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Átomo

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Átomo, la unidad más pequeña posible de un elemento químico.

En la filosofía de la antigua Grecia, la palabra “átomo” se empleaba para referirse a la parte de materia más pequeña que podía concebirse. Esa “partícula fundamental”, por emplear el término moderno para ese concepto, se consideraba indestructible. De hecho, átomo significa en griego “no divisible”. A lo largo de los siglos, el tamaño y la naturaleza del átomo sólo fueron objeto de especulaciones, por lo que su conocimiento avanzó muy lentamente. Con la llegada de la ciencia experimental en los siglos XVI y XVII (véase Química), los avances en la teoría atómica se hicieron más rápidos. Los químicos se dieron cuenta muy pronto de que todos los líquidos, gases y sólidos se pueden descomponer en sus constituyentes últimos, o elementos. Por ejemplo, se descubrió que la sal se componía de dos elementos diferentes, el sodio y el cloro, ligados en una unión íntima conocida como compuesto químico. El aire, en cambio, resultó ser una mezcla de los gases nitrógeno y oxígeno. 2. TEORÍA DE DALTON

El profesor y químico británico John Dalton estaba fascinado por el “rompecabezas” de los elementos. A principios del siglo XIX estudió la forma en que los diversos elementos se combinan entre sí para formar compuestos químicos. Aunque muchos otros científicos, empezando por los antiguos griegos, habían afirmado ya que las unidades más pequeñas de una sustancia eran los átomos, se considera a Dalton una de las figuras más significativas de la teoría atómica porque la convirtió en algo cuantitativo. Mostró que los átomos se unían entre sí en proporciones definidas. Las investigaciones demostraron que los átomos suelen formar grupos llamados moléculas. Cada molécula de agua, por ejemplo, está formada por un único átomo de oxígeno (O) y dos átomos de hidrógeno (H) unidos por una fuerza eléctrica denominada enlace químico, por lo que el agua se simboliza como HOH o H2O. Véase Reacción química. Todos los átomos de un determinado elemento tienen las mismas propiedades químicas. Por tanto, desde un punto de vista químico, el átomo es la entidad más pequeña que hay que considerar. Las propiedades químicas de los elementos son muy distintas entre sí; sus átomos se combinan de formas muy variadas para formar

Si se dan esas condiciones. 4.0000000001 m) y una masa alrededor de 1. cuyas moléculas son diatómicas (formadas por dos átomos). sus densidades) son proporcionales a la masa de cada molécula individual de gas. LEY DE AVOGADRO El estudio de los gases atrajo la atención del físico italiano Amedeo Avogadro. En ocasiones se habla de “peso atómico” aunque lo correcto es “masa . resulta que el hidrógeno tiene una masa atómica de 1. 3. contendrán exactamente el mismo número de moléculas. tiene un diámetro de aproximadamente 10-10 m (0. Algunos elementos. que en 1811 formuló una importante ley que lleva su nombre (véase Ley de Avogadro). con un único átomo por molécula. es decir.0000 unidades de masa atómica (u). el helio y otros gases inertes son elementos monoatómicos. Esta ley afirma que dos volúmenes iguales de gases diferentes contienen el mismo número de moléculas si sus condiciones de temperatura y presión son las mismas.numerosísimos compuestos químicos diferentes. Al contrario que el oxígeno.9898. el número de átomos de oxígeno será dos veces mayor puesto que el oxígeno es diatómico.0079 u. una llena de oxígeno y otra de helio. Posteriormente se diseñaron numerosos experimentos ingeniosos para determinar el tamaño y peso de los diferentes átomos. como los gases nobles helio y argón. no reaccionan con otros elementos salvo en condiciones especiales. el flúor de 18. El átomo más ligero. el helio de 4. Sin embargo.7 × 10-27 kg (la fracción de un kilogramo representada por 17 precedido de 26 ceros y una coma decimal). Si se toma el carbono como patrón y se le asigna al átomo de carbono un valor de 12. son inertes.0026. Un átomo es tan pequeño que una sola gota de agua contiene más de mil trillones de átomos. el de hidrógeno. De la ley de Avogadro se desprende que las masas de un volumen patrón de diferentes gases (es decir. dos botellas idénticas. CARACTERÍSTICAS DEL ÁTOMO La curiosidad acerca del tamaño y masa del átomo atrajo a cientos de científicos durante un largo periodo en el que la falta de instrumentos y técnicas apropiadas impidió obtener respuestas satisfactorias.9984 y el sodio de 22.

en la que los elementos están . cuando se descubrió que generalmente los átomos de un elemento dado no tienen todos la misma masa. las asociaciones internacionales de química y física acordaron un nuevo patrón y asignaron una masa atómica exactamente igual a 12 a un isótopo de carbono abundante. 5. que todos los elementos podrían estar compuestos por átomos de hidrógeno. Los átomos de uno de ellos (cloro 35) tienen una masa atómica cercana a 35. A principios de la década de 1960.453 (si se asigna al carbono el valor 12). mientras que el peso es la fuerza ejercida sobre el cuerpo a causa de la gravedad. la tabla de masas atómicas basada en el carbono 12 se aproxima bastante a la tabla antigua basada en el oxígeno natural. asignándole una masa atómica entera de 16. medidas posteriores de las masas atómicas demostraron que el cloro. La observación de que muchas masas atómicas se aproximan a números enteros llevó al químico británico William Prout a sugerir. tiene una masa atómica de 35. en 1816. La masa es una propiedad del cuerpo. por ejemplo. El descubrimiento de estas masas atómicas fraccionarias pareció invalidar la hipótesis de Prout hasta un siglo después. existen dos isótopos en la naturaleza. varios químicos se dieron cuenta de que las similitudes en las propiedades químicas de diferentes elementos suponían una regularidad que se podía ilustrar ordenándolos de forma tabular o periódica. Los átomos de un mismo elemento con diferente masa se conocen como isótopos. Los experimentos demuestran que el cloro es una mezcla de tres partes de cloro 35 por cada parte de cloro 37. el carbono 12. Durante la primera mitad del siglo XX era corriente utilizar el oxígeno natural como patrón para expresar las masas atómicas. LA TABLA PERIÓDICA A mediados del siglo XIX.atómica”. mientras que los del otro (cloro 37) tienen una masa atómica próxima a 37. En el caso del cloro. Además. El químico ruso Dmitri Mendeléiev propuso una tabla de elementos llamada tabla periódica. Este nuevo patrón es especialmente apropiado porque el carbono 12 se emplea con frecuencia como patrón de referencia para calcular masas atómicas mediante el espectrómetro de masas. No obstante. Esta proporción explica la masa atómica observada en el cloro.

ordenados en filas y columnas de forma que quedan agrupados los que tienen propiedades químicas similares. como las sales de uranio. Los elementos con mayor número atómico tienen masas atómicas mayores. se dejaron espacios en blanco en la tabla periódica correspondientes a elementos que faltaban. Como en la época de Mendeléiev no se conocían todos los elementos. que tiene el átomo más pesado de todos los elementos que existen de forma natural en nuestro planeta. generaban rayos penetrantes de origen misterioso. facilitadas por el orden que los elementos conocidos ocupaban en la tabla. Según este orden. Thomson descubrió el electrón. y la masa atómica de cada isótopo se aproxima a un número entero. en 1896. como el torio o el radio. inicialmente denominadas rayos alfa (á). El matrimonio de científicos franceses formado por Marie y Pierre Curie aportó una contribución adicional a la comprensión de esas sustancias “radiactivas” (véase Radiactividad). el físico inglés Joseph J. beta (â) y gamma (ã). a cada elemento se le asigna un número (número atómico) de acuerdo con su posición en la tabla. el físico francés Antoine Henri Becquerel comprobó que determinadas sustancias. Las investigaciones posteriores. Los rayos gamma fueron finalmente identificados como ondas . el científico alemán Wilhelm Conrad Roentgen anunció el descubrimiento de los rayos X. En 1897. 6. emiten tres clases diferentes de radiación. que según se averiguó están formadas por partículas eléctricamente cargadas. Estaba claro que el átomo se componía de partes más pequeñas. que va desde el 1 para el hidrógeno hasta el 92 para el uranio. se denominan actualmente partículas alfa y beta. Las dos primeras. Posteriormente se comprobó que las partículas alfa son núcleos de helio (ver más abajo) y las partículas beta son electrones. Y. de acuerdo con la hipótesis de Prout. Como resultado de las investigaciones del físico británico Ernest Rutherford y sus coetáneos. una partícula con una masa muy inferior a la de cualquier átomo. se demostró que el uranio y algunos otros elementos pesados. que pueden atravesar láminas finas de plomo. En 1895. llevaron al descubrimiento de los elementos restantes. RADIACTIVIDAD Una serie de descubrimientos importantes realizados hacia finales del siglo XIX dejó claro que el átomo no era una partícula sólida de materia e indivisible.

7. similares a los rayos X pero con menor longitud de onda (véase Radiación electromagnética). xenón y radón) tienen llena su capa electrónica externa. La disposición de los electrones se denomina configuración electrónica. 8. a una distancia considerable del núcleo. que según se vio consistía principalmente en espacio vacío. Bohr supuso que los electrones están dispuestos en capas definidas. argón. por lo que el estado eléctrico normal del átomo es neutro. criptón. xenón y radón) pueden formar . los más externos o los últimos en añadirse a la estructura atómica. Las capas electrónicas se superponen de forma regular hasta un máximo de siete. Rutherford dedujo que la masa del átomo está concentrada en su núcleo. EL ÁTOMO DE BOHR Para explicar la estructura del átomo. o niveles cuánticos. una diezmilésima parte del diámetro del átomo.electromagnéticas. El núcleo tiene una carga eléctrica positiva. aunque los tres gases nobles más pesados (criptón. el helio dos y el uranio 92. La primera capa está completa cuando contiene dos electrones. El número de electrones es igual al número atómico del átomo: el hidrógeno tiene un único electrón orbital. Todos los gases inertes o nobles (helio. neón. determinan el comportamiento químico del átomo. de los que ya se sabía que formaban parte del átomo. y las capas sucesivas pueden contener cantidades cada vez mayores. y cada una de ellas puede albergar un determinado número de electrones. También postuló que los electrones. La suma de las cargas de los electrones es igual en magnitud a la carga del núcleo. aproximadamente. No se combinan químicamente en la naturaleza. el físico danés Niels Bohr desarrolló en 1913 una hipótesis conocida como teoría atómica de Bohr (véase Teoría cuántica). que sólo mide. EL ÁTOMO DE RUTHERFORD El descubrimiento de la naturaleza de las emisiones radiactivas permitió a los físicos profundizar en el átomo. en la segunda caben un máximo de ocho. Ningún átomo existente en la naturaleza tiene la séptima capa llena. se movían en órbitas alrededor del núcleo. Los “últimos” electrones. En el centro de ese espacio se encuentra el núcleo. los electrones tienen carga negativa.

Esta incertidumbre se expresa atribuyendo al átomo una forma de nube en la que la posición de un electrón se define según la probabilidad de encontrarlo a una distancia determinada del núcleo.1. esta visión es mucho más sencilla que la que se mantiene actualmente. se mantiene gas hidrógeno a baja presión en un tubo de vidrio y se hace pasar una . Líneas espectrales Uno de los grandes éxitos de la física teórica fue la explicación de las líneas espectrales características de numerosos elementos (véase Espectroscopia: Líneas espectrales). De forma equivalente. llenando cada capa al máximo antes de iniciar una nueva capa. Los electrones de los primeros 18 elementos de la tabla periódica se añaden de forma regular. También se combinan con facilidad con otros elementos de los que obtienen electrones. Esta visión del átomo como “nube de probabilidad” ha sustituido al modelo planetario 8. el electrón más externo comienza una nueva capa antes de que se llene por completo la capa anterior. se sigue manteniendo una regularidad. las capas exteriores de los elementos como litio. que se corresponde con el orden de los elementos en la tabla periódica. A partir del elemento decimonoveno. Estos elementos se combinan con facilidad con otros elementos (transfiriéndoles su electrón más externo) para formar numerosos compuestos químicos. Ahora se sabe que es imposible determinar exactamente la posición de un electrón en el átomo sin perturbar su posición. por ejemplo. Por otra parte. sodio o potasio sólo contienen un electrón. Los átomos excitados por energía suministrada por una fuente externa emiten luz de frecuencias bien definidas. Si. El resultado es la repetición regular de las propiedades químicas de los átomos. Resulta cómodo visualizar los electrones que se desplazan alrededor del núcleo como si fueran planetas que giran en torno al Sol. Las capas atómicas no se llenan necesariamente de electrones de forma consecutiva.compuestos químicos en el laboratorio. ya que los electrones llenan las capas sucesivas con una alternancia que se repite. el cloro o el bromo sólo les falta un electrón para que su capa exterior esté completa. No obstante. No obstante. a los elementos como el flúor.

emite una cantidad discreta de energía que corresponde a luz de una determinada longitud de onda. 9. Estas transiciones electrónicas implican cantidades de energía muy grandes. . Se supone que los electrones pueden moverse en órbitas estables dentro del átomo. En muchos de los elementos más pesados. el electrón salta a una órbita de mayor energía. ocupando órbitas que no estén completamente llenas. a más distancia del núcleo. Se comprobó que esas partículas eran idénticas a los núcleos de átomos de hidrógeno. Cuando vuelve a caer a una órbita más cercana al núcleo. Cuando el átomo es excitado. Rutherford expuso gas nitrógeno a una fuente radiactiva que emitía partículas alfa. desprende luz visible de color rojizo. Cada línea observada representa una determinada transición electrónica entre órbitas de mayor y menor energía. el átomo no irradia energía. Las investigaciones posteriores demostraron que los protones forman parte de los núcleos de todos los elementos. La teoría de Bohr permite a los físicos calcular esas longitudes de onda de forma sencilla. una serie de líneas de luz separadas por intervalos regulares. El electrón puede volver a su órbita original en varios pasos intermedios. Cada línea tiene una longitud de onda definida y una determinada energía asociada. El núcleo de cada átomo transformado emitía una partícula cargada positivamente. Como resultado de estas colisiones. Cada línea es la imagen de la ranura del espectroscopio que se forma en un color determinado. se emite radiación penetrante (rayos X). Algunas de estas partículas colisionaban con los núcleos de los átomos de nitrógeno. los átomos de nitrógeno se transformaban en átomos de oxígeno. Se las denominó protones. cuando un átomo está tan excitado que resultan afectados los electrones internos cercanos al núcleo. Mientras un electrón permanece en una órbita a distancia constante del núcleo. EL NÚCLEO ATÓMICO En 1919. El examen cuidadoso de esa luz mediante un espectroscopio muestra un espectro de líneas.corriente eléctrica a través de él.

los algo más de 270 isótopos que se encuentran en la naturaleza sirven como objetivo de proyectiles nucleares. S. Entonces se vio que el núcleo está formado por protones y neutrones. y son iguales al número total de neutrones y protones en el núcleo del átomo. el número de protones es igual al número de electrones y. y todos ellos son radiactivos. todos menos cuatro de los isótopos correspondientes a núcleos de este tipo son radiactivos. 9. uno de los isótopos se identifica con el símbolo 35Cl. John D. con el mismo número de protones) que tienen diferente número de neutrones. En 1932. ha hecho posible la observación de miles de reacciones nucleares. a su número atómico. Los superíndices identifican la masa atómica del isótopo. cuando el físico británico James Chadwick descubrió en el núcleo otra partícula. el neutrón. como por ejemplo Cl. La presencia de un gran exceso de neutrones en relación con los protones también reduce la estabilidad del núcleo. En el caso del cloro. En cualquier átomo. En dichas reacciones. y su pariente más pesado con 37Cl. que permiten bombardeos a energías muy elevadas. Los isótopos son átomos del mismo elemento (es decir. Los núcleos menos estables son los que contienen un número impar de neutrones y un número impar de protones. Estos isótopos radiactivos (radioisótopos) se producen como resultado de una reacción o transformación nuclear. por tanto. esto sucede con los núcleos de todos los isótopos de los elementos situados por encima del bismuto en la tabla periódica. Walton.1. dos científicos británicos. Cockcroft y Ernest T. que tiene casi exactamente la misma masa que el protón pero carece de carga eléctrica. A veces se da el número atómico como subíndice. fueron los primeros en usar partículas aceleradas artificialmente para desintegrar un núcleo .No se conocieron más datos sobre la estructura del núcleo hasta 1932. La mayor parte de los núcleos estables conocidos contiene un número par de protones y un número par de neutrones. El desarrollo de los aceleradores de partículas. Reacciones nucleares Los experimentos llevados a cabo por los físicos franceses Irène y Frédéric Joliot-Curie a principios de la década de 1930 demostraron que los átomos estables de un elemento pueden hacerse artificialmente radiactivos bombardeándolos de forma adecuada con partículas nucleares.

con lo que puede causar una reacción en cadena con otros núcleos. Mediante la relación de Einstein E = mc2. el 1H de 1. En esa reacción nuclear.003910 u.atómico. Esta reacción libera a su vez neutrones. que son núcleos de átomos de helio. Hay dos procesos nucleares que tienen gran importancia práctica porque proporcionan cantidades enormes de energía: la fisión nuclear —la escisión de un núcleo pesado en núcleos más ligeros— y la fusión termonuclear —la unión de dos núcleos ligeros (a temperaturas extremadamente altas) para formar un núcleo más pesado. pueden utilizarse para producir calor y generar así energía eléctrica. se produce una “pérdida” de 0. El físico estadounidense de origen italiano Enrico Fermi logró realizar la fisión en 1934. cualquier liberación de grandes cantidades de energía atómica debe provenir de él. La masa “perdida” aparece como energía en forma del movimiento violento de los núcleos de helio. el litio 7 (7Li) se escinde en dos fragmentos. cuando los científicos alemanes Otto Hahn y Fritz Strassmann anunciaron que habían fisionado núcleos de uranio bombardeándolos con neutrones.007820 u. Véase Física nuclear. mientras que las del lado derecho ascienden a 8. Como más del 99% de la masa del átomo reside en su núcleo.026379 u. por otra parte. como ocurre en los reactores nucleares. En la explosión de una bomba atómica se produce una reacción en cadena incontrolada. . Las reacciones controladas. se demuestra que 1 u equivale a una energía de 931. Produjeron un haz de protones acelerados hasta altas velocidades mediante un dispositivo de alto voltaje llamado multiplicador de tensión. la reacción nuclear del litio libera 17. Las masas del lado izquierdo de la ecuación suman un total de 8.1 millones de electronvoltios (MeV). Por tanto. pero la reacción no se reconoció como tal hasta 1939.28 MeV de energía.018242 u. La reacción se expresa mediante la ecuación 7Li + 1H →4He + 4He Los físicos han determinado con precisión las masas de esos átomos: el 7Li tiene una masa de 7. A continuación se emplearon esas partículas para bombardear un núcleo de litio.008137 u y el 4He de 4.018559 u.

Este mundo subnuclear salió a la luz por primera vez en los rayos cósmicos. La radiación cósmica incluye muchos tipos de partículas. unas 200 veces más pesado que el electrón. La fusión incontrolada se da en la explosión de una bomba de hidrógeno. La unión de los protones y los neutrones a través de los piones es similar a la unión en una molécula de dos átomos que comparten o intercambian un par de electrones. Según la teoría más aceptada. Cuando estas partículas altamente energéticas chocan contra los núcleos. Estos rayos están constituidos por partículas de muy alta energía que bombardean constantemente la Tierra desde el espacio exterior. los físicos tienen que perturbar los neutrones y protones bombardeándolos con partículas extremadamente energéticas. se está intentando desarrollar un sistema de fusión controlada. Véase Energía nuclear. la mayoría de los cuales sólo existe durante un tiempo mucho menor a una cienmillonésima de segundo. puede tener carga positiva. Para estudiar estas fuerzas. El muón es esencialmente un electrón pesado. Armas nucleares. Es aproximadamente 200 veces más pesado que un electrón. minúsculos trozos de materia. El pión. Estos bombardeos han revelado más de 200 partículas elementales. En la actualidad. Fuerzas nucleares La teoría nuclear moderna se basa en la idea de que los núcleos están formados por neutrones y protones que se mantienen unidos por fuerzas “nucleares” muy intensas. muchas de ellas atraviesan la atmósfera y llegan incluso a penetrar en la corteza terrestre. . Entre las primeras en ser observadas estuvieron los muones (detectados en 1937).2. y puede tener carga positiva o negativa.La fusión termonuclear que se produce en las estrellas. como el Sol. pueden crearse nuevas partículas. las partículas nucleares se mantienen unidas por “fuerzas de intercambio” en las que constantemente se intercambian piones comunes a los neutrones y los protones. constituye su fuente de calor y luz. y fue descubierto en 1947. 9. negativa o nula. La existencia del pión fue profetizada en 1935 por el físico japonés Yukawa Hideki. de las que algunas tienen energías que superan con mucho a las logradas en los aceleradores de partículas.

El físico británico Joseph J. En la actualidad. Véase Fuerzas fundamentales. y ha servido para predecir la existencia de otras partículas. el electrón y los neutrinos. Los hadrones están sometidos a la fuerza nuclear fuerte y al electromagnetismo. Además. A principios del siglo XX se realizaron experimentos que indicaban que las sustancias radiactivas químicamente inseparables se podrían diferenciar sólo en la estructura de sus núcleos. esto demostró que el elemento estable neón existe en más de una forma. que sin embargo es extremadamente débil a escala subatómica. La fuerza nuclear débil aparece en procesos radiactivos o de desintegración de partículas. cuyas interacciones son transmitidas por gluones. Ésta es la teoría subyacente de las investigaciones actuales. Los leptones “sienten” la fuerza electromagnética y nuclear débil. las partículas se agrupan según la fuerza que domina sus interacciones. PARTÍCULAS ELEMENTALES Durante mucho tiempo. una especie de partículas. el muón. incluyen los hiperones y mesones. Posteriores experimentos demostraron que el neón . las partículas W y Z. Los bosones (una especie de partículas asociadas con las interacciones) incluyen el fotón. como la desintegración alfa (la liberación de un núcleo de helio por parte de un núcleo atómico inestable). que “transmite” la fuerza electromagnética. y el hipotético portador de la gravitación (gravitón). incluyen el tau. Thomson encontró dos isótopos del neón de números másicos 20 y 22. además del neutrón y el protón. los estudios con aceleradores han determinado que por cada partícula existe una antipartícula con la misma masa. Thomson demostró en 1912 la existencia de isótopos estables pasando neón a través de un tubo luminoso y desviando los iones de neón por medio de campos eléctricos y magnéticos. los físicos estadounidenses Murray Gell-Mann y George Zweig propusieron la teoría de que los hadrones son en realidad combinaciones de otras partículas elementales llamadas quarks. Todas las partículas se ven afectadas por la gravedad. los físicos han buscado una teoría para poner orden en el confuso mundo de las partículas. En 1963.10. portadoras de la fuerza nuclear débil. cuya carga u otra propiedad electromagnética tiene signo opuesto a la de la partícula correspondiente.

de sus isótopos. biología. Entre las excepciones se encuentran el berilio. El trabajo para detectar y estudiar los isótopos se intensificó con el desarrollo del espectrómetro de masas. protones y partículas alfa. fueron producidos por vez primera en 1933 por los físicos franceses Irène y Frédéric JoliotCurie. medicina. Se conocen unos 280 isótopos estables (no radiactivos) existentes en la naturaleza. y también lo son algunos de los isótopos más ligeros. Por ejemplo. o números másicos. el aluminio. Numerosos científicos continuaron las investigaciones sobre los isótopos. en una proporción del 76 y el 24% respectivamente. utilizando aceleradores de partículas. Véase Radiactividad. Todos los isótopos de los elementos con un número atómico superior a 83 (por encima del bismuto en el sistema periódico) son radiactivos. el fósforo y el sodio.73% de neón 22 y un 0. La masa atómica química de un elemento es el promedio de las masas atómicas individuales. cuya masa atómica es 35. un 9.existente en la naturaleza contiene un 90% de neón 20 (el isótopo de número másico 20). está compuesto por cloro 35 y cloro 37. El núcleo de deuterio o deuterón (formado por un protón y un neutrón) constituye un excelente proyectil para inducir reacciones nucleares.457.27% de neón 21. química y otras ciencias. con lo que comenzó la producción de radioisótopos para su empleo en arqueología. Los físicos franceses Irène y Frédéric JoliotCurie produjeron el primer núcleo radiactivo artificial en 1933-1934. el potasio 40. por ejemplo. Los radioisótopos se obtienen bombardeando átomos existentes en la naturaleza con partículas nucleares como neutrones. electrones. en concreto el físico británico Francis William Aston. . el cloro. Los isótopos radiactivos artificiales. En 1932 el físico estadounidense Harold Clayton Urey descubrió el isótopo del hidrógeno denominado deuterio y lo empleó para obtener agua pesada. Actualmente se sabe que la mayoría de los elementos en estado natural consisten en una mezcla de dos o más isótopos. conocidos también como radioisótopos.

la primera bomba atómica se fabricó en 1945 como resultado de un ingente programa de investigación dirigido por el físico estadounidense J. los físicos alemanes Otto Hahn y Fritz Strassmann. Hasta el momento se han identificado 23. aunque las investigaciones continúan. con una potencia de 78 megavatios. A medida que continuaba su trabajo se produjo un descubrimiento aún más importante. americio. junto con el actinio. Elementos transuránicos. o con partículas aceleradas hasta altas energías en ciclotrones o aceleradores lineales. químicamente análogos a los lantánidos.Fermi y numerosos colaboradores emprendieron una serie de experimentos para producir elementos más pesados que el uranio bombardeando éste con neutrones. Europa y la Unión Soviética . Tuvieron éxito. la física austriaca Lise Meitner y el físico británico Otto Robert Frisch comprobaron que algunos núcleos de uranio se dividían en dos partes. nobelio y laurencio. algo que lograron Fermi y su grupo en 1942. Entre ellos hay más de 100 isótopos. Irène Joliot-Curie. Los avances tecnológicos fueron rápidos. berquelio. La fisión liberaba una cantidad enorme de energía debida a la pérdida de masa. además de algunos neutrones. por orden creciente de número atómico: neptunio. Estos resultados sugerían la posibilidad de una reacción en cadena automantenida. californio. cuando hicieron funcionar el primer reactor nuclear. el protactinio y el uranio. ÚLTIMOS DESCUBRIMIENTOS Entre 1964 y 1984. elementos químicos con un número atómico mayor de 92. Estos radioisótopos se crean de forma artificial bombardeando átomos pesados con neutrones. fenómeno denominado fisión nuclear. mendelevio. einstenio. curio. fermio. Los 11 primeros elementos transuránicos. el torio. y el primer reactor nuclear destinado a la producción de electricidad entró en funcionamiento en Gran Bretaña en 1956. y en la actualidad se han creado artificialmente al menos una veintena de estos elementos transuránicos. Estos elementos son. producidos en reactores nucleares o en explosiones nucleares diseñadas especialmente. constituyen la serie de los actínidos. científicos de Estados Unidos. que se caracterizan por su inestabilidad radiactiva (véase Radiactividad). Robert Oppenheimer. plutonio. 2. que es el correspondiente al uranio.

la de los elementos 118 y 116 desde el Lawrence Berkeley National Laboratory de California. por tanto. como el americio 241 y el californio 252. tienden a la fisión de forma espontánea (véase Energía nuclear). Otros isótopos transuránicos. anunció la obtención de los elementos 110 y 111. Durante varios años existió una pugna internacional para nombrar a estos últimos elementos. un equipo de científicos de la Sociedad de Investigación de Iones Pesados de Darmstadt. A mediados de la década de 1970 este reactor estaba produciendo varios miligramos por año de berquelio. Debido a esto. californio y einstenio.anunciaron la producción experimental de seis elementos transuránicos adicionales más allá del laurencio en el sistema periódico. tienen aplicaciones en medicina y en la industria. que liberan grandes flujos de neutrones. En enero de 1999 se anunció la creación del elemento 114 desde el Instituto Conjunto de Investigación Nuclear de Dubna (Moscú). PRODUCCIÓN Y APLICACIONES La velocidad de desintegración radiactiva de los elementos transuránicos tiende a aumentar con el número atómico. y. hassio y meitnerio (por orden creciente de número atómico). más allá de los actínidos. En el momento en que se pudiera disponer de cantidades suficientes de elementos pesados. dubnio. al convertir directamente el calor de la desintegración radiactiva en electricidad por medio de mecanismos termoeléctricos. . los núcleos transuránicos muy pesados. siglas en inglés) acordó los siguientes nombres: rutherfordio. sería posible utilizar isótopos como el plutonio 238 y el curio 244 como fuentes de energía extremadamente compactas y seguras. como el del californio. y en junio del mismo año. del 104 al 109. bohrio. seaborgio. es extremamente difícil fabricar grandes cantidades de elementos más pesados que el plutonio. pueden ser diseñadas específicamente para aumentar la producción instantánea de elementos pesados como el einstenio y el fermio. 3. y pequeñas cantidades de fermio. las explosiones nucleares. Además. En 1994. pero finalmente la Unión Internacional de Química Pura y Aplicada (IUPAC. Alemania. Este problema está siendo resuelto bombardeando uranio y plutonio con haces muy intensos de neutrones en reactores como el High Flux Isotope Reactor en el Oak Ridge National Laboratory de Tennessee (EEUU). aunque un poco caras. y en 1996 la del 112.

que tiene una vida media de 30 años. se incorpora también a la red alimentaria y penetra. un isótopo radiactivo. la hierba contaminada con yodo 131 es consumida por las vacas. ELEMENTOS TRANSURÁNICOS MÁS PESADOS La búsqueda de elementos aún más pesados continúa. el carbono 14. estudios teóricos sugieren. o la exposición a ellos demasiado reciente. Sin embargo. Como el potasio. 4. distribuyéndose por último en toda la materia orgánica. disposiciones nucleares comparativamente estables. debido a que se concentra en la glándula tiroides. es pues otro radioisótopo que irradia la totalidad del organismo. se dispersa por todo el cuerpo. es una de las fuentes potencialmente importantes de exposición interna a las radiaciones. Otros radioisótopos Aunque el yodo 131. el isótopo aparece rápidamente en la leche. Debido a que la leche suele consumirse pocos días después de su producción. Otros alimentos suelen consumirse transcurrido un intervalo más largo. y como tal es absorbido por las plantas. en el organismo humano. Esta predicción parece confirmarse con los primeros datos obtenidos del elemento 114: 30 segundos de vida media. elementos con vidas medias mucho mayores que las de los últimos conocidos de la tabla periódica. El cesio 137.4. al que químicamente se parece. El carbono 14. se produce sobre todo por activación de los átomos de nitrógeno del aire durante las detonaciones nucleares. Poco tiempo después de un accidente o explosión nucleares. También se produce de forma continua y natural por acción de los rayos cósmicos. tiene una vida muy corta (vida media. El carbono radiactivo. por lo que la radiactividad ha disminuido apreciablemente. El cesio 137.760 años. en las proximidades de los elementos 114 y 115. y . hasta la fecha. se produce un aumento en la incidencia del cáncer de tiroides. el cesio radiactivo sólo permanece en el organismo unos pocos meses. Muchos de ellos tendrían una vida media tan corta que su identificación positiva sería muy difícil. los niveles acumulados debido a la lluvia radiactiva son demasiado bajos. No obstante. como para que se detecte tal efecto. irradiándolo. la gente puede consumir cantidades significativas de yodo 131 sin darse cuenta. que tiene una vida media de 5. por lo tanto. ocho días). Cuando se acumulan cantidades significativas de yodo radiactivo en el tiroides. es decir. Desciende a la superficie de la Tierra en forma de dióxido de carbono.

Los radioisótopos del oro se emplean en investigación biológica y en el tratamiento del cáncer Industria Además de las aplicaciones de los rayos X para la investigación en física. también se utilizan en los aeropuertos para detectar objetos peligrosos en los equipajes. mineralogía.los isótopos depositados en la Tierra que irradian el organismo desde el exterior. Por ello. para que las unidades defectuosas puedan eliminarse en el lugar de producción. Estas fuentes de isótopos pueden albergarse en contenedores relativamente ligeros. sin destruirlos. en algunos casos se emplean radioisótopos que emiten rayos gamma de alta penetración en vez de equipos de rayos X. compactos y blindados. en los que el calor producido por la desintegración de los radioisótopos se convierte en . En algunas aplicaciones médicas e industriales se ha empleado tulio 70 en proyectores isotópicos pequeños y cómodos de usar. contribuyen a la dosis total de irradiación corporal. Muchos productos industriales se inspeccionan de forma rutinaria mediante rayos X. Las imágenes de rayos X en placas fotográficas muestran la existencia de fallos. mediante baterías que se cargan con la células solares y. química. por ejemplo piezas metálicas. Satélite artificial. pero la desventaja de este sistema es que el equipo de rayos X de alta potencia que se necesita es voluminoso y caro. metalurgia y biología. Existen además otras aplicaciones de los rayos X. Los rayos X ultrablandos se emplean para determinar la autenticidad de obras de arte y para restaurar cuadros. y también afecta al organismo en sí. Los satélites artificiales se alimentan mediante células solares (véase Célula fotoeléctrica). Esta irradiación es un riesgo genético en potencia. mediante generadores nucleares. Son muy útiles para examinar objetos. Para la radiografía industrial se suelen utilizar el cobalto 60 y el cesio 137. en algunos casos. entre las que figuran la identificación de gemas falsas o la detección de mercancías de contrabando en las aduanas. los rayos X también se emplean en la industria como herramienta de investigación y para realizar numerosos procesos de prueba.

con radiorreceptores y circuitos electrónicos de almacenamiento de datos. . Los satélites están equipados con transmisores de radio para enviar datos (véase Telemetría). y con equipos de control como sistemas de radar y de guía para el seguimiento de estrellas.energía eléctrica.

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