franziu o cenho, e ao ver que Helena olhava em sua direo, gritoulhe secamente: -V procurar Flora, senhorita Nash! Vai lhe torcer o pescoo de tanto olhar esses quadros. E o torcicolo no atraente.

Aturdida, Helena ficou de p. Sua cabea lhe dava voltas enquanto avanava como um autmato entre as pessoas. Ramsey Munro ia ser o marqus de Cottrell... Ramsey Munro, professor de espada, provavelmente libertino, tinha levado uma vida parecida com a sua, em um mundo de nobreza empobrecida, de burguesia sem ttulos de nobreza, sendo filho bastardo de seus pais, existindo nos limites da sociedade, sem ser parte dela mas sem estar fora dela. Ramsey Munro, neto bastardo de um marqus, era algum que uma dama empobrecida como ela poderia conhecer. Mas Ramsey Munro, o herdeiro do marquesado de Cottrell, estava fora de seu alcance. "Bem - pensou, aturdida, um pouco paralisada-, melhor assim." Tinha que ocuparse de Flora e de achar a Oswald. E amanh tinha sua primeira lio de esgrima. Captulo 19 CONTATO: Quando as folhas das espadas entram em contato uma com a outra. Ramsey Munro, olhando a seus estudantes no salo, escutou como o relgio dava a hora com uma mescla de agitao e temor, o que lhe era divertido. Dez minutos. Todos os anos vividos, todas as coisas que tinha feito e as que tinham feito a ele, e agora se achava confuso, ansioso e excitado pela eminente chegada daquela moa. Dez minutos mais, e Helena seria conduzida discretamente a seus aposentos privados no andar de cima, enquanto o visconde DeMarc praticava seus movimentos no salo. O fato de que no viesse pelas razes que algum suporia quando uma jovem moa era conduzida discretamente aos aposentos privados de um jovem s tornava toda aquela situao mais interessante ainda. -Lorde Figburt, faa um esforo por evitar que seus ps golpeiem o cho! - gritou enquanto avanava frente fila de estudantes. A porta se abriu atrs dele, e pde ouvir Gaspard saudando DeMarc. Ignorou a chegada do visconde, sabendo que ao faz-lo alimentaria o rumor segundo o qual suas repetidas negativas aos desafios do visconde se deviam ao medo de ser derrotado. A verdade era que desconfiava de si mesmo em um combate com o homem que supostamente perseguia a Helena. O que, sups, resultava uma vez mais divertido. Era muito velho para sucumbir a um cime infantil. Deveria poder imitar a caracterstica superioridade do marqus com um irnico levantamento de sobrancelhas. Mas no pde. Olhou ao visconde e teve vontade de agarr-lo por sua perfeita gravata branca, arrast-lo at a cozinha e lhe perguntar se estava incomodando a Helena. Mas Ram conseguiu conter-se. Que DeMarc estivesse encaprichado com Helena podia entender-se; depois de tudo, mais de um homem tinha sucumbido ante seu agradvel e enigmtico feitio, e ele era o melhor exemplo. Mas obcecado com ela? Teria acreditado que DeMarc era incapaz de obcecar-se com nada mais que sua prpria pessoa. Mas entretanto no era to idiota para no tom-lo em considerao. Algo nele no se encaixava. Obrigou-se a saud-lo com um gesto da cabea. DeMarc no era o primeiro homem que desprezava entre aqueles a quem ensinava a dirigir a espada. Em LeMons tinha ensinado algumas de suas tcnicas a um contrabandista chamado Callum Lamont. -Por que me dar aulas? - perguntou o imundo moo enquanto deixava cair o pau que tinha estado usando como espada, afastando-se da ponta danante da espada de madeira de Ra-. Voc e seus amigos no so precisamente amigveis com o resto dos que estamos aqui. -Voc salvou a vida de meu amigo. -E sempre paga suas dvidas? - perguntou o homem com ironia. Lamont possua a suficiente habilidade e astcia inata para algum dia ser uma ameaa. Para algum.

Mas para que aquilo acontecesse, antes devia ser libertado. E ningum deixava nunca a priso de LeMons. Ao menos, no vivo. portanto, lhe dar lies servia para passar as longas e tediosas horas de priso. Momentos s interrompidos pela tortura e interrogatrios. E o moo tinha evitado que apunhalassem a Kit pelas costas. No importavam suas razes. -Tenho razo, no assim? - perguntou Lamont-. Vocs quatro simplesmente se acreditam superiores ao resto de ns. Pensam que podero permitir-se coisas como a honra e a nobreza. E o que ganhou voc? Um encontro com a guilhotina. Ora! Que vontade com tudo isto, queria saber? por que incomodar-se? -Chame-o costume - respondeu Ram sem interesse. - orgulho - afirmou o moo. Seus olhos se cravaram na arma de Ram. -O que voc disser - concedeu Ram-. Agora bem, est pensando usar seu brao como espada? Porque posso lhe assegurar que no um bom substituto do ao. Nem sequer da madeira. Ao menos naquilo, Lamont tinha tido razo. Era orgulhoso. Muito. Ram percorreu a fila em sentido inverso para onde estava o visconde. -Bem-vindo, visconde. -Senhor Munro... - respondeu este por sua vez. Sua atitude era decididamente fria desde que tinha visto a Helena aquela vez no salo. Era evidente que o censurava. Haveria DeMarc originado os rumores a respeito de Helena? A s idia do rgido e presumido visconde lanando rumores por a era, uma vez mais, incongruente. -O que lhe parece um assalto? - perguntou o visconde, suficientemente forte para que todos a seu redor soubessem do desafio. A sutileza no era o ponto forte do visconde. Outro argumento contra a possibilidade de que fosse ele quem utilizava as rosas e os sussurros para assustar a Helena. -Nada me provocaria maior prazer -respondeu Ram-. Mas, infelizmente, no posso. O advogado de meu av insiste em uma confabulao. Que melhor maneira de distrair DeMarc que com a notcia de moda sobre o recente ingresso nobreza de Ram? O chamariz funcionou. A pele do visconde se retesou em sua testa. -Sua recm adquirida respeitabilidade uma bno ambigua. Pressinto que passar uma vida inteira tentando manter-se na superfcie... - o lbio superior de DeMarc se curvou mostrando os dentes- entre toda a papelada, claro est. - claro, entendo-o perfeitamente, visconde. - durante uns segundos, Ram considerou a possibilidade de ficar para oferecer ao DeMarc a lio que tinha solicitado. E umas quantas mais. Depois de tudo, quanto tempo podia lhe levar? Mas logo, com resignao, deu-se conta de que a nica caracterstica que destacava ainda mais em DeMarc que seu esnobismo era sua habilidade com a espada. Alm disso, estava tomando o torneio muito seriamente. Cada dia melhorava mais, estava melhor preparado. De fato, provavelmente lhe ensinar uma lio lhe levaria muito tempo. E Helena estava esperando-o. -Talvez depois - disse Ram. O visconde encolheu os ombros e foi procurar a outro competidor enquanto Ram o observava. Rosas. Mesmo no caso de DeMarc poder vencer suas reaes alrgicas ante elas, por que escolher uma flor que mal podia suportar para aterrorizar a Helena? Possivelmente o visconde conhecia a relao entre Ram e a famlia Nash, assim como o significado das rosas em sua histria comum. Ou se tratava de algum mais, que lhe tinha sugerido utiliz-las. Ou de uma coincidncia. Ram no gostava das coincidncias. Mas como abordar ao DeMarc para lhe perguntar sobre aquelas questes? E quando era o momento adequado para tal encontro? No queria dar um passo

apressado antes de que seus prprios agentes pudessem solicitar toda a informao possvel. At agora, Bill tinha confirmado que DeMarc passava muito tempo ao redor da senhorita Helena Nash. Mas como Bill tinha afirmado acertadamente, isso significava tambm que o visconde passava muito tempo ao redor de Floresce Tilpot, a muito bonita herdeira de uma considervel fortuna. Quanto s rosas... Nunca ningum tinha visto o visconde com uma rosa. Mas isso no queria dizer que o visconde no tivesse a algum trabalhando para ele. Embora tampouco havia evidncia disso. Talvez tivessem outra origem? Outro idiota apaixonado? Um criado a quem Helena no tinha prestado ateno? Um comerciante? Por que no o florista? No tinha problemas em imaginar a um homem caindo sob o encanto de seus olhos inquietos, enfeitiado pela maneira em que mordia o lbio inferior para no rir, cativado pela curva caprichosa que desenhavam suas sobrancelhas mel. Mas poucos homens alm dele tinham visto aqueles aspectos da Helena Nash. Ela tinha criado para o exterior um rosto ao mesmo tempo digno, sereno e imutvel. Com uma descarga de desejo, pensou que ele se achava entre os poucos que tinham visto a Helena Nash sem sua mscara. Sem nenhuma mscara. Olhou o relgio. Passavam quinze minutos da hora assinalada. Abandonou o salo e subiu pela escada dos criados at o primeiro andar, atravessou a porta de batente verde e avanou rapidamente pelo corredor atapetado para a sala do canto, onde havia dito ao Gaspard que a levasse. -E acredita que ganhar? - ouviu perguntar a Helena. -Depende de seus competidores, n"est-cepas? - respondeu Gaspard. Era um patife. Gaspard tinha que ter procurado Ram no momento em que Helena chegasse, e no ficar aqui sentado desfrutando na beleza da moa. Esse era seu papel. Ram se apoiou contra a parede, escutando a conversa sem vergonha. Ela estava ali. Em sua casa. Em sua sala. A sensao de prazer que aquilo lhe produziu o deixou confundido. Uma nova fonte de diverso. Deveria raptar moa, pensou ociosamente, lev-la at Gretna Green? E assegurar-se de que o resto de sua vida discorresse com uma deliciosa ironia. Sorriu com pesar. Possivelmente o melhor era raptar a uma mulher antes de lhe ensinar a usar a espada... -Ento o senhor Munro vai inscrever se no torneio? -No sei. A semana passada... - o sotaque francs do Gaspard desapareceu com delicadeza- ...pensava inscrever-se com a esperana de ficar com a parte da entrada que corresponde ao ganhador. Mas agora suas necessidades so menos prementes. -A entrada... - repetiu Helena sem compreender. -Oui, senhorita. A entrada a soma total paga pelos espectadores. Os ganhadores dos diferentes nveis no s recebem o dinheiro da inscrio pago pelos participantes, mas tambm uma percentagem da entrada. Quanto mais alto o nvel no que ganham, mais alta a percentagem. Quem ganha toda a competio pode fazer-se com uma grande quantidade de dinheiro. E alm disso... - desceu a voz sugestivamente tambm existem as apostas privadas. -O senhor Munro brigaria por dinheiro? A surpresa que Ram distinguiu em sua voz o trouxe de novo realidade. Sejam quais forem as circunstncias que a tinham levado a ser empregada de algum, tratava-se de uma dama, e no s de uma dama, mas sim da mais respeitvel delas. Seu av podia fazer dele um marqus, mas seria alguma vez o suficientemente cavalheiro para ela? Sua mo se ergueu para roar brevemente a marca selada em seu peito. Quantos "cavalheiros" tinham sido marcados em um calabouo francs? -O imundo lucro, senhorita. - Gaspar parecia com a defensiva.

-Perdo, monsieur. Devo lhe parecer ingnua e dissimulada - se desculpou, e o tom de sua voz o golpeou como uma maa. Nenhum pingo de vergonha infantil, s candura feminina-. s que visto a reverncia com a que o senhor Munro se refere a sua arte, pensei que s entraria em torneio para ficar a prova. -Ram Munro foi posto a prova mais vezes do que qualquer mortal deveria, senhorita declarou Gaspard com lealdade-. No precisa competir com outros para conhecer suas prprias habilidades. Fez-se um longo silencio. -Voc se refere a Frana, no assim? O que aconteceu...? No. -Gaspard? - Ram entrou na habitao aparentando tranqilidade. "No, meu amor. Nem sequer voc pode entrar ali."-. Ah! A est! Seu criado se voltou para ele com expresso de culpa. -Senhor? -H um jovem intil no andar de baixo que necessita uma lio. Lorde Figburt decidiu desafiar a todo aquele que leva um pau com ponta. E queira que seu pau fora bastante bicudo, de fato. - enquanto falava, seu olhar carregado de desejo se posou sobre a Helena. Para sua lio, Helena tinha posto um simples vestido cor crua com impresses de ramalhetes cinza prola, coberto por uma ajustada jaqueta cor verde garrafa, de um material leve. Tinha deixado um usado chapu de palha sobre a mesa junto s espadas preparadas pelo Gaspard, descobrindo seus cabelos brilhantes e perfeitamente penteados. -Disse lorde Figburt, senhor? um cachorrinho impertinente! Estarei encantado. Senhorita Nash, foi um prazer. -Gaspard se inclinou ante Helena e saiu apressadamente da sala. Durante um breve instante Helena olhou a Ram com receio, como um guerreiro estudando a seu oponente. Ram pde sentir como o examinava. Estendeu os braos para os flancos e virou em crculo. -Espero que aprove sua escolha, senhorita Nash - disse-, porque um pouco tarde para olhar os dentes do cavalo. A expresso de Helena se manteve imperturbvel. Sem diverso. Sem desconforto. Tinha preparado bem seu semblante. Preferia Helena de Vauxhall Garden, com sua risada, seus lbios apaixonados e sua voz rouca. Aquela mscara era muito mais difcil de penetrar. -Confunde meu interesse em voc, senhor Munro - disse Helena. -Maldio! Temia isso - lhe respondeu com arrependimento, e foi recompensado com a ligeira curva que se desenhou nos lbios da Helena-. Mas me diga, no que est pensando, ento? -Perguntava-me se agora, enquanto recm descoberto herdeiro do marqus de Cottrell, continua dando aulas em seu salo. Ram ergueu uma sobrancelha. Aquilo sim que prometia um desenvolvimento interessante da conversa. Curiosidade no dissimulada? Por parte da distante e controlada senhorita Nash? -Senhorita Nash, a sociedade est repleta de histrias sobre sua beleza, sua serenidade, sua bondade natural. No recordo, entretanto, nenhuma histria que glorificasse sua franqueza. Trata-se possivelmente de uma virtude recentemente adquirida? Ah! Por fim! Arrancou-lhe um sorriso. -No tenho certeza de que algum a considere uma virtude, senhor Munro. -Eu. - sorriu ao v-la ruborizar-. E quanto a seu amvel interesse respeito a minha recente ascenso engrandecida condio de "herdeiro", descobri que a principal atividade de tal situao antecipar a morte de seu progenitor. - definitivamente, estava-mordendo o lbio inferior para evitar sorrir-. Entretanto - disse com

resignao-, desconfio das promessas de morte iminente, pois a morte, segundo minha experincia, tem o cacoete de deslizar ali onde no bem-vinda, ou, pelo contrrio, de negar-se a aparecer hora assinalada. Sendo este ltimo o caso que nos concerne, decidi compensar minhas apostas e conservar meus atuais meios de assegurar minha subsistncia. As pestanas de Helena se fecharam para cobrir seu olhar, mas antes pde ver o brilho de agradecimento em seus olhos. - muito irreverente, senhor Munro - lhe disse. -Acha isso? - murmurou, desfrutando da maneira em que a luz da janela iluminava a curva de sua face- Acredita que sendo irreverente corro o risco de perder minha alma imortal? -No - disse, com um sorriso mais tmido que desacostumado-. Suponho que a simples irreverncia est muito abaixo na lista das coisas que ameaam sua alma. -Santo Deus, senhorita Nash. Temo o que eu possa provocar em voc - disse Ram, negando com a cabea. -Como diz? - parecia desconcertada. -Bate-se voc melhor que a maioria de meus estudantes. -"e imensamente mais atraente, transformando-se ante meus olhos em uma mulher de mente to extraordinria como seu corpo." Agarrou uma das duas espadas que Gaspard tinha deixado sobre a mesa-. Comeamos? - claro. - em um instante, Helena era toda profissional. Seus olhos se obscureceram, e Ram compreendeu que por uns minutos tinha esquecido as razes que a tinham levado at ali. Helena desabotoou a jaqueta justa e a tirou com dificuldade, deixando-a sobre a mesa. Seu vestido era recatado, seu pescoo era recatado, e suas mangas curtas e leves. No sabia como faria para mover-se nele. -Estou preparada. - o tom de sua voz revelava um pouco de desconforto- O que fao? "Sorria outra vez. Me deseje." -Fique em posio como se estivesse enfrentando a seu atacante. Helena assentiu com a cabea, enquadrando seus ombros com obedincia e estirando-se tudo o que lhe permitia seu metro e setenta de estatura. Muito desafiante. Muito rgida. Precisava relaxar. -No, senhorita Nash. No estamos frente a um peloto de fuzilamento; estamos tentando apresentar um branco o mais pequeno possvel. Voltou a assentir com a cabea, seriamente, e ficou de ccoras olhando-o com expectativa. Parecia um encantador porco-espinho loiro. Mas ainda estava rgida como um tronco e dolorosamente sria. -No, senhorita Nash. No nos estamos preparando para rodar por um penhasco; estamo-nos preparando para nos defender. Com um suspiro de frustrao, Helena deixou cair os braos. -Ento como deveramos nos colocar, senhor Munro? -Os quadris em ngulo reto, os joelhos ligeiramente flexionados, as costas sutilmente arqueada, os ombros mal girados. Relaxada, flexvel, gil. Ela se contorceu em uma posio impossvel, conseguindo fazer tudo o que Ram lhe tinha pedido e mesmo assim fazendo tudo mal. -Assim? -No. - fez um enorme esforo por no sorrir. No conseguiu. Seus olhos luminosos se entrecerraram por causa de seu sorriso, mas se endireitou e apertou os lbios. No achava que ningum rira de Helena Nash em muito tempo. Finalmente, ela conseguiu esquecer de sua ansiedade. -Me faa uma demonstrao. Ram ficou em posio. Ela se aproximou, examinando minuciosamente sua postura enquanto caminhava lentamente rodeando-o, o olhar deslizando-se sem pressa por

seu corpo, estudando seus braos, avaliando seu torso, notando com deliberada lentido suas pernas e seus braos. Pouco a pouco, o toque de seu olhar foi intensificando-se at parecer uma carcia. E apesar de que quando ela se deteve atrs dele Ram no podia v-la, este sentiu o ligeiro aroma a flores de seu perfume e escutou o suave som de sua respirao. O tecido de suas calas lhe pareceu de repente dolorosamente ajustado. -Parece-lhe que j o viu bem? -No ainda. - ela voltou a aparecer em seu campo de viso, com sua cabea balanando-se de um lado a outro enquanto o estudava. Uma mecha de cabelo loiro se soltou de seu penteado, caindo suavemente e a cmara lenta sobre sua face, e pendendo seductoramente de seu ombro. Brilhava como a seda. A ponta de sua lngua apareceu entre os lbios ao concentrar-se, tocando o superior. Sua lngua tinha sabor de laranjas frescas, clida e cheia de desejo... -Suponho que j estdou bastante a posio... - disse-lhe em um tom forado. -Ainda no. - pigarreou. No, o que fez foi sufocar uma risada. A muito descarada estava rindo, lhe devolvendo algo de suas provocaes com a mesma moeda. O jogo o jogavam os dois. Ram abandonou sua posio e lentamente, lhe dando a oportunidade de apagar seu aberto sorriso, voltou-se at ficar frente a ela. -Acha que pode imitar minha posio, agora? -Sim, suponho. - com confiana, colocou-se na mesma posio que Ram lhe tinha mostrado. Devia admitir que sua posio era mais que decente. Mas no estava de humor para a clemncia. -Lamentvel - disse. Helena sacudiu a cabea com incredulidade. -O que? -Vi rvores mais flexveis que voc... Suas faces ruborizaram, mas seguiu tentando arquear ainda mais as costas, ficando ento completamente descompensada. -J vejo - disse Ram solene-, o que voc deseja comear uma carreira de contorcionista e me est mostrando suas habilidades. Bravo! E agora o que lhe parece se tentarmos a esgrima? Helena franziu o cenho. -No zombe de mim. Me ensine. Justo o convite que estava esperando. Colocou-se detrs dela lhe rodeando a cintura com seu brao e colocando-a firmemente contra seu peito. Helena se esticou no ato. Ele ignorou a rigidez de seu corpo, moldando suas suaves curva contra a firmeza de seu torso, colocando a palma da mo sobre seu ventre, pressionando intimamente seu traseiro contra seu coxas, e com as omoplatas apertadas como asas contra seu peito. Inclinou-se sobre ela e deslizou sua mo livre com frouxido pelo brao nu de Helena at apanhar seu delicado pulso. Levantou seu brao, dobrando-o com suavidade at que se acomodou no espao do dele. Logo fechou os dedos de Helena sobre o punho da espada. Cobriu-a com seu corpo, ajustando-se a seu corpo flexvel e bem formado. O corao da Helena dava saltos. Ram podia sentir seu ritmo ansioso como o tamborilar da chuva em seu peito, ligeiro e apressado. Os msculos de seu abdmen se retesaram sob a longa mo. Aproximou os lbios de seu ouvido e lhe sussurrou: -Relaxe, senhorita Nash. A esgrima como uma dana: a dana da morte. - um calafrio atravessou o corpo de Helena. Ram podia sentir a aura de calor erguendo de sua pele-. uma dana verstil e elegante, estilizada e espontnea - murmurou-. A

saudao precavida, o convite irresistvel, o encontro apaixonado, a separao sem flego. Devagar, senhorita Nash. Est tremendo. Apie-se em mim. -No posso... Quanta honestidade. Era muito mais provocante que a falsa fanfarronice. -Por que? - sussurrou, roando os cabelos de seda de sua nuca. -Dobrou-me tanto at agora, senhor, que se relaxo cairei ao cho. Levantou a cabea como se lhe tivesse arrojado um cubo de gua fria. E assim era. gua fria verbal. -Eu a agarrarei - disse, tentando recuperar o tom quente e ntimo que tinha estado utilizando. -E isso deveria me reconfortar? - perguntou-lhe-. Porque no me sinto absolutamente reconfortada. E no acredito que esteja tentando me reconfortar, no assim? Me diga, senhor Munro, ao dizer que me agarrar se cair, pretende que me sinta agradecida, segura ou ameaada? Maldio, tinha-o apanhado. Endireitou-se um pouco, considerando seriamente a pergunta. -No tenho certeza - admitiu. -Ah - disse, voltando a cabea para olh-lo nos olhos-. Entendo. No est de acordo com voc mesmo. -Acha isso? - Deus santo, era uma mulher verdadeiramente fascinante. Inclusive mais fascinante que formosa. O que no era pouco. Helena torceu o pescoo ainda mais para poder ficar face a face com ele, e Ram compreendeu que agora sim a estava sustentando, com um brao ao redor de sua cintura enquanto o outro agentava o brao que empunhava a arma frente a eles. Deviam parecer uma especie de esttua estranha, pensou aturdido, um homem e uma mulher apanhados em uma eterna luta para ver quem atravessaria o cu com a espada. Olhou-a nos olhos. Sua expresso era amvel. -Sim - respondeu Helena-. Ver, a vaidade masculina requer que, como me est segurando intimamente, eu deveria sentir a agitao tpica em uma moa: palpitaes e um calafrio de medo acompanhado de embriagadoras expectativas. Suspeito que ainda mais importante para seu orgulho masculino que eu sinta todo isso enquanto voc me sustenta. Ou me apanha. - um ponto a seu favor - concedeu, baixando o brao e agarrando a espada da mo de Helena. Ela a soltou sem opor resistncia, e com sua mo liberada se aferrou a seus bceps. No tinha nada que temer, ele no a deixaria cair. Tudo aquilo era muito interessante. Alm disso, ela estava agora inclinada em uma postura cmoda, como se estivesse acostumada a manter essa posio. Aquilo no era o que tinha planejado. Entretanto, no podia negar que a situao tinha seu encanto. Nunca antes tinha discutido sobre seduo com uma mulher. Ao menos no com uma mulher a quem queria seduzir... Ela voltou a assentir, at mais cndida que antes: -Por outro lado, como cavalheiro que voc despreza a idia de me fazer sentir desconfortvel quando seu dever, em realidade, sua promessa, a de me proteger, cuidar de mim, e inclusive ficar a meu servio. Ram estudou o rosto formoso e franco que se erguia com seriedade olhando o seu. Notou pela primeira vez que um de seus dentes dianteiros era torto. Uma pequenez, mas em um rosto to perfeito era encantador. -Tenho aqui um dilema para voc -continuou com sobriedade-. Mas apesar de no seguir sempre seus instintos mais nobres, imagino que sabendo que valoro minha virtude, deter-se antes... - deteve-se um instante, respirou profundamente e continuou-: Sei que gostaria de me levar pelo mau caminho, mas, por favor, no o faa. -Lev-la pelo mau caminho? Que forma to encantadora de apresent-lo.

Helena desceu o olhar. -No sei apresentar de outra forma... -E to segura est de que isso o que pretendo? -Sim. - tinha razo, claro. Devia conceder o o que sempre faz. Voc tem bastante fama, sabia? Ram compreendeu que sua seduo no o era tanto como achava. Helena se via desconfortvel, algo incomodada. E ele sabia por que. Suas ltimas palavras tinham revelado bastante a respeito do que ela pensava de seu comportamento e de como este deveria ser. -E voc acredita que interpretei o papel de sedutor muitas vezes com antecedncia? No necessitava resposta. Estava ali, nos olhos de Helena. -Muitas vezes... - continuou, e se alegrou do aborrecido e desinteressado que soava. -E como no faz-lo quando lhe ofereceu o que a outros homens custa trabalho obter? Vi como aquela mulher na... - Helena se calou, compreendendo que tinha estado a ponto de dizer algo sobre o beijo com aquela mulher no baile, o que revelaria que tinha estado ali. Helena no podia saber que aquela mulher tinha sido to s um pattico e fracassado esforo de tir-la da cabea. E Ram no podia dizer-lhe porque ento saberia que ele tinha descoberto seu segredo, e por alguma razo incompreensvel, quase sem querer o e sem nenhuma lgica, era imperativo para Ram que fosse ela quem lhe dissesse a verdade. Desejava-a. E desejava ainda mais sua confiana. Descobriu, no sem horror, que o que desejava dela era que tivesse f nele. Santo Deus! Devia estar se tornando louco. E como queria a confisso de Helena, devia apresentar-se como algum de m reputao. Suficiente para provocar risadas at nos deuses mais cruis. -A mulher na...? - provocou-a, aborrecido porque no podia contradiz-la, e ainda mais porque embora pudesse expor seus argumentos em relao prostituta no baile, no podia negar nada quanto s outras. Aquelas com as que se deitara durante o primeiro ano depois de ter compreendido o pouco que possua. Helena tinha razo. No tinha rechaado o que lhe tinha sido to generosamente oferecido. O fato de no ter aceito nem por nada tantas vezes como Helena imaginava ofereceu pouco consolo. E o fato de no aceitar j tais ofertas antes da apario de Helena no significava nada para ningum, exceto para ele. -No salo - disse Helena entre dentes, desviando seu olhar de Ram-. Vi como muitas delas o observavam. No lhe tinha perdoado nada, e portanto Ram no estava disposto a lhe facilitar as coisas. -Voc disse "aquela mulher"... -Havia uma em particular - disse ruborizando. -Mmm... - Ram a olhava, recostada em seus braos, com seu corao ao alcance da mo, com seus seios balanando docemente produto da agitao, com seus olhos luminescentes de mentiras-. Me deveria indicar isso ao partir. Para garantir que sua virtude se mantenha intacta... - maldio, no tinha conseguido ocultar um sotaque de amargura em suas palavras-. Mas saiba que sou um... -logo que podia articular a palavra. Nunca se tinha considerado como tal, mas j que ela o tinha qualificado assim, pois isso seria- libertino, no um rufio. -Sei - lhe respondeu ela em um sussurro, fazendo que lhe palpitasse o corao devido ao esforo que fazia ao controlar seus braos para no aproxim-la mais ainda a ele-. Sou virgem, mas no inocente. No o era. Teria sido melhor para os dois que fosse inocente. Se fosse uma virgem

de dezessete anos, recm sada do amparo que lhe oferecia a manso de seu pai, sem ter tido nunca que lutar com homens que procuravam outra coisa que danar uma pea com ela ou um matrimnio respeitvel, sem ter sido nunca perseguida nem ter recebido propostas de homens que a desejavam s por sua beleza, sem ter tido que aprender a ocultar seus sentimentos. Aquela mulher no saberia o que tinham feito homens como ele. Mas ento aquela moa no seria essa mulher. -J vejo - lhe disse. Helena suspirou aliviada. -Ento - disse, recuperando um pouco de sua astcia-, agradeo o dilema em que se encontra, e agradeo o fato de que tenha decidido subordinar seus baixos instintos a sua decncia inata. Depois piscou. No havia outra palavra para o que tinha acontecido. Essa atuao to notvel como inesperada o tinha levado a cometer um deslize. Tinha manipulado-o! Desde o prprio instante em que lhe tinha rodeado com seu brao, ela o tinha levado habilmente at a, at dar um passo em falso para deixar intactas sua virtude e sua dignidade. -Muito bem - aprovou Ram admirado-. Excelente. Se tivesse evitado a ltima parte, me teria desarmado por completo. Os olhos de Helena se abriram, imensos. -Mas esse pestanejo... - continuou, negando com a cabea-. Me desiludiu, e no me incomoda dizer-lhe Um truque to velho... De verdade, achava- por cima disto. -No um truque - lhe respondeu, sem sequer tentar lhe fazer acreditar que no sabia do que estava falando-. um clssico. Um mtodo bem-sucedido e comprovado. Outras mechas de cabelo se desprenderam de seu penteado, caindo em longos cachos que se balanavam e bamboleavam com muita suavidade. O olhar de Ram desceu at sua delicada clavcula, porta de entrada de seu discreto decote sob o qual sua pele se ruborizava, adquirindo a cor da neve em um amanhecer rosado. -E costuma ter xito com sua tcnica? -perguntou-lhe. Se Helena viu a cintilao de seus olhos endemoninhados, no fez nada por demonstr-lo. -Mmm? - olhou-o fixamente. Seus lbios se entreabriram, tentadoramente suaves e acessveis. A que estava jogando? -Ah, no - disse Ram com firmeza-. superamos o fingimento. Conseguiu antes dissuadir a outros pretendentes de forma similar a que utilizou que forma to magistral comigo h um instante? -Mmm? - piscou-. OH, a alguns. Embora muito poucos chegaram to longe em seus... ruborizou-se-. Voc j me entende. -Devo me sentir adulado? E ela sorriu, maldita fosse, como se isso fosse exatamente o que devia sentir. -E o que o que fazem - continuou Ram com suavidade- depois de que os deixe sem fala e sentindo-se uns miserveis, embora sem saber como passaram de ter entre seus braos a uma mulher que tinha inflamado seus sentidos a outra que mais parecia uma preceptora solteirona? -Em geral, soltam-me - sugeriu com inocncia. Aquela descarada necessitava de uma lio. A exasperao que lhe provocavam suas maquinaes, a irritao de ver como tinha facilmente sido manipulado e a fria ante suas idias preconcebidas em relao a sua prdiga vida sexual se fundiram em uma poderosa mescla. -No queria decepcion-la...

Deixou-a cair. No era uma grande queda, posto que j tinha as pernas um pouco flexionadas ao apoiar-se em seu brao, e por outra parte no a soltou por completo, por isso sua queda se amorteceu a uns palmos do cho. Mesmo assim, tinha-a pego de surpresa. Com um gemido apagado, Helena aterrissou em um redemoinho de musselina e anguas, expondo suas belas e magras panturrilhas vestidas em pontos de tric de seda atadas com fitas de seda do mesmo tecido verde plido. O pouco cabelo que ainda levava seguro em seu penteado caiu sobre seu rosto. Olhava-a com expectativa, com as mos nos quadris, preparando-se para sua indignao, ou sua ira, ou inclusive - embora esperasse que aquele ltimo no ocorresse- sua mortificao. Ela olhou para cima, afastando uma cortina de brilhantes cabelos loiros, expondo um formoso rosto que j no se ocultava sob a mscara da compostura, mas sim estava iluminado... Por sua risada. -Touch! Sem franzir o cenho, sem zangar-se, sem recriminaes. E ao ouvir sua ltima palavra, um simples e alegre "touch", Ramsey Munro, sabendo-se um pobre ingnuo, compreendeu que se apaixonara por Helena Nash. Captulo 20 RETIRAR-SE: Pequeno movimento da espada sob a espada do oponente com a inteno de retroceder. Ram ficou de p olhando-a com uma estranha expresso em seu rosto. Fazia tempo, quando Helena era uma menina, os caramelos que seu pai gostava e que este deixava no aparador para aplacar qualquer ataque de fome que pudesse ter durante o dia comearam a desaparecer misteriosamente. Um dia, tinha pedido a Helena que montasse guarda junto a ele escondidos na despensa que dava sala de refeies. Depois de uma hora de espera, quem entrou na sala de refeies no foi outro que Melo, seu co. Melo tinha olhado a seu redor, subido despreocupadamente sobre a mesa, e tinha comeado a engolir os doces. Seu pai, armado com uma espuleta, lanou no ato umas ervilhas secas s ancas do indesejvel. Melo tinha saltado pelo ar e corrido por toda parte, com a mesma expresso que tinha Ram naquele momento, entre a surpresa e o pnico, com um pouco de horror acrescentado. No que estaria pensando? Helena no tinha querido chegar to longe. No tinha querido interrog-lo sobre sua herana. No tinha querido evidenciar sua irritao por no poder conseguir a postura que lhe pedia. E sob nenhum ponto de vista tinha querido mencionar suas anteriores conquistas. Mas desde o instante em que a havia tocado, ela soube que a atrao que tanto tinha desejado que fosse produto da luz da lua, das mscaras e da loucura era igualmente poderosa em uma sala vazia e iluminada, quando ele pensou que se tratava de uma provocao e no de uma brincadeira inocente. E naquele momento Helena percebeu que ele poderia obter o que quisesse dela s com um pequeno esforo. E o que outra coisa podia querer o futuro marqus de Cottrell de uma criada como ela a no ser o mesmo que tinha obtido, sem o menor esforo, de tantas outras mulheres? Seu instinto de conservao entrou em jogo. No podia deixar-se seduzir por ele. Significava muito para ela. No podia ser simplesmente um encontro casual mais em sua vida. -Encontra-se voc bem? - perguntou-lhe Ram bruscamente, e Helena voltou a si com um pulo, dando-se conta de que tinha deixado de rir e que o olhava fixamente. Parou de rir de repente, e pareceu bastante estranha. Di-lhe algo? Machucou-se?

-No, no - murmurou, alisando suas saias sobre suas pernas. Ram lhe ofereceu suas mos, e ela as pegou permitindo que a pusesse de p. Comeava a sentir-se desconfortvel com sua expresso impenetrvel. -Suponho que no deveria t-la deixado cair dessa maneira. - parecia zangado e aborrecido, e essas expresses eram alheias ao habitual semblante inteligente e bonito de Ramsey Munro. -Imagino que houve um pouco de provocao - admitiu-. E se declararmos uma trgua? -Uma trgua. De acordo. Helena inclinou a cabea. Definitivamente, Ram se comportava de maneira estranha. -E podemos continuar com a lio? -Sim. claro. - ergueu os ombros como se lhe incomodasse a camisa, o que, visto a maneira em que o tecido branco se ajustava contra seus largos ombros, podia bem ser o caso. Mas antes no lhe tinha parecido fisicamente incmodo. Depois se ergueu, como enfrentando ao prprio peloto de fuzilamento ao qual a tinha acusado de enfrentar antes. -Primeiro, a agarre. - agarrou a espada que tinha cado ao cho e a ofereceu, lhe mostrando com a mo como segurar o punho. -Isto - disse, assinalando a ponta flexvel da espada- o foible. a parte mais fraca da folha, mas tambm a mais flexvel. -Isto - aplaudiu a base da folha, perto do punho- o forte, a parte mais resistente da folha. -Entendo. -Seu objetivo no bater-lhe disse, concentrado em seu papel de professor, impessoal e informativo-. Seu objetivo proteger-se. Os conceitos de "ponta em linha" e "prioridade" so irrelevantes. -Concentraremo-nos no movimento dos ps, nas paradas... - ante seu olhar interrogativo, explicou-: "Parada" o bloco do ataque do oponente. "Finta" quando se ataca em uma direo com a inteno de mudar no ltimo momento. E finalmente dever aprender a atacar com "fundo", atravessar o corpo de um homem com a espada. Ram a observava de perto, julgando suas reaes. -Entende que, alm de todo o dito e feito, disto se trata um duelo, e por isso que algum aprende a brigar? Para poder afundar uma parte de ao em outro ser vivente e lhe tirar a vida? Helena sentiu como o sangue abandonava seu rosto, mas negou mecanicamente com a cabea. Com uma repentina careta Ram retirou sua mo. -Isto ridculo! Voc no quer fazer mal a ningum. Olhe-se! Voc uma dama, no um produto perverso do mercado de Haymarket. por que diabos deveria saber tudo isto? -J disse. Lorde DeMarc... -Lorde DeMarc um pomposo dissimulado que provavelmente reagiu de m maneira quando voc no mostrou interesse por ele. Possivelmente inclusive se expressou de uma forma que pde soar ameaadora, mas da a ser uma ameaa real... - Ram negou com a cabea-. A assustou. Continua assustada. Provavelmente nunca antes tenha tido que lutar com um homem to vaidoso, que reagisse to mal ante o rechao. Mas me acredite, senhorita Nash, apesar de que se trata de uma atitude estranha entre cavalheiros, no o entre os homens. teve voc uma m experincia. Mas no precisa armar-se para poder... -O que? - interrompeu-o. mantinha-se erguida-. Ser livre de ir aonde queira e com quem quer? -Sim. -Equivoca-se -lhe disse Helena baixando a voz-. Voc assume que porque um

homem viu um certo tipo de gravatas, ou paga suas dvidas de jogo, ou bebe sem embebedar-se, ou monta bem a cavalo, ou utiliza bem a espada, obedece todos os cdigos de conduta de um cavalheiro. E na maior parte dos casos, tem razo. Os homens so em geral aquilo que aparentam ser. Um trapaceiro um trapaceiro, um cavalheiro um cavalheiro. Mas isto no acontece em todos os casos. Voc no conhece lorde Forrester DeMarc, senhor Munro. Nunca viu sua expresso ao me olhar, nunca ouviu o tom desenfreado de sua voz ao me falar. Eu sim. Mas porque ponho em duvida o que voc acredita saber dele, prefere suspeitar de minhas apreciaes antes que suspeitar de seu carter. Munro lhe devolveu o olhar com outro infestado de sombras, mas nem desconfortvel nem convencido. Helena no podia culp-lo. Em sua situao, possivelmente ela teria pensado igual. Apenas se achava em si mesmo. -No seria suficiente se eu enfrentasse ao DeMarc? - disse Ram finalmente-. Lhe sugeriria que seu interesse no apreciado nem correspondido... -No! -Por que? - perguntou. -Porque DeMarc iria a lady Tilpot no ato. Se ela pensasse que causei algum inconveniente a um de seus convidados, despediria-me imediatamente. -E isso seria uma grande perda? Tenho certeza que sua irm e seu novo marido a receberiam com prazer em sua casa. -Eu tambm estou convencida disso -respondeu com dureza-. Mas como saber, eles se encontram no Continente, e no queria ter que viajar para v-los. -Eu tampouco - murmurou, franzindo o cenho. -E tampouco posso pedir aos Welton que me deixem compartilhar a habitao com Charlotte! - Helena deixou cair os ombros, abatida devido s suspeitas de Ram e a suas prprias incertezas. - Acredite-me , senhor Munro. pensei muito em minha situao atual. Acredito estar fazendo as coisas o melhor possvel. - sorriu, plida-. Ento lhe peo, por favor, podemos comear com a parada? Captulo 21 DESARMAR: Obrigar ao oponente a soltar o punho de sua arma. -Santo Deus! - Jolly Milar, com o olhar cravado na porta do salo de baile de lady Tilpot, se abanava freneticamente. Helena, enviada por sua patroa para evitar que o descarado escapasse com algum dos jovenzinhos presentes no baile de gala, virou-se enquanto o silncio invadia aos trezentos convidados de lady Tilpot. De p no corredor, do outro lado das portas totalmente abertas, entregando com calma sua bengala e seu chapu ao criado boquiaberto, achava-se o marqus de Cottrell, Ignacio Farr. E junto a ele, olhando a seu redor com elegante desinteresse, estava Ramsey Munro. Avanava com aquela aura natural de superioridade que tantos homens tentavam imitar e to poucos o conseguiam. Vestido completamente de cor azul profunda, o nico adorno que levava era a rosa de ouro cravada em sua gravata. A respirao de Helena se deteve. O que estava fazendo ele ali? lady Tilpot nunca o teria convidado a sua casa, apesar de seu recentemente adquirido status social. -Pobre lady Tilpot... - Helena olhou ao seu redor para achar-se com a senhora Winebarger, que sorria com malcia-. Quase poderia sentir pena por ela. Olhe-a, tentando desesperadamente pensar o que fazer com este dueto to particular e indesejvel! Onde sent-los para o jantar? a senhora Winebarger riu ligeiramente-. Que problema! Helena seguiu seu olhar. Lady Tilpot estava petrificada em sua cadeira, com a boca

entreaberta, os olhos movendo-se freneticamente, julgando as reaes de quem estava a seu lado. De p atrs dela, o reverendo Tawster parecia to desconcertado como sua benfeitora, mas o que em lady Tilpot era um gesto de confuso, nele era um gesto de surpresa. Sentada ao lado de lady Tilpot, a senhora Barnes franzia os lbios em uma expresso de duvidoso prazer. Achava-se em primeira fila para presenciar o que poderia converter-se na mais suculenta intriga de uma temporada bem medocre. Do outro lado de lady Tilpot, Flora, magnificamente adornada com um lao de lentejoulas, olhava ao seu redor, sentindo a mudana repentina na atmosfera embora sem saber o que a tinha provocado. -Pobre lady Tilpot - continuou a senhora Winebarger em voz baixa-, est entre a espada e a parede. Suas amizades esperam que baixe as fumaas audcia do senhor Munro, mas ela no to estpida para fazer isso. Seu av, o marqus, um homem poderoso. Muito poderoso, como saber. Helena no sabia. Como j lhe tinha acontecido com antecedncia, pensou que a prussiana estava muito bem informada para uma recm chegada a aquelas costas. Logo, esqueceu completamente senhora Winebarger quando viu o Ramsey dirigir seu olhar preguioso para ela. Ele inclinou a cabea em forma de saudao, e seus movimentos estavam carregados de ironia. E ento compreendeu: a presena de Ram ali era a aceitao de que ela podia possivelmente entender melhor ao DeMarc que ele. Tinha vindo para comprovar pessoalmente sua situao. Podia parecer uma pequenez, mas nunca tinha conhecido a um homem que desse tanta importncia a suas conjeturas. Era uma pequenez? Certamente, se os murmrios das evidentes conversas que se produziam atrs dos leques ao longo da sala serviam como prova, ento tinha feito muito mais do que tinha prometido. exposto-se vergonha e ao possvel escrnio. Por ela. O corao lhe dava saltos no peito. A emoo embargava seus pensamentos, puxando para sair luz. Mas ela sabia que era absurdo, que ela era ridcula por confundir a gratido com... Obrigou-se a no continuar com essa tolice, e para isso conteve seu corao acelerado e dirigiu seu olhar para lorde DeMarc, a quem tinha evitado toda a tarde. Viu-o imediatamente, com sua cabea loira movendo-se como um co de presa atravs da sala, com suas feies tensas enquanto olhava fixamente ao Ramsey. Logo, seguindo o olhar do Ramsey, seu prprio olhar escuro posou sobre Helena. O dio que viu em seus olhos a abateu por completo. Com um ligeiro calafrio, olhou ao Ramsey. Tinha que ter visto o rosto lvido do DeMarc, seus lbios torcidos e seu olhar sinistro. Mas Ramsey j no a olhava. Tinha inclinado a cabea para seu av, escutando o que o ancio lhe dizia enquanto entravam na habitao, e avanava sem pressas para a multido. Os rostos desconcertados se voltavam, escutavam-se bufos de indignao, e as matronas obesas e excessivamente maquiadas se dispersavam a seu passo, enquanto ele se movia entre elas como um gil gato em um galinheiro, sem interessar-se no cacarejo, despreocupado pelos murmrios histricos que provocava sua passagem. Tudo era muito divertido. -Olhe! Vai apresentar seus respeitos a lady Tilpot! - disse Jolly agitada. Enquanto observavam, lady Tilpot se inclinou para Flora e lhe sussurrou algo ao ouvido. A moa se levantou no ato, saudou rapidamente e partiu. -Meu Deus. Isto no se apresenta bem para as ambies sociais do senhor Munro. Lady Tilpot no lhe permitir conhecer a senhorita Tilpot - disse a senhora Winebarger com um suspiro. Helena observou como uma pequena multido se agrupava atrs de lady Tilpot como um rebanho de ovelhas porta do curral, cada um tentando estar suficientemente perto para ouvir a conversa que se fazia, embora o suficientemente

longe para no parecer indiscreto. -Acredito que tudo ir bem. O homem tem um porte extraordinrio! - sussurrou o reverendo Tawster detrs de Helena. No o tinha ouvido aproximar-se. Olhou-o surpreendida e com um respeito recm adquirido. Apesar de estar evidentemente interessado, o vigrio tinha cedido seu assento em primeira fila a aqueles com interesses mais evidentes. - o melhor em todos os aspectos! -concedeu com entusiasmo Jolly, abanando o peito. -Inteligente moo... - murmurou a senhora Winebarger enquanto Ram esperava tranqilamente que seu av terminasse de avanar sem pressas at lady Tilpot. Este no fez nenhuma reverncia. Inclinou seu torso para diante, pegou sua mo gordinha e a segurou a uns centmetros de seus lbios, olhando-a diretamente nos olhos enquanto murmurava algo. Todos os leques dos arredores deixaram de mover-se enquanto suas proprietrias se esticavam para escutar o que dizia. No o conseguiram. O que fosse que disse provocou um estremecimento em lady Tilpot, e depois, com um gesto, indicou ao Ramsey que se aproximasse. Com uma expresso de ligeira e pouco convincente surpresa, Ramsey avanou para ela e executou uma reverncia perfeita, que eclipsou a saudao de seu av. -Lady Tipot - disse em voz forte e clara-. Um prazer, senhora. -Bem-vindo a minha casa, senhor Munro -respondeu igualmente forte lady Tilpot, e depois, lanando um olhar nervoso ao marqus, disse em voz ainda mais alta-: Minha sobrinha est ocupada neste momento, mas voltar logo. Tenho que apresent-la. Um pequeno murmrio de vozes se propagou atrs daquela frase. Ramsey respondeu educadamente que seria uma honra para ele, e depois disso lady Tilpot deixou de parecer como se temesse que Ram lhe arrancasse o vestido e corresse fora de si pelo salo de baile. Ram fez uma nova reverncia e se dirigiu para seu av, que o esperava. A multido se dispersou. -E assim, Ramsey Munro entrou na sociedade... - disse o vigrio em um tom divertido. -Parece decepcionado, reverendo - observou a senhora Winebarger. -Possivelmente sim, um pouco - admitiu-. H algo romntico na idia de um aristocrata patife, no acha? Entretanto, estou convencido de que o melhor. - e com um pequeno e humilde sorriso, retirou-se. O resto da noite transcorreu virtualmente sem sobressaltos. Helena no esperava que Ramsey, o herdeiro de um marquesado, fosse apresentado em uma reunio to grande, e de fato no aconteceu. Havia muitas outras pessoas desejosas dessa honra que estavam em uma posio muito superior sua, incontveis moas e elegantes senhoritas cujas mes as incitavam a dar-se a conhecer, filhas de cavalheiros e daqueles que levavam velhos e ilustres nomes. Agora que lady Tipot tinha aprovado a Ram, indo o suficientemente longe para lhe apresentar a sua nica sobrinha, conhecida universalmente por ser uma das melhores guardadas herdeiras, aquele grupo da sociedade que vivia por sua reputao e sua aparncia a seguiu imediatamente. E Helena estava ciumenta. Pela primeira vez em anos desejou ter um vestido formoso. Algo delicioso, luminoso e resplandecente, algo que casse por seu corpo to bem como os vestidos de estilo grego que levavam as outras mulheres. No era que houvesse algo mau em seu vestido. Estava em harmonia com sua condio social, feito de cambraia coral que atava seus seios com um arco de seda, de mangas curtas e um modesto decote de lao. Seus cabelos, recolhidos em um coque, no levavam nenhum adorno. Apesar de receber muitos olhares de admirao, ningum lhe props danar. E menos que ningum Ramsey. Mas tampouco danava com outras mulheres, aparentemente contente de passar seu tempo com os jovens moos e os velhos

militares que estavam do outro lado da sala, sendo um hspede to agradvel como lhe era possvel. Frente aos risinhos nervosos e abafados das jovens que o rodeavam, limitava-se a inclinar respetuosamente a cabea e olh-las com admirao; escutou com ateno ao velho general que lhe gritava ao ouvido e reagiu divertido ante o leno que uma antiga baronesa deixou cair a seus ps. Com o passar das horas, a atitude de lady Tilpot se tornava mais e mais triunfal, at que, por volta das dez da noite, a presena de Ramsey Munro em sua casa tinha passado de ser um potencial desastre a converter-se no motivo do orgulho pessoal de lady Tilpot da temporada. -Sim, sim - dizia a suas amizades enquanto aceitava o copo de ponche que tinha enviado a procurar a Helena-, claro que sabia que o senhor Munro viria. Acaso seu av e eu no somos velhos amigos? No que Helena soubesse... Lady Tilpot deve ter captado algo dos pensamentos de Helena em seu olhar sardnico. No gostava de ser posta em evidncia. -Helena - lhe falou-, Flora est sentada com o marqus junto porta do jardim. uma moa doce, inocente, mas essencialmente tola, que deve estar aborrecendo de morte ao marqus... Ah, que quente elogio. No estranhava que Flora fugiu na primeira oportunidade. -V ali e libere-o de sua companhia. - claro. -Bem, como ia dizendo, Ramsey deve estar esperando a soire da semana prxima, e ento... Tal e como lady Tilpot lhe havia dito, Helena achou Floresce sentada em um dos pequenos sofs se localizados nos muros da sala e destinados ao descanso dos bailarinos. Seu vestido brilhava sob as chamas de centenas de candelabros, refletindo as gemas que adornavam seu pequeno corpo. Parecia uma pea de artesanato, brilhante e luminosa. O marqus estava sentado em uma cadeira junto a ela. No parecia muito aborrecido. Seu olhar era frio, parecia doente e um pouco desconcertado, mas definitivamente no estava aborrecido. Apressou-se, perguntando-o que Flora, a doce e ingnua Flora, podia ter dito para provoc-lo. -Claro que sim! Voc est tentando uma aproximao com seu neto - dizia Flora docemente, com lgrimas correndo por suas faces-; eu acho tudo isso assombrosamente nobre. "OH, Flora." Helena se aproximou da moa em silncio. Era o suficientemente sensata para evitar fazer comentrios pessoais como aquele. Mas o embarao tinha confundido seus sentidos. Sempre tinha sido uma sentimental. Agora havia se tornado descarada e muito sensvel, o que era uma combinao terrorfica. -Flora, querida - disse Helena com doura, ficando a seu lado-. Parece acalorada, e os jardins esto a to s uns passos daqui. No quereria um pouco do agradvel ar fresco da noite? -No, obrigado, Helena - respondeu sem mal olh-la, concentrando sua ateno no marqus; parecia como se estivesse disposta a aproximar-se o em qualquer momento para lhe dar tapinhas na mo. "Por favor, Flora, no lhe d palmadas na mo..." O olhar do ancio deslizou sobre Flora, e por um momento Helena acreditou que estava a ponto de lhe dar a lio que infelizmente merecia. Helena procurou um leno em seu bolso, preparando-se para conter a mar de lgrimas. Mas ento, surpreendentemente, o marqus relaxou. -Os jovens de hoje - disse-. No tm sentido do decoro? No so capazes de se conter? -Me parece que o senhor Munro extremamente contido - disse Flora, olhando ao bonito neto do marqus do outro lado da sala.

O marqus seguiu a direo de seu olhar. -Sim, certo. O que me parece muito louvvel. - seu olhar ficou cravado em Flora. Mas esta no compreendeu seu significado. -Que terno! - disse, encantada. -Terno... - parecia como se o marqus pudesse engasgar-se com essa palavra. -Sim! - Flora juntou suas palmas em seu queixo-. Encontrar a algum depois de to rdua e longa busca! - respirou, com os olhos cheios de lgrimas, e Helena soube que no estava pensando na separao do marqus e de seu neto, mas na sua e a de Oswald-. ... Maravilhoso! - com um enorme esforo conteve as lgrimas-. E t-lo encontrado para perceber do que vale! Deve estar muito contente. -No tem importncia se estiver contente ou no. Qualquer sentimento que possa ter pelo Ramsey completamente duvidoso. -Por que? - soltou Helena sem poder conter-se. O marqus, que tinha estado ignorando-a como uma mulher a que no tinha sido apresentado, agora dirigiu seu olhar de poucos amigos para ela. -E voc ...? -OH! - disse Flora horrorizada-. No me tinha dado conta... ... Apresento Helena Nash, marqus. Helena, este Ignacio Farr, marqus do Cottrell. -Milord. - Helena fez uma reverncia. O olhar do marqus posou nela com um novo interesse. -Ah, a formosa dama de companhia. E a carga de meu neto. Por favor, sente-se, mocinha. "Como sabia?", perguntou-se Helena enquanto tomava assento junto a Flora. Ele falou como se tivesse escutado seus pensamentos. -Acaso pensou por um instante que eu permitiria que o marquesado casse em mos de um estranho, senhorita Nash? No sou um romntico. Nem por inclinao, nem por desejo. Investiguei cada aspecto da vida de Ramsey. No acredito desconhecer muitas coisas a respeito de Ramsey Munro - o marqus fechou os olhos um instante- ou de quem importante para ele. O calor subiu s faces de Helena, e se sentiu desconfortvel ao notar como Flora a olhava com uma expresso muito interessada. OH, no. No achava poder suportar um interrogatrio de Flora sobre Ramsey capaz de superar toda lgica. O marqus se dirigiu a Flora: -E quanto a achar ao Ramsey, senhorita Tilpot, nunca o perdi. Possivelmente confundi seu rastro durante um ano de tanto em tanto, mas em geral sei onde esteve em cada momento de sua vida. -Mas... Por que esperou tanto tempo para aproximar-se dele? - Flora parecia confundida. O brilho romntico se apagou em seus olhos, e parecia estar percebendo lentamente de que se achava frente a um homem sem o mnimo trao de sentimentos em suas veias. Uma tal criatura era to estranha para Flora como um duende do bosque. -Cconsegui deixar sem fala sua jovem amiga, senhorita Nash. Mas no a voc disse o marqus, considerando a situao-. Mmmm... E quanto a sua pergunta, mocinha... -voltou a dirigir-se a Flora-. Sua rabugice merece que no lhe responda, mas entretanto escolho satisfazer sua curiosidade. - lanou um olhar de soslaio a Helena, e esta teve a sensao que se dirigia a ela, no a Floresce-. Voc supe que no me apresentei ante o Ramsey, quando foi bem o contrrio. Desde sua volta da Frana, tentei por todos os meios convenc-lo de que me permitisse fazer pblicos os documentos que provavam que se trata de meu legtimo herdeiro. Ramsey sempre se negou. "Por que?", perguntou-se Helena, mas imediatamente outro pensamento se imps sobre aquele: "Por que aceitou agora?". -Marqus. - Helena, perdida em seus pensamentos, no tinha ouvido como Ram se aproximava. Agora olhou para cima para v-lo de p frente a ela com as mos

cruzadas atrs das costas. No a olhava. Em seu lugar, olhava ao marqus com gentileza-. Est monopolizando a duas jovens moas enquanto o salo est repleto de moos infelizes muito assustados para aproximar-se. O marqus olhou a Ram com incredulidade. -No necessrio comportar-se desta maneira, Ramsey. No precisa tentar me agradar. Conhecemo-nos muito para nos decepcionar. -Possivelmente no a voc a quem desejo agradar, senhor. - Ram sorriu. -Ou decepcionar... - o marqus sorriu. "Santo Deus", pensou com exasperao Helena, estar com esses dois era como meter-se em meio de um assalto de esgrima, cheio de palavras afiadas e fintas verbais, pequenos cortes e arranhes. -Flora, querida, de verdade est acalorada, e o ambiente est cada vez mais quente. Incomodaria-se de dar esse passeio agora? Flora, cujo olhar passava sistematicamente de RamM ao marqus, produto de uma crueldade que sempre achava a forma de passar sobre sua cabea, levantou-se. Nesse instante, o marqus fez o mesmo. -Cavalheiros - disse Helena com doura e, inclinando a cabea ante eles, pegou a Floresce pelo brao e a levou atravs da porta que levava ao jardim. -Uma grande parada - murmurou Ram atrs dela. -Sem dvida. Impressionante. - Helena escutou o marqus assentir. Captulo 22 SIMPLES: Ataque ou resposta que no compreende Nem fintas nem jogo de espadas. O jardim estava tranqilo, exceo dos criados que recolhiam os copos de ponche e de um par de velhas e afveis matronas inspecionando as ervas que povoavam o bordo no extremo oposto do jardim. Lanternas de papel balanavam suavemente sobre suas cabeas, dispostas ao longo dos caminhos que serpenteavam entre os leitos do pasto perfeitamente podado. Flora se voltou com ansiedade para a Helena no momento em que se internaram no jardim. -Recebeu alguma nota de Ossie? -Ossie? No. - Helena negou-. Sinto muito, Flora. O belo rosto de Flora ficou sombrio. -Ah... Pensei que quando insistiu para que nos encontrssemos aqui, era porque tinha novidades. -No, s queria afast-la da proximidade daqueles cavalheiros. -No tem por que preocupar-se, Helena. Estava dirigindo perfeitamente bem ao velho marqus, e quanto ao famoso Ramsey Munro -Floresce se sacudiu com um pequeno calafrio-, estou encantada de t-lo conhecido. Helena a olhou com curiosidade. -Srio? E isso por que? -Bom, conhecido por ser um dos homens mais elegantes de Londres, sem mencionar que o mais bonito. Por isso bom t-lo conhecido, porque ps a prova meu amor pelo Ossie. -Fez isso? - a franqueza de Flora recordava muito Charlotte, ou ao que Charlotte seria se houvesse se beneficiado das mesmas vantagens que Flora. Mas acaso Floresce se beneficiou? Sim, Flora era doce, encantadora, completamente devota e inconcebivelmente inocente. E como tal, incapaz de levar uma vida diferente da que levava. Charlotte, pensou pela primeira vez Helena, no se limitaria a suport-lo. Charlotte triunfaria. -Sim - disse Flora com seriedade-. Porque agora posso afirmar sem dvida nenhuma que, tendo conhecido ao cavalheiro mais elegante, bonito e popular de

Londres, no senti nenhum pingo de atrao por ele. -Flora, parece-me que exagera um pouco... - disse-lhe Helena. - certo - lhe concedeu-, mas s de forma acadmica. Como ao observar uma bela pintura, por exemplo uma das paisagens marinhas do senhor Alternem Sim, completamente excitante e escuro, mas algum no queria estar dentro do quadro, no acha? -No. Flora assentiu com a cabea em um gesto de sabedoria. -O senhor Munro... - fez uma pausa-. Acha que h um ttulo de cortesia com o que referir-se ao marquesado? -No tenho nem idia, Flora. Por favor, continua. -Pois o senhor Munro simplesmente muito perigoso e muito atrevido em qualquer situao para que uma moa jamais se sinta confortvel a seu lado. "Sim. ardiloso e inteligente e perigoso, e precisamente por isso que uma moa se sentiria confortvel junto a ele." Ou ao menos ela. Do extremo oposto do jardim, Helena escutou um forte e repentino rangido entre os arbustos. Olhou para ali com curiosidade, mas s viu as duas ancis, enfrascadas em um acalorado debate sobre os pulges. voltou-se para Flora. -O senhor Goodwin ficar encantado ao saber que Ramsey Munro no seu rival. Ante a meno do nome de seu amado, o rosto de Flora se animou. -Eu gostaria de poder dizer-lhe eu mesma -disse com melancolia-. O que vai ser de mim, Helena? Logo comear a notar-se que estou grvida, e ento tia Alfreda enviar a algum lugar horrvel, como... Como... Como Ipswich! - baixou a voz com dramatismo-. Morrerei se tiver que ir a Ipswich. -No, no morrer em Ipswich. Alm disso, enquanto conversamos, o senhor Goodwin deve estar concebendo alguma forma terrivelmente inteligente de conseguir uma enorme fortuna e reunir-se com voc. Flora a olhou como se suspeitasse de sua ironia, o que, por certo, estava em todo seu direito de pensar, pois Helena estava efetivamente sendo irnica, embora no quisesse que Flora soubesse. Assim sorriu. Novos rudos, estalos e rangidos lhes chegaram da borda do jardim, como se algo avanasse com dificuldade atravs dos densos matagais. Seria Princesa, a gata da senhora Winebarger, que se tinha escapado para sair em caada? -Srio, Flora - continuou Helena com voz distrada. Parecia muito grande para tratar-se de um gato, e definitivamente se estava aproximando. Seria DeMarc? Tinhao visto fazia to s cinco minutos, conversando com o vigrio. - Tenho certeza de que o senhor Goodwin deseja v-la tanto como voc a ele, mas de momento lhe impossvel; deve simplesmente ser paciente, carinho. Ocupe-se de voc e de seu filho por nascer. Seja valente por ele. No podia ter dado mais no alvo. Com resoluo, Flora ergueu seu queixo trmulo. -Serei valente. Agora, suponho que o melhor que volte ao lado de tia Alfreda -disse-. Sem dvida, tem uma lista de "possveis candidatos" aos quais prometeu danar comigo. Vem? -No, querida. Adiante-se voc. - Flora, mais obediente que nunca, dirigiu-se para a porta at que, sbitamente, Helena a chamou-: Flora? -Sim? -H algo que preciso saber. Com todos estes moos postos em seu caminho, ante sua beleza, sua doura e... Bem... Me perdoe por ser vulgar, ante sua fortuna... Como faz para evitar que solicitem sua mo a lady Tilpot? Flora, ruborizando medida que Helena enumerava suas qualidades, sorriu evidenciando uma ligeira e tmida rabugice. -OH, isso fcil - lhe disse-. Se em algum momento um cavalheiro se torna muito ardente em suas atees para comigo, simplesmente lhe digo que no poderia sequer

considerar a possibilidade de viver em uma casa em que no viva tambm tia Alfreda... -Por certo! - disse Helena com admirao, e Flora, ao ver que sua tia se dirigia para ela atravessando a porta, apressou-se a retirar-se. Possivelmente Floresce tambm triunfaria... Atrs de Helena, um arbusto emitiu um gemido de desespero: -Floooraaa! Santo Deus, Helena conhecia essa voz! Era Ossie. O arbusto comeou a sacudir-se e as folhas comearam a cair em uma chuva enquanto o moo tentava liberar-se para seguir a sua amada. -No! - gritou Helena, jogando-se. Seu olhar se dirigiu para as duas ancis que tinham detido sua conversa para ver o que ocorria. -A gata da senhora Winebarger - explicou quase a gritos- parece que est apanhada. As ancis franziram o nariz e voltaram para sua conversa. -Fique onde est, senhor Goodwin - implorou Helena-. Se essas mulheres virem um homem sair de entre os arbustos gritaro, e voc ser aoitado como um ladro, ou pior ainda, como meu pretendente! E lady Tilpot me despediria! -Ooooohhhh! -Venha aqui, gatinho, gatinho - cantarolou em voz alta Helena, cobrindo a voz de Oswald, para logo lhe lanar em um sussurro carregado de ira-: Cale-se! -Mas estar to perto dela... - murmurou o arbusto agitado- ...E que ela no saiba... Parece bem. No, parece formosa - sussurrou-. Possivelmente esteja melhor sem mim. -Isso sem dvida. Mas pode ser que seu filho no pense o mesmo... -Parece um anjo de... - o arbusto ficou quieto- ...Filho? -Sim, espcie de... Sim. Flora est grvida. -Ah! -Cuidado! No se atreva a sair desse arbusto. -Mas... Como? -Certamente voc sabe melhor que eu. Mas eu sugeriria que foi mediante o mtodo tradicional - disse Helena, surpreendendo a si mesma-. Agora me diga: Como vai o plano que tinha ideado a ltima vez que nos vimos? -Bem. OH, sim, muito bem - disse despreocupado o arbusto. -E j tem suficiente dinheiro para reclamar a sua esposa? -Logo. Muito em breve. -Quando? -Duas semanas, dia mais, dia menos. -E no pode...? -Senhorita Nash... - Helena se voltou ante o som da voz de Ramsey. -Senhor Munro! - exclamou. No podia deix-lo aproximar-se do arbusto. Daria-se conta no ato de que algum se ocultava ali-. Por favor, espere onde est -lhe disse-. Eu... Eu... Mi... N... Meu vestido ficou reso no arbusto enquanto tentava recuperar gata da senhora Winebarger, e no queria que voc me visse antes de que possa arrum-lo. As duas ancis ao final do caminho se voltaram ao ouvir a voz de Ramsey e o olharam fixamente com expresses profundamente ofendidas. Ram as olhou por sua vez. No ousaria pr em perigo a reputao de Helena aproximando-se quando lhe tinha solicitado expressamente que no o fizesse. -Muito bem. Necessita voc de ajuda? -No, no - lhe respondeu alegremente-. s um segundo. - voltou-se novamente para o arbusto-. Quando podemos nos encontrar? Onde? Tenho muitas coisas que lhe dizer. Tenho uma carta de Flora para lhe dar....

-Floooraaa - suspirou o arbusto. -Basta! Onde? Em Vauxhall? -No! Meus credores conhecem o lugar. Percorrem-no em minha busca. - o arbusto resmungou desconsolado-. J pensarei em algo, mas at ento... O arbusto se sacudiu, e uma mo emergiu de repente, agarrando Helena pelo tornozelo. Helena deu um salto, contendo um grito. -Por Deus Santo, senhor Goodwin... -Uma nota - sussurrou o arbusto enquanto a mo a soltava e deixava um pequeno papel dobrado a seus ps-. Para minha Flora. Por favor, assegure-se de que a receba. -Muito bem. Agora, v. - logo, suspirando pela perda de seu nico vestido de baile decente, agachou-se e rasgou uma parte de lao de sua saia enquanto pegava a nota. Depois se levantou, retrocedendo como se acabasse de libertar-se. -Pronto - disse, unindo-se a Ramsey perto da porta-. Livre por fim! -Est bem? - deu cenho estava franzido, escurecendo seus olhos. Parecia to bonito com sua jaqueta escura e suas calas, com sua gravata branca como a neve contrastando com seus cachos negros. A lua, at ento coberta por uma nuvem, apareceu de repente, ressaltando suas feies angulosas com um reflexo branco azulado. -Sim. O que necessita? algo em relao s lies de esgrima? No pode ver-se comigo esta semana? - perguntou Helena em voz baixa. -Como? - disse-lhe-. OH, no. No, no h nenhum problema. s que... Vi senhorita Floresce deixar o jardim, e voc no se foi com ela, e no vejo o DeMarc por nenhum lado, ento... Ela o olhou enquanto seu corao dava estranhos saltos em seu peito. Notou que Ramsey parecia preocupado. Por ela. -Ento notou algo estranho em seu comportamento - lhe disse, ignorando os vertiginosos saltos de seu corao-. Algo na forma em que me olhava? -Isso seria impossvel, pois no a olhou nenhuma s vez. -OH - disse ela, decepcionada. Teria sido um alvio que algum visse o que ela tinha visto, esse demnio que espreitava atrs das bonitas e sbrias feies do visconde. -O que, decididamente, incomoda-me -respondeu. O olhar da Helena se cravou no dele. -Caminhamos? Ela titubeou um instante, sentindo claramente os olhares reprobatorias que se posavam neles. -Preferiria me sentar, se no se importar. Ali. Assinalou um par de pesadas cadeiras de bronze colocadas exatamente frente s portas que levavam ao salo de baile. Sentados ali, estariam vista de qualquer que decidisse olhar para o jardim. Assim, apesar de que ningum em particular a vigiasse, dificilmente poderia ser acusada de manter encontros clandestinos. Ramsey sorriu compreensivo. -Sempre se comporta to cautelosamente? -Sempre. -Muito bem. - esperou que ela se sentasse e logo a imitou, estirando um brao sobre o espaldar de sua cadeira, deixando que seus dedos pendessem descuidadamente a to s uns poucos centmetros de seu ombro nu. Seus dedos eram fortes, recordou, e suaves. Quentes e... Aquilo era ridculo. Pouco antes, tinha estado aterrorizada por DeMarc e pronta para saltar entre as sombras. Agora, Ramsey Munro s precisava entrar em um concorrido salo de baile para que seu mundo estivesse a salvo, para que fosse mais seguro. No, pior ainda, tudo lhe parecia agora opulento, transbordante de promessas, com um enorme potencial. -Dizia algo a respeito de que o fato de que DeMarc no me olhasse o deixava

desconfortvel. -Voc sabe que uma mulher extraordinariamente formosa - afirmou com segurana-. Basta olhar ao redor da sala para notar os olhares dissimulados apontando-a, a forma em que os homens seguem seus passos atravs da sala. Mas DeMarc no a olhou nenhuma s vez. Pior ainda, fez um notrio esforo para afastarse de onde sabia que voc se achava, para que seu olhar, inclusive ao passar, no se cruzasse com o de voc. por que? -No sei. -Acredito que porque sabe que no pode evitar pr em evidencia o que seja que sente por voc quando a olha. -Entendo. - tudo aquilo soava muito estranho. Insalubre. Um calafrio a percorreu. Ram notou e reagiu imediatamente, aproximando-se e estirando a mo como se quisesse abra-la, mas ento, abruptamente, conseguiu conter-se. Ou bem conteve ao auditrio que os observava do outro lado do jardim. -No permitirei que lhe faa mal. -Eu tampouco o permitirei - disse Helena com firmeza-. Obrigada por me dizer tudo isto, senhor Munro. Obrigada por me acreditar o suficiente para dar crdito a meus temores. Deverei estar ainda mais em guarda que at agora. O rosto de Ram endureceu pela frustrao. -Isso no ser necessrio. Eu estarei em guarda por voc. o que prometi. me deixe faz-lo. Helena lhe dirigiu um olhar carregado de ternura. Parecia to zangado, e tentava com tanto esforo controlar seu temperamento. E Ram Munro, Helena sabia, nunca perdia os papis. -Se pudesse, faria-o. Mas... -Mas o que? - perguntou-. Confie em mim. Helena negou com a cabea. Se fosse por ela, nunca se citaria com Oswald. Alm disso, no correspondia a ela desvelar os segredos de Flora. Era uma simples questo de compromissos e integridade pessoal. Tinha que lev-lo para outro tipo de conversa. Ram desviou o olhar do seu, retesando o queixo, com seus olhos cintilando sob a luz da lua, com o perfil de um belo e frustrado prncipe. -Posso lhe fazer uma pergunta? - disse finalmente Helena. -Sim - respondeu irritado-. claro. -Nem toda pergunta merece uma resposta -continuou suavemente-. No tenho nenhum direito a lhe perguntar nada, e voc est em todo seu direito de esperar que respeite sua privacidade. Sua ira o abandonou no ato. A voz de Helena parecia to angustiada... Olhou-a, e seu rosto relaxou. Amava-a. Desejava sua aprovao, seus sorrisos, sua compreenso. E se por descobrir quem e o que era, ela descobria quem e que no era, pois adiante. -Minha querida moa - sua voz soava estranha-, estou a suas ordens. O que deseje, simplesmente diga. O que queira saber, pergunte. -Ah! No me tinha dado conta de que tomasse to seriamente o juramento feito a minha famlia. - tentou uma risada ligeira, s que no foi ligeira. Foi uma risada sem flego. "Isto no tem nada que ver com meu juramento", pensou, sustentando o olhar de Helena. Seus olhos brilhavam como se tivesse lido seus pensamentos. Ram sorriu afavelmente. -O que quer saber? -Por que o marqus esperou tanto tempo para apresentar os documentos do casamento? -Porque no existiam cinco anos atrs -respondeu sem duvidar. - Eu no teria permitido que fossem feitos pblicos at... - fez uma pausa enquanto refletia- At faz cinco dias. Se o mundo soubesse das falsificaes de seu av, seria um escndalo de

considerveis dimenses, e no somente Ram se converteria novamente em um bastardo sem sobrenome, mas seu salo seria destrudo. Corria um risco enorme ao lhe contar aquilo. Mas nunca antes tinha estado apaixonado. Se lhe revelar seus segredos podia lev-la a confiar os seu a ele, ento valia a pena. Detestava o que fosse que a empurrava a sair, mascarada e agora armada com uma espada, em meio da noite. O rosto da Helena se manteve calmo. J o suspeitava. -Mas por que agora? -As razes disso tm suas razes enterradas no passado - respondeu-. Recorda aos outros homens que vieram comigo a sua casa e juraram ajudar a sua famlia? Helena assentiu. -O coronel MacNeill, claro, e outro mais, Andrew Ross. Sabe voc por que estivemos naquele calabouo francs? -Algo - lhe disse-. Kate me contou algo do que lhe disse seu marido. Vocs foram enviados a Frana com a misso de pr em p uma rede de informantes, cujo centro era o lugar que Napoleo menos tivesse esperado: a casa de sua esposa, em Malmaison. -Assim - disse Ram, assinalando o broche de ouro em forma de rosa parecido em sua gravata branca-. Josefina adora rosas; est obcecada com elas. Como esposa do homem mais poderoso da Frana, reis e rainhas, prncipes derrocados e futuros potentados lhe enviavam rosas como presente, das variedades mais exticas. Mas nenhuma era to extica como uma rosa que crescia em uma pequena abadia, escocesa, presente de um cruzado ao abade que se ocupou de sua famlia durante a Peste Negra. -A rosa amarela - disse Helena. -Sim. - seu sotaque escocs se fez mais evidente-. A rosa amarela. Levamo-lhe aquela rosa, e lhe oferecemos nossos conhecimentos para explorar a Frana e Europa em busca de novas variedades de rosas para seus jardins. Com sua autorizao escrita, podamos ir aonde quisssemos sem ser incomodados. - o olhar de Ram se tornou mais agudo enquanto navegava pelo mar de suas lembranas-. Era um bom plano - disse-, mas algum nos traiu antes de que pudssemos comear a p-lo em prtica. Fomos capturados e enviados aos calabouos do castelo de LeMons. O olhar de Helena estava cravado no rosto de Ram, com seus olhos azuis profundos sob a luz da lua, seus cabelos loiros quase brancos. - Ademais vou diz-lo - continuou-, os franceses no nos trataram com o respeito que um escocs poderia esperar de seus antigos aliados. - sorriu com ironia, mas seu sorriso se esfumou rapidamente-. Executaram um de ns, o mais nobre, o nosso lder, Douglas Stewart. Seus pensamentos voltaram para o passado, a Doug, com seus cabelos castanhos cobertos de imundcie, com seus olhos brilhantes e orgulhosos, com o sangue subindo por suas magras faces enquanto os guardas o arrastavam pelas estreitas escadas que levavam a guilhotina. "Continuem sendo honestos, camaradas!", gritou enquanto a pesada porta se fechava atrs dele. -Mas quem poderia lhes ter trado? -No sei - respondeu- Tem que ser um entre estes trs: Kit MacNeill, Andrew Ross, ou Toussaint, o sacerdote e ex-soldado francs no exlio que ideou o plano. Sempre suspeitei que Toussaint era mais do que mostrava. - sua boca se torceu em uma careta-. No posso pensar que tenha sido Kit, e por alguma estranha razo Kit parece disposto a pensar que tampouco se trata de mim. Antes que partisse rumo ao Continente, prometi-lhe que acharia de uma vez por todas quem nos traiu. Faz uns dias, recebi uma carta de um homem que foi guardio em LeMons. Lancei algumas pesquisas, oferecendo uma recompensa a quem brindasse qualquer informao que pudesse me conduzir at nosso Judas. Esse homem respondeu a minhas chamadas. Diz saber quem nos traiu. Est chegando a Londres como parte da comitiva de um

duelista francs a quem se outorgou uma permisso especial de entrada ao pas para participar do torneio. Fiz os acertos necessrios para me encontrar com ele no ltimo dia do torneio, e ali me revelar o nome da pessoa que procuro. -Mas s em troca de uma grande quantia de dinheiro - disse Helena, entrecerrando os olhos-. E o marqus tem muito dinheiro. -Perfeito! - Ram a observava divertido-. A quantia que Arnoux pede excede em muito o que eu posso reunir. Tinha passado uma noite inteira meditando a respeito do que fazer frente a um passado que tinha irrompido e tomado posse de sua mente. Pensou em sua adorvel e imprudente me, em seu orgulhoso e desafiante pai, e na maravilhosa vida que tinha levado nas Highlands. Logo pensou nas poucas e terrorficas semanas depois da morte de sua me, e em como o pai Tarkin o tinha encontrado e levado a abadia de Saint Bride, onde aqueles trs moos o tinham includo com toda naturalidade em sua irmandade, como se sempre tivesse sido um deles, como se se tratasse de verdadeiros irmos dos que desconhecia sua existncia. E, finalmente, seus pensamentos o levaram a um calabouo francs onde ele e esses mesmos irmos tinham sido trados, um deles assassinado, e os sobreviventes danificados irreparavelmente. Duas vezes tinha perdido uma famlia. A morte de seus pais, inclusive sem sentido, ao menos tinha ocorrido sem premeditao. Mas a segunda vez, intencionalmente e com malcia, algum tinha conspirado para destru-los. E essa mesma pessoa queria destru-los de novo. Por que? De momento, a verdade estava fora de seu alcance. S tinha tido que perguntar-se com quanta fora precisava saber. Acaso com mais fora que aquela com a que queria fazer sofrer a um ancio pelo desprezo ao que tinha submetido a seus pais? Sem dvida. -Sou a nica pessoa viva que tem uma relao consangnea com o marqus, mas como, senhorita Nash, pe ele furioso. Entretanto, seu orgulho enorme, e se est fazendo velho e deseja com desespero perpetuar a linha de seu sobrenome. - uma sombra atravessou os olhos de Helena. Do que se tratava-. Ento, enviei-lhe uma carta lhe dizendo que aceitaria ser considerado como seu legtimo herdeiro se me desse imediatamente quatro mil libras. O marqus me citou no escritrio de seu advogado no mesmo dia. -Deve ter sido muito duro para voc. Ram a olhou divertido. -Acha isso? Por que o diz? -Porque voc no queria o marquesado -respondeu com convico-. Implica obrigaes e compromissos que voc no deseja nem tem a inteno de cumprir. A diverso de Ram se transformou em um agudo interesse. -Que a um bastardo como eu lhe sejam oferecidos fortuna e poder alm de sua compreenso? Como poderia no quer-lo? -Porque o que queria era outra coisa - disse, olhando-o seriamente-. Voc queria... ensinar esgrima tal como voc acredita que deve ser ensinada. Queria algo para voc. Por voc. -Srio? E como sabe voc isso? - sua perspiccia lhe tirava o flego. Tinha razo. Tinha desejado possuir o salo para ensinar seu ofcio no como um passatempo para os filhos aborrecidos dos nobres ricos, mas sim como disciplina, como uma arte. -Porque escutei como falava, o timbre de sua voz. No podia negar suas hipteses, mas tampouco podia as corroborar. Do que lhe serviria sab-lo? A vida que tinha sonhado estava fora de seu alcance. Um marqus no ensina esgrima. Outras obrigaes e tarefas ocupariam seu tempo, outras solicitudes de talentos e aptides empresariais que no estava seguro de possuir, e muito menos de ser capaz de lhes dar um bom uso. Mas tentaria. Como havia dito a Callum Lamont, pagar suas dvidas era um costume do qual no podia desfazer-se. E agora estava em dvida no s com o marqus, mas com todos aqueles cujas vistas

dependiam do marquesado. -E o que tem voc, senhorita Nash? O que quer voc? -Que me conheam. Que me valorizem. -Ram se precaveu de que tinha falado sem pensar, do corao, pela maneira em que sua pele ruborizou sob a luz da lua e pela maneira em que afastou seu rosto, como envergonhada de suas prprias palavras. "Eu a conheo. Eu a valorizo." Ram voltou o rosto para a porta que dava ao salo de baile. Belezas da sociedade, matronas especulativas, e inclusive algumas damas respeitveis tinham passado a noite lhe lanando olhares interessados e sorrisos coquetes. E a nica mulher que ele queria que lhe oferecesse olhares sedutores e sorrisos dispostos o considerava como um mulherengo e agora alm disso sabia que era uma fraude. Junto a eles, as duas ancis finalmente se cansaram de sua conversa pblica e inocente e retornavam sala de baile. Ram sorriu, divertido. -Vai ser bem recebido - disse Helena em voz baixa-. Est sendo bem recebido. -Assim . Estranho, no lhe parece? - disse-lhe em um tom desinteressado. No se voltou para olh-la. O desejo de toc-la, de rode-la com seus braos e obrig-la a reagir era quase incontrolvel. Durante toda a noite tinha interpretado o papel do bom herdeiro, falando e saudando e tratando com gente que no lhe interessava o mnimo, to s para v-la, para tranqilizar sua prpria ansiedade sobre o perigo em que ela pudesse achar-se. Helena Nash era a nica pessoa que lhe importava e a nica que no parecia especialmente impressionada por ele. Como poderia conseguir impression-la? claro, entendia perfeitamente que lhe respondesse fisicamente. Seu desejo sexual gozava de perfeita sade, igual ao dela. Mas o magnetismo entre ambos a assustava, sua atrao por ela a atemorizava. Devia ser cuidadoso, avanar lentamente. Ter pacincia. Inclusive se terminava matando-o. Olhou-a procurando seu perfil. A expresso de Helena tinha voltado para sua tranqila beleza, mas havia uma tenso em seus dedos dobrados sobre seu regao. -Deveramos ir - disse ela, ficando de p com repentina determinao-. Se nos virem juntos muito tempo mais, pensaro que sou incrivelmente ambiciosa. "No". Ram ficou de p, seguindo-a para a porta. No. Ela alcanou a entrada e se deteve, e ele se aproveitou, deslizando a seu lado e alcanando-a, agarrando-a pelo brao e atraindo-a com fora para si, nas sombras. -No - disse Ram enquanto ela o olhava-. Pensaro que eu sou imensamente infame. -Mas no o . Voc o futuro marqus de Cottrell. Ram a olhou, sentindo-se imaturo e ousado. E terrivelmente exposto. -E voc ser minha estrita preceptora nos aprimoramentos do comportamento social? J vejo. Me diga, ento, o que deve fazer um recente herdeiro a um grande ttulo quando se encontra s em um jardim com uma mulher a que deseja beijar desesperadamente? Ouviu-a engolir em seco, e observou suas profundas pupilas devorando os discos azuis de sua ris enquanto o olhava fixamente. -Solt-la e partir. - entretanto no parecia convencida, e isso lhe deu esperanas. -Pois bem - disse com um sorriso terno-, sou novo neste papel, e portanto propenso a cometer enganos. Rodeou-a com seus braos e a beijou com tanta fora que a deixou sem flego. E s ento a soltou. Mas foi ela quem partiu. Correndo. Escondido entre as sombras da galeria dos msicos, o visconde DeMarc apoiou a cabea na parede e fechou os olhos. Mas ainda podia v-los, Munro elegantemente vestido de negro como o pecado enquanto se inclinava sobre ela, com a luz da lua derramando-se sobre sua etrea beleza to intensamente que lhe doam os olhos de

s olh-la. Helena! Minha Helena! Tinha-na beijado. Tinha-na beijado como se fosse devorar seu corpo, e ela tinha cedido, e durante um eterno instante mergulhou entre seus braos at que, bruscamente, Ramsey a tinha solto e tinha retrocedido. No se disseram nada. Nem sequer se tocaram. No precisavam tocar-se. Estavam em contato de tantas outras formas, com a escurido dele filtrando-se como uma mancha na brilhante e plida beleza dela, que se tinha aberto ante ele, abraando-o, absorvendo sua alma dura e escura. No. No, no, no. Era uma abominao. Uma profanao a sua unio. Pertencia-lhe, maldita fosse. Acaso Munro pensava que simplesmente a ofereceria? Acaso ela pensava que podia deix-lo? No. Ram Munro estava apaixonado por Helena Nash. O outro homem que tinha estado observando suspirou, sentindo-se um pouco melanclico, sentimental. O pobre incauto realmente estava apaixonado por ela. Nunca funcionaria, claro. Ela no confiava nele, e Ram Munro, enfim, estava to ferido como pode estar quem se arrastou fora do inferno. Simplesmente Ram no sabia. Mas ele sim. Em realidade, fazia um favor a Ram matando-o. No teria que sofrer vendo como a admirao de sua amada se tornava dio, no teria que dar-se conta de que estava condenado a lhe falhar, que nunca poderia ser o que ela necessitava. Nunca poderia ser o que tinha prometido ser, nunca poderia cumprir os compromissos sagrados que tinha adquirido, promessas feitas a antigos regimes e novos... O homem franziu o cenho. Estava confundido. Sua mente divagava entre lembranas e imagens, e s vezes era difcil saber quais eram reais e quais eram produto das longas horas de tortura. Com um laivo de desespero, tirou a luva e mexeu em seu bolso em busca do fino canivete que sempre levava para ajudar-se a no perder de vista seus objetivos. A manter a concentrao. Era um truque que tinha aprendido tempo atrs na Frana. Com um suspiro de alvio, cravou a afiada ponta do canivete na base carnuda de seu polegar. Imediatamente, sua mente se esclareceu. Outro pequeno giro da ponta e a lucidez voltou, e com ela a razo. Ram estava tentando refazer sua vida. Um homem no podia refazer a si mesmo. No era acaso o que ensinava a Igreja? Que um homem deve morrer antes de poder renascer? Como ele tinha renascido. Infelizmente, tinha renascido em um mundo ainda povoado por aqueles que o conheciam como o que tinha sido. E no podia permitir aquilo. No queria passar o resto de sua vida olhando por detrs de seu ombro. Por isso deviam morrer. Todos eles. No era fcil para ele. Olhou Ram Munro e se encheu de admirao, quase de um orgulho paternal. Ele tinha feito isso. Ele era em parte responsvel por essa conduta orgulhosa, dessa habilidade letal com a espada, desse duro e determinado corao. Havia algum milagre capaz de evitar que os matasse? Embora ele no podia matlos. No pessoalmente. depois de tudo, tambm tinha feito um juramento. E ele no era nenhum traidor. Captulo 23 VOLTA: Giro ou rotao do corpo do esgrimista. -Muito bem. Agora, siga a linha. Empurrada a esforar-se ainda mais graas ao pouco freqente louvor de RAM, Helena endireitou o brao, inclinando suavemente sua espada para baixo. Era sua stima lio no salo ao longo das duas ltimas semanas, e cada vez desfrutava mais com elas. Agradava-lhe o lado fsico do esporte, e sob a tutela de Ram tinha comeado a entend-lo no s como uma arte to refinada e preciso como o bal, mas sim como

um exerccio de astcia. Depois daquele devastador beijo no jardim, tinha duvidado em aventurar-se de novo por ali. Mas agora estava contente de hav-lo feito. Ele a tinha recebido como se aquele beijo no tivesse sido outra coisa que uma aberrao momentnea, e ela comeava a pensar que se tratara da ira que tomou conta dele ao achar-se naquela situao, mais que de um impulso gerado por sua irresistvel pessoa. Pouco a pouco se foi relaxando. E tambm Ram. Ele no tinha feito nenhuma nova tentativa de seduzi-la. Era certo que posava suas mos nela com freqncia, mas seu contato era impessoal. Com preocupao, Helena notou que no podia conseguir a mesma indiferena em suas respostas. Cada vez que lhe pegava o pulso para pr a espada em posio, ou quando lhe segurava o ombro para virar seu corpo, ou lhe erguia o queixo com o polegar, sem importar o inconseqente ou o efmero de seu contato, o corpo de Helena reagia como se se encontrasse sob as carcias de seu apaixonado. Felizmente, ele no parecia not-lo. E para acentuar ainda mais seu prazer, era benta com o inesperado desaparecimento de lorde DeMarc. Levava j uma semana sem ser visto nas soires de lady Tilpot, e Helena no tinha nenhum indcio de que estivesse espreita esperando que ela aparecesse. Sentia-se aliviada, embora no convencida, de que talvez finalmente tinha entrado em razo. No lhe tinha parecido precisamente fora do juizo quando a apanhou aquela vez atrs da residncia de lady Tilpot. Mesmo assim, como pausa, era bem-vinda. Mas Helena era consciente de que inclusive se DeMarc no aparecesse nunca mais, lamentaria ter que renunciar s horas que passava junto a Ram. Eram momentos estimulantes, divertidos e de todo gratos. S depois de terminar a lio ele aceitava abandonar sua atitude profissional. Insistia para que ficasse para tomar ch, e a seduzia enquanto seu srio e torto factotum os servia. Ram lhe contava histrias divertidas sobre sua vida nas Highlands, ou a deixava pensativa lhe contando o que tinha suposto para ele ser de repente um rfo e viver em Saint Bride. E fazia perguntas. Perguntas sobre suas irms, sobre sua vida com lady Tilpot. Levava-a a expressar suas opinies sobre a ltima intriga do Parlamento, sobre a questo irlandesa ou as ltimas tendncias da moda. Inquiria sobre aqueles a quem admirava e sobre o que lhe desgostava. E sempre a escutava quando falava, como se o que ela tivesse que dizer lhe importasse realmente. Helena gostava de sua nova amizade, estranho termo para definir sua relao com um belo libertino, embora no lhe ocorria nenhuma outra forma de defini-la. Ele no a olhava com essa preguia carregada de sexualidade que identificava o interesse de um homem, nem tentava toc-la. Com efeito, parecia ter perdido todo interesse nela como mulher. Deveria estar contente. Deveria... -No! Onde est voc, senhorita Nash? Porque aqui no certamente. Tinha baixado a espada enquanto se ocupava de seus pensamentos incmodos. Ruborizou, e com um gemido de impacincia Ram deu uma palmada em sua espada, pegou-a pelo pulso e lhe endireitou o brao. -Assim impossvel ensinar o manejo da espada - resmungou-. No h jogo de ps, no h base, s cravar, cravar e golpear. Estou horrorizado por ter aceito fazer isto. Tem-me feito cair bem baixo, senhorita Nash, est contente? -Sinto muito. -De fato - disse, com repentina violncia-, tudo isto poderia terminar matando-a. -Mas... -Possuir um pouco de conhecimentos algo perigoso, senhorita Nash. Quem a atacar ir rpido, e no respeitar as regras... claro que tinha razo. Helena sempre tinha sabido que seu objetivo era inalcanvel. Mas possuir mesmo que um pouco de conhecimentos lhe tinha dado um pouco de confiana em si mesma. Ao menos no estaria simplesmente esperando passivamente o momento de converter-se em vtima.

-Sei - respondeu exasperada-. Mas devo fazer algo. No posso simplesmente... Devo fazer algo! Ram a olhou com uma expresso insondvel. -Passata sotto - disse finalmente-. Pode ser vista como uma sorte de estocada secreta, salvo que no h nada de tudo isso. - por seu tom de voz, parecia ofendido-. A nica vantagem que possui uma pessoa vulnervel quando atacada precisamente ser vulnervel. Seu atacante no espera que se defenda. A passata sotto torpe, difcil recuperar-se dela e fcil de parar, mas s se a espera. Me deixe lhe ensinar. Tente me atravessar, venha direto para mim. Ram segurou sua espada de forma casual, com a ponta baixa. Helena titubeou. Sabia que Ram podia responder qualquer ataque que ela tentasse, e que a ponta de sua espada estava bem protegida, mas mesmo assim no gostava da idia de jogar-se sobre ele estando em uma posio to indefesa. -Faa isso - insistiu. Fez isso. Lanou-se para diante como lhe tinha ensinado, mas Ram, em lugar de tentar desviar sua espada, lanou-se por sua vez ainda mais profundo, inclinando-se para um lado e deixando cair at apoiar sua mo livre contra o cho, de maneira que sua perna estendida, seu torso e o brao de sua espada formavam uma linha perfeita cujo extremo, a ponta da espada, pressionava o peito da Helena. Podia ter atravessado seus pulmes com igual facilidade. Helena olhou a ponta que se afundava em seu vestido. - maravilhoso! No tinha idia que fosse capaz de fazer isso... -Costuma ser o ltimo ponto de um combate - disse secamente Ram, ficando de p e limpando a mo na cala-. Ou ganha ou se perde. -Utilizar-o no torneio este fim de semana? -Decidi me retirar do torneio - lhe disse-. H outros assuntos dos que devo me ocupar. O tempo muito importante, e minha falta de recursos j no um problema urgente. -Assuntos como achar-se com o guarda da priso francesa? - perguntou-lhe com seriedade. No podia evitar sentir-se um pouco desiludida. Teria se encantado ver o Ramsey em um duelo. -Sim - lhe respondeu desconfortvel. - Agora, tire o vestido. Helena piscou sobressaltada. -No pode executar uma passata sotto com um vestido, senhorita Nash. Farei que Gaspard lhe encontre algo para vestir. s vezes os clientes mais jovens esquecem coisas, e Gaspard as recolhe. Parecia muito srio. Nada recordava o cavalheiro que tinha respirado em sua nuca lhe sussurrando que se relaxasse em seus braos. Fez soar a campainha e logo se dirigiu para a janela, onde ficou olhando a rua, com as mos cruzadas firmemente detrs das costas. Era evidente que algo o tinha incomodado, mas como Helena no tinha idia do que podia tratar-se, ela tambm esperou. Pouco depois apareceu Gaspard, e depois de escutar o estranho pedido de seu amo, retirou-se sem que seu nico olho piscasse em busca do objeto solicitado. -Voc tem uma idia de at onde sou capaz de chegar para cumprir com o juramento feito a sua famlia? -At me ensinar a passata sotto? -perguntou-lhe, tentando aliviar seu atual estado de nimo. Mas Ramsey Munro no tinha "estados de nimo". Seu comportamento sardnico era parte to integrante de seu carter como sua diablica beleza e suas habilidades com a espada. Ram se voltou. No permitiria que trocasse o tom da conversa. -Poder alguma vez confiar em mim? Por acaso alguma vez fiz algo que a levasse a no confiar em mim?

-No! - disse-lhe, e depois, lentamente-: Recorda o dia seguinte ao que vim pela primeira vez a seu salo? Ram assentiu, cuidadoso. -Foi o mesmo dia que se bateu com oito homens consecutivos para defender o nome de uma dama? Tinha-o pego despreparado. Supostamente ningum sabia nada daquilo. Sorriu foradamente. -Que triste que tal honra signifique to pouco para as classes altas nestes dias... -disse com calma-. Vejo que terei que voltar a visitar os cavalheiros em questo e... -No - o interrompeu-. No ser necessrio. Ningum conhece o nome da dama. S que houve um duelo que agora famoso. Um homem, supostamente to bbado que no pde escutar a origem da disputa, estava entretanto suficientemente acordado para presenci-la. -Entendo. Helena o olhou diretamente aos olhos: -Era eu essa dama, senhor Munro? Ram segurou em alto a palma de sua mo, em um gesto que parecia pedir indulgncia. -Tive que realizar um certo esforo, senhorita Nash, para proteger o nome de uma dama. Dificilmente possa lhe revelar algo pelo que estive disposto a cortar a oito homens para manter segredo... O olhar de Helena era tranqilo, reflexivo. -Respeito-o por isso, senhor Munro. Mas o mesmo cdigo de honra que lhe impede de me revelar o nome da dama ou dos cavalheiros envolvidos na disputa me impede lhe revelar uma situao que implica a pessoas s quais jurei ajudar e guardar seu segredo. -Touch - murmurou-. Mas... Uns golpes na porta interromperam o que fosse que estivesse a ponto de dizer, e Gaspard entrou, com um par de pequenas calas e uma camisa dobrados no brao. Sem dizer uma palavra, depositou-os sobre a mesa. -Esperarei fora - disse Ram-. Chame quando se tiver vestida. No levou muito tempo para Helena tirar o vestido e vestir as calas, dada prtica que tinha tido com roupas de homem naqueles ltimos dois meses. Deixou a gola da camisa branca aberta, recolhendo as mangas por cima de seus antebraos e metendo as abas por dentro da cala. Depois pegou sua espada e executou uns movimentos. Ah! Aquilo estava muito melhor. Sorriu abertamente. -Senhor Munro! - chamou-o. Ele entrou na sala e cruzou os braos em seu peito, percorrendo-a de cima abaixo com o olhar, das sapatilhas at seu rosto maravilhado. -Sente-se bastante bem, no assim? -perguntou-lhe secamente. -Sinto-me libertada, senhor Munro. Deve ser a primeira vez em minha vida que levo roupas de homem. Estou certa de que serei muito mais competente com a liberdade de movimentos que me outorgam estes objetos. -De verdade? Ento pensa ir a partir de agora em pblico levando roupas de homem? Helena ruborizou. -No, no. claro que no. - tinha passado muito perto de seu segredo, e Helena se perguntou subitamente se ao v-la vestida assim recordaria a outra senhorita vestida com roupas de homem. Olhou-o fixamente. Ele a observava com os olhos semicerrados, escuros e ainda zangados, mas sem nenhum sinal de t-la reconhecido. -Continuamos? - perguntou. Durante as duas horas que seguiram, f-la praticar o mesmo ataque uma e outra e outra vez. F-la investir to profundamente e tantas vezes que suas coxas gritavam de dor. Uma e outra vez, fazia que atacasse e atacasse de lado, sustentando seu peso

com a palma da mo golpeando contra as pranchas do cho at que sua mo esteve totalmente machucada. E em cada ocasio, gritava-lhe reclamando que empurrasse com a espada para cima, esticando-se tudo o que pudesse, at que suas costelas ardiam e seu brao se sacudia produto do esforo que lhe provocava segurar uns poucos quilos de ao sobre sua cabea. E ento, fez ela comear de novo. No conseguiria dissuadi-la. No conseguiria desanim-la. Mas finalmente, enquanto ele recolhia a espada e comeava a falar, ela teve suficiente. Antes que Ram pudesse terminar sua frase, ela se derrubou, com o movimento to assimilado que seu corpo se alinhou, para fora e para cima, golpeando a camisa de Ram. Com enorme satisfao, Helena escutou o rasgar. Tinha cotado um ponto a Ramsey Munro! Com grande regozijo ficou de p, com seu rosto avermelhado pela vitria, com seus olhos brilhando pelo xito. Ram olhou para cima. -Eu gostava bastante desta camisa. -Toquei-o! - disse excitada-. Agarrei-o com a guarda baixa! -Assim - admitiu. -V? No tem por que preocupar-se comigo, senhor Munro - disse, feliz pelo xito-. Agora que manejo esta ttica maravilhosa, estarei a salvo, e... Nem sequer o viu mover-se. Em um instante estava balbuciando a respeito de suas novas habilidades, e ao outro ele a tinha apanhado entre seus braos, com seus lbios torcidos em um grunhido. Seus braos a pressionavam tanto que lhe faziam mal, e a empurrava, tropeando, para trs, enquanto ela se retorcia se desesperada em seus braos, assustada. -Ai! - suas costas golpearam a parede, e o ar de seus pulmes a abandonou em um arquejo. -Voc no est a salvo! - disse-lhe em voz baixa, furioso-. DeMarc desapareceu. Ningum o viu em uma semana, e voc no sabe onde se encontra. Devo estar louco para lhe dar as ferramentas, completamente imaginrias, para faz-la acreditar que de algum jeito se encontra preparada para defender-se com a espada. Mas voc, voc deve estar ainda muito mais louca se acreditar que este pequeno truque a tornou invencvel. -Me solte - lhe disse, e a ira a embargava ante suas acusaes to injustas e seu patente desdm. Como se atrevia a tratar a daquela maneira? Como se atrevia a lhe fazer mal? E o que lhe doa mais, seu trato violento ou seu desprezo mordaz? Lutou contra ele, tratando de libertar-se. -Como se atreve... Ram a voltou contra a parede, separando seus braos, segurando firmemente seus pulsos contra o muro e cravando seu corpo com o dele. -Se algum vier por voc, no seguir nenhuma regra. No esperar que voc tente um par de golpes de prtica antes de comear. -E o que quer que faa, ento? - perguntou furiosa-. Lhe pedir que siga a meu lado durante o resto de minha vida? -Sim. - olhou-a diretamente nos olhos, e seus olhos azuis ardiam-. Sim. - afastoua um pouco da parede e depois a empurrou de novo contra ela, como se tentasse lhe fazer entrar em razo-. Sim. - uma vez mais a afastou do muro e Helena fez uma careta, esperando o golpe. Ram amaldioou, em voz baixa, duramente e de forma veemente, e em um momento sua boca estava sobre a dela. Ela tentou retorcer-se, e ento, ento era muito tarde, o fogo que se mantinha oculto estalou em chamas e ela gemeu, arqueando-se contra seu corpo firme, procurando a boca de Ram com a sua. Amaldioando, arrancou sua boca da de Helena, afastando-se de onde ela se mantinha de p, os ombros contra a parede, com seu peito ascendendo e descendo

rapidamente pela agitao dentro de suas roupas ajustadas. Pequena e indefesa, ferida e zangada. Ele tinha provocado isso. -Case-se comigo. Helena o olhou sem piscar. -Como? -Case-se comigo. Me deixe te proteger. Me deixe... Ela riu, e sua risada era entrecortada e aguda. -Voc tem uma idia de at onde sou capaz de chegar para cumprir com o juramento feito a sua famlia?" - Helena imitou as palavras de Ram-. Pois, sim, suponho que sim. Agora sim. -No isso o que quis dizer. - quase lhe deu as costas, recolhendo-os cabelos negros do rosto com ambas as mos. -No? - perguntou, tremendo-. O que quer dizer, ento? Que nestas ltimas duas semanas chegou a me amar com uma devoo to ardente e profunda que no pode imaginar sua vida sem mim? Ou o que acontece que sente que me comprometeu at tal ponto que seu novo status de cavalheiro o impulsiona a agir honradamente? lanou suas palavras com amargura-. Pois bem, meus elogios, milord. o primeiro de uma longa lista em sentir-se obrigado. Ram no podia responder. No podia lhe contar nada a respeito dos anos que tinha passado cuidando dela, de sua atrao inicial ante sua valente compostura, de seu desejo crescente por ela, da admirao que sentia por sua coragem e sua inteligncia e seu engenho. Ou finalmente, de sua conscincia a respeito de que no importava aonde fosse ou quanto tempo vivesse, nunca conheceria algum como ela, nunca se apaixonaria tanto como ento. Nunca lhe acreditaria se lhe disesse que a amava. Assim pensou em outras formas de ganhar a. -Case-se comigo porque razovel, Helena. - olhou para cima, procurando inspirao-. Case-se comigo porque serei um marqus e voc seria uma boa marquesa. Case-se comigo porque nunca se cansar de mim. Case-se comigo para poder convert-la na melhor mulher espadachim do mundo. Com todo meu ser, suplico-lhe isso... Ela o olhou at que ele se deu conta de que seus adorveis olhos azuis estavam banhados em lgrimas. No tinha sido sua inteno faz-la chorar. Aproximou a mo a seu rosto, e com o dorso de seu dedo indicador desenhou a curva de sua face. -Juro que passarei minha vida procurando que no se arrependa. -Ramsey, no posso... -Por favor. No me rechace ainda - disse com serenidade. - Me prometa que ao menos pensar nisso. Reflete ao menos alguns dias. Helena baixou o olhar. -No mudar nada... -Por favor. Helena se separou dele, invadida pelo desejo, a pena e a culpa. -Pensarei nisso - murmurou, e se foi. Captulo 24 FRASE: Conjunto de aes e reaes em um assalto de esgrima. Amava a Ramsey. A certeza a atravessou com uma fora que nenhum ao poderia igualar jamais. Amava seu engenho e sua prepotncia, sua ironia e sua nobreza. Admirava tudo nele. Os momentos junto a ele, fosse como "Corie" ou como a "senhorita Nash", tinham sido os mais intensos e gratificantes de sua vida.

Mas, claro, no podia casar-se com ele. Por que lhe havia dito que pensaria em sua proposta se sabia de antemo que a unio entre eles no podia produzir mais que sofrimento? Ele acabava de ser nomeado herdeiro de uma grande fortuna. Nem sequer imaginava as possibilidades matrimoniais que se abriam ante ele. Mas Helena, que tinha passado sua vida nas margens da sociedade, conhecia perfeitamente as oportunidades que esperavam a Ramsey. Podia unir-se com uma grande famlia, de enorme poder poltico e econmico. No. Prejudicaria a ambos se lhe disesse que sim. Era certo, ela era uma companhia perfeita, mas... Por quanto tempo at que deixasse de diverti-lo? Antes de que necessitasse a companhia de uma mulher mais convencional, menos possessiva? Logo buscaria uma amante. No se achava capaz de suportar aquilo. Apesar da quantidade de damas e cavalheiros que ela sabia que viviam sob tais circunstncias, era consciente de que nunca poderia escutar o som da carruagem partindo sabendo que se ia com outra mulher, para logo lhe sorrir manh seguinte durante o caf da manh. No. Terminaria matando-o. Aqueles no eram pensamentos lcidos. Era pura emoo. Respirou profundamente. Sim, Ramsey Munro a desejava. Mas tambm desejava a "Corie". E mulher da festa. E quantas outras depois ? Ele s o tinha proposto porque, apesar de no ter dinheiro, ela era uma dama virtuosa, e ele tinha feito o juramento de fazer tudo o que estivesse em seu poder para proteg-la. No tinha falado de carinho, e menos ainda de amor. OH, ele a desejava. Esse tambm era um fator a ter em conta. Como no podia obter os favores de uma dama salvo atravs do matrimnio. Acaso no tinha pedido a "Corie", uma mulher a que claramente considerava como uma aventureira, que fosse sua amante? E ela o desejava. Desejava ser a amante de Ram Munro. Mas s havia uma maneira de poder permitir-se tal coisa, uma s maneira de passar alguns meses, inclusive anos, com ele. Uma maneira mediante a qual, quando seu interesse desaparecesse e j no a desejasse mais, no se veria condenada a presenciar seu respeito indiferente, a morte gradual de seu desejo. Podia converter-se em sua amante. Estava de p com o peito descoberto no meio do calabouo fedido, com o aroma acre de sua carne ardente alagando seu nariz, e um som zumbindo em seus ouvidos. Seu prprio sangue, sups em meio de seu atordoamento. Apesar de que mal podia manter-se em p, de algum jeito conseguia continuar erguido, enquanto sua viso se obscurecia dando boas-vindas perda dos sentidos. -Bonito, no lhe parece, monsieur? -Assinalando seu peito, o guarda da priso se afastou um pouco para observar o trabalho manual que tinham realizado sobre ele-. Quase to bonito como voc. Possivelmente na prxima semana deveramos lhe marcar a face, mas um problema. J o tentamos outras vezes, e sempre o ferro termina atravessando a mandbula. E ento j no to bonito. As mulheres correm horrorizadas em lugar de desmaiar de admirao. -No queria assustar s mulheres -conseguiu dizer. No tinha gritado. Ou sim? Agora j no parecia ter nenhuma importncia. A quem queria impressionar? Mas no lhes havia dito nada sobre o granjeiro que os ajudou, ou sobre o capito do navio que os levou a ele ou ao jovem tenente a Malmaison, e que tinha sido seu contato. Isso... Isso sim era impressionante. -Isso o que eu gosto de voc, Munro. Sua sofisticao. Seu refinamento. realmente um prazer ver algum como voc por aqui. O resto do lixo... Uf! Mas em troca voc! -Santo Deus, guarda, me est insinuando? - perguntou Ram, torcendo os lbios em seu velho e depreciativo sorriso. As centenas de terminaes nervosas que tinham ficado expostas em sua pele marcada ao vermelho vivo uivavam, e as lgrimas

inundavam seus olhos. Logo comearia a chorar. Detestaria que o guarda o visse chorar-. Porque, apesar de me sentir adulado, devo declinar a honra. Ver, h um tio aqui embaixo que me esteve oferecendo seu grude, e detestaria que pensasse que me aproveitei... O golpe foi na cabea. Seu ltimo pensamento coerente foi o agradecimento. Ram dava voltas na cama, procurando um pouco de ar. As lembranas o tinham pego pelo pescoo, como faziam sempre, chegando quando se achava mais fraco, mais suscetvel: em seus sonhos. Estendeu os braos aos lados, aspirando grandes baforadas de ar. Naquele momento se deu conta de que estava completamente s escuras, e o nico feixe de luz provinha de debaixo da porta que dava ao corredor. Algum tinha fechado as pesadas cortinas de veludo que cobriam as janelas. Algum que estava ainda ali. Algum que estava muito perto... Arremeteu contra ele, agarrando-o e tombando-o sobre a cama. Durante um instante se viu surpreso enquanto montava sobre o desconhecido, apanhando-o sob seu peso. Era ela. Helena. Notou que levava meias. De veludo, a julgar pela sensao. E seu cabelo. Inclusive na escurido parecia plido com uma aurola como de fada. Em meio da neblina que o confundia, disse-se que devia estar vestida como um moo. -Disse que se viesse me receberia como sua amante. - sua voz era rouca, livre de seu sotaque. - Mas no disse nada a respeito de me converter em sua companheira de luta. Sua amante? Relaxou, soltando lentamente seus braos, esforando-se por achar o tom adequado, as palavras corretas, enquanto lutava por afugentar seus embrulhados pensamentos. -Mas, querida, isso exatamente no que consiste uma amante. Pde sentir como ela engolia em seco. Pde senti-la muito bem, seu calor atravs da jaqueta de veludo, os ossos de sua cintura pressionando contra o interior de suas coxas, a leveza de suas formas... Ento, recordando repentinamente que no levava posta outra coisa que uma camisa de noite, compreendeu que ela tambm podia sentir muito bem a ele. Libertou-a de seus braos. Mas ela no se moveu. Ficou recostada sobre suas costas, sem mover- se, apenas visvel sobre os lenis. Podia ouvi-la respirar, a um ritmo rpido e agitado. Estaria assustada? Estaria reconsiderando todo aquele assunto de ser sua amante? E ento Ram sentiu seus dedos subindo por seu peito at sua garganta. Com habilidade, abriu-lhe a camisa pelo peito e depois, como um cego que analisa uma escultura, seus dedos passearam com doura sobre a marca. -Estive olhando-o enquanto dormia. Mal podia acreditar. Tinha o sono leve. Sempre tinha sido assim. Sua vida geralmente tinha dependido disso, mas alguma parte de seu crebro devia t-la reconhecido e o deixou dormir, sentindo-se a salvo. Ah! Se aquilo era estar a salvo, teria preferido o perigo. Porque no havia nada inofensivo em seu contato. Deixava-o exposto, revelava-o, fazia-o compreender quanto a necessitava. -Vi isto. uma rosa, no? - murmurou, enquanto seus dedos brincavam suavemente sobre sua carne, sobre sua vida. -Sim. -Fizeram-lhe... -Marcado. Na priso. -Porqu? -Segundo o guarda, era para me incitar a recordar. Ultimamente, teve razo. A rosa me ajuda a recordar. Mas no as coisas que ele queria. Seu contato era hipnotizador, o som de sua voz uma corrente clida em que

gostaria de mergulhar. -Quais, ento? -Recorda-me que devo me manter afastado das prises. Ela no esperava aquilo. Ram sentiu como aspirava rapidamente e depois lanava uma gargalhada de surpresa. Rodeou-lhe o pescoo com os braos. - uma lstima. Uma rosa, to extica e exuberante, deveria lhe recordar outro tipo de prazeres. -Est me tentando? -Espero isso. A que estava jogando? J estava cansado de jogos. Seus sonhos o tinham levado da lembrana da morte at um despertar que fazia sacudir seu corao, e seu corpo se regozijava, cheio de desejo, endurecendo-se mais e mais a cada momento. Sentia-se impaciente, frustrado, e o autocontrole que com tanto cuidado tinha mantido no parecia sustentar-se to bem ali, na escurido, com o corpo dela sob o seu. -E como devo responder? - perguntou tranqilamente, embora suas mos, por sua prpria conta, deslizavam debaixo dos ombros de Helena, erguendo-a um pouco. -Como um homem - lhe respondeu quase sem flego. -Posso lhe assegurar que em relao a esse ponto no a decepcionarei. - sorriu-lhe na escurido. Deveria estar contente de no poder v-lo-. No, ao que me refiro a que personalidade quer que adote. Quem devo ser nesta sala escura? -No entendo - disse, ligeiramente confundida. -Prefere ao educado espadachim, ao libertino sofisticado, ao homem de m reputao que visita lugares srdidos? Devo ser terno ou descuidado? Rude? S interessado em meu prazer? Devo inundar seus ouvidos de louvores? Ou de juramentos? Ela se separou dele. Ram pde sentir tambm sua distncia interior. -No o entendo. Vim aqui porque me pediu isso. Disse que se alguma vez quisesse um amante, que viesse v-lo. E agora zomba de mim. -E eu que achava que era voc que zombava de mim... - encontrou os botes de sua jaqueta e os desabotoou com destreza, levantando seus braos e libertando-a da roupa justa. Lentamente, desenredou a gravata que levava e a deixou cair no cho, ocupando-se de lhe abrir a camisa. Ela no resistiu. Com um lento e inexorvel puxo a passou por cima de sua cabea e sentiu o tecido entre as pontas de seus dedos. Fina como o fio de uma rede, clida e sutilmente perfumada. -Mas... Mas como? - suas palavras lutaram por sair. Suas mos agarraram os ombros de Ram com mais fora ainda, como se necessitasse de uma ncora. Mas ele ignorou a confuso implcita naqueles dedos que se aferravam a ele. Fez caso omisso do impulso de tir-la de sua cama e pr a de p e envi-la a sua casa. -Bem - lhe disse, libertando os laos do pescoo da regata de Helena at que se soltaram por completo e a regata se abriu. Ram terminou de tirar-lhe e pde sentir o instante no qual a brisa da noite arrepiava sua pele suave como a seda-. voc quem vem para mim na escurido, sempre vestida com suas roupas de moo. Sempre disfarada. -Agachou a cabea at que tocou com os lbios a base de seu pescoo, onde abriu sua boca sobre a frgil pele. As pulsaes de Helena se intensiFicaram sob sua lngua-. Como est representando um papel, pensei que quereria que eu tambm fizesse o mesmo. - traou uma linha com a ponta de sua lngua ao longo de sua delicada clavcula-. Como j lhe disse, tenho muita experincia em interpretar diferentes papis... Helena tremia. Soltou-a e suas mos se afastaram dela. Ram se sentou e lhe bastou um s movimento para tirar sua camisa de noite pela cabea e lan-la a um lado. Ele observou entre as sombras, e vendo o suficiente para achar seus braos, pegou seu pulso e lhe ps a mo no meio de seu peito. No ato, compreendendo que estava nu, a mo da Helena se fechou em um punho.

-Bem. - seu tom era duro-. O que quer de mim? Que papel devo representar? O pequeno punho de Helena se foi relaxando pouco a pouco, e toda a tenso de seu corpo a abandonou em uma especie de capitulao final. -Me ame. Suas palavras, apenas um suspiro, cuidadosas e incertas em meio da escura e clida habitao, transpassaram-lhe, ferindo como se se tratasse de uma espada. Desceu sobre ela como um demnio que lhe causaria sonhos ruins, escuro e faminto, suspenso sobre seu corpo, rodeando-a com seus braos. Inclinou a cabea e a beijou, devorando suas tmporas e seus olhos com pequenos beijos, percorrendo com suaves e mornas carcias sua frente firme e o ngulo de seu queixo, a ponta de seu nariz e a curva de suas faces. A mo de Helena se abriu como uma flor em cima do plo escuro e hirsuto que cobria o peito de Ram e se apoiou nele, absorvendo seu calor, o ritmo de suas pulsaes, cavalgando no intenso movimento de seu peito. -Me ame - lhe repetiu. Com um grunhido mergulhou sobre ela, acomodando seu corpo ao da jovem. Seus seios suaves se comprimiam contra ele enquanto com as mos percorria os ombros de Helena e seguia a fina coluna de suas costelas at sua pequena cintura e a doce e feminina curva de seus quadris. As calas de veludo se interpuseram em seu caminho. Abriu o boto que os segurava e deslizou as palmas de suas mos por seus quadris, lhe tirando as calas, primeiro uma perna e depois a outra, at libert-la de suas roupas de moo. A cabea deu voltas ao senti-la sob suas mos. Rodou para um lado, levando-a consigo, com sua mo percorrendo o caminho inverso atravs da pele aveludada de suas coxas, passando dentro da magra regata e encontrando seus seios, redondos e com os mamilos endurecidos. Com deliberao devastadora moldou sua mo por um deles, apertou-o suavemente, brincou com ele, ao mesmo tempo que, igual a um ladro aproximando a orelha caixa forte, escutava-a, atento a qualquer mudana em sua respirao, a cada sobressalto, cada suspiro, at que escutou o momento em que abriu suas defesas e ela se rendeu ao prazer com um arquejo trmulo. Depois desceu a cabea e lhe beijou os seios. Helena se retorcia sem descanso, sem saber o que queria, como pedi-lo, o que dar em troca. "Virgens!", pensou Ram, com um pouco de humor leve, e depois com um gemido ela se arqueou por causa do prazer que lhe procurava, com suas mos presas aos cabelos de Ram, segurando-o com firmeza. O corao de Ram pulsou freneticamente como resposta, seus pensamentos se esfumaram com o aroma de seu corpo, com seu sabor, com seu contato. De alguma forma conseguiu conter-se, sentiu a necessidade de ir lentamente, sendo esta mais urgente que a necessidade de atravess-la com o membro que se erguia entre suas pernas. Liberou o mamilo de sua boca, continuando com um longo e mido beijo na curva profunda de seus seios, para a suave terrina de seu ventre, detendo-se ante seu umbigo para afundar a lngua no pequeno n e provocar um calafrio que percorreu a toda velocidade o corpo de Helena. E acariciando seus braos, seus flancos e seus quadris, continuo descendo. -Por favor - lhe sussurrou, e sua voz era rouca e vulnervel-. Por favor, Ram. - os dedos de Helena se cravaram em seus ombros como se estivesse sendo rasgada pela fora das sensaes que a invadiam e procurasse uma ncora na tormenta que se movia sobre ela, dentro dela, atravs dela. Ram afundou as mos em suas costas, passando-as ao redor de suas ndegas redondas e femininas e levantando-a enquanto movia os ombros, finalmente separando as coxas da Helena. -Ram? -Confia em mim. Me deixe fazer e tudo ser mais fcil - lhe sussurrou ao ouvido, murmurando as palavras suavemente atravs de seus cachos de seda. -Isto muito estranho! - exalou, escandalizada, tratando de juntar as pernas,

embora sem xito. -Sim - lhe disse, e pressionou sua boca contra ela. Helena deu um pulo, e ele a segurou mais firmemente ainda, enquanto percorria com sua lngua a suave e feminina dobra que cobria sua estreita abertura, at alcanar a pequena protuberncia que a coroava. -Isto pecaminoso... Ah! Ram moveu a lngua pelo pequeno boto. Ela se sacudiu. Introduziu-o em sua boca, e Helena reagiu no ato, retorcendo-se e arqueando-se contra seu rosto. Sustentou-a mais perto dele, passando a lngua por ela de maneira mais firme, estabelecendo um ritmo. -No... OH, por favor... - suas palavras eram quase inaudveis, seu corpo mido-. No pode... No, por favor. Faa-o... O que isto? Lambeu-a mais rapidamente, sentindo a tenso crescer nela, em suas longas e musculosas coxas, em seus dedos que se cravavam freneticamente em seus ombros. O desejo o rasgava, como carves muito mais ardentes que os que tinha conhecido no calabouo de LeMons. O sangue subia s orelhas. Os msculos se apertavam em seu ventre. Ainda no. Ainda no. Necessitava que ela soubesse que havia prazer ao final do caminho. No s dor. Ram fechou os olhos e a penetrou com sua lngua. -OH!... OH!... No... Sim! - o corpo de Helena se arqueou. A tenso zumbiu nela como o golpe do ao. Levantou os quadris, e ficou suspensa por um longo momento. No respirava. E depois, um soluo. E outro. E ento se derrubou, com a tenso fluindo desde seus membros, com seu corpo fundindo-se sobre o colcho. E explodiu em gargalhadas. Helena ria porque tinha medo de chorar. OH, Deus! Que maravilha! Todas aquelas coisas que Kate lhe tinha contado. Agora compreendia... -Em geral, as mulheres no respondem com risadas a meus embates amorosos. -A voz sedosa de Ram deslizou como brandy morno por seus pensamentos, subindo a temperatura no ato. Seria esse seu destino a partir de agora? Bastavam umas poucas palavras de Ram para que sua pele se esquentasse, seus seios inchassem e se tornassem mais sensveis, e sua boca clamasse pela dele? Levantou os braos e o achou inclinado em cima dela, sentiu seus msculos densos e firmes, seus flancos magros, seus ombros largos e seus lbios finos. Ele estava muito quieto, contendo o flego por causa da espera. Do que? De seu contato? As mos de Helena avanaram por seus ombros largos at seu peito penteando seus suaves cachos, estudando-o. Ram estremeceu mas permaneceu imvel, suspenso sobre ela enquanto lhe percorria a marca em forma de rosa com a ponta dos dedos. Ela desejava beij-lo e, naquela esfera mgica e escura, podia fazer o que quisesse. Rodeou-lhe o pescoo com seus braos e se levantou para ele, beijando seu rosto imvel e sentindo a dureza da barba matinal em seus lbios sensibilizados. Beijou seu queixo, beijou seu pescoo. Seguiu descendo, espalhando pequenos beijos ao longo de seu peito e pelos bordos salientes e rugosos da rosa que tinha marcada. -A maioria de quem me conhece me consideram um homem controlado. - sua voz no soava comedida. Soava bem severa. O tom meloso de suas palavras se tornou duro e espesso-. Mas voc esta desafiando essa fama, meu amor. -Srio? - murmurou, mordiscando-o. Sua pele era deliciosamente morna, cobrindo magnificamente a fora de seus nervos e tendes. Um ligeiro suor banhava seu corpo. Prova da conteno que tinha mencionado. -Quero que isto seja fcil para voc. Quero faz-lo com gentileza. -O que? - perguntou, tentando atra-lo para ela, como que invadida pela necessidade de sentir seu corpo, de fundir-se nele, de ser absorvida por toda aquela formosa e potente masculinidade.

-Isto - respondeu, e se lanou sobre ela. Uniu sua boca aberta dela, sua lngua procurando a dela. midos e apaixonados, trocaram beijos com o abandono da embriaguez; o corpo de Ram pressionava o seu, e seu membro era uma dura e rgida presena que pulsava no interior de suas coxas. Ele aproximou a mo a aquela zona, separando suas dobras midas de prazer, voltando a achar o pequeno e extremamente sensvel pedacinho de carne e acariciando-o com seu polegar. Os lbios de Helena o buscaram, querendo mais, aferrando-se a ele enquanto a atormentava com suas mos firmes e movedias, lhe separando as pernas, pondo os joelhos entre elas. Ela sentiu como seu dedo era substitudo por algo duro e arredondado. -Mais, Ram - lhe suplicou com voz entrecortada-. Por favor... Ram empurrou com fora dentro dela. Helena abriu os olhos, e as sensaes que cresciam nela desapareceram ante a afiada intruso. Ela tentou encolher-se, afastarse da dura presena que empurrava dentro dela, rasgando-a. Ele a apanhou pelos quadris, com mos trmulas. -No! - gritou-lhe-. Fica quieta! Helena mordeu o lbio, obrigando-se a no mover-se. Podia escutar sua respirao, spera e desigual. A cabea de Ram se inclinou, apoiando a fronte no ombro dela. Helena esperou, tensa e um pouco assustada. Ela sabia que em geral isso machucava s mulheres, mas tinha pensado... Por causa do que tinha acontecido antes... Sups que... Ram a beijou no pescoo. Estirou o pescoo para ela e beijou a pele detrs de sua orelha, roando-a suavemente com os lbios. Ela estremeceu. A respirao de Ram se suavizou pouco a pouco, embora aquela parte sua ainda enterrada no profundo do corpo de Helena no rRelaxara o mnimo, mas sim seguiu rgida e dura. -Lamento-o - lhe disse, beijando-a nos lbios com um cuidado delicioso, com uma ternura que o fazia perder a cabea-. Nunca fiz isto com uma virgem. Estou... No estou... -custava-lhe explicar-se-. Teria feito isto melhor se to s soubesse como. Amava-o. Aproximou-se dele e apoiou a mo em sua face. Ele voltou seu rosto contra a palma de sua mo, lhe beijando o pulso. O desejo se apoderou dela. Comeou a mover-se, e a sensao dele dentro dela j no era to dolorosa, e o movimento fez que sentisse um novo prazer em seu interior. -Isto fazer amor? - perguntou-lhe. Ram se moveu, retirando seu membro lentamente. Ela no queria que o fizesse, e a pegou de surpresa. Helena acompanhou seu movimento. -No - disse RAM-. Assim... Deslizou-se de novo dentro dela, e a sensao de passar atravs de suas dobras femininas reavivou seu desejo. Voltou a retirar-se intencionalmente, e desta vez ela o recebeu, erguendo seus quadris para acomodar-se a ele, como se o prazer comeasse a apoderar-se dela. -Santo Deus! disse a si mesmo, e continuou penetrando-a, com seus quadris adotando uma lenta e possessiva cadncia que pressionava a parte mais sensvel de sua carne feminina contra a dura crista de sua ereo. Ela queria mais. Queria senti-lo at o mais profundo dela, seu corpo dentro do seu. Separou mais suas pernas e ergueu seus quadris, respondendo ao ritmo crescente de suas estocadas. Um grunhido escapou da garganta de Ram enquanto lhe pegava as pernas por detrs dos joelhos e as enlaava em sua cintura, podendo entrar mais profundamente com cada estocada. O corpo de Helena o recebia com prazer. Recebia seu duro rodeio, seu torso suado contra seus seios. E quando lhe pegou as mos e trancou seus dedos com os seus, lhe juntando os braos por cima da cabea e sustentando-a assim, ela pde reconhecer as pulsaes eltricas que se incrementavam em seu interior. Sentia-o dentro dela, nela, forte, viril, uma onda de sensaes... O prazer espalhando-se atravs dela... O surdo grito da liberao masculina e... Assim... Assim... Ah! Assim!

Helena desabou, esgotada e exausta enquanto ele se liberava dela. Seus pensamentos se formavam, dissolviam-se e davam voltas. Sentia seu corpo estranho, flexvel, indolente. Hedonista, sups. Saturado por tanto prazer que j no cabia mais nele. Poderia chegar a gostar do hedonismo. Estirou-se para Ram, querendo explorar novamente todos os planos e contornos que conformavam seu corpo. Mas ele se sentou. -Vou procurar gua morna e uma toalha. - o tom de sua voz era terno, preocupado. Isso seria maravilho... No! -No! - gritou enquanto juntava os lenis ao redor de seu corpo como se ele pudesse v-la-. No... - se trouxesse gua, traria luz. Poderia v-la. E ela no estava pronta ainda. Ainda no. Queria continuar sendo uma hedonista, existir mais frente do mundo um pouco mais. junto a ele. O aposento estava em silncio. Fora, do outro lado da janela, passava uma carruagem carregada, e as campainhas dos arns tilintavam na quietude da madrugada. O colcho chiou enquanto Ram se levantava. -Por que no, Helena? - perguntou-lhe com calma-. Continua negando-se a se casar comigo? Captulo 25 RETIRADA: Passo atrs; contrrio ao avano. Ao ouvir seu nome, Helena se endireitou. -Desde quando sabe? As cortinas se abriram de repente, e a luz inundou o aposento. Helena cobriu os seios com os lenis, piscando. Ele se virou, com a mo ainda agarrando as cortinas, completa e magnificamente nu. Nem sequer parecia not-lo. Estava ali, de p, com a mesma altivez e indiferena que tinha mostrado na sala de bailes de lady Tilpot. Seus braos eram longos e delicadamente musculosos, e suas poderosas pernas estavam cobertas com o mesmo plo negro que crescia em espesso sobre seu peito e sob seu ventre. O olhar de Helena passeava lentamente. Sua ereo agora pendia relaxada entre a espessura de seu plo negro. Suas faces ruborizaram, e desviou seu olhar dele. -Me responda. -Sempre soube. Soube quem era desde o primeiro instante em que a vi no passeio dos Apaixonados. Sabia? Tinha-na beijado dessa forma no Vauxhall, quase pondo-a contra o muro de um beco, depois a tinha encontrado como Helena Nash, fingindo seduzi-la, fingindo no saber exatamente como podia ser ardente sua resposta. Tinha permitido vir a ele, perder sua dignidade, e todo o tempo tinha sabido que ela... -Bastardo... Ao estar iluminado desde atrs pela luz da janela, era impossvel discernir sua expresso. -Com efeito. - aquela voz, to sedosa, to seca. - Mas achava que j tnhamos esgotado esse ponto. -Esteve brincando comigo! Da mesma maneira que brinca com esses homens a quem ensina o manejo da espada. -No. No verdade. -Sim - insistiu Helena, mortificada e furiosa. Levantou-se da cama, agarrando suas calas e vestindo-as com violncia. Ram no se moveu. -E suponho que devo dizer que sinto muito? - perguntou-. Porque se for o que

deseja, isso farei, mas lhe rogo que recorde, senhorita Nash, que foi voc quem iniciou esta mascarada. Eu me limitei simplesmente a acompanh-la. Helena pegou a camisa branca da cadeira prxima, aonde tinha sido arrojada, e a passou pela cabea. -Me devia ter dito isso. Voc podia ter detido esta mascarada em qualquer momento! -E ento o que? - a sedosidad de sua voz tinha desaparecido, substituda pela ira-. Arruinar sua "aventura"? Nunca me ocorreria desiludir a uma dama. -Bastardo! -Outra vez? Srio, se o que quer percorrer os lugares de baixo estofo, terei que lhe ensinar algumas novas expresses. "Bastardo" to patticamente prosaico... Helena se conteve de lanar uma resposta carregada de ira, sentindo como as lgrimas lhe queimavam os olhos. No! No choraria. Divisou sua gravata no cho e a pegou, passando-a ao redor de seu pescoo antes de calar as sapatilhas. -Helena... - ela se voltou para ver como se aproximava. A luz agora iluminava seu rosto. No mais sombras. Sua expresso era dura, zangada, e seus olhos brilhavam. Helena, espere... -Para que? Para que continue rindo de mim um pouco mais? -No estou rindo de voc. Helena inclinou sua cabea para trs e seus cabelos se soltaram. -OH, que maravilhosamente divertido deve ter sido para voc. A digna e inacessvel Helena Nash enroscando-se sobre voc como uma gata no cio. - cobriu o rosto com as mos-. Santo Deus! Ele pegou sua mo, fazendo com que ela desse a volta para que o olhasse. -E o que? Est acaso to por cima de meu contato que a idia de me desejar provoca mpetos de humilhao em suas faces? -perguntou-lhe entre dentes. Helena nunca tinha visto tanta emoo naquele homem to circunspeto. Seus olhos ardiam, os msculos de seu queixo se retesavam, seus lbios se torciam em uma careta. -E se estivermos aqui para discutir os ondes e os quandos da revelao, senhorita Nash, em que momento pensava me dizer quem era em realidade? Ou acaso pretendia simplesmente continuar vindo a minha cama na escurido at cansar-se de seu amante bastardo? -No! -Quando, ento? - perguntou-lhe, apertando com fora sua mo ao redor do pulso de Helena-. Quando pensava me revelar seu verdadeiro nome, "Corie"? Ela o olhava fixamente, furiosa, incapaz de responder. No sabia. No tinha pensado ainda nisso. Esse era o principal problema de tudo aquilo, de sua reao frente a ele desde o comeo. No tinha pensado. Simplesmente o havia... Desejado. Porque o amava. Era to, mas to insensata. Ele no devia sab-lo. Tudo o que podia resgatar Helena dessa noite eram alguns retalhos de orgulho. Ergueu seu rosto e o olhou, sem preocupar-se com as lgrimas que corriam por suas faces. As sobrancelhas de Ram se franziram repentinamente em um gesto de angstia. -Por favor, no... -Deixe-me ir. -No. Isto no est bem. - Ram negou com a cabea-. Estamos discutindo coisas diferentes. Case-se comigo. -Isso no ser necessrio. Asseguro, no estou grvida. - suas regras eram cortantes, no mximo um dia mais. -Isto no tem nada que ver com a necessidade - disse, com a ira brilhando novamente em seus olhos-. Deve saber que eu...

-Senhor Munro! - uma srie de golpes violentos sacudiram a porta do quarto. Senhor Munro, por favor! - chamou Gaspard desesperado. -Agora no, Gaspard! - trovejou Ramsey, sem afastar seu olhar do de Helena. -Mas senhor! Voc disse que se alguma vez a mulher viesse devia dizer-lhe imediatamente, sem importar o que estivesse fazendo - disse Gaspard do outro lado da porta-. Est aqui! E parece muito zangada. Insiste em que quer v-lo! A dor, terrvel e veloz, atravessou a Helena. Seus olhos evidenciavam a comoo da traio. -No - a olhou fixamente-. No... - Ramsey negou violentamente com a cabea, aproximando-se dela, mas Helena se afastou de seu alcance, procurando achar a porta-. Helena, no o que pensa. - sua voz era tensa, mas seu olhar estava vazio de esperanas. sabia-se condenado. -OH, no - disse ela, com os lbios umedecidos por suas prprias lgrimas-. Claro que compreendo. Por favor, apresente minhas desculpas dama, e lhe diga que desconhecia que estava ocupando seu tempo. Helena abriu a porta e saiu correndo. Ramsey amaldioou com todas suas foras, vestindo o roupo que Gaspard lhe oferecia e correndo pelo corredor atrs de Helena. Mas ela tinha desaparecido. Maldio! Passou-se a mo pelos cabelos. Tinha tido ela a seu alcance, a sua Helena, entre seus braos, em sua cama, e a tinha deixado escapar. Por culpa de seu orgulho, de seu maldito orgulho! Ela tinha razo. Devia lhe ter dito desde o comeo que conhecia sua identidade, mas no o fez. A princpio, porque sem querer o tinha aceito seu falso desejo de aventuras, e depois, porque tinha desejado que ela viesse a ele. Que demnios queria? Que ela provasse a si mesma? Que o amasse, em um ato de f? Por que devia faz-lo se nunca tinha recebido o mesmo dele? Santo Deus, como podia estar equivocado, e agora... Agora a tinha perdido. Um enorme vazio se abriu em seu corao, deixando s uma ferida aberta que ameaava devor-lo por completo e empurr-lo a um lugar ainda mais negro que qualquer calabouo de LeMons. Esfregou os olhos, rilhando os dentes. Santo Deus, o que tinha feito? -Ramsey! - com um grunhido, voltou-se ante o som da voz de mulher. Page Winebarger levou a mo ao peito e retrocedeu ante a ferocidade de seu olhar. -Foi, Ram. Helena! Passei toda a noite procurando-a, percorrendo a cidade antes de vir porque sabia que podia... Ramsey fechou fortemente os olhos por um breve instante, e a senhora Winebarger pde ver como suas narinas batiam as asas enquanto inspirava profundamente. Ela compreendeu que tentava controlar-se. Ram Munro, o homem mais sereno que conhecia, tinha perdido o controle. Ela estendeu suas mos em um gesto de piedade e splica. -Sinto tanto. Perdi-a, e DeMarc no aparece por nenhum lado. Ram, receio o pior! Juro que tenho feito tudo o que estava a meu alcance para cumprir o favor que me pediu! Por favor, vista-se imediatamente. Temos que encontr-la. -Ela est a salvo, Page. -No - Page negou com a cabea-. desapareceu... -Acaba de me deixar. Confusa, Helena subiu pelas escadas de servio at seu quarto no terceiro andar. claro, havia outra mulher. Igual a ela, claro, ele tinha sabido a identidade da Helena. Um homem como ele? Provavelmente reconhecia a uma mulher por seu aroma. Possivelmente memorizava suas curvas, os sons especficos dos gritos de cada mulher, a forma em que beijavam... As lgrimas voltaram a comear, e Helena se levou um punho aos lbios. No devia chorar. Nunca mais. Devia lutar por recuperar a compostura. No era acaso o que ela era, a composta, digna, e inacessvel senhorita Nash? Se ao menos pudesse

voltar a ser quem tinha sido, estaria a salvo novamente. Calma. Inaltervel. Tinha havido pistas todo esse tempo. Ele no queria lhe ensinar esgrima, mas de qualquer objees que tinha feito, nunca mencionou a mais evidente: uma mulher no devia levar uma espada. A menos que no fosse vestida como uma mulher. E quando ela tinha aparecido em seu salo e ele havia dito "Helena", estava-a chamando por seu nome, e no recordando seu rosto de algum encontro longnquo no tempo. Santo Deus. Por que no o havia dito? Por que no lhe tinha revelado quem era desde o comeo? Mas sabia a resposta. Porque tinha sido muito excitante, muito fascinante, aquele mundo sem regras nem conseqncias. Salvo que havia conseqncias. Apaixonara-se. "Fica na fila, Helena. Espera sua vez." Malditas fossem aquelas lgrimas, de qualquer forma. Agora percebeu que sempre se achou melhor que outros. Uma mente superior, a falta de um status superior. Um pouco melhor em seu autocontrole. Um pouco acima de tudo. Mordeu os lbios. S queria voltar a estar entre seus braos, e isso a assustava. Necessitava de seu orgulho. Era a nica coisa que ningum tinha podido lhe arrebatar: seu orgulho. Mas do que lhe servia agora? Devia acaso voltar para ele e dizer "sim, casarei-me com voc", e durante as prximas dcadas tentar no escutar os murmrios sobre suas ltimas conquistas enquanto seu corao se rompia uma e outra vez? Sim. No! Devia converter-se em sua amante? Uma propriedade que seria substituda quando um rosto mais luminoso e mais novo captasse sua ateno? OH, ele o faria maravilhosamente. Ele faria tudo maravilhosamente. Ocuparia-se de coloc-la em uma casa com uma pequena soma de dinheiro no banco, mas... Ela o veria com sua ltima conquista. No parque. Na pera. Circulando pelo Saint James. Um corao quebrado no futuro valia um ano junto a ele? Quatro? Dez? No. Sim! Com os olhos lhe queimando, deteve-se frente a sua porta. Um relgio deu as cinco desde algum lugar da casa. Desatou a gravata de seu pescoo, e algo se cravou em seu polegar. Com indiferena, olhou-se as mos. O broche de ouro em forma de rosa de Ram cintilava em seu leito de seda branca. Em sua pressa por partir devia ter pego a gravata de Ram em lugar da que ela levava posta. Helena roou a rosa esculpida com dedos trmulos, tentando encher em sua imaginao o frio metal com o calor de seu corpo. Torturado, marcado, abandonado para apodrecer-se em um calabouo, e mesmo assim tinha emerso, capaz de sorrir anos depois de sofrer um horror que ela no podia sequer imaginar. "Manter-se afastado dos calabouos", disse que tinha aprendido daquela experincia. Quantos homens podiam passar por isso conservando seu esprito intacto? E entretanto... Entretanto levava uma rosa no exterior assim como a dentro de suas roupas. Quo complicado era. Quo complicadas eram as coisas. Helena no se reconhecia a si mesma. Abriu a porta... -Helena! Deu um salto para trs ante o inesperado som da voz de Flora surgindo do interior de seu quarto, e depois avanou devagar . Uma pilha de lenis e colchas se acumulavam sobre a cama. -Flora? Os enormes olhos castanhos de Flora apareciam pela beira de uma pesada colcha de l. -O que est fazendo aqui? - perguntou ansiosamente a moa. No, ansiosamente no. Com raiva. -Aqui costumo dormir. - no pensava explicar a Flora suas razes-. O que est

fazendo voc aqui? -Deixei-lhe uma nota. Deslizei-a por debaixo de sua porta justo depois das dez da noite. -Que nota? - perguntou Helena desconcertada. No estava em condies de lutar com os caprichos, produto da gravidez de Flora. -Pedi-lhe que trocassemos os quartos a meia-noite, e quando vim aqui e no estava, pensei naturalmente que voc... - deteve-se de repente, e seus olhos se entrecerraram-. Se no esteve em meu quarto, onde esteve? E vestida dessa maneira? -Eu... estive procurando o senhor Goodwin, claro. -Toda a noite? -Sim - assentiu Helena, sentindo-se estpida e imatura. -OH, querida! - a colcha deslizou para baixo, e Flora se sentou abrindo meus braos querida amiga. No tinha que faz-lo! Se s tivesse lido a nota... J que, claro, o senhor Goodwin est aqui! Com um gesto digno do melhor dos ilusionistas, Flora arrancou a colcha, descobrindo o rosto ruborizado mas radiante do Oswald Goodwin. Felizmente, levava uma camisa de dormir. Helena o olhava fixamente, boquiaberta. -O que est fazendo o senhor Goodwin em minha cama? - perguntou, e depois: No. No responda. Tira-o de minha cama, por favor. Imediatamente. - claro, senhorita Nash - disse Oswald enquanto deslizava para o outro lado da cama, onde introduziu os braos no que Helena identificou como um dos vestidos de Flora. -Do-se conta de que se os descobrirem... -Srio, Helena! - Flora saltou de seu lado da estreita cama-. Quo estpidos imagina que somos? claro que nos damos conta das conseqncias de ser descobertos. por isso que troquei o quarto com voc. Raramente a tia Alfreda me visita de noite, mas nunca lhe ocorreria vir ao quarto de uma criada. -E o que teria tido que dizer eu se sua tia tivesse entrado em seu quarto e me tivesse encontrado em seu lugar? -Teria pensado em algo - respondeu Flora com confiana. "Que ardiloso", pensou Helena em meio de seu atordoamento. -Mesmo assim, no podiam ter esperado A... A... A estar com algum mais? perguntou Helena-. Porque o senhor Goodwin me assegurou que seu trem, por diz-lo assim, est a ponto de chegar. - claro, sim - disse Oswald, Sorrindo abertamente enquanto atava os laos de cetim rosa do vestido-. por isso que enviei a Flora aquela mensagem dizendo que viria ontem noite. Tudo estar preparado em dois dias, de fato. -Dois dias... - repetiu Helena carregada de suspeitas. -Sim. Bom, esse o momento do ltimo turno do Torneio Internacional de Duelos. As rondas preliminares esto programadas para hoje e amanh. -Rondas? - perguntou Helena confundida. por que estavam falando do torneio? A menos que... "OH, no. Por favor. No." -Sim - assentiu Flora com conhecimento. Aparentemente, durante a noite com o Oswald, entre outras coisas se converteu em uma perita quanto terminologia dos torneios de esgrima-. As rondas so as divises dos competidores em funo de suas anteriores vitrias ou sua reputao. Alguns cavalheiros no tm que brigar nas rondas preliminares. Como o conde Winebarger e Michel Saint Joan. Oswald piscou ante Flora. -E no esquea ao senhor Munro. O corao de Helena batia freneticamente contra seu peito. -O senhor Munro? -Sim! - disse Flora com excitao-. O senhor Ramsey Munro. O cavalheiro do baile

da tia Alfreda, e no pretenda que no sabe de quem estou falando, porque se diz por a que no podia separar-se de voc, e que se sentou durante vinte minutos no jardim junto a ele. -O que acontece com o senhor Munro? -perguntou Helena. -Ele a razo pela que Ossie e eu poderemos ao fim estar juntos. -Como? - certo, senhorita Nash. - Oswald rodeou a cama para situar-se junto a Flora, que estava sentada no outro extremo. Tomou sua mo, e Flora, com um sinal de satisfao, apoiou a face no dorso de sua mo. Quase como um co jazendo junto a seu amo-. estudei o terreno durante meses, e depois de conversar com todos os que so algum neste esporte, resulta claro para mim que apesar de que o torneio apresenta os nomes mais relevantes no mundo dos duelos, Munro triunfar sobre todos. Helena o olhou com um horror crescente. -Apostou que Ramsey Munro ganhar o torneio de duelos? - claro! Mas Ramsey pensava retirar-se. -Mas no pode fazer isso! - disse fracamente. -OH, no h "mas" que valham - disse Oswald, balanando-se sobre seus calcanhares. - Acredit-me, senhorita Nash. Sei o que estou fazendo. Munro o tipo mais frio que existe no mundo. -E o que tem que ver a frieza em tudo isto? Oswald se inclinou para diante, dirigindo seu olhar a mo direita e esquerda como se suspeitasse que algum pudesse estar espiando. -Pouca gente sabe isto, e se soubessem eu no estaria a ponto de ganhar tanto dinheiro, mas Munro passou quase dois anos encerrado em uma priso francesa disse com circunspeo. -Todo mundo sabe isso. Oswald se se endireitou, soprou ligeiramente, e finalmente assentiu. -Vale, isso sim. Mas o que no sabem que durante esses dois anos foi forado a bater-se em duelo com os guardas. Isso ela no sabia. Oswald continuou: -Nesses duelos, se ferisse um guarda, pagava com a perda de uma poro de sua anatomia. Assim, teve que afinar suas habilidades at obter o ataque perfeito, onde pudesse ganhar sem ferir seu oponente. Ou aprender, de algum jeito, a perder sem ser gravemente ferido. - a mo de Helena se movia por seu ventre, sentindo-se doente. Oswald parecia estar falando de brigas de galos, no de pessoas-. Teve que aprender a separar suas emoes de seu talento, algo que poucos homens, inclusive os melhores, puderam conseguir. Imagina a enorme vantagem que isso representa em um torneio? Mas no muita gente sabe a respeito disso. Portanto, as apostas no so representativas. -No o favorito para ganhar? - perguntou Helena. -OH, no. relativamente um recm-chegado a este esporte, pois est h menos de quatro anos em Londres. Possui certa reputao, mas no to grande como a de outros. supliquei, rogado, pedido emprestado a todos a quem conheo, e consegui reunir cinqenta e trs mil quatrocentas e oitenta e oito libras, que apostei doze a um a seu favor. -No pode fazer isso. Retire a aposta. -Muito tarde - disse Oswald pletrico-. A aposta fechou. -Mas o que acontece se no se apresenta ao torneio? Devolvero-lhe o dinheiro, no assim? - perguntou Helena desesperada. Mas Flora e Oswald a olhavam com tristeza, trocando olhares que significavam claramente sua decepo ante ela.

-Este tipo de homens no costumam devolver o dinheiro. Poderia trocar a aposta para outro competidor, mas, francamente, aterrorizaria-me ter que fazer uma coisa assim. No conheo resto dos competidores. -Mas me acaba de dizer que estdou todos os detalhes! -Bom, estudar uma forma de dizer. Foi ao Munro a quem estudei. por que acha que me citei com voc naquele espetculo bem arriscado do White Friars? No estou acostumado a ir a esse tipo de lugares. Sou um homem casado! Fui porque soube que Munro ofereceria uma demonstrao. -E se Munro perder? Oswald ficou nas pontas dos ps. -No perder. -Mas o que ocorrer se perder? - repetiu, perguntando-se por que Flora no fazia essas perguntas em lugar de sentar-se a olhar ao Oswald como se se tratasse do Apolo descendo em sua carruagem divina para lev-la consigo. -Deverei me cortar o pescoo, suponho -disse por fim, suspirando profundamente-. A nica coisa honrosa que restaria por fazer. Ante aquilo, Flora empalideceu, levou as mos ao corao e ficou de p, passando seus braos ao redor do Oswald e soluando sobre o ombro de seu vestido rosa. Oswald bateu em suas costas e lanou um olhar turvo a Helena por cima de Flora. -Como se atreve, senhorita Nash? Com Floresce nesse estado, e tudo isso? -Devo ir - disse lentamente Helena. O lhe lanou um sorriso forado. -Talvez isso seja o melhor. Helena saiu de seu quarto, fechando a porta atrs de si. Avanava como em um sonho. No via nenhuma opo no que pensava fazer. Poria um dos vestidos de Flora, saudaria lady Tilpot no caf da manh, e lhe diria que Flora era vtima de uma nova dor de cabea. Escutaria cada um dos detalhes da ltima noite de whist de lady Tilpot, e depois daria ao moo que varria a calada seis pennies para que levasse uma nota a Ram Munro. E com ela uma rosa de ouro. Captulo 26 RUFO: Nova ao que segue a um ataque parado ou falhado. O Anfiteatro Real estava cheio de arrebentar. Apesar de em geral se reservar para demonstraes eqestres, o auditrio tinha sido coberto com serrn fresco para a ocasio: O ltimo dia do Torneio Internacional de Duelos. Os tensos participantes, espera de seu turno de ser desqualificados ou de passar a seguinte ronda, perambulavam ao redor do permetro da pista, enquanto no interior das reas designadas os cavalheiros enfrentavam a pares seus talentos uns contra outros at que um deles marcasse cinco toques sobre seu oponente. que o conseguia, continuava na Lisa. Cada combate punha a prova no s as habilidades, mas tambm o esprito, posto que apesar de que as regras se opunham ao derramamento de sangue, este era freqentemente derramada. Portanto, medida que o torneio avanava, cada combate se tornava mais feroz por causa da fadiga e da tenso que criava nos competidores. Ainda era cedo, e faltavam ainda trs rondas antes do combate final. A multido, finalmente enfastiada dos bailes de disfarces da temporada, esperava o evento com ansiedade, aulada pelo fantasioso e inimaginvel rumor que tinha percorrido o anfiteatro e se propagara como um incndio entre a sociedade: um ingls, o neto bastardo de Cottrell (que j no era um bastardo, mas essa era outra histria), avanava ronda aps ronda competindo com uma determinao que parecia indicar que pretendia ganhar o torneio. Os trs nveis de balces rodeando a pista transbordavam de espectadores, e apesar disso as pessoas continuavam chegando minuto a minuto, tanto damas como

cavalheiros, de p, ocupando cada lugar disponvel. Lady Tilpot fizera uma doao substanciosa o ano passado aos donos do anfiteatro para renovar o local, por isso se tinha assegurado um camarote com exclusividade. -Milford o seguinte - afirmou lady Tilpot ao grupo de intelectuais que a acompanhava. Tinha decidido chamar Ram em funo de seu ttulo de nobreza, conde de Milford, com uma familiaridade que agitava os nervos de Helena-. No sei contra quem lhe toca combater. No acredito que tenha nenhuma importncia. De qualquer forma ganhar, claro. -Ouvi dizer que pensava retirar-se - disse uma voz entre a multido. -Eu tambm - disse lorde Figburt. Figgy tambm tinha ingressado na competio como um competidor sem posio. Tinha chegado at a terceira ronda no dia anterior quando perdeu, e se sentia bastante satisfeito consigo mesmo-. Me pergunto o que ter acontecido. "Foi por minha causa", pensou Helena, ainda surpreendida por sua prpria audcia. Havia-lhe custado um tempo interminvel escrever aquelas palavras para Ram, apesar do escassas que eram: Deve ganhar o torneio de duelos. Helena Junto com a nota, tinha enviado a rosa de ouro. No tinha recebido resposta. Nenhuma palavra. Mas ele tinha chegado competio no dia anterior pela manh e avanou ronda aps ronda como uma praga que no para. -Orgulho - suspirou lady Tilpot-. Orgulho nacional. Algo que os jovens deveriam tentar emular. - Voltou-se sobre seu robusto corpo para lanar um duro olhar a sua sobrinha, sentada no fundo do camarote junto a aquele desafortunado parasita, Oswald Goodfin? Goodmorning? Flora lhe devolveu o olhar com um sorriso condescendente e encolhendo ligeiramente os ombros, como perguntando o que podia fazer sem ser descaradamente grosseira. E o que podia fazer? Perguntou-se lady Tilpot. Os outros assentos estavam todos ocupados, e dificilmente Floresce poderia lhe pedir que deixasse o lugar a um candidato potencial mais desejvel. Ou podia? -Ali est! - a senhora Winebarger, sentada atrs de Helena, apontou seu leque para o lado mais afastado da pista. Helena se esticou em seu assento para ver a cabea de Ram movendo-se entre muitos cavalheiros. Todos se afastavam frente a seu andar seguro e cadenciado , medida que avanava pela curva que delineava a pista. A multido inglesa gritou de aprovao, golpeando o cho com os ps e festejando a seu candidato. Durante dcadas, franceses, prussianos e italianos tinham dominado a arte da esgrima. Ramsey era seu filho prdigo, chegado para triunfar. Tratando-se de um campeo, parecia no ser consciente de sua categoria. Ignorava multido. Seu rosto era srio, frio e indecifrvel, a anos luz da arrogncia e a sofisticao que aqueles que o conheciam na sociedade teriam esperado. Agarrou sua espada da mesa em que as armas dos oponentes tinham sido depositadas com antecedncia, e a manteve apontando ao cho. Em oposio, seu competidor, um alto e enorme espanhol, pegou sua espada e realizou diversos movimentos cortando o ar. -O senhor Calvino muito bom - murmurou a senhora Winebarger-. Agressivo e decidido. Ao menos isso o que diz meu marido. - claro - assentiu lady Tilpot com falsidade, virando sobre seu traseiro para olhar senhora Winebarger-. uma lstima para seu marido. Uma verdadeira lstima. Estou segura de que teria destacado o bastante. A senhora Winebarger lhes tinha informado com tristeza que seu marido tinha sido ferido no dia anterior, quando seu oponente tinha atravessado sua coxa um ou dois

segundos depois de que terminara o tempo do combate. Apesar de ter tido a sorte de que nenhum tendo ou artria fossem tocados, no poderia continuar no torneio. Mal podia caminhar, disse-lhes. -Sim - disse a senhora Winebarger com tristeza. - Teria ido bem. -Surpreende-me que o tenha deixado s em sua derrota. Embora claro estamos encantados de que se haja sentido capaz de faz-lo. -Sentia que meu lugar estava aqui -respondeu com calma a senhora Winebarger, embora suas faces ruborizassem ligeiramente. Na pista, o duelo tinha comeado. A concentrao do Ram era a primeira coisa que destacava. Movia-se com calma, e sua quietude contrastava com o vigor aparentemente incontido do espanhol. Este no atacou, mas mergulhou no ataque, com o brao que segurava a espada estirado at o limite. Mas Ram respondia a cada ataque, desviava cada linha de avano, e ao final de cada um dos ataques do Calvino, a ponta da espada de Ram se cravava para marcar um ponto, logo dois, logo um terceiro. O espanhol compreendeu que se no tomasse as rdeas do combate o perderia, por isso utilizou sua talha maior, abrindo para passar com travs da guarda de Ram para marcar dois pontos consecutivos. Sustentado por seu xito, lanou-se de novo. Mas Ram tinha aprendido rapidamente as tticas de seu oponente, e com igual rapidez se adaptou a elas. Deu um passo adiante, ficando em corpo a corpo. As folhas das espadas brilharam e se moveram com rapidez golpeando com mortfera preciso. -Quatro! - gritou o arbitro, assinalando a Ram. E depois: - Cinco! A multido enlouqueceu enquanto o espanhol, ofegando e com o rosto avermelhado, inclinou-se para frente, fazendo uma reverncia em direo a Ram. Este devolveu a reverncia com aparente impacincia, e depois, ignorando os vivas e os assobios que festejavam sua vitria, desapareceu entre a multido. -Perfeito. Rpido e eficaz. Aprovo-o -declarou lady Tilpot-. Quando voltar a combater? -Tem ao redor de uma hora de descanso, logo se enfrentar ao ganhador desta ronda pelo combate final. -Excelente. E quem ser seu oponente? -O francs Saint George ou o italiano, IL Cavaliere Vettori. -Muito bem - disse lady Tilpot-; promete ser um grande espetculo. E suponho que no temos tempo de ir procurar alguma coisa comestvel enquanto esperamos? No... -respondeu a sua prpria pergunta com tristeza, mas logo seu rosto se iluminou-. Mas voc, senhorita Nash, a voc no importam todas estas coisas de duelos e esgrima, no assim? Assim faa algo til e v procurar uns bolos e umas frutas e um pouco de limonada. Um pouco de queijo estaria bem. E se houver mel e manteiga para os bolos, melhor ainda. Helena no podia negar-se. O que significava que devia apressar-se. Ficou de p imediatamente, e se surpreendeu ao ver que a senhora Winebarger fazia o mesmo. -Eu a ajudarei, querida. Ser preciso, sem dvida, mais de uma pessoa para trazer tudo isso. Lady Tilpot nem sequer pensou em opor-se. A utilidade da senhora Winebarger tinha desaparecido repentinamente junto com a indisposio de seu marido. -Obrigada - murmurou Helena, seguindo-a pelo corredor. Uma vez fora, a senhora Winebarger rodeou o brao de Helena com o seu e a guiou por volta de um de quo ocos cobriam o muro exterior: -Estive procurando todo o dia a oportunidade de lhe falar - disse com urgncia a senhora Winebarger, sentando-se e indicando a Helena que fizesse o mesmo. A contra gosto, Helena fez conta. -Por favor, senhora Winebarger, no quero perder o combate do senhor Munro... -Senhorita Nash... - Page a tirou da mo. Seus olhos verde azulados pareciam

cansados, e umas linhas de tenso se desenhavam como um parntese ao redor de sua boca-. Voc a razo pela qual hoje abandonei a meu Robert. -Como? - perguntou Helena-. No entendo... -Querida, s me prometa que escutar tudo o que tenho que lhe dizer. Deve me prometer que no tentar ir depois de minha primeira frase. Pode me prometer isso? Helena a olhou com consternao. -Sim, senhora. A senhora Winebarger respirou profundamente. -Eu sou a mulher que foi a casa de Ram h duas noites. Na noite em que estava ali. Helena a olhava, petrificada pelas palavras, odiando a familiaridade com a que pronunciava o nome de Ram, odiando a simpatia que brilhava em seus bonitos olhos. Tudo tinha sentido: o profundo conhecimento que a adorvel prusiana tinha dele e de sua famlia, a familiaridade com sua sala, seu sempre oportunamente ausente marido. Essa era a mulher que Ram tinha ordenado que deixassem acessar a ele sem importar o que estivesse fazendo ou com quem. Pior ainda, mais terrvel que a relao entre a senhora Winebarger e Ram era o fato implcito de que havia dito Page tudo respeito dela. A respeito de ambos. -Falou-lhe de mim? - perguntou com voz apagada. Ficou de p. Por que no tinha protegido sua dignidade, ou bem o pouco que ficava dela? A senhora Winebarger assentiu. -Sim. Faz muito tempo j. Antes de que nos conhecssemos. em parte por isso que aceitei os convites de lady Tilpot, porque tinha curiosidade em relao a jovem moa pela que Ramsey estava to encantado. Sobre tudo porque no acredito que ele mesmo se d conta disso. O corao de Helena se sacudiu em um rpido batimento de angstia. -Tinha medo de ser substituda? -perguntou. -Substituda? - os adorveis olhos verde gua se abriram muito-. OH, querida. No! Fui a casa de Ramsey para lhe dizer que no a achava em nenhuma parte! -Como? A mulher estava claramente aflita de vergonha. Suas faces estavam completamente ruborizadas. -Ram me pediu que velasse por voc. Que lhe oferecesse minha amizade. -Por que? - Helena se afundou de novo no assento, perplexa-. No compreendo... -Meu marido e Ram compartilham o amor pela esgrima - respondeu, com o olhar sombrio-, mas tambm compartilharam o calabouo de uma priso francesa. Os ingleses no so os nicos com os que a Frana est, ou esteve, em guerra. Ram ajudou a meu Robert a escapar. Uns anos depois, quando se inteirou da libertao de Ram, viemos a Inglaterra. Eu queria conhecer homem que tinha salvado a meu Robert. Rapidamente nos tornamos amigos, os trs, e nos mantivemos em contato ao longo dos anos. - a senhora Winebarger sorriu com ternura-. Quando Robert ingressou neste torneio, aproveitamos a oportunidade para retomar nossa amizade. Durante o transcurso de nossas conversas, mencionei que a tinha conhecido, de quem j tnhamos falado no passado. Para mim estava claro que Ram se preocupava com voc, por algo que voc tinha feito, perigos nos quais se colocou. Perguntei-lhe o que podia fazer eu para ajudar. - ergueu os ombros como se o resto da histria j fosse conhecido. -Mas por que? Ppor que ele...? Page negou com a cabea. -Querida, ele est apaixonado por voc. Acaso no se deu conta? Helena estava petrificada. Apaixonado por ela? No. Era impossvel. Em nenhum momento ele tinha insinuado tal possibilidade. sentia-se responsvel por ela, isso sim. E a desejava. E tinha contrado uma obrigao para com sua famlia.

-No. - Helena fez um gesto com a cabea, negando-se a escutar os cantos de sereia-. Possivelmente esteja encaprichado por mim, mas assim que se canse, outra ocupar meu lugar. Voc sabe que Londres est estofada com suas antigas amantes disse, repetindo amargamente as palavras do Jolly Milar. Page duvidou. -Se Ram soubesse que lhe estou dizendo a voc isto... - suas palavras se foram apagando, carregadas de preocupao e desconforto, mas Page respirou profundamente e continuou-: Me deixe lhe contar algo a respeito de um jovem moo que foi educado por uns pais amantes para acreditar que, apesar de sua ilegitimidade, era to bom como qualquer outro filho de Deus. Mas aos nove anos seus pais morreram e ele foi enviado a um orfanato onde, durante umas poucas embora terrveis semanas, sua conscincia a respeito da brutal realidade de sua situao cresceu nele com fora. Depois, quase por um milagre, ou ao menos isso parece, foi resgatado do orfanato por um proco e levado a uma pequena abadia retirada na profundidade das Highlands escocesas, onde lhe ofereceu uma pausa da vida que esperava aos rfos bastardos sem amigos nem recursos. Ali achou uma nova famlia, carregada de amor e irmos de corao, o que o reafirmou a respeito de seu valor, a sua importncia. Novamente comeou a acreditar em si mesmo. Esse moo cresceu at converter-se em um homem de uma beleza comovedora, embora no tanto como a de seu esprito, generoso, nobre e valente. To nobre e valente que ele e seus camaradas aceitaram ir a uma perigosa misso a instncias de seu benfeitor, o abade. -A catstrofe francesa - indicou Helena, como Ram a tinha chamado. -Mas os apanharam, torturaram ao moo, marcaram-no e obrigaram a bater-se em duelos. Depois viu como foi executado um amigo, sabendo que um daqueles em quem tinha crdulo os tinha trado. Depois de uma libertao quase milagrosa, viajou para Londres. E ali chegou, com vinte e trs anos, maldito, formoso, experiente em questes nas que nenhum moo deveria estar, inexperiente em questes nas quais nenhum jovem deveria s-lo. O calor invadiu as faces de Helena. Tinha compreendido: Ramsey era virgem ao chegar a Londres. As seguintes palavras da senhora Winebarger o confirmaram. -Estava preparado para apaixonar-se. Tratava-se da filha de um baro. Bela, cativante, cabeuda. E imoral. Desejava a Ram. Desejava-o, e se empenhou em consegui-lo. E aquela moa sempre conseguia o que queria. -E Ram? - perguntou suavemente Helena. -Ram se apaixonou perdidamente por ela. E acreditou que ela tambm o amava. Helena baixou o olhar-. Pediu-lhe que se casasse com ele. - os olhos da senhora Winebarger se tornaram de pedra-. Enfim, voc poder imaginar a surpresa e a diverso da moa. Ram era muito bonito, com efeito, e um grande e ardente amante, mas no pensava casar-se com um bastardo escocs. Entretanto, poderia conserv-lo como amante depois de casar-se com seu vizinho, o sobrinho corpulento, rico e de meia idade de um conde. Como poder imaginar, Ram rechaou sua proposta com educao, e lhe disse que j no se veriam mais. Depois se tornou um pouco louco. Efetivamente, aproveitou a enorme quantidade de moas dispostas a jogar-se em seus braos. Se ia ser utilizado, ento ao menos desfrutaria. Helena desviou o olhar; detestava escutar a confirmao de tudo o que temia, de tudo o que tinha ouvido dizer. -Salvo que - continuou a senhora Winebarger suavizando a voz- no desfrutava. Abandonou a libertinagem pouco depois de ter comeado, um pouco envergonhado de si mesmo, suponho. Um pouco zangado. E ento, uma noite em Vauxhall, encontrouse com voc. No era a primeira vez. Tinha estado observando-a durante anos. Mas vejo que isso j sabia voc. Pergunto-me como. Ele nos mencionou o discreto e prudente que era em suas aproximaes. Nada desfavorvel ou de m reputao deve

relacionar-se com o bom nome da adorvel Helena Nash, e o que pode ter pior reputao que Ramsey Munro? Ele j estava apaixonado por voc ento, depois de tanto observ-la, suponho. Voc lhe parecia perfeita. Tranquila e longnqua, intacta entre a sujeira do mundo. Livre das baixas paixes que durante um tempo o tinham devorado. -Tudo falso - murmurou Helena-. Uma impostura. Um personagem. -Uma parte - concedeu a senhora Winebarger-. Mas no tudo. Ele no sabia isso. Tudo o que sabia era que voc apareceu de repente emo Vauxhall vestida como um moo, lhe dizendo que estava ali para achar-se com um homem casado, afirmando que procurava uma aventura. Depois de conhecer essa histria, to surpreendente que tenha desconfiado de voc ou dos sentimentos que despertava nele? No. O surpreendente que tenha ignorado toda a evidncia que lhe ofereciam seus olhos e ouvidos e se apaixonou por voc apesar de voc parecer esculpida na mesma pedra que a moa que lhe tinha quebrado o corao. Helena olhou ao cu. -Faz-me parecer pequena e desprezvel, e a ele nobre e generoso. Mas ele sabia quem era eu. Tomou a deciso de me manter na ignorncia enquanto me julgava. A senhora Winebarger assentiu com tristeza. -Sim. Enganou-se. Mas possivelmente o que queria era p-la a prova em sua vontade de lhe revelar sua identidade sem que lhe perguntasse. -Me pr a prova - sentenciou Helena com dureza-. Porque no confiava em mim. No estou dizendo que eu tivesse razo ao lhe ocultar minha identidade, mas ao menos no lhe pedi que me demonstrasse nada. -Mas j lhe demonstrou o bastante. Uma e outra vez - respondeu em voz baixa a senhora Winebarger-. Me pediu que velasse por voc. Pediu ao marqus, a quem sempre considerou responsvel pela morte de seus pais, que o acompanhasse casa de lady Tilpot para ver por si mesmo o perigo no qual voc se achava. Pode acaso imaginar como foi amargo foi ele solicitar tal coisa? E entretanto, fez isso sem duvidar. Que mais poderia fazer? Mas tinha feito muito mais!, Deu-se conta Helena enquanto fixava suas mos entrelaadas. Fazia tudo por ela. Tudo! Estava ali, brigando em um torneio que no lhe interessava o mnimo, acreditando que j no havia futuro para eles, simplesmente porque ela o tinha pedido. E ela? Ela tinha sido muito estpida, totalmente cega, incapaz de v-lo, por causa dos rumores. Porque Helena tinha acreditado que um homem to perfeito, to bonito, no podia possuir um corao puro e honesto. Porque o tinha julgado pelas aparncias, da mesma forma em que ela era julgada freqentemente. Porque tinha querido que confiasse nela quando nunca tinha confiado nele. Tinha estado to enganada. Santo Deus, merecia perd-lo! Santo Deus, no podia perd-lo! -Devo encontr-lo. Page Winebarger sorriu. -Sim. -Devo... Uma pequena e suja mo puxou sbitamente sua manga. Helena olhou o rosto imundo e sorridente de um menino de oito anos. -O senhor disse que procurasse senhorita mais bonita e loira que pudesse achar, e que estaria falando com a Helena Nash. Certo? voc? -Sim? - disse Helena distrada. Tinha que escrever uma carta. No, tinha que procurar Ram imediatamente. Assim que o torneio terminasse... -Ento, tome. - o menino depositou uma rosa sobre sua mo. Uma formosa rosa amarela. Helena ficou de p, virando sobre si mesma, procurando com o olhar entre a multido.

-Onde est? -Disse que o acharia atrs do anfiteatro, no corredor junto aos estbulos. Agora. -Mas... - olhou senhora Winebarger. A dama prussiana assentiu. -Eu me ocuparei de lady Tilpot. V! Helena abriu passagem entre a densa multido de espectadores, levantando suas saias e correndo escada abaixo para o piso principal, mas a multido bloqueava o acesso ao vestbulo. Deu meia volta, entrou por uma porta de servio e se achou em uma cozinha, rodeada do atnito pessoal, imerso em restos de vegetais e penas de frango. -Tenho que chegar ao corredor do estbulo. Qual o caminho mais curto? perguntou. Sem emitir som algum, uma das moas que removia uma caarola indicou uma porta traseira com sua colher. -Obrigado! Helena ofegava. Precisava ver Ram. Precisava lhe dizer que o amava, que era uma dissimulada cega que s tinha visto a situao de um ponto de vista, e nunca o seu. Que desejava ardentemente casar-se com ele se ele ainda o desejasse. E logo lhe suplicar que, por favor, por favor, desejasse-a ainda. Correu atravs da porta e, tal como a moa lhe tinha informado, achou-se em um corredor escuro que separava as paredes do anfiteatro dos edifcios vizinhos por um caminho estreito que terminava um pouco mais adiante nos estbulos. -Ram? - chamou-o-. Ram! Uma figura se interps na escassa luz que descia das altas janelas sobre sua cabea. Seus cabelos dourados brilhavam. -No Ram, meu amor - disse Forrester DeMarc-. Nunca mais... Captulo 27 FORTE: A base, o tero mais forte da espada. O demnio est aqui. Viu-me. Se tivermos que nos achar, dever ser nos estbulos atrs do anfiteatro dentro de uma hora. No ficarei mais tempo. Traga o dinheiro com voc. ARNOUX Ram amaldioou, enrugando o papel no qual estava escrita aquela nota. Uma hora? Em uma hora estaria em pleno duelo, provavelmente com esse italiano to bom, Vettori. Mas como podia dar as costas a Kit, a Douglas? Apertou os dentes com frustrao esmigalhado pelas trs vezes maldita deciso que devia tomar. Helena ou o passado? Helena, cuja imagem queimava seu corao como o cido? Ou seus companheiros de juventude, seus irmos? -Senhor Munro? RamM se voltou. Um garoto imundo estava de p no interior da pequena sala reservada aos duelistas. -Que deseja, garoto? -Tenho uma mensagem para voc - disse o menino enrugando o rosto. -De que se trata? O jovem rosto de lorde Figburt apareceu de repente atrs do menino. -Ah! Aqui est, por fim! Ram o olhou com exasperao, guardando-a nota amassada no bolso. O jovem Figburt era vtima de um caso agudo de adorao ao heri, e Ram no estava de humor para ser idolatrado.

-Entre, Figburt. Algum mais se esconde no corredor? Possivelmente devamos deix-los entrar todos, tambm. Organizar uma pequena reunio... Figburt se ruborizou, mas mesmo assim entrou na sala. -No, s eu, senhor Mun... Bem, milord. Pensei que necessitaria que algum preparasse o punho de sua espada. -No, obrigado - disse Ram voltando-se para o menino, que se removia incmodo em seu lugar-. E quanto a voc, mocinho, qual a mensagem? -Tem que ir diretamente ao corredor atrs do anfiteatro. Ram comeou a animar-se. Se se achava com o Arnoux agora, ainda teria tempo de brigar no combate final. Agarrou seu casaco. -Com quem devo me achar? -Com a linda dama loira. A cabea de Ram dava voltas. -A senhorita Nash? O rosto do menino brilhou. -Sim. Essa. A senhorita Nash. Bastante bonita a garota, no ? Ram no o escutava. J tinha passado ao lado dele e de Figburt para desaparecer dentro do corredor exterior. Lorde Figburt e o garoto se olharam um ao outro antes de encolher simultaneamente os ombros. -As mulheres lhe faro essas coisas - disse o menino com evidente desgosto-. Espero que se mantenha alerta, embora no acredito que o faa. -Por que o diz? - perguntou Figburt. -Quando meu pai tem esse olhar nos olhos, costuma passar toda a noite com sua garota, e conforme acredito milord tem logo um combate, no assim? -Sim - disse lorde Figburt, e seu olhar se posou na espada que Ramsey tinha deixado abandonada-. Sim. claro. Tomando uma deciso repentina, pegou a espada e saiu em busca de seu heri. -Aonde vai? - perguntou o mocinho com curiosidade. -Garantir que a vitria da Inglaterra esteja assegurada. O menino o observou partir, encolheu os ombros, pegou o pote de ungento que o outro cavalheiro lhe tinha dado, e foi trabalhar. -Pensei que era diferente. Uma dama. E era. Era "minha" dama. - a voz de DeMarc ressoava atravs do corredor. Ram se deteve, com o medo lhe apertando a garganta como um punho enquanto deslizava para frente entre as sombras-. ramos felizes juntos, no assim? No assim? -Sim, milord. - Ram fechou os olhos, amaldioando para si mesmo enquanto seus temores se voltavam realidade. Era Helena. Parecia tranqila, mas sua respirao era rpida, nervosa. -Mas ele a corrompeu. Sujou-a. - a voz de DeMarc se fez menos perceptvel, ao mesmo tempo que se tornava sombria e carregada de ira-. Um homem tem seu orgulho, Helena. Um homem, um verdadeiro homem, no suporta que outro homem v de caada por sua terra, no assim? -E eu sou um pedao de terra, milord? -Como? - DeMarc parecia confundido. "Uma grande finta", pensou Ram. Mant-lo distrado, lhe fazer perder p. Ram agora se achava em um lugar de onde podia vlos. A espada de DeMarc apontou ao corao de Helena enquanto a fazia retroceder lentamente a um canto do corredor serpeteante. -Que extenso de terra? - perguntou Helena-. Um acre? Um hectare? Ou bem um pequeno pomar? -Est zombando de mim! -E voc me est insultando. -No se pode insultar a uma prostituta. Ram deslizou entre as sombras do corredor, procurando desesperadamente algo

que usar como arma. No achou nada. -Surpreende-me que um homem com sua capacidade de discernimento tenha ficado cego por sua atrao por mim. -Nem sempre foi uma prostituta - disse asperamente DeMarc-. Mas igual a Sarah Sweet, acreditou que poderia me deixar. Me abandonar por aquele bastardo de cabelo negro. Por que? - ergueu a voz, estridente e furiosa. Helena empalideceu. Maldito fosse! Pensou Ram. Ainda estavam muito longe. DeMarc poderia fazer mal a Helena antes de que ele pudesse alcan-lo. -No se preocupe, sei o que devo fazer -disse o visconde-. Sei como salv-la. J discutimos isso. Deve morrer. -E como vai salvar-me isso? - j no tinha flego. Ram podia v-lo em seus olhos. Seu momentneo orgulho tinha desaparecido, deixando s medo detrs ale. -No poder pecar contra mim nunca mais. No mais trair. Como Sarah... - sua voz se tornou amvel, quase como se meditasse. A ponta de sua espada a tocou e se passeou por seu decote. Helena fechou os olhos e ficou a tremer-. Foi to perfeita. Chorarei sua ausncia, querida minha. -Guarde suas lgrimas para voc mesmo, visconde - disse Ram, dando um passo para a luz. DeMarc desviou sua ateno de Helena, embora a ponta de sua espada se mantivesse sobre seu peito. Ramsey estava de p frente a eles com sua habitual compostura, com a cabea descoberta, sem jaqueta, sem colete, sem luvas. E sem espada. -Munro! - exclamou DeMarc-. Que amvel de sua parte ao unir-se a ns... -Como podia rechaar um convite to tentador, visconde? contra atacou Ramsey. -Como? Que tolices est voc dizendo, Munro? No importa. J est aqui. Bem a tempo para morrer. -Teria preferido que esse tempo se apresentasse tarde antes que cedo. DeMarc encolheu os ombros, tentando imitar o tranqilo desdm do Ramsey. -Est condenado desiluso, pelo visto. -A diferena de voc, visconde, que est somente condenado. -Estou-o? - claro. Machucou senhorita Nash, e isso no posso tolerar. Est voc ferida, senhorita Nash? - s um arranho - respondeu Helena apressadamente. Apesar de seu aparente desinteresse, a preocupao de Ram por ela poderia distrai-lo.- Juro. -Obrigado, querida - disse suavemente, e o olhar que lanou a DeMarc foi suficiente para gelar o sangue da Helena-. Acredito que a senhorita Nash deveria partir agora. No acredito necessrio que deva presenciar as tolices que vo ocorrer. -De que tolices se trata? De sua morte? -respondeu DeMarc, Sorrindo cheio de confiana-. Preferiria que ficasse. De fato, se se mover atravessarei diretamente seu corao. E logo o matarei a voc. - seu olhar se dirigiu um segundo para ela-. Voc, de volta ao canto. Agora! Ou morrer... - disse-lhe, e como qualquer outro movimento implicava para Helena ficar ao alcance de sua espada, retrocedeu para o canto. - E agora, Munro, o momento de despedir-se e morrer. Avanou para o Munro com sua espada apontando ligeiramente para baixo, com a palma da mo em alto, como convidando-o a aproximar-se. Munro no se moveu. DeMarc arremeteu com a velocidade de uma serpente, e Munro esquivou o ataque bem a tempo. -Muito bem, Munro. Qualquer um diria que j foi usado como alvo de prticas anteriormente. Claro que, se os rumores forem certos, efetivamente assim! - DeMarc riu entre dentes, desenhando pequenos crculos no ar com sua espada. Atacou de novo. Nesta ocasio Ram no pde evitar por completo a ponta da espada. Esta deslizou por sua camisa, rasgando a altura de suas costelas e traando uma linha vermelha em sua pele.

Helena mordeu o lbio at sentir o gosto de seu prprio sangue. Devia evitar fazer o mais mnimo som, ou o mais pequeno movimento, ou algo que pudesse distrair a Ram. -O que? - mofou DeMarc-. Nada que dizer? Ram olhou para baixo um instante, e arqueou indolente uma de suas sobrancelhas. -Por que as pessoas insistem em arruinar minhas melhores camisas ? -Munro! - o repentino grito fez que ambos os homens olhassem a seu redor. Lorde Figburt estava de p no corredor, a uns poucos metros de onde se achavam eles, segurando uma espada-. Sua arma! - gritou, enquanto a lanava para Ram. A folha cintilou no ar sob a escassa luz. Ramsey a apanhou pelo punho, fazendo assobiar o ar ao mover a de atrs para diante. -Ah! - exclamou com gratificao-. Justo o que estava procurando. Muito obrigado, Figburt. - o moo retrocedeu rapidamente, vociferando. Mas Ram no o olhava. Sua ateno estava concentrada com uma calma mortfera sobre DeMarc.- V despedindose, visconde. Com um rugido, DeMarc carregou contra ele, golpeando com seu ataque a espada de Ram. O som retumbou cortante at os limites do escuro corredor. Ram parou o ataque, embora evidentemente a fora do DeMarc o tinha surpreendido. O jogo de ps de DeMarc o levou perto dele. Sua espada brilhava e se movia rapidamente, riscando desenhos no ar. Mas no importava que linha ofensiva empreendesse, Ram a bloqueava. No importava que ataque realizasse, Ram o parava. Helena sabia que deveria ter escapado. DeMarc estava muito ocupado para lhe prestar ateno. Mas se manteve imvel, temendo que qualquer movimento que pudesse fazer atrasse o olhar de Ram e permitisse espada do DeMarc achar a capa que estava procurando. -Santo Deus! - Helena escutou exclamar do outro extremo do corredor.- DeMarc! E a ponta de sua espada no est protegida! O desconhecido tinha razo. A espessa bolinha de felpa que cobria a ponta afiada das espadas dos competidores estava ausente na espada de DeMarc. Helena olhou ao pequeno grupo de moos reunidos frente porta que dava ao corredor. Queria gritar, lhes pedir que procurassem ajuda, que detivessem aquela loucura antes de que Ram ficasse ferido, mas uma vez mais o temor de distrair a Ram a manteve em silncio. -Com quem est brigando? - perguntou um deles. - Munro! -Mas Munro tem que brigar o combate final! -Digo-lhe que Munro! V procurar a outros! "Por favor, Deus. Mantenha-no a salvo", rezava Helena enquanto a briga continuava. No se tratava de um combate guiado por regras. Era pouco esttico, mortfero e a morte. DeMarc brigava como um possesso, e a paixo e a ira dotavam a sua clssica habilidade de uma fora e uma determinao extraordinrias. Em contraste, os contra-ataques de Ram eram ligeiros, quase delicados: um ligeiro deslocamento da linha de ataque de DeMarc, uma finta que desviava seu golpe uns poucos centmetros. Seus movimentos eram os justos, sem procurar aberturas, sem seguir as retiradas do DeMarc. -De novo a mesma linha baixa, DeMarc? Quantas vezes vo j? Cinco? Seis? Sempre foi essa sua fraqueza: pura tcnica e nenhuma arte. -Prometo-lhe pintar um quadro com o sangue de seu corao, se assim o desejar. -Ah, sutil... Como sua mudana de balano. Porque tentou uma mudana de balano, no assim? No tenho muita certeza. O silncio voltou enquanto as espadas se entrechocavam, e depois os duelistas retrocederam, observando-se com cautela.

-Santo Deus! Trata-se do Munro e DeMarc! -Novas vozes, desta vez provenientes das janelas do segundo piso do anfiteatro que davam ao corredor. Helena olhou para cima. Homens e mulheres ocupavam vrias janelas. Enquanto olhava, novas janelas se abriam. Olhou a seu redor para constatar que o final do corredor agora estava repleto de gente, empurrando-se e esticando os pescoos para poder ver melhor. Duas senhoras de meia idade tinham conseguido subir a uma carruagem carregada para sentar-se nas caixas com seus vestidos de seda e seus penteados empenados como se estivessem nos balces do anfiteatro. Santo Deus, acaso no entendiam o que estava acontecendo? Que a vida de Ram estava em perigo? -Bastardo! - o frustrado grito de fria de DeMarc a tirou de suas reflexes. Fazia retroceder a Ram pelo corredor, tentando abandon-lo depois de uma pilha de barris. Mas Ram tinha frustrado seu intento saltando sobre um deles e dando um golpe com o p a outro, que se dirigiu rodando contra DeMarc. O visconde amaldioou com fria enquanto o tirava de seu caminho. Com uma risada arrogante, Ram saltou ao cho. -Por que no me deixa simplesmente mat-lo, Munro? - perguntou DeMarc, debatendo-se para recuperar seu aprumo. -E onde estaria a arte nisso? E sem arte, que satisfao na vitria? -Sua preocupao por mim comovedora. -Juro-o, visconde - disse Ram em tom de conversa enquanto deslizava sua espada contra a do DeMarc-, melhorou desde a ltima vez que trocamos gentilezas. O que esteve fazendo? DeMarc, com grande destreza, realizou uma breve e rpida srie de golpes de pulso que terminaram no antebrao de Ram, abrindo a carne. -Estive praticando para mat-lo! Ram retrocedeu, fazendo um quarto de giro sobre o ataque de DeMarc, expondo seu flanco, como convidando ao golpe. DeMarc aceitou o convite. Mergulhou para diante, mas no ltimo momento Ram virou, cravando a ponta de sua espada no bceps estendido do visconde. -Ai! - o visconde saltou para trs. Ram sorriu com malcia. -Teria aproveitado melhor seu tempo praticando sua "insistncia". -Danarei sobre sua tumba, Munro - jurou DeMarc. -Muito mrbido, visconde. Voc costumava ter maneiras mais agradveis. Como todas essas rosas que ofereceu senhorita Nash. Eu mesmo me surpreendi ante um gesto to romntico. -De que rosas est falando? - grunhiu impaciente DeMarc-. Eu no lhe ofereci nenhuma rosa. Ofereci-lhe meu corao! Mas ela preferiu ter o seu... -Vamos, visconde - retomou Ram, embora seu olhar era severo-, se isso for um exemplo de sua cortesia, no me surpreende que a senhorita Nash no queira saber nada de voc. Ao escutar o nome de Helena, os olhos do visconde se entrecerraram. -OH, terminarei por possui-la, Munro. E depois a matarei. Como fiz com Sarah Sweet. -Visconde - disse Ram, retrocedendo e retomando sua postura-, isso foi definitivamente algo que no devia haver dito: En garde. Agora, por fim, Helena compreendeu o que Ram tinha estado fazendo durante esses longos minutos. No s tinha permitido ao visconde que o fatigasse com seus mergulhos e seus pesados ataques, mas tinha estado observando-o, estudando-o, analisando mentalmente as habilidades do DeMarc. E agora as conhecia. Seu ataque foi rpido e letal, to veloz que o olhar mal podia notar. DeMarc caiu

para trs imediatamente, antes do assalto inicial. Ram o acompanhou com um perfeito e flexvel jogo de ps, aproveitando-se de sua momentnea perda de equilbrio, obrigando a DeMarc a ceder terreno enquanto com a espada detinha seus cada vez mais agitados ataques. Tudo terminou to rapidamente como tinha comeado. Um instante, DeMarc mergulhava para frente; no seguinte, com a velocidade de um raio a ponta da espada de Ram riscou um crculo ao redor da folha de DeMarc, descendo por ela medida que girava. A fora do movimento arrancou a espada das mos de DeMarc, fazendo-a cair ao cho. Despreocupadamente, Ram a afastou de um golpe com o p. DeMarc se agachou ali onde tinha estado quando a espada abandonou sua mo. Seus olhos olhavam em todas direes, como um rato procurando uma via de escape atravs de uma matilha de ces. Ram o olhou. -Aconselho-lhe, visconde, que finalmente encontre um pouco de aprumo. -Como? Ram lhe deu as costas, dirigindo-se multido que os rodeava. Devia haver umas trezentas pessoas lotando o corredor e aparecendo pelas janelas em cima deles. -Todos ouviram lorde DeMarc confessar o assassinato de Sarah Sweet e suas intenes de fazer o mesmo com a senhorita Helena Nash, no assim? - perguntou. Enfurecidos gritos de assentimento e indignao se elevaram da sofisticada multido. Algum chamou polcia. Outro pediu que detivessem o DeMarc. O olhar de Ram se dirigiu para a Helena e seu sangue-frio desapareceu. Ela pde ver, com tanta clareza como a luz da alvorada, o relaxamento depois de um medo terrvel e desesperado. -Helena - a chamou docemente, e deu um passo para ela. Mas enquanto Ram avanava Helena viu DeMarc ficar de p atrs dele, com seu rosto deformado em uma careta de ira, com sua mo sustentando o punho de sua espada recuperada. Com um grunhido se lanou contra as costas desprotegida de Ram. -No! Ram se voltou, deixando cair em uma investida instantnea, com sua espada golpeando o peitilho de DeMarc com a fora de um pisto, rompendo a folha e forando a ponta dentada contra o polido amparo, dobrando o resto da folha sob a presso de seu peso. DeMarc no pde manter o impulso contra a fora do golpe. Caiu para trs, liberando a presso que mantinha a ponta dentada em seu lugar, e fazendo com que a folha desse uma chicotada que lhe atravessou o ombro cortando-o at o osso. Com um atnito olhar de surpresa, DeMarc caiu ao cho. Ram afastou sua espada com o p, mas estava claro que DeMarc no agarraria novamente uma espada, nem agora nem nunca mais. -Que algum chame um mdico - pediu Ram-. E a um juiz. -Mas... Foi um acidente! - argumentou algum. -Claro como a gua, um acidente! - somou-se outra voz, e logo outra, e outra mais. Ram olhou a seu redor-. Todos o vimos! -Santo Deus, tem voc que brigar dentro de quinze minutos. A final do torneio! gritou algum. - Pela Inglaterra! - Apresse-se. - um solene ancio seguido de dois grandes moos em uniforme de lacaios se aproximaram do DeMarc-. Nos ocuparemos disto. Ram assentiu e, ao mesmo tempo, Helena compreendeu o que acontecia. A Inglaterra nunca tinha tido seu grande campeo de esgrima. Essa era sua oportunidade. Do mesmo modo, e Helena percebeu daquilo com uma sensao de nuseas, tambm se tratava da nica oportunidade de Flora. A multido abandonou o corredor, to rpido como tinham chegado, apressando-se a chegar a seus assentos para o combate final. Em poucos minutos o corredor estava

completamente vazio, exceo do cavalheiro ancio, seus criados carregando com o DeMarc, e lorde Firgburt esperando na metade do corredor. E Ram. O sobrecenho de Ram estava profundamente franzido. -No posso, Helena -No. - reconheceu-. claro que no. Est esgotado, e ferido, e... De todas formas, no poderia ganhar, no verdade? Olhou-a fixamente, alertado pelo tom de sua voz. Algo que ela no podia ocultar. Ento Helena se deu conta de que no queria lhe ocultar nada. Nem precisava faz-lo. Ram a conhecia, to bem como ela mesma. Estava farta das mscaras. S queria estar com ele. -Por que me pede que brigue, Helena? O que lhe importa se perder ou ganhar? Ela o olhou nos olhos, com clareza, bem disposta, sem um pingo de suspeita ou desconfiana. -Flora, a sobrinha de lady Tilpot. Casou-se em segredo com um homem que no vale para nada, pobre e insensato, chamado Oswald Goodwin. Estive fazendo-me de correio entre eles. por isso que estava em Vauxhall. Mas Flora o ama. Ama-o, e leva em suas entranhas a seu filho. E Oswald, esse idiota, pediu emprestada uma pequena fortuna e apostou tudo em que ganharia o torneio, para assim poder solicitar a mo de Flora. De outra maneira, esta teme que sua tia declare o matrimnio nulo e lhe tire o beb, e que Oswald termine na priso para devedores o resto de seus dias. Ram a olhou com sobriedade. -E voc o que acha? Helena sorriu aprovadora. -Acredito que tem razo. -E isto importante para voc? - perguntou docemente. -Sim - lhe disse. Acariciou suas faces com a suavidade de uma pena. -Ento melhor que v e ganhe este maldito torneio, no acha? Captulo 28 SUPINAO: MO COM A PALMA PARA CIMA. -Milord! - gritou ansioso Figgy Figburt-. Por favor! -Devo ir agora - disse Ram, com ar preocupado e acariciando-a com suavidade-. Tenho que me preparar. -Sei - disse Helena. Ele titubeou uma vez mais, mas ante as splicas impaciente de Figburt, finalmente voltou amaldioando em voz baixa e se afastou pelo corredor. Helena no sabia de onde poderia observar o duelo. Nesse momento, lady Tilpot deveria estar pensando na forma mais brutal e evidente de humilhar Helena e despedi-la. A Helena j no importava, mas sob nenhum ponto de vista pensava dar a lady Tilpot o prazer de despedi-la. O que significava que quase certamente deveria ficar frente porta da cozinha se quisesse ver algo do combate final. No se arrependia de nada. Fazia tudo o que estava em seu poder por Flora e Oswald. Qualquer que fosse o destino que lhes esperava, ela j no estaria em situao de control-lo. Avanou pelo corredor. Uma parte de papel amassado chamou sua ateno. Jazia perto do lugar onde tinha estado Ram quando DeMarc lhe tinha aberto a camisa. Agarrou-a, olhando a assinatura escrita nela. Arnoux. Era o nome da pessoa com quem Ram devia achar-se aquela noite. Com remorsos de conscincia leu a nota, e no ato compreendeu suas implicaes. Era a isso ao que Ram se referia quando dizia que no podia brigar. No tinha nada que ver estando ferido ou exausto. O que tinha querido dizer era que no podia brigar porque devia achar-se com o Arnoux. Porque essa podia ser sua nica oportunidade de

conhecer o nome de quem o tinha trado a ele e a seus companheiros nos calabouos de LeMons. E em troca, tinha decidido brigar. Porque era importante para ela. Santo Deus, o que tinha feito? Anos de busca atirados pela amurada para que Flora e Oswald pudessem viver felizes para sempre. E Ram? O que ocorria com a importncia que tinha para ele terminar "sua" histria, comeada faz anos com quatro moos unidos em uma irmandade? O que acontecia com sua necessidade de compreender, de obter respostas a suas perguntas? Voltou a olhar a nota. Dizia que o encontro devia produzir-se em uma hora. Quer dizer, mais ou menos neste momento. No havia tempo de procurar Ram e o liberar de seu compromisso. Tinha que ir em seu lugar. Helena se dirigiu para os estbulos e entrou neles. Tudo estava silencioso, vazio porque os trabalhadores escaparam para o anfiteatro para presenciar a ltima batalha, e a maioria dos lampies estavam apagados. O suave relincho dos cavalos lhe dava a boas-vindas entre o doce aroma do feno fresco e o couro bem lustrado. Entrou ainda mais, atravs das sombras movedias dos cavalos em seus estbulos, e a luz cintilou sobre os arns polidos e as peas de metal. Algum estava ali com ela. Podia senti-lo. -Arnoux? - chamou suavemente-. Monsieur Arnoux? -Aqui! - sussurrou uma voz-. Por aqui! Helena se apressou em direo voz, desejando terminar com aquilo para poder voltar junto a Ram. Ao final do estbulo distinguiu uma figura sentada no cho, junto porta de uma das cavalarias. -Monsieur? Uma sombra se moveu justo por detrs do lugar onde o homem jazia sentado com a cabea apoiada no peito, como se estivesse dormindo. -Monsieur? A figura se materializou atravs da penumbra. Era de meia altura, magro e com andar elegante e extraamente familiar. Helena se deu conta de que se movia como Ram. Aproximou-se dela, e viu que estava vestido completamente de negro, com o rosto coberto por uma dessas mscaras de malha que os duelistas utilizavam para proteger-se nos treinamentos. Em sua mo segurava uma adaga. Com horror crescente, percebeu que da ponta gotejava sangue. -Senhorita Nash - ronronou o estranho-. Que moa to incondicional. Nunca teria imaginado que viria em seu lugar. Suponho que deveria t-lo imaginado. Seu sentido do dever de todo ponto de vista impressionante. Claro que sobre essa qualidade que estive apostando desde o comeo. Helena retrocedeu. -Por favor. No corra. S conseguir complicar as coisas, e voc me agrada. Srio. Quase tanto como a odeio. -Odeia-me? - Helena retrocedeu outro passo, e outro mais. Ele a seguiu, embora despreocupadamente, como se tivesse antecipado seus movimentos com antecipao-. Por que? Quem voc? -No me reconhece? Ofende-me. Embora -uma ligeira risada surgiu atrs da mscara- admito que, em certo sentido, tambm me gratifica. Eu mesmo me sinto pecaminosamente orgulhoso de meu talento com os disfarces. Mas imagino que voc est igualmente orgulhosa do dele. -Quem voc? - comeou a dirigir-se para a porta. -J sei. Vamos jogar a um jogo. Sempre fui bom com as adivinhaes. Aqui vai uma pista: Querida senhorita Nash, seria amvel de me trazer outro doce? Sou um fantico dos caramelos! -Senhor Tawster - sussurrou. Ele riu e tirou a mscara, revelando a cabea calva e os traos amveis do vigrio. Salvo que agora no parecia to amvel. A excitao mostrou uma vitalidade e um

garbo que Helena no tinha notado quando sua boca estava franzida e seus olhos carregados de humildade entortavam os olhos preocupados. -Sim, o reverendo Tawster. Bastante divertido, embora suponha que no capaz de captar a ironia, no? Enfim. Por certo - se inclinou para ela com confiana-, nem sequer eu gosto de caramelos . -Mas seu corpo, sua voz! -Cheio de palha e mmica. -No compreendo. - claro que no. Mas explicarei, porque verdadeiramente a tenho na mais alta estima, e porque acredito que morrer sem entender algo terrvel. No queria que me acontecesse, e como dizem, no faa a outros... Helena j se achava junto porta, cruzando-a em direo ao ptio. E mesmo assim ele continuava seguindo seus passos, lentamente, sem pressa. -Me conte. -Se deixar de tentar escapar durante um minuto, farei-o. uma histria muito boa para cont-la caminhando. "Est louco", pensou Helena, embora continuasse retrocedendo. Estava escuro fora. E vazio. -Me deixe expo-lo desta maneira -continuou, e sua voz, evidenciando um ligeiro sotaque estrangeiro, tornou-se cortante-: Se no deixar de mover a matarei no ato. Basta. -Helena se deteve em seco, com o corao na garganta-. Assim est melhor. Agora onde estvamos? Ah, sim. Por que a odeio. Porque voc a filha do terrivelmente inoportuno coronel Nash. Se no tivesse irrompido heroicamente em LeMons e insistido em intercambiar sua vida pela de... Bom, suponho que sabe a quem me refiro - disse com uma piscada-, eu no teria tido que maquinar suas mortes. Inclusive aterrorizada como estava, Helena percebeu a curiosa escolha dessas palavras. -Por que quer mat-los? -Eu nunca os mataria. - sua voz tinha passado de divertida a extremamente sria em um segundo, e o olhar que posou nela estava carregado de repugnncia, como se Helena houvesse dito algo depravado-. Eu os amo. Como a irmos. Como a uns filhos. Embora sempre me deixaram de lado - disse com um amplo sorriso-. Eu no os mataria. No. Eles ganharam daquela vez. Foram melhores que eu. Mas isso seria um pecado. Embora no significa que no arrume as questes necessrias para suas mortes, como arrumei uma formosa morte para Ram. -Como? - perguntou Helena, aguando repentinamente seus sentidos. Ele parecia regozijar-se com sua pergunta. -Sei tudo sobre o juramento que fez a sua famlia. Inteirei-me de que voc estava sozinha no mundo, desprotegida sem amigos. Ento a pus em perigo, sugeri que podia achar a algum que a liberasse desse perigo, e deixei que as coisas seguissem seu curso. claro, eu me encarreguei de intensificar o perigo. - sorriu com modstia-. Bastante, por certo. -No entendo. - claro que no - lhe disse-. O segredo desta posta em cena era que ningum soubesse nada de minha implicao. Voc ver, conheci DeMarc a minha chegada a Londres, e rapidamente percebi sua tendncia s obsesses. O visconde estava bastante fora de si por causa do desafortunado episdio com sua anterior obsesso, Sarah Sweet. Veio para mim em busca de absolvio. Em troca, eu lhe ofereci outra coisa: voc. -Voc o animou? - repetiu Helena, surpreendida de que um homem pudesse manipular a outro conduzindo-o para situaes to extremas. -Claro que sim. Com freqncia e com intensidade. Eu era o nico que fomentava sua crena a respeito de que voc correspondia a seus maus, bem perversos sentimentos. Logo, disse-lhe que voc o tinha trado. Fui eu quem o enviou a Vauxhall

lhe dizendo que voc estava ali em busca de homens a quem seduzir. Embora, claro, no era completamente crdulo. Nunca o so suspirou pesadamente-. Ram descreveu muito bem as carncias do visconde: "Nenhuma criatividade. Nenhuma imaginao. Nenhum estilo". portanto, s vezes tive que colaborar para que as coisas avanassem. Quem voc acha que a abordou sob a chuva em White Friars? DeMarc? perguntou zombeteiramente. - Como se DeMarc pudesse ser apanhado usando uma mscara... E as rosas? Um toque de distino, no acha? E pensar que lady Tilpot inclusive me deu a chave da casa... -Est louco. Tawster ponderou suas palavras. -No, louco no. Ardiloso. Enviei a DeMarc diretamente contra Ram. Deveria t-lo matado esta noite. Enviei-lhe a rosa, logo enviei a Ram uma nota dizendo que voc queria encontrar-se com ele aqui. E antes enviei ao DeMarc uma nota dizendo que Ram e voc se achariam aqui. Mas depois esse maldito moo, Figburt?, chegou com a espada de Ram e... Enfim, voc estava aqui, no assim? - suspirou, e depois, como se recordasse algo agradvel, disse-: Felizmente, sou um homem que sempre tem mo um plano de emergncia. E at que estejam todos mortos, deverei, por um tempo ao menos, levar sempre posto algum disfarce. No questo de permitir que os moos saibam a quem enfrentam, no acha? E por isso, evidentemente, que tive que matar o velho Arnoux. E claro, tambm deverei matar a voc. Sinto muito. -O que quer dizer com o plano de emergncia? Tawster franziu o rosto em uma careta de consternao que recordava ao gesto preocupado do reverendo. - repugnante o nvel de pobreza e desespero no que permitimos que vivam alguns dos cidados desta grande cidade. Por exemplo, aquele moo que enviei a procur-la voc e a Ram, sabe que vive em um cmodo com outras oito pessoas? Terrvel, no acha? -O que quer dizer? - perguntou Helena. -Em troca de meia coroa, aceitou tirar o amparo da ponta da espada que utilizar Vettori olhou para o cu noturno-, ou que est utilizando agora, e lubrific-la com um ungento que eu lhe dei. Veneno. claro, o menino no sabe. Mas por meia coroa no fez muitas perguntas. OH, no! Em um instante Helena compreendeu a terrvel manobra que tinha executado. A espada desprotegida, o combate final, quente e violento. Ao mais pequeno corte... Helena se voltou e comeou a correr. Imediatamente ele comeou a persegui-la. Helena levantou suas saias, correndo a tropees atravs do escuro corredor, sabendo que no poderia perd-lo, esperando sentir de um momento a outro a mordida de sua arma nas costas, at que a viu, resplandecente no cho: a espada de DeMarc. Com um soluo, lanou-se sobre ela e a pegou pelo punho, dando a volta enquanto ficava de p para enfrentar seu perseguidor. Ele trotava para ela sem muito apuro, e sua expresso, santo Deus!, seu rosto expressava um alvio quase feliz. -Obrigado, querida! Esperava que fizesse isso. Valente moa! Muito bem! As mos de Helena tremiam tanto que necessitava as duas para sustentar a arma, sem conseguir que a ponta da espada balanasse e descesse erraticamente. O sorriso do Tawster era amvel, quase compreensivo. -Por mais ilgico que isto soe, realmente me custaria ter que mat-la estando completamente indefesa. - avanou para ela, e com uma sombria seriedade, ficou em guarda-. depois de voc, querida. A ponto de chorar, Helena segurou a espada com as duas mos, tentando acalmarse. Suas entranhas estavam a ponto de liberar-se, seu olhar se apagava, e sentia os braos pesados e fracos. Tawster golpeou a espada com a ponta de sua arma enquanto suspirava.

-No pode esforar-se um pouco mais? No conhece os fundamentos bsicos do manejo da espada? "A nica vantagem que possui, moo, sua aparente falta de familiaridade com sua arma. Ningum que o veja assim pode tom-lo a srio." As palavras que Ram dirigiu a aquela Figburt primeira noite em Vauxhall atravessaram como uma brisa seus caticos pensamentos. "A nica vantagem que possui uma pessoa vulnervel quando atacada precisamente que vulnervel. Seu atacante no esperar que brigue." Tawster a olhou decepcionado. -Bom, no acho que vou ficar toda a noite aqui de p esperando que voc desenvolva repentinamente alguma habilidade com a espada. Com um suspiro, deu um passo para diante e... -Bastardo! - Helena mergulhou, voltando-se, golpeando sua mo contra o cho, esticando seu corpo e estendendo seu brao em um suave movimento para cima e para o lado, e sentiu como a ponta da espada penetrava atravs de uma substncia densa e pesada, detendo-se com algo duro no interior. Com um grito, soltou a espada e caiu para trs, afastando-se de gatas. Tawster olhava para baixo, para a folha que sobressaa de suas costelas. -OH - disse fracamente, enquanto a cor abandonava suas faces-, passata sotto... Olhou a Helena, que tremia fora de seu alcance- Maldita seja. Deu um passo para diante, mas a inesperada dor o fez vacilar, olhar novamente para baixo, e nessa ocasio o medo inundava seus olhos. Seu olhar se perdeu enquanto deixava cair sua arma. Agarrou a espada que o atravessava com ambas as mos e puxou-a . -Ai! - seu olhar, carregado de dor, cruzou o de Helena, e seus lbios se torceram em um sorriso atroz-. Diga a Ram que Dand lhe envia suas saudaes! Helena no esperou para ver o que aconteceria depois. ficou de p, com a mente posta em Ram. Tinha que chegar a ele, adverti-lo! Tinha que encontr-lo antes de que fosse muito tarde! Correu desesperadamente atravs do corredor, atravessou a porta que levava ao anfiteatro e voou atravs do corredor para a entrada que dava pista central, de onde surgia um enorme barulho. Um imenso alvoroo. Santo Deus! No! Presa do pnico, Helena abriu caminho entre a multido que lotava a pista. -Viu algo como isso antes? -Meu deus, o pobre diabo no a viu vir! -Ainda no compreendeu o que lhe aconteceu! No. No. No. Helena avanou a empurres atravs da multido, desesperada-se por chegar para ele, e ento, de repente, pde v-lo. A Ram. De p. Em um instante se esqueceu de tudo, do Tawster e DeMarc, do assassinato do Arnoux, da espada envenenada. A nica coisa que importava era que Ram estava vivo. A salvo. Inteiro. -Obrigado - respirou ao fim, apenas consciente de que as lgrimas banhavam suas faces, com um enorme sorriso tremendo em seus lbios. Pegou uma manga que passava por ali e puxou ela at que um homem de rosto redonda a olhou, cheio de orgulho. -O que aconteceu? - perguntou-lhe. -Nem um ponto. O italiano no o tocou nenhuma s vez! - gritou o homem por cima da multido descontrolada-. Nunca vi algo parecido. E suponho que nunca mais verei! Uma tcnica extraordinria! Extraordinria! Ramsey se voltou, com seus olhos azuis observando massa de gente, enquanto centenas de mos lhe aplaudiam as costas e centenas de braos se erguiam grosseiramente. Ento a viu. E a multido, localizando o objeto daquele olhar ardente, separou-se

como por milagre, abrindo um corredor entre ambos. Como em um sonho, Helena avanou para ele. Escutou a algum vociferar: -Qual o prmio para o campeo da Inglaterra? O que quer, sir? Que recompensa podemos lhe oferecer? O olhar de Ram se cravou nela. -S h uma coisa que desejo - disse. Ali estava, de p, rgido, aquele homem incrvel, honorvel, nobre, temeroso de sua resposta, inseguro mas decidido a deixar de lado seu orgulho declarando-se publicamente. O orgulho. Helena j tinha tido suficiente daquilo. Alguma vez tinha acreditado que seria a nica coisa que o mundo no podia lhe arrebatar. Obstinado-se a ele. Escondeu-se atrs dele. Tinha alimentado suspeitas por conserv-lo. Mas do que servia o orgulho sem humildade? Sem confiana? Sem amor? -Senhorita Nash - comeou a dizer Ram com a voz rouca-. Senhorita Nash, aceitaria voc...? Os dedos de Helena se depositaram sobre seus lbios, silenciando-o. Ram interpretou mal o gesto, e seus olhos se fecharam por um instante frente ao que imaginou se tratava de salvar o da vergonha pblica. Engoliu em seco e abriu os olhos. Seu olhar parecia torturado, nostlgico, condenado. Comeou a dar a volta para retirar-se. -Case-se comigo, Ramsey Munro - disse Helena. Ele se deteve em seco. Ao redor deles tudo se deteve. Todas as vozes se apagaram, os vivas desapareceram, os aplausos e os apertes de mos terminaram. -Como? - perguntou, com as costas rgidas, os ombros tensos, a voz carregada de desconcerto. -Case-se comigo, porque quando fecho os olhos de noite, cada sonho que me devolve viglia, cada imagem que acordada a espera de um novo dia, esto habitados por voc. Vejo seus braos abrirem-se para me beijar e desejo sentir sua fora. Vejo seu sorriso, e desejo sorrir eu tambm. Escuto sua voz e quero responder. Porque o amo. Voltou-se para ela. A esperana e a precauo estavam impressas em seus olhos. Helena o olhou, tentando achar as palavras que o fizessem compreender, e achou por fim a inspirao. Ao seu marqus bastardo agradava a ironia. -E se no desejar se casar comigo por causa do que disse, ento case-se comigo porque ser um marqus e eu seria uma boa marquesa. Case-se comigo porque nunca o aborrecerei. Case-se comigo porque nossos filhos sero absolutamente formosos. Case-se comigo para que possa me converter na melhor mulher espadachim do mundo. - Helena desceu o olhar-. Case-se comigo porque o desejo. S se case comigo, Ram. Necessito desesperadamente... Ram a atraiu para ele, rodeando-a com seus braos trmulos. -J basta, jovenzinha! - disse apertando seus lbios-. Sou todo seu! Captulo 29 DESLOCAMENTO: Mover o objetivo para evitar o ataque. E quando enviaram os guardas em busca do corpo do Tawster... Tinha desaparecido. Eplogo -E por que j que estamos no trocamos o nome do Saint Bride pela Gretna Green? - resmungou o irmo Martin, o irascvel herborista da abadia.

-Eu gosto das bodas - respondeu seu companheiro, o bojudo e benvolo irmo Fidelis, que como jardineiro em chefe da abadia lhe tinha atribudo a tarefa de ornar a capela de flores, e que agora, um dia depois da cerimnia, retirava-as com melancolia. -E acaso houve alguma vez uma noiva mais formosa? -A senhora Blackburn era igualmente esbelta - disse com desdm o irmo Martin. Tinha desenvolvido uma preferncia por Kate, a irm da Helena, durante sua estadia com ela e seu marido Kit, e ningum estava autorizado a critic-la direta ou indiretamente. - claro, uma mulher muito atraente. Mas a senhorita Nash! - o irmo Fidelis sorriu encantado-. Parecia um anjo, com seus cabelos de prata e seu vestido branco... -Um anjo casando-se com Lcifer - disse sombrio o irmo Martin-. Nunca compreenderei o que o pai Tarkin viu nesse cachorrinho de cabelo negro. Um espertinho, se me perguntarem isso, que se d mais ar que o prprio prncipe das trevas. -Nunca me fez sentir desconfortvel . -No disse que me fizesse sentir desconfortvel! - exclamou Martin em um grunhido-. S disse que se dava ares. -Bom, vai converter se em marqus. Um marqus deve dar-se um pouco de ares. -Assim - disse pensativo o irmo Martin-. E no lhe parece estranho? Justamente ele convertendo-se em marqus? Sobre tudo vendo como, at onde eu recordo, Inglaterra no reconheceu um matrimnio catlico com uma noiva menor de idade. -Humm... - disse o irmo Fidelis sem interesse-. Enfim, nunca entendi como funcionam essas coisas... -Pois no desta maneira, isso lhe posso assegurar. -Venham! - um dos monges mais jovens apareceu na capela, realizou uma pequena genuflexo frente ao altar e lhes fez gestos para que sassem-. Esto indo! -J era hora - se queixou o irmo Martin, inclinando-se frente ao altar antes de correr atrs de Fidelis, que trotava diante dele.- Se isto seguir assim, terminaremos tendo batismos. Seu olhar caiu pesadamente sobre a mais que grvida figura da jovem Floresce Goodwin, que sorria beatficamente de seu assento, atrs de seu estpido mas prspero marido. A costas de ambos se sentava uma obesa mulher vestida de negro e com rosto de funeral. O irmo Martin no se preocupou em perguntar em honra de quem levava o luto. Mas se o tivesse feito, lady Tilpot lhe teria respondido com uma frieza sepulcral: "por minha sobrinha". Mas a Flora isso a trazia sem cuidado. Tinha a seu Ossie, e este possua uma fortuna, e logo ambos teriam um pequeno Goodwin. Se fosse um menino, chamariam-no Oswald. Se fosse uma menina, Alfreda. Porque Flora, apesar de ter tomado certas decises no passado que levariam a pensar o contrrio, no era nenhuma estpida. A mocinha de cabelos cor gengibre que se dirigia para o trio de monges com um passo muito seguro e um sorriso muito atrevido para sua idade tampouco era nenhuma estpida. Charlotte Nash no possua nem a escura beleza de sua irm Kate nem a formosura etrea de Helena. Uns olhos em forma de amndoa, uma boca que alguns chamariam generosa, mas que a maioria qualificaria como muito grande, um queixo anguloso e uma pele cor mel lhe tinham negado a celebrada beleza de suas irms. Mas a ningum, e menos ainda Charlotte, parecia importar. Era imprudente, incontrolvel e mal educada, com uma crescente reputao de garota travessa e coquete, com uma lngua que provocava desastres e uma mordacidade inesgotvel. Era uma reputao que Charlotte fazia o possvel por fomentar. - simplesmente o homem mais apetitoso da Inglaterra - comentou ao irmo Fidelis. O irmo Fidelis se ruborizou. -Do que est voc falando, mocinha? -perguntou com irritao o irmo Martin.

-Ramsey. odioso que agora seja meu irmo. Embora - riu- gratificante que v converter se em marqus. Isso deveria me autorizar a aumentar o nvel de altivez em meu comportamento. Ante a expresso de consternao do irmo Martin, Charlotte ergueu uma sobrancelha. -Algum deveria lhe ter dado uma boa sova faz anos - declarou o irmo Martin. -Acha isso? - os olhos de Charlotte cintilaram divertidos-. Nunca me deram uma sova. Hmmm. Poderia ser estimulante... O irmo Martin aspirou profundamente e se retirou. -Ah, foi muito fcil - proclamou Charlotte, desiludida. -Querida - disse o irmo Fidelis, com o desconforto desenhado em seu redondo rosto-. No so estas maneiras de comportar-se. Deve olhar para o futuro, para a famlia que algum dia gostaria de ter, para o marido a quem respeitar e que a respeitar a voc, ao lar e ao corao que voc deseja. -Jamais! Os coraes necessitam muitos cuidados, os maridos so completamente possessivos, e quanto s famlias, enfim encolheu os ombros com melancolia-, hoje esto, amanh no. Mas no faa essa cara, irmo Fidelis, e no se preocupe. Tenho todo meu futuro planejado, e ser fantstico. -Srio? - perguntou esperanado o irmo Fidelis-. Mas... O que far se no se casar? -Ser infame - respondeu com simplicidade, e desta vez no parecia que sua inteno fosse provocar. -Tem certeza que disse a sua esposa "Dand"? O pai Tarkin, sentado atrs da enorme e estragada escrivaninha em seus aposentos privados, franzia o cenho. Inclinou sua cabea branca sobre o rosrio que segurava entre as mos antes de olhar atravs da superfcie estofada de cartas, mapas e livros para onde Ramsey Munro estava de p. -Sim - respondeu Ram-. Mas eu nunca vi o homem. Ou melhor dizendo, se o vi, no me percebi sua presena. Helena disse que o nico detalhe remarcvel a respeito dele era sua cabea calva. -Hummm... Ento nem sequer conhecemos a cor de seus cabelos. -Nem sequer sabemos o significado de suas palavras. Disse a Helena "diga ao Ramsey que Dand lhe envia saudaes". Poderia estar querendo dizer que assassinou ao Dand. O abade negou com a cabea como querendo esclarecer seus pensamentos. Era um ancio de costas erguidas. Quando era menino, Ramsey tinha tentado imitar aquela postura ereta e impossvel. -Deve tomar cuidado, Ramsey. -Essa minha inteno, embora no acredito que seja necessrio. Pelo que descreveu Helena de sua ferida, a espada lhe atravessou o pulmo. Possivelmente tenha tido tempo de afastar-se a rastros. Mas o mais provvel que tenha morrido por causa da ferida. -No pode ter certeza disso. -Pai - disse Ram, olhando-o com serenidade-, posso lhe assegurar que desde que fui libertado de LeMons no estive seguro de nada, e agora, com Helena... O abade ergueu a mo. Ram no tinha mais que dizer. Ele os havia visto juntos: Como Ram a olhava, como Helena se animava ante sua presena, quando se aproximava dela, como Ram cuidava dela, inclusive da distncia, e, sobre todas as coisas, toda a ternura e a felicidade que compartilhavam. -Esperaremos, ento. - o abade retirou sua cadeira, satisfeito. Havia certas coisas que podia fazer, certas medidas que tomar para averiguar a verdade em relao ao que acontecia. Medidas que no necessitavam da interveno de Ram. Sorriu-lhe- ouvi que recentemente recuperou sua legitimidade.

Frente a isto, Ram pareceu desconfortvel. -Acredito que tomei a deciso correta, pai. O marqus me ofereceu os meios para descobrir o traidor. O preo a pagar, apesar de ser um golpe a meu orgulho, no me pareceu muito alto. -No, meu filho. No o era. E Deus conhece a verdade. Ento agora o que? A boca de Ram desenhou um sorriso torcido. -De volta a Londres. A procurar uma casa. Helena est tentando me convencer para que escreva um tratado sobre esgrima. Possivelmente o faa. Inclusive possivelmente ensine. Aparentemente, se algum se converter em heri nacional, pode fazer o que lhe d na ca... O que deseje. -Pensa oferecer Charlotte Nash um lugar em sua famlia? Ram franziu o sobrecenho. -Helena j o fez, e Charlotte declinou a oferta. Disse que j teve suficientes mudanas de direo, e como os Welton desejam sua companhia, no seria correto priv-los dela. -Parece uma moa formidvel. - sim. -E como se sente sua esposa a respeito? A expresso de Ram se voltou indecifrvel. -Maravilhosamente. Diz que Charlotte "triunfar", seja o que for que isso signifique, e como marido recm estreado, claro que estou de acordo. Alm disso, informou-me que suas preocupaes pelo futuro imediato esto em outro lado. Est decidida a jogar de ser uma casamenteira. -Srio? Entre quem? -Entre meu av e lady Tilpot. Est convencida de que se merecem o um ao outro. seus olhos azuis brilharam agradecidos. O abade, que tinha conhecido a lady Tilpot e tinha escutado falar do marqus durante dcadas, olhou a Ram com olhos de mocho. -Decididamente, sua esposa possui uma inclinao jesutica. -Sei - disse com orgulho-. No maravilhoso? - Ram olhou para baixo, para o relgio que havia na escrivaninha do abade-. E falando de esposa, queria ficar, mas desejaria ainda mais me reunir com a Helena. Tenho certeza de que j est na carruagem. Minha esposa muito pontual. sorriu abertamente-. Eu gosto de dizer isso: "minha esposa". - claro. - o abade ficou de p-. Que Deus acompanhe a voc e aos seus, Ramsey. -Isso parece, pai - disse Ramsey, voltando para seu humor cido-. E j estou bastante agradecido. Helena, depois de despedir-se dos convidados s bodas, entrou na carruagem deliciosamente laqueada que o marqus tinha insistido em enviar abadia, embora por nada do mundo tivesse ido cerimnia papista em que Ramsey tinha insistido. Com um sorriso de antecipao desenhado em seus lbios, acomodou-se nas suaves almofadas de veludo. Um momento depois a porta se abriu e Ram subiu ao interior, dando um golpe seco no teto antes de sentar-se frente a ela. No ato a carruagem arrancou. -Estaremos em Sterling ao cair a noite - lhe disse, iniciando a conversa. -Perfeito - respondeu Helena, e bocejou delicadamente. -Est cansada - disse Ram, reconfortante. -Um pouco - confessou. Sua noite de bodas tinha sido bastante agitada, e no precisamente devido ao sono. -Me deixe fechar as cortinas. Despertarei quando nos detivermos para o almoo. -Faria-o? Obrigada - lhe disse, sorrindo docemente enquanto Ram ocultava o mundo. No ato, o interior da carruagem emergiu na escurido, clida e envolvente. Helena esperou, contando os minutos, at que saram da abadia e estiveram no longo caminho que os levaria para o sul, e logo lentamente, silenciosamente, deslizou-se ao

lado de Ram. Estirou o brao at alcanar seu peito. Sentiu o batimento de seu corao, mas Ram no se moveu. Com hbeis dedos, soltou o broche em forma de rosa de sua gravata e o deslizou em seu bolso. Ento, enquanto ele acessava em silncio, liberou sua jaqueta de seu peito atravs de seus longos braos. Com movimentos lentos e pausados, desfez a gravata de seda e, depois de achar os pequenos botes de prola de sua camisa, liberou-os um a um. Brandamente, abriu sua camisa e foi recompensada com a sensao dos cachos de seda que cobriam o musculoso peito de Ram. Depositou seus lbios em sua ligeira pelagem e sentiu como seu corao lhe golpeava o peito em resposta. Seus dedos percorreram um caminho sensual atravs do peito de RAM, rodeando cada uma de suas costelas aveludadas at seu duro ventre, detendo-se no cinto de suas calas. Agora seus lbios percorreram o peito, mordiscando-o suavemente, detendo-se sobre seu mamilo plano e masculino e experimentando com sua lngua contra seu centro duro. O corpo de Ram se arqueou, e sua mo se ergueu apanhando com fora o pulso de Helena, embora sem ret-la nem lhe indicar o caminho, to s sustentando-a. Helena sorriu sobre o corpo quente e fibroso de Ram. Seu marido era um homem excepcional. Podia resistir muito. E era muito o que tinha resistido, pensou, enquanto sua mo livre percorria os bordos grossos e suaves de sua marca. Manteve-se perto, depositando delicados beijos sobre seu peito at chegar densa linha de plo que desaparecia sob o cinto. A mo de Ram desceu e ento a pegou pelo queixo, levando seu rosto at ele. Seus olhos brilhavam sob a penumbra, obscurecidos pela paixo, adorando a sua esposa. -achei que ia descansar - disse, e sua voz soava divertida e entrecortada. Ela se endireitou, agarrando-lhe a nuca com a mo e levando os lbios a sua boca. -Tenho uma idia melhor - lhe sussurrou enquanto seus lbios se uniam. E a teve.

Fim

Nota de Autor Devo um enorme agradecimento a Cliff e Missy Iverson, os extremamente preparados e divertidos treinadores da equipe de esgrima da Universidade de Minnesota. No s me ofereceram sua experincia, mas me brindaram com a oportunidade de "praticar". Qualquer engano neste livro em relao s descries das cenas de combate o resultado de minhas licenas poticas, e qualquer falta ao explicar corretamente certos termos s minha. Quanto ao Torneio Internacional de Duelos, no encontrei evidncias de que algo similar a tal competio tenha existido durante o perodo da Regncia, embora certas exibies entre duelistas famosos tiveram lugar em todas as grandes capitais da Europa. Por outro lado, muitos combates menores tiveram sem dvida lugar sob as condies que assinalei, com o ganhador levando parte da arrecadao. No vejo nenhuma razo para duvidar de que algum tenha tido a idia de implementar um "convite internacional", para diz-lo de algum jeito. Inclusive em tempos de guerra, a aristocracia da Frana napolenica e da Inglaterra achavam maneiras de interagir. Por ltimo, resulta-me fascinante que a um dos peritos em rosas de maior confiana de Josefina (um ingls) tenha sido outorgada a imunidade diplomtica para viajar entre a Frana e sua Inglaterra natal durante a guerra. Graas a isso, uma dama teria seu jardim. RESENHA BIBLIOGRFICA Connie Brockway Nativa de Minnesota viveu algumas temporadas em Upstate Nova York. Connie Brockway se graduou na Universidade de Macalester licenciando-se em Escrita Criativa e Histria da Arte. Foi a esta universidade porque o jovem por quem estava apaixonada assistia escola mdica ali. Felizmente tudo terminou bem e eles se casaram. Depois de trabalhar como tcnica de um veterinrio, garonete, ilustradora e em um consultrio online de horticultura para um criadouro de plantas local, em 1985 Connie se retirou devido a sua futura maternidade. Quando sua filha foi creche, seu marido comeou a lhe perguntar "O que vai fazer agora?", "Ficar sentada em casa esperando que ela se grade?", e a pergunta decisiva "O que acontece com o livro que ia escrever?"... O desafio acontecia. Em 1992 Connie comeou a trabalhar no que seria seu primeiro romance histrico Promise me heaven, que foi publicado em 1994. Depois foi elogiada por seus livros, finalista do prmio Rita durante sete ocasies e o recebeu em dois; dois de seus livros foram premiados por permanecer no Top das listas de livros (The Bridal Season e My

Seduction); Seus livros aparecem regularmente nas listas nacionais e regionais de bestseller, includa a lista de USA Today e a de New York Time. Brockway desfruta viajando, com a jardinagem, com o tnis e trabalhando como voluntria para a Reabilitao da Fauna de Minnesota Central. Ainda vive em Minnesota com um casal de ces e seu marido, um mdico de famlia de quem Connie aceitou um desafio...