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DASHIELL HAMMETT

Antologa

Samuel Dashiell Hammett.................................................................................................3 El camino de regreso.........................................................................................................5 La broma a Eloise Morey..................................................................................................8 El rapto............................................................................................................................12 La dcima pista................................................................................................................23 Sombra en la noche..........................................................................................................43 La casa de la calle Turk...................................................................................................46 La muchacha de los ojos grises.......................................................................................59 La herradura dorada.........................................................................................................86 Quin mato a Bob Teal?..............................................................................................109 Corkscrew......................................................................................................................120 La mujer del rufin........................................................................................................154 El saqueo de Couffignal................................................................................................164 El ayudante del asesino..................................................................................................185 El gran golpe..................................................................................................................209 La muerte de Main.........................................................................................................246 Aquel asunto del Rey.....................................................................................................261 Un hombre llamado Spade............................................................................................296 Demasiados han vivido..................................................................................................318 Slo se ahorca una vez...................................................................................................331 Dos clavos con mucha punta.........................................................................................341 El guardin de su hermano............................................................................................352

Samuel Dashiell Hammett


Escritor estadounidense de relatos policiacos. Tambin escribi bajo los seudnimos de Peter Collinson, Daghull Hammett, Samuel Dashiell y Mary Jane Hammett. Naci el 27 de mayo de 1894 en el condado de St. Marys (Maryland, Estados Unidos). Hammett creci en las calles de Filadelfia y Baltimore. Sin una educacin formal (dej la escuela a los 13 aos), trabaj en diversos oficios y en diferentes lugares del pas: como mensajero para los ferrocarriles de Baltimore y Ohio, fue dependiente, fue mozo de estacin y trabajador en una fbrica de conservas entre otros oficios. En 1915, entr en la "Pinkerton's National Detective Agency" de Baltimore como detective privado, experiencia que le proporcionara material para sus novelas. Hammett no solo contaba la historia, sino que tambin haba vivido los hechos. Aprendi el oficio de detective de James Wright, un agente bajo, rechoncho y de lenguaje duro, que se convirti en un dolo para Hammett (y que ms tarde servira, supuestamente, como inspiracin para El agente de la Continental). En Junio de 1918, abandon Pinkerton y se alist en alist en la Armada, pero la tuberculosis que contrajo provoc su licencia mdica en menos de un ao. Recurrentes brotes de tuberculosis, as como su acusado alcoholismo, acrecentarn el delicado estado de salud de Hammett de por vida. Hammett fue un tipo enigmtico y contradictorio. Mientras fue empleado de la famosa agencia de detectives Pinkerton entre sus tareas estaba la de reventar huelgas de vez en cuando, aunque despus se decantara por una postura ideolgica claramente de izquierdas. Su carrera literaria se produjo en poco ms de una docena de aos, en los que consigui hacer respetable la nueva narrativa norteamericana de detectives. En la dcada de aquellos locos aos 20 incia su trayectoria literaria, publicando sus primeros relatos en las revistas The Black Mask y True Detective. Consigui prestigio literario rpidamente con sus novelas entre 1929 y 1931. Las dos primeras, Cosecha roja (1929) y La maldicin de los Dain (1929), le llevaron de inmediato a la fama y en El halcn malts (1930), su novela ms famosa, aunque se discute si la mejor, en la que di vida a su personaje ms conocido, Sam Spade, fue la pionera del estilo de novela negra policiaca. Gran parte del xito de la novela se puede atribuir a la adaptacin para el cine de 1941 dirigida por John Houston y protagonizada por Humphrey Bogart. Tambin fue el responsable de la creacin de El agente de la Continental (1924) y El hombre delgado (1934), la novela que present el matrimonio de detectives Nick y Nora Charles al mundo, personajes que se convirtieron en la base para una serie de famosas pelculas. Fue el inventor de la figura del detective cnico y desencantado de todo. El agente de la Continental de Hammett apareci en unas tres docenas de relatos, algunos de los cuales fueron la base de las novelas Cosecha roja (Red harvest, 1929) y La maldicin de los Dain (The Dain curse, 1929); el mismo Hammett llegara a confesar que para la creacin de este personaje se inspir en un viejo conocido de los tiempos en que trabaj para la Agencia "Pinkerton", James (Jimmy) Wright, Superintendente Ayudante. Corran los tiempos del nacimiento de la novela negra, un movimiento literario en que se adoptaba el enfoque realista y testimonial para tratar los hechos delictivos. Fue el fundador de tal corriente y su ms egregio representante y destac sobre todo por su realismo, por la franqueza con que dibuja a sus personajes y escribe su dilogo, as como por el impacto con que se desarrolla el argumento, que supone la descripcin grfica de actos brutales, y por las actitudes sociales hipcritas y cnicas. Demostr asimismo que tambin en este gnero se pueden denunciar las corrupciones polticas y econmicas, aunque nada de todo esto est reido con el humor, y su novela El hombre delgado (The

thin man, 1934) es un ejemplo de ello. En el escritor espaol Manuel Vzquez Montalbn pueden seguirse sus huellas. No slo goz del reconocimiento popular, tambin crticos serios elogiaron su trabajo. Varias de sus novelas fueron ms tarde adaptadas a programas populares de radio y al cine, y tambin escribi guiones en Hollywood y su nombre apareci en los crditos de una serie de shows de radio que utilizaron sus personajes, como el de Alex Raymond, detective privado/espa que apareci en la tira de cmics Secret Agent X-9 (1934). Pero en 1934, con la publicacin de El hombre delgado, su ltima novela, la carrera de Hammett como escritor estaba casi acabada y se puede afirmar que no escribi nada verdaderamente importante despus de esa fecha (no volvi a escribir novelas, slo relatos cortos). El anterior otoo haba conocido a Lillian Hellman, lectora de guiones que tena la ambicin de convertirse en dramaturga, y se embarcaron en una larga y tumultuosa relacin, que durara casi treinta aos. Reconocido como izquierdista, en 1951 pas seis meses en la crcel por "actividades antiamericanas" (en realidad por rechazar atestiguar en el CIVIL RIGHTS CONGRESS contra cuatro comunistas acusados de conspirar en contra del gobierno de los Estados Unidos). En 1953, volvi a rechazar contestar a preguntas del comit del senador Joe McCarthy. Muri el 10 de enero de 1961 en Nueva York.

El camino de regreso
[The Road Home, THE BLACK MASK, diciembre 1922] Publicado bajo el seudnimo de PETER COLLINSON Est loco si deja pasar esta oportunidad! Le concedern el mismo mrito y la misma recompensa por llevar las pruebas de mi muerte que por llevarme a m. Le dar los documentos y las cosas que tengo encerrados cerca de la frontera de Yunnan para respaldar su historia, y le aseguro que jams aparecer para estropearle el juego. El hombre vestido de caqui frunci el ceo con paciente fastidio y desvi la mirada de los inflamados ojos pardos que tena frente a s para posarlos ms all de la borda del jahaz, donde el arrugado hocico de un muggar agitaba la superficie del rio. Cuando el pequeo cocodrilo volvi a sumergirse, los grises ojos de Hagerdorn se clavaron nuevamente en los del hombre que le suplicaba, y habl con cansancio, como alguien que ha contestado a los mismos argumentos una y otra vez. No puedo hacerlo, Barnes. Sal de Nueva York hace dos aos con el fin de atraparle, y durante dos aos he estado en este maldito pas aqu en Yunnan siguiendo sus huellas. Promet a los mos que me quedara hasta encontrarle, y he mantenido mi palabra. Vamos, hombre! aadi, con una pizca de exasperacin. Despus de todo lo que he pasado, no esperar que ahora lo eche todo a rodar... ahora que el trabajo ya est casi terminado! El hombre moreno, ataviado como un nativo, esboz una sonrisa untuosa y zalamera y rest importancia a las palabras de su captor con un ademn de la mano. No le estoy ofreciendo un par de miles de dlares; le ofrezco una parte de uno de los yacimientos de piedras preciosas ms ricos de Asia, un yacimiento que el Mran-ma ocult cuando los britnicos invadieron el pais. Acompeme hasta all y le ensear unos rubes, zafiros y topacios que le dejarn boquiabierto. Lo nico que le pido es que me acompae hasta all y les d un vistazo. Si no le gustaran, siempre estara a tiempo de llevarme a Nueva York. Hagedorn mene lentamente la cabeza. Volver a Nueva York conmigo. Es posible que la caza de hombres no sea el mejor oficio del mundo, pero es el nico que tengo, y ese yacimiento de piedras preciosas me suena a engao. No le culpo por no querer volver... pero le llevar de todos modos. Barnes dirigi al detective una mirada de exasperacin. Es usted un imbcil! Por su culpa perder miles de dlares! Maldita sea! Escupi con rabia por encima de la borda como un nativo y se acomod en su esquina de la alfombrilla de bamb. Hagedorn miraba ms all de la vela latina, ro abajo el principio del camino a Nueva York, a lo largo del cual una brisa miasmtica impulsaba al barco de quince metros con asombrosa velocidad. Al cabo de cuatro das estaran a bordo de un vapor con destino a Rangn; otro vapor les llevara a Calcuta, y finalmente, otro a Nueva York... a casa, despus de dos aos!. Dos aos en un pas desconocido, persiguiendo lo que hasta el mismo da de la captura no haba sido ms que una sombra. A travs de Yunnan y Birmania, batiendo la selva con minuciosidad microscpica jugando al escondite por los ros, las colinas y las junglas a veces un ao, a veces dos meses y despus seis detrs de su presa. Y ahora volvera triunfalmente a casa! Betty tendra quince aos... toda una seorita.

Barnes se inclin hacia adelante y reanud sus splicas con voz lastimera. Vamos, Hagedorn, por qu no escucha a la razn? Es absurdo que perdamos todo ese dinero por algo que ocurri hace ms de dos aos. De todos modos, yo no quera matar a aquel tipo. Ya sabe lo que pasa; yo era joven y alocado pero no malo y me mezcl con gente poco recomendable. Aquel atraco me pareci una simple travesura cuando lo planeamos. Y despus aquel hombre grit y supongo que yo estaba excitado, y dispar sin darme cuenta. No quera matarlo y a l no le servir de nada que usted me lleve a Nueva York y me cuelguen por aquello. La compaa de transportes no perdi ni un centavo. Por qu me persiguen de este modo? Yo he hecho todo lo posible para olvidarlo. El detective contest con bastante calma, pero toda la benevolencia anterior haba desaparecido de su voz. Ya s... la vieja historia! Y las contusiones de la mujer birmana con la que estaba viviendo tambin demuestran que no es malo, verdad? Basta ya, Barnes; afrntelo de una vez: usted y yo volvemos a Nueva York. Ni hablar de eso! Barnes se puso lentamente en pie y dio un paso atrs. Preferira morirme...! Hagedorn desenfund la automtica una fraccin de segundo demasiado tarde. Su prisionero haba saltado por la borda y nadaba hacia la orilla. El detective cogi el rifle que haba dejado a su espalda y se lanz hacia la barandilla. La cabeza de Barnes apareci un momento y despus volvi a sumergirse, emergiendo de nuevo unos cinco metros ms cerca de la orilla. Ro arriba, el hombre del barco vio los arrugados hocicos de tres muggars que se dirigan haca el fugitivo. Se apoy en la barandilla de teca y evalu la situacin. Parece ser que, despues de todo, no podr llevarmelo con vida... pero he hecho mi trabajo. Puedo disparar cuando vuelva a aparecer, o dejarle en paz y esperar a que los muggars acaben con l. Despus, el sbito pero lgico instinto de solidaridad con el miembro de su propia especie contra enemigos de otra borr todas las dems consideraciones, y se ech el rifle al hombro para enviar una andanada de proyectiles contra los muggars. Barnes se encaram a la orilla del ro, agit una mano por encima de la cabeza sin mirar hacia atrs, y se intern en la jungla. Hagedorn se volvi hacia el barbudo propietario del jahaz, que haba acudido a su lado, y le hablo en su chapurreado birmano. Llveme a la orilla yu nga apau mye y espere thaing hasta que le traiga: thu yughe. El capitn mene la negra barba en seal de protesta. Mahok! En esta jungla, sahib, un hombre es como una hoja. Veinte hombres podran tardar una semana o un mes en encontrarle. Quiz tardaran cinco aos. No puedo esperar tanto. El hombre blanco se mordi el labio inferior y mir ro abajo... el camino a Nueva York. Dos aos... dijo para s, en voz alta. Me cost dos aos encontrarle cuando no saba que le persegua. Ahora... Oh, demonios! Quiz tarde cinco. Me pregunt que hay de cierto en eso de las joyas. Se volvi hacia el barquero. Ir tras l. Usted espere tres horas. Seal al cielo. Hasta el medioda, ne apomha. Si entonces no he vuelto, mrchese: malotu thaing, thwa. Thi? El capitn asinti.

Hokhe! El capitn aguard cinco horas en el jahaz anclado, y despus, cuando la sombra de los rboles de la orilla oeste empez a cernerse sobre el ro, orden que izaran la vela latina y la embarcacin de teca se desvaneci tras un recodo del ro.

La broma a Eloise Morey


[The Joke On Eloise Morey, BRIEF STORIES, junio 1923] Por Dios, Eloise, te quiero! Por Dios, Dudley, te odio! La fra maldad con que le imitaba hizo que los labios de l temblaran, como ella haba previsto, y su rostro torturado palideci. Esas seales conocidas de dolor, y en este caso tambin esperadas, le enfurecan y a la vez le agradaban. Ella, desde su ventaja de unas dos pulgadas ms de altura dej que sus duros ojos grises dos puntos de acero en un rostro hermoso y egosta bajaran con estudiado desprecio desde el mechn de su pelo castao que caa por su frente hasta los pequeos pies, y que luego subieran hasta sus torturados ojos pardos y rojizos. Qu eres? pregunt con una amargura helada. No eres un hombre, eres un nio?, o un insecto?, o qu? Sabes que no me interesas, nunca sers nadie. Te lo he explicado con bastante claridad. Sin embargo no me das libertad. Ojal que no te hubiera visto nunca, que no me hubiera casado contigo, que te hubieras muerto! Su voz que ella procuraba siempre modular con cuidado se volvi chillona y aguda, dominada por la ira. La cara de su marido se contraa de dolor cada vez que le agreda con una de sus palabras despectivas, pero l no le contest nada. Tena una naturaleza demasiado sensible para permitirse responderle como poda hacerlo. Aunque un hombre ms vasto hubiera empleado las mismas tcticas que ella y ganado a fuerza de machaqueo, o al menos hecho tablas, l se mostraba impotente. Al igual que siempre, su silencio, su impotencia, la incitaban a mayores crueldades. Un artista! se mof, cargando de desdn la frase. Eras un genio; ibas a ser famoso y rico y Dios sabe cuntas cosas ms! Y yo me lo tragu y me cas contigo: un gran mequetrefe que nunca ser nadie. Un artista! Un artista que pinta cuadros que nadie mira y mucho menos compra. Cuadros de lo ms fino. Finos! Manchas de color tan sosas e inspidas como el estpido que las pinta. Un bobo que unta un lienzo con pintura, demasiado finolis para dedicarse al arte comercial, demasiado delicado para todo. Te has pasado doce aos aprendiendo a pintar y no has hecho nada que valga la pena mirar. Maravilloso! Eres grande ahora; un gran tonto! Se detuvo para considerar el efecto de su perorata. Desde luego era digna de su oratoria. A Dudley Morey le temblaban las rodillas, tena la cabeza baja, los abyectos ojos clavados en el suelo mientras las lgrimas corran por sus plidas mejillas. Sal! grit ella. Sal de mi dormitorio antes de que te mate! l se dio la vuelta y sali por la puerta dando traspis. Sola. Se pase rabiosa a lo largo y ancho de la habitacin, con el paso elstico de una pantera. Hizo una mueca con los labios, mostrando unos dientes pequeos y uniformes; tena los puos apretados; sus ojos ardan con una intensidad ms elocuente que unas lgrimas que nunca brotaban de ellos. Durante quince minutos dio vueltas por la habitacin. Luego abri de golpe la puerta de un armario y agarr el primer abrigo que encontr, se puso un sombrero y sali de la habitacin, demasiado estrecha para contener su rabia. La criada estaba en el vestbulo, limpiando el polvo de la balaustrada; mir el rostro enfurecido de su seora con aire de sorpresa estpida. Eloise pas por su lado sin decir

una palabra, apenas la mir y descendi la escalera. Se par de repente ante la puerta principal. Record que al pasar por delante de la puerta de la biblioteca vio que un cajn del escritorio estaba abierto, el cajn donde Dudley guardaba su revlver. Volvi a la biblioteca. El revlver no estaba. Se mordi el labio pensativamente. Dudley debera haberlo cogido. Realmente sera capaz de matarse? Siempre haba sido enfermizamente sensible, pero tendra valor suficiente, si llegaba el caso, aun siendo un fracasado, un tonto que haca chapuzas con pinturas? Su incapacidad para conseguir el xito de una forma u otra era el resultado de su desmesurada sensibilidad, y no otra cosa; y si le provocaba lo suficiente, esa sensibilidad le podra llevar fcilmente a la autodestruccin. Y si ocurra? Entonces qu? No estara ella? Pero no! Muy probablemente hara una chapuza como las de costumbre y entonces habra un escndalo. Decidi ir en seguida al estudio. No poda hacer otra cosa. No poda llamar; no tena telfono. Si llegaba a tiempo le detendra; a lo mejor poda aprovecharse de su intento o de su intencin para conseguir el divorcio que l le negaba. Los abogados son muy astutos a la hora de tergiversar los hechos a favor de sus clientes. Y si llegaba demasiado tarde, bueno, habra hecho lo posible. Conoca demasiado bien a su marido como para pensar que no estara en su estudio. Sali de casa y cogi un tranva. La lnea pasaba por delante del edificio donde su marido tena su estudio. Cuando baj del tranva ech a correr hacia el edificio. El estudio estaba en la cuarta planta y no haba ascensor. Se puso tan nerviosa subiendo la escalera que respiraba con dificultad. Los tramos le parecieron interminables. Por fin lleg al ltimo piso y tom el pasillo que llevaba a la habitacin de Dudley. Temblaba, el sudor brotaba en su rostro y de las palmas de sus manos. Hizo esfuerzos para no pensar en lo que podra encontrarse al abrir la puerta. Lleg y se detuvo a escuchar. No se oa ruido alguno. Luego abri la puerta de un empujn. Su marido estaba de pie en medio de la habitacin, debajo del tragaluz, de espaldas a la puerta. Tena extraamente levantado el brazo derecho, el codo al mismo nivel que el hombro, el antebrazo doblado rgidamente hacia la cabeza. En el momento en que ella se dio cuenta de lo que significaba ese ademn y grit, Dudley!, el aire vibr con la fuerza de la explosin. Dudley Morey se bambole lentamente, primero hacia adelante, luego hacia atrs y finalmente se desplom de bruces sobre el suelo desnudo. Eloise cruz la habitacin despacio; se senta sorprendentemente tranquila ahora que todo haba terminado. Se par junto a su marido, pero no se inclin para tocar el cadver; ya muerto le resultaba demasiado repugnante. Tena un agujero en su sien, rodeado de una zona oscura y chamuscada. El revlver haba cado contra la pared. Tena an puesta su gabardina y sus guantes. Se volvi. Alejndose con una sensacin de repulsin; el espectculo le haba mareado. Se acerc a una silla y se sent. Todo haba terminado ya. Sobre la mesa haba un sobre dirigido a ella con la letra menuda de Dudley. Lo abri para leerlo. Querida Eloise: Tienes razn, supongo, cuando dices que soy un fracasado. No puedo dejarte mientras viva, as que voy a hacer por ti lo nico que puedo. Al perderte a ti y no conseguir encontrar lo que busco en mi pintura, no encuentro razn alguna para seguir viviendo. No pienses que estoy amargado ni que te culpo de nada, querida Te quiero, Dudley La ley dos veces, su cara enrojeci de disgusto. Qu propio de Dudley era dejar esta nota sealndola como la causa de su muerte! Por qu no pens en su posicin, por qu no tuvo un poco de consideracin? Tuvo suerte de encontrarla. Qu hubiera pensado

cualquier otro! Y luego habra salido en los peridicos. Como si ella fuera la responsable de su muerte! Se acerc a la antigua chimenea donde arda un poco de fuego y arroj la carta. Entonces record el sobre y lo ech tambin. Unos cuantos hombres y una vieja al parecer la mujer de la limpieza estaban en la puerta, mirando alternativamente al hombre que estaba en el suelo y a la mujer de ms all Entraron cautelosamente, despus se envalentonaron y se agolparon en torno al cadver de Dudley. Algunos dijeron su nombre. Un hombre al que Eloise conoca Harker, un ilustrador amigo de su marido entr, apart violentamente al grupo que rodeaba al muerto y se arrodill a su lado. Harker levant los ojos y vio a Eloise por primera vez. Se puso de pie, la cogi por el brazo con fuerza suave y la llev a su estudio, en el piso de abajo. La hizo echarse en el sof tapndola con una manta y la dej. Volvi unos minutos ms tarde y permaneci en silencio sentado en una silla al otro lado de la habitacin, chupando su pipa de calabaza, con sus ojos clavados en el suelo. Ella se incorpor, pero l no le dej hablar de su marido, lo cual agradeci. Alguien llam a la puerta y Harker dijo: Pase. Entr un hombre de edad madura, de rostro congestionado, de bigote negro y agresivo. No le pareci oportuno quitarse el sombrero, pero se mostr casi corts sin perder su impasibilidad. Se present como el agente sargento Murray e interrog a Eloise. Ella le cont que su marido estaba obsesionado por su escaso xito en la pintura; que esa maana pareca especialmente perturbado; que despus de que se marchara de casa ella descubri que su revlver haba desaparecido; que pensando lo peor se fue al estudio y lleg en el mismo momento en que l se pegaba un tiro. El detective le hizo unas cuantas preguntas ms en un tono spero, pero no hostil. Sus respuestas fueron, por lo general, bastante veraces aunque no le cont toda la verdad en ocasiones. Murray no hizo ningn comentario, luego dedic su atencin a Harker. Harker haba odo el disparo, pero estaba demasiado absorto en su trabajo como para darse cuenta inmediatamente de lo que ocurraDespus pens que el ruido, que le pareci de algo que hubiera cado, proceda de cerca del estudio de Morey, y subi para ver qu pasaba. Coment que Morey ltimamente pareca cada vez ms preocupado, pero nunca hablaba ni de s mismo ni de sus asuntos. Murray sali de la habitacin y volvi unos minutos ms tarde acompaado por un hombre que l present como Byerly, del departamento. Tiene que pasar por la oficina central, seora Morey dijo Murray con un gesto de desaprobacin. Byerly le indicar qu es lo que tiene que hacer. Sern slo unos minutos. Eloise sali del edificio con Byerly. Cuando l se dirigi hacia la esquina por donde pasaba el tranva ella sugiri tomar un taxi. El llam desde la farmacia de la esquina y unos minutos ms tarde suban los escalones grises del Ayuntamiento. Byerly le hizo pasar por una puerta con el rtulo Seccin Casas de Empeo y le ofreci una silla. Espere aqu unos minutos dijo. El tiempo se haca muy largo. Media hora. Una hora. Dos horas. La puerta se abri y Murray entr, seguido por Byerly y un hombre gordo y pequeo con un puado de ralos cabellos blancos que se extendan por un ancho cuero cabelludo de color rosado. Byerly llam al gordo, jefe, al tiempo que le acercaba la silla. El gordo y Byerly se sentaron frente a Eloise. Murray se sent sobre el escritorio. Tiene algo que declarar? pregunt descuidadamente Murray. Las cejas de ella se arquearon. Perdn? dijo.

Vale dijo Murray, sin demostrar ninguna emocin. Eloise Morey, queda usted detenida por el asesinato de su marido y cualquier cosa que diga se podr usar en su contra. Asesinato! exclam; el sobresalto le hizo perder su aplomo. Exacto dijo Murray. Ella se recuper ligeramente. Intent rer, pero en su lugar respondi con arrogancia: Es ridculo! Murray se inclin hacia adelante. S? pregunt imperturbable. Ahora escuche. Usted y su marido se llevaban mal desde hace bastante tiempo. Tuvieron una bronca esta maana y usted le dijo que quera que se muriera y le amenaz. Su sirvienta lo oy. Luego, despus de que l se marchara la vio salir corriendo, toda excitada, y acercarse al cajn donde guardaba el revlver. Y ella mir en el cajn y el revlver haba desaparecido al igual que usted. Dos personas la vieron dirigirse al estudio de su marido hecha una furia y oyeron la voz de una mujer, una voz enojada, momentos antes del disparo. Y usted misma confiesa haber estado en la habitacin cuando se mat su marido. Qu tal le suena? Sigue parecindole tan ridculo? Tuvo la extraa sensacin de que una tupida red le encerraba. Pero las personas no se matan cada vez que tienen una discusin familiar, aunque todo lo que dice sea verdad. Se considera que el asesinato exige un impulso especial, no es cierto? No le cont que descubr que el revlver haba desaparecido e intent llegar a su estudio a tiempo para salvarle? Murray mene la cabeza. Resulta que he descubierto ese impulso especial, seora Eloise Morey. He encontrado un montn de fogosas cartas de amor, firmadas por Joe, en su dormitorio, y alguna tena fecha de ayer. Y he descubierto que su marido no quera divorciarse en absoluto. Y tambin que tena un jugoso seguro de vida y unos ingresos de tres o cuatro mil dlares al ao que heredara usted. Hay motivos de sobra, desde luego. Eloise intent que su rostro permaneciera sereno todo pareca depender de eso, pero la amenazadora red la apretaba cada vez ms, y ya ms que una red era una manta grande y asfixiante. Cerr los ojos durante un instante, pero eso no le permiti escapar. Arda por dentro de ira. Se puso de pie y sus ojos miraron ferozmente a los tres rostros alertas, impasibles y complacientes que tena ante ella. Estpidos! grit. Ustedes! Record la carta que Dudley haba dejado; la carta que hubiera aclarado la verdad sin lugar a dudas; la carta que hubiera demostrado su inocencia en un segundo, la carta que quem en la chimenea. Se tambale, lgrimas de desesperacin brotaron de sus duros ojos grises. El detective sargento Murray se levant de su silla y la cogi cuando se caa.

El rapto
[The Gatewood Caper, THE BLACK MASK, publicado como Crooked Souls, octubre 1923] Harvey Gatewood haba dado orden de que me llevaran ante l en cuanto yo llegara al edificio, de modo que slo me llev algo menos de quince minutos recorrer mi camino entre porteros, botones y secretarias, que llenaban la mayor parte de los pasillos por los que anduve, desde la entrada principal del Consorcio Maderero Gatewood hasta el despacho privado del presidente. Era una habitacin amplia, toda en caoba, bronce y terciopelo verde, con un escritorio de caoba, grande como una cama, en el centro mismo del cuarto. Gatewood se inclin sobre el escritorio y, tan pronto como el obsequioso empleado que me haba introducido con una inclinacin la repiti para marcharse, comenz a vociferar: Anoche raptaron a mi hija! Quiero que me traiga a esa gente aunque me cueste hasta el ltimo centavo! Hbleme de lo ocurrido le suger. Pero, al parecer, Gatewood quera resultados y no preguntas, de modo que malgast una hora extrayndole una informacin que podra haberme dado en quince minutos. Hombre robusto, pareca un luchador, con cien o ms kilos de dura carne roja, y un verdadero zar, desde la parte superior de su crneo hasta la punta de sus zapatos, que deban ser, por lo menos, del nmero cuarenta y siete, si es que no se los haban hecho a medida. Gatewood haba acumulado sus muchos millones aporreando a todo aquel que se le cruzara por delante, y la ira que herva en su interior en ese momento no lo transformaba, ciertamente, en un individuo fcil de tratar. Su poderosa mandbula le sobresala de la cara como un bloque de granito y sus ojos estaban inyectados en sangre... aparte de presentar un estado mental encantador. Durante algunos minutos tuve la sensacin de que la Agencia de Detectives Continental estaba a punto de perder un cliente, porque me haba prometido a m mismo que o me deca todo lo que yo quera saber o rompa la baraja. Hasta que, finalmente, logr sacarle el relato de lo sucedido. Su hija Audrey haba salido de su casa de Clay Street sobre las 7 de la tarde anterior; le haba dicho a la criada que iba a dar un paseo. La joven no haba regresado esa noche, aunque Gatewood no lo supo hasta despus de haber ledo una carta que recibi por la maana. La carta la enviaba alguien que aseguraba haber raptado a la muchacha. Exiga 50.000 dlares para ponerla en libertad y daba instrucciones a Gatewood para que tuviera el dinero preparado, en billetes de cien, de modo que no hubiese demoras en el momento en que se le dijese cmo deba hacer llegar ese dinero a los secuestradores de su hija. Como prueba de que no se trataba de una patraa, en el mismo sobre iban incluidos un mechn del pelo de la chica, un anillo que ella siempre llevaba y una breve nota manuscrita, en la que la joven peda a su padre que cumpliera lo que sus secuestradores ordenaban. Gatewood haba recibido la carta en su oficina y de inmediato haba telefoneado a su domicilio. All le haban dicho que su hija no haba dormido en casa y que ninguno de los sirvientes la haba visto despus de la salida de la tarde anterior. El padre, seguidamente,

haba dado aviso a la polica y luego, unos pocos minutos despus, decidi utilizar tambin los servicios de un detective privado. Una vez que logr arrancarle esta informacin y despus de que me asegurara que nada saba de las compaas que frecuentaba su hija ni de sus costumbres, Gatewood exclam: Y ahora haga algo! Que no le pago para que se quede ah sentado hablando del asunto! Y usted qu har? le pregunt. Yo? A sos... los meto entre rejas aunque me cueste hasta el ltimo centavo! Por supuesto! Pero, antes que nada, prepare esos cincuenta mil para poder entregarlos cuando se los pidan. La mandbula de Gatewood rechin y sus ojos se clavaron en los mos. Nadie me ha obligado jams a hacer algo en toda mi vida. Y soy demasiado viejo para empezar ahora! me respondi. No pienso hacer caso de esa baladronada! Lo cual resultar muy agradable para su hija. Pero independientemente de lo que le ocurra a ella, sa no es forma de seguir el juego. Para usted cincuenta mil no representan una cantidad importante, y el hecho de pagar nos dar dos posibilidades que no tenemos ahora. Una, cuando se efecte el pago: quiz podamos echarle mano a quien venga por el dinero o, al menos, seguirlo. La otra posibildad se nos presentar cuando regrese su hija. Por muy cuidadosos que hayan sido, seguro que ella puede decirnos algo que nos permita identificar a los secuestradores. Neg con la cabeza airadamente y como ya estaba harto de discutir con l me march, pues, con la esperanza de que comprendiese la honda sabidura de mi consejo antes de que fuera demasiado tarde. En la mansin de Gatewood me encontr con mayordomos, ayudas de cmara, choferes, cocineros, criadas, doncellas para el piso superior, doncellas para el piso principal y un ejrcito de diversos lacayos: haba sirvientes como para abastecer un hotel. De las declaraciones de todos ellos saqu en limpio lo siguiente: la joven no haba recibido ninguna llamada telefnica, ni nota alguna a travs de un mensajero ni ningn telegrama recursos tradicionales para atraer a una vctima hacia su asesinato o su secuestro antes de abandonar la casa; haba anunciado a su doncella que regresara al cabo de una o dos horas, pero la doncella no se haba alarmado al ver que su seorita no regresaba al cabo de ese lapso. Audrey era hija nica y desde la muerte de su madre iba y vena a su antojo. Ella y su padre no se llevaban demasiado bien deban tener temperamentos muy similares, supuse yo, y l nunca saba dnde poda hallarse la joven. No era extrao que Audrey pasara toda una noche fuera de la casa; pocas veces se preocupaba por avisar cuando se dispona a pasar la noche con sus amigos. La joven tena 19 aos, pero aparentaba algunos ms, era delgada y de casi uno setenta de estatura. Ojos azules, cabello castao espeso y largo, plida, nerviosa. Tom varias fotografas de la muchacha, que mostraban unos ojos grandes, una nariz pequea y regular, y un mentn afilado. No era bella, pero en una la nica fotografa en la que una sonrisa disipaba el gesto de enfado que siempre crispaba su boca se la vea, al menos, con aire simptico. Cuando sali de casa llevaba una falda clara y una chaqueta de lanilla a juego, con la etiqueta de un sastre londinense, blusa de seda de color tabaco con listas oscuras, medias marrones de lana, zapatos de tacn bajo y un sombrero liso de fieltro gris. Sub a las habitaciones de la joven tena tres en el tercer piso y revis todas sus cosas. Hall varias cajas llenas de fotografas de hombres, chicos y chicas, y una gran cantidad de cartas de distinto grado de intimidad firmadas con nombres y motes bien diversos. Tom nota de todas las direcciones que pude encontrar.

Nada de lo que haba en las habitaciones de Audrey pareca tener relacin con su secuestro, pero exista la posibilidad de que algn nombre o direccin fuera el de alguien utilizado como seuelo. Y tambin era posible que alguien, de entre sus amigos, pudiera decirnos algo til para la investigacin. Cuando llegu a la agencia distribu nombres y direcciones entre los tres agentes que estaban desocupados en ese momento, para que saliesen a averiguar lo que pudieran. Luego me comuniqu con los detectives de la polica que estaban investigando el caso O'Gar y Thode y concert una cita en la comisara. Lusk, un inspector de correos, tambin estaba all. Analizamos el caso desde todos los posibles ngulos, pero sin llegar demasiado lejos. Sin embargo, todos estuvimos de acuerdo en que no podamos arriesgarnos a que se publicara el caso ni a trabajar a plena luz hasta que la joven estuviese a salvo. Ellos lo haban pasado peor que yo con Gatewood, que les haba exigido que el caso se publicara en los peridicos, con ofrecimiento de recompensa, fotografas y dems. Por supuesto, Gatewood estaba en lo cierto cuando sostena que se era el modo ms eficaz para capturar a los secuestradores..., aunque no tena en cuenta que aquello sera contraproducente para su hija, si aquellos individuos eran tipos violentos. Y, por regla general, los secuestradores no son corderitos, precisamente. Examin la carta que haban enviado. Estaba escrita a lpiz sobre un papel comn, del tipo que se vende en blocs en todas las papeleras del mundo. El sobre era igualmente comn, tambin escrito a lpiz, y en el matasellos se lea: San Francisco, septiembre 20, 9 tarde. Es decir, que la haban secuestrado la noche anterior. La carta deca: Seor: "Tenemos en nuestro poder a su encantadora hija y la valoramos en 50.000 dlares. Debe preparar de inmediato el dinero en billetes de 100, a fin de que no haya demoras cuando le indiquemos cmo debe pagrnoslo. Nos permitimos asegurarle que nada bueno le suceder a su hija en el caso de que usted no cumpla lo que le ordenamos, o de que meta en esto a la polica, o de que cometa cualquier otro error. 50.000 dlares slo son una mnima parte de lo que usted ha robado mientras nosotros vivamos entre el lodo y la sangre, en Francia, para su beneficio, y queremos recuperar esto y an ms! Tres." Una carta peculiar en muchos aspectos. Lo normal es que estn escritas por manos con evidente pretensin de iletradas. En casi todos los casos existe la intencin de llevar las sospechas por un camino errado. Tal vez la mencin de esos antiguos servicios tena ese objetivo, o quiz no. Haba una posdata: "Sabemos de alguien que pagar por ella, incluso cuando nosotros hayamos terminado nuestra faena..., en caso de que usted no se avenga a entrar en razn." La carta de la joven estaba escrita con signos nerviosos, en el mismo tipo de papel y, en apariencia, con el mismo lpiz. Pap: Haz lo que te piden, por favor! Tengo mucho miedo. AUDREY. Se abri una puerta al otro extremo de la habitacin y una cabeza se asom para decir: O'Gar! Thode! Acaba de llamar Gatewood. Id ya mismo a su despacho! Los cuatro salimos de la comisara y nos metimos en un coche oficial. Una vez sorteados todos los controles habidos y por haber, llegamos al despacho de Gatewood: iba de un lado a otro, como un poseso. Tena la cara roja de ira y una mirada de loco.

Me ha llamado por telfono, ahora mismo! grit con voz ronca, al vernos entrar. Nos llev un minuto o dos calmarlo lo suficiente como para que nos relatara lo sucedido. Me ha llamado por telfono. Me dijo: "Oh, pap! Haz algo! No puedo soportar esto...! Me estn matando!" Le pregunt que si saba dnde estaba y me respondi: "No, pero desde aqu veo Twin Peaks. Hay tres hombres y una mujer y..." Y o maldecir a un hombre, y un ruido, como si l la hubiese golpeado, y la comunicacin se cort. He tratado de que la central me diera el nmero, pero la operadora no ha podido. Menuda mierda de sistema telefnico! Con lo caro que nos cuesta, bien lo sabe Dios y... O'Gar se rasc la cabeza y dej a Gatewood con la palabra en la boca. A la vista de Twin Peaks! Hay cientos de casas desde donde puede verse! Entre tanto, Gatewood haba finalizado su denuncia contra la compaa telefnica y estaba aporreando su escritorio con un pisapapel para atraer nuestra atencin. Han hecho ustedes algo? pregunt. Le respond con otra pregunta: Ha preparado usted el dinero? No me dijo. Nadie me pondr en ridculo! Pero lo dijo en forma mecnica, sin su habitual conviccin: hablar con su hija le haba restado parte de su tozudez. En ese momento, aunque slo fuera un poco, empezaba a pensar en la seguridad de su hija en lugar de atender slo a su propio espritu de lucha. Le machacamos unos cuantos minutos hasta que, al cabo de un rato, envi a un empleado por el dinero. Luego nos repartimos la tarea. Thode deba escoger algunos hombres en la comisara y ver qu podra hallar en la zona de Twin Peaks. Pero no ramos muy optimistas acerca de los resultados, pues la zona por recorrer era muy extensa. Lusk y O'Gar deberan marcar con sumo cuidado los billetes que trajese el empleado desde el banco, y despus mantenerse tan cerca de Gatewood como les fuese posible, sin atraer la atencin. Yo ira a casa de Gatewood y aguardara all. Los secuestradores haban aleccionado a Gatewood para que tuviese el dinero preparado de inmediato, de modo que pudieran hacerse con l en breve lapso, sin darle tiempo para comunicarse con nadie ni elaborar ningn plan. Gatewood deba ponerse en contacto con los peridicos, relatarles la historia y entregar los 10.000 dlares de recompensa que ofreca por la captura de los secuestradores, para que todo ello se publicara tan pronto como la joven estuviese a salvo. De ese modo tendramos el apoyo de la publicidad del caso, lo ms pronto posible y sin exponer a la chica. Ya estaba alertada la polica de todos los pueblos vecinos: la voz de alerta se haba dado antes de que la llamada de Audrey nos pusiera en la pista de que estaba prisionera en San Francisco. En la residencia de Gatewood no sucedi nada durante las primeras horas de la noche. Harvey Gatewood regres temprano; despus de la cena midi su biblioteca a largos pasos, una y otra vez, bebi whisky y luego se acost, no sin antes exigir, a cada minuto, que nosotros, los detectives a cargo del caso, hicisemos algo ms que estar sentados por all, como un hatajo de momias. O'Gar, Lusk y Thode estaban fuera, en la calle, con el ojo puesto en la casa y en el vecindario. Harvey Gatewood se haba acostado a medianoche. Yo rechac una cama para aceptar, en cambio, un silln en la biblioteca; lo arrastr hasta situarlo junto al telfono, que tena una extensin en el dormitorio del dueo de la casa. A las 2.30, repic la campanilla. Yo escuch la conversacin que sostuvo Gatewood desde su cama.

Una voz masculina, ruda, seca, pregunt: Gatewood? S. Tiene la pasta? S. La voz de Gatewood sonaba espesa, borrosa: me figur la clera que deba bullirle por dentro. Estupendo! repuso la voz seca. Envulvala en un papel y salga de la casa con el paquete, ya mismo! Baje por Clay Street, por la acera de su casa. No camine demasiado deprisa, pero hgalo sin detenerse. Si todo va bien y no hay moros en la costa, alguien se acercar a usted en el trayecto entre su casa y el muelle. Se llevarn un pauelo a la cara durante un segundo y luego lo dejarn caer al suelo. En ese momento deje el dinero en el suelo, d la vuelta y regrese a su casa andando. Si el dinero no est marcado y no intenta tendernos una trampa, tendr a su hija al cabo de una hora o dos. Pero si se le ocurre hacer cualquier cosa... recuerde lo que le hemos escrito. Ha comprendido bien? Gatewood balbuce algo que poda entenderse como respuesta afirmativa y la comunicacin telefnica se cort. No malgast mi precioso tiempo en localizar la llamada: deba provenir de un telfono pblico, bien lo saba yo. En cambio, le grit a Gatewood, a travs de la escalera: Haga lo que le han dicho y no se le ocurra ninguna tontera! Luego me precipit hacia el aire de la madrugada para hablar con los detectives de la polica y el inspector de correos. A ellos se haban unido dos hombres con ropas de paisano y haba dos coches esperando. Les expliqu cul era la situacin y a toda prisa organizamos nuestro plan. O'Gar conducira uno de los coches bajando por Sacramento Street y Thode, en el otro, bajara por Washington Street. Ambas eran calles paralelas a Clay, una a cada lado. Los detectives iran avanzando a marcha lenta, a la velocidad necesaria para mantenerse a la par de Gatewood, y se detendran en todas las esquinas para cerciorarse de que l segua andando. Cuando en una de las esquinas no lo viesen, dejaran pasar un tiempo razonable y giraran hacia Clay Street... y a partir de all haran lo que creyeran oportuno guiados por la situacin y su propio talento. Lusk marchara una o dos manzanas por delante de Gatewood, por la acera opuesta, fingiendo un grado no muy alto de borrachera. Yo seguira a Gatewood calle abajo con uno de los hombres vestidos de paisano detrs de m. El otro llamara a la comisara para que enviaran a todos los coches disponibles a City Street. Esos refuerzos llegaran tarde, por supuesto, y era posible que tardaran en encontrarnos, pero no haba manera de controlar lo que podra pasar durante el resto de la noche. El nuestro era un plan fragmentario, pero era lo mejor que podamos hacer: nos asustaba la idea de detener a quien fuese en busca del dinero que llevaba Gatewood. La conversacin de la joven con su padre, esa tarde, nos haba dado la impresin de que los secuestradores estaban ansiosos de que nosotros intentramos echarles el guante antes de que soltaran a la joven. Apenas habamos terminado de elaborar nuestro plan cuando Gatewood, llevando un pesado abrigo, abandon la casa y ech a andar calle abajo. Delante de l, a un par de manzanas, se bamboleaba Lusk, hablando consigo mismo, casi invisible entre las sombras. No haba nadie ms a la vista. Eso significaba que yo deba darle a Gatewood dos manzanas de ventaja, cuando menos, de modo que los hombres que viniesen por el dinero no se tropezaran conmigo. Uno de los policas vestidos de paisano marchaba detrs de m, a media manzana de distancia, por la acera

opuesta. Cuando ya habamos bajado dos manzanas, vimos a un hombrecito rechoncho, que llevaba sombrero hongo. Pas junto a Gatewood, luego junto a m, y prosigui su marcha. Tres manzanas ms. Un coche negro, grande, de potente motor y con las cortinillas bajadas se acerc desde el fondo de la calle, pas a nuestro lado y sigui su marcha. Tal vez una avanzadilla. Garabate el nmero de la matrcula en mi libreta, sin sacar la mano del bolsillo del abrigo. Otras tres manzanas. Un polica pas junto a nosotros, ignorante del juego que se desarrollaba bajo sus mismas narices; luego un taxi, con un hombre como nico pasajero. Anot el nmero de la matrcula. Cuatro manzanas y nadie ms a la vista que no fusemos Gatewood y yo; Lusk se haba perdido en la oscuridad. Junto a Gatewood surgi de un portal oscuro un hombre que se volvi para golpear una ventana y pedir que le abriesen la puerta. Seguimos andando. Surgida de la nada apareci en la acera una mujer, a menos de veinte metros de Gatewood; un pauelo le cubra la cara. El trozo de tela flot hasta llegar al suelo. Gatewood se detuvo, las piernas rgidas. Vi cmo levantaba la mano derecha y separaba un faldn del abrigo sin sacarla del bolsillo: yo saba que estaba empuando una pistola. Durante casi medio minuto, quiz, se qued inmvil como una estatua. Luego sac la mano izquierda del bolsillo y el paquete del dinero cay a la acera, delante de l, un punto blancuzco entre la sombra. Gatewood se volvi, bruscamente, y retom la marcha en direccin a su casa. La mujer haba recogido su pauelo. Se precipit luego hacia el paquete, lo levant y corri hasta la boca oscura de un callejn muy cercano; era una mujer alta, encorvada, vestida de oscuro de la cabeza a los pies. Su figura se desvaneci en la boca negra del callejn. Mientras Gatewood y la mujer estuvieron frente a frente, me vi en la necesidad de marchar con mayor lentitud. Tan pronto como la mujer desapareci me decid a aumentar la velocidad de mis pasos. Cuando llegu al callejn estaba vaco. Corr hasta la calle siguiente, pero saba que la mujer no habra tenido tiempo de llegar hasta el fondo del callejn antes de que yo llegase a la entrada. Aunque hoy por hoy ando sobrado de peso, an puedo hacer buen tiempo en un par de manzanas. A ambos lados del callejn se alzaban las partes traseras de algunos edificios de apartamentos: cada una de las puertas me miraba, impenetrable, ocultando sus secretos. El polica que haba marchado detrs de m lleg en ese momento; luego aparecieron O'Gar y Thode en sus coches y, pocos instantes despus, vimos a Lusk. O'Gar y Thode se marcharon de inmediato, a recorrer las calles del vecindario en busca de la mujer. Lusk y el polica con ropas de paisano se plantaron cada uno en una esquina, desde la que se poda observar las calles que limitaban la manzana. Yo avanc por el callejn, buscando en vano una puerta abierta, una ventana o una escalera de incendios que denotasen haber sido utilizadas pocos momentos antes... o cualquier otra seal que pudiese haber dejado en el callejn una partida presurosa. Nada! O'Gar regres unos minutos ms tarde con algunos refuerzos de la comisara, que haba recogido al pasar, y con Gatewood.

Gatewood estaba que trinaba. Ya han estropeado todo este maldito asunto! A la agencia no le voy a pagar un centavo y ya me ocupar yo de que alguno de esos que se llaman detectives tengan que volver a ponerse el uniforme y a patear las calles otra vez! Qu aspecto tena la mujer? le pregunt. Yo qu s! Me figuraba que usted andara por all cerca para ocuparse de ella! Era una vieja encorvada, creo, pero no le pude ver la cara por el velo que llevaba. No s qu aspecto tena! Qu demonios estaban haciendo ustedes? Es una verdadera maldicin cmo... Por fin logr calmarlo y lo llev a su casa, mientras los policas mantenan el vecindario bajo vigilancia. Eran catorce o quince los que en ese momento estaban asignados al caso y en cada sombra de la calle se ocultaba al menos uno de ellos. La joven se dirigira a su casa tan pronto como la soltaran y yo quera estar all para sacarle toda la informacin posible. Haba una excelente posibilidad de apresar a sus secuestradores antes de que se alejasen demasiado, si es que ella poda decirnos algo acerca de aquellos tipos. Una vez en casa, Gatewood se arroj nuevamente sobre la botella de whisky y yo mantuve una oreja atenta al telfono y la otra a la puerta de entrada. O'Gar y Thode llamaban cada media hora, poco ms o menos, para saber si tenamos noticias de la muchacha. Ellos an no haban averiguado nada. A las 9 en punto, junto con Lusk, aparecieron nuevamente. La mujer vestida de negro haba resultado ser un hombre y haba huido. En la parte trasera de uno de los edificios de apartamentos que daban al callejn, a no ms de treinta centmetros de distancia de la puerta, haban hallado una falda de mujer, un abrigo largo, sombrero y velo. Tras preguntar a los ocupantes de la casa, supieron que aquel apartamento lo haba alquilado un hombre joven, apellidado Leighton, tres das antes. Leighton no estaba en la casa cuando los policas subieron. Dentro de las habitaciones vieron una buena cantidad de colillas, una botella vaca y ninguna otra cosa que no estuviera ya cuando el hombre alquil el apartamento. Era fcil inferir qu haba ocurrido; el alquiler del apartamento slo haba tenido la finalidad de permitir el acceso al edificio. Con ropas de mujer, puestas sobre las suyas propias, el hombre haba salido por la puerta trasera dejndola abierta para ir al encuentro de Gatewood. Luego haba regresado al edificio, se haba quitado las ropas de mujer y, a toda prisa, haba vuelto a salir del edificio por la puerta delantera. Sin duda, se haba escabullido despus, ocultndose aqu y all en portales oscuros, para mantenerse fuera de la vista de O'Gar y Thode. Leighton, al parecer, era un hombre de unos treinta aos, delgado, de un metro sesenta y ocho o setenta de altura, de cabellos y ojos oscuros, guapo, bien vestido en las dos oportunidades en que las personas que vivan en el edificio de apartamentos lo haban visto, con traje marrn y sombrero marrn claro. Segn ambos detectives y el inspector de correos, no exista la posibilidad de que la muchacha hubiese estado prisionera en el apartamento de Leighton, ni siquiera temporalmente. Las 10 de la maana y sin noticias de la joven. Gatewood haba perdido su terquedad arrolladora y se mostraba quebrantado. La incertidumbre se haba apoderado de l y la cantidad de alcohol que haba ingerido no le haba hecho ningn bien. A m ni su persona ni su reputacin me agradaban, pero esa maana me compadec de l.

Telefone a la agencia y obtuve los informes de los detectives que haban investigado a los amigos de Audrey. La ltima persona que la haba visto haba sido Agnes Dangerfield: la hija de Gatewood iba sola bajando por Market Street, cerca de Sixth Street, entre las 8.15 y las 8.45 de la noche del secuestro, pero iba a mucha distancia de la joven Dangerfield como para que sta pudiera hablar con ella. Adems, los muchachos slo haban averiguado que Audrey era una jovencita alocada y consentida que no haba puesto gran cuidado en la eleccin de sus amistades: el tipo de jovencita que con mucha facilidad puede caer en las garras de una banda de delincuentes de alta escuela. Lleg el medioda. Ni seales de la muchacha. Pedimos a los peridicos que diesen a conocer la historia, con el agregado de lo ocurrido en las ltimas horas. Gatewood estaba deshecho; sentado, con la cabeza entre las manos, miraba fijamente al vaco. En el momento en que yo me dispona a salir para investigar una pista, levant los ojos para mirarme: no lo habra reconocido de no haber visto su transformacin paso a paso. Por qu cree usted que no ha llegado an? me pregunt. No tuve nimo de decirle lo que, con toda lgica, sospechaba en ese instante, una vez entregado el dinero y sin que la joven apareciera. De modo que lo consol con vagas palabras y sal. En un taxi me dirig hacia el barrio comercial. Visit las cinco tiendas ms importantes, recorriendo los departamentos de seoras, desde las zapateras hasta las secciones de sombreros, con la intencin de saber si un hombre quizs uno que respondiera a la descripcin de Leighton haba comprado en el ltimo par de das ropas de una talla adecuada para Audrey Gatewood. No obtuve resultados y le ped a uno de los muchachos de la agencia que hiciese lo mismo en el resto de las tiendas locales. Por mi parte, cruc la baha para ir a recorrer las tiendas de Oakland. En la primera saqu algo. Un hombre que bien podra haber sido Leighton haba estado all el da anterior para comprar ropas de la talla de Audrey. Haba comprado grandes cantidades, desde lencera hasta chaquetas y (mi buena fortuna era casi increble) se haba hecho enviar su compra a nombre de T. Offord, con seas en Fourteenth Street. En el nmero correspondiente de Fourteenth Street, una casa de apartamentos, vi que los nombres de Theodore Offord y seora sealaban la puerta 202. Acababa de averiguar el nmero del apartamento cuando entr en el vestbulo del edificio una mujer gorda, de edad mediana, que llevaba un rstico vestido de algodn. Me mir con cierta curiosidad, de modo que le pregunt: Sabe usted dnde puedo hallar al portero? Yo soy la portera me dijo. Le mostr una tarjeta y entr con ella en la conserjera. Soy representante del Departamento de Fianzas de la Compaa de Siniestros Norteamrica repet la mentira que la tarjeta llevaba impresa. Han librado una pliza a nombre del seor Offord. Se trata de una buena persona, segn su criterio? Mi tono fue el de alguien que se ve obligado a cumplir con una formalidad necesaria, pero no excesivamente importante. Una pliza? Qu gracia. El seor Offord se marchar maana. Vaya, pues no s para qu ser la pliza le respond con soltura. A nosotros los investigadores slo nos dan nombres y direcciones. Tal vez se trate de datos que ha pedido su actual empresa, o quiz los haya requerido alguien que lo quiere contratar. O tambin podra ser que los hayan pedido empresas de esas que investigan los antecedentes de futuros empleados, antes de contratarlos, para tener alguna seguridad.

Por lo que yo s, el seor Offord es un joven encantador me respondi la mujer , pero lleva aqu slo una semana. Una estancia muy breve, verdad? As es. Han llegado de Denver, con intencin de quedarse, pero a la seora Offord no le sienta bien el nivel del mar y por eso se marcha. Est segura de que han venido de Denver? Pues al menos eso es lo que me han dicho ellos me respondi la portera. Cuntos son ellos? Slo el marido y la mujer; son muy jvenes. Y qu impresin le han causado a usted? pregunt para sugerirle la idea de que yo la consideraba mujer de criterio sutil. Parece ser una joven pareja encantadora. Apenas si te enteras cundo estn en el apartamento, porque son muy tranquilos. Me da mucha pena que no puedan quedarse. Salen a menudo? De verdad no lo s. Tienen sus propias llaves y, a menos que me los encuentre en el instante en que salen o entran, nunca los veo. O sea que, objetivamente, usted no podra decir si algunas noches las pasan fuera del apartamento o no, verdad? La mujer me mir con ojos de duda: mi pregunta iba ms all de las funciones que me haba atribuido, pero eso ya no me pareca importante a esas alturas de la conversacin. No, no podra decirlo me respondi, mientras sacuda la cabeza negativamente. Los visita mucha gente? No lo s. El seor Offord no es... Se interrumpi en el momento en que un hombre, que haba entrado sin hacer ruido desde la calle, pasaba junto a m y comenzaba a subir la escalera hacia el primer piso. Dios mo! murmur la portera. Espero que no me haya odo hablar de l. Ese es el seor Offord. Un hombre delgado, vestido de marrn con un sombrero marrn claro: Leighton, quiz. No le vi ms que la espalda y l tampoco haba podido verme nada ms que la espalda. Lo observ mientras suba la escalera. Si haba odo a la mujer cuando mencionaba su nombre, el individuo girara en el rellano para atisbar mi cara. Y lo hizo. Mantuve una expresin indefinida, pero lo conoca bien. Era Penny Quayle, un estafador que haba estado actuando en el Este haca cuatro o cinco aos. Su cara estaba tan inexpresiva como la ma, pero l tambin me conoci. En el segundo piso se cerr una puerta. Dej a la mujer y comenc a subir la escalera. Creo que ser mejor que hable con l expliqu. Tras acercarme sigilosamente al 202 me qued escuchando tras la puerta: ni un ruido. Pero no era se momento para dudas. Oprim el botn del timbre. Tan continuos como tres tecleos de una buena mecangrafa, pero mil veces ms siniestros, sonaron tres disparos de pistola. En la puerta 202, a la altura del vientre de cualquier visitante, haba tres agujeros de bala. Las tres balas podran haberse alojado en mi caparazn de grasa si, aos antes, yo no hubiese aprendido a apartarme de las puertas de un apartamento habitado por desconocidos cuando llamaba a ellas sin invitacin previa. Dentro del apartamento se oy la voz de un hombre, seca, autoritaria: Basta ya, chica! No, por el amor de Dios! Una voz de mujer, chillona, maligna, blasfemaba.

Otras dos balas atravesaron la puerta. Basta! No! No! la voz del hombre denotaba temor en ese instante. La voz de la mujer sigui derramando iracundas maldiciones. Un forcejeo. Un disparo que no dio en la puerta. Pate con fuerza, cerca del tirador, y la cerradura de la puerta cedi. En la habitacin un hombre Quayle forcejeaba con una mujer. Estaba inclinado sobre ella, le tena sujeta una mueca e intentaba tirarla al suelo. Una pistola humeante brillaba en las manos de ella. Me acerqu de un salto y se la quit de un tirn. Ya basta! les grit despus de incorporarme. De pie, a recibir a las visitas. Quayle solt la mueca de su antagonista, despus de lo cual ella le clav las uas afiladas de sus dedos por debajo de los ojos, desgarrndole la mejilla. Quayle se apart de la mujer, gateando a cuatro patas; despus ambos se pusieron de pie. El se sent en una silla, jadeante, mientras se enjugaba la sangre de la cara con un pauelo. La muchacha estaba de pie en el centro de la habitacin, con las manos sobre las caderas, y me miraba enfurecida. Supongo que usted se cree que ha desatado un infierno, no? escupi casi las palabras. Me ech a rer; poda permitirme ese lujo. Si su padre est en condiciones normales de salud mental le asegur, lo har y con una correa, cuando usted regrese a casa. Ha sido una broma muy agradable la que ha elegido para gastarle! Si usted hubiese estado amarrado a l tanto tiempo como yo, si lo hubiesen intimidado y aplastado como a m, me figuro que usted habra hecho lo que fuera para obtener dinero suficiente para marcharse y vivir su propia vida. No respond una sola palabra. Al recordar algunos de los mtodos que Harvey Gatewood haba utilizado en especial algunos de los contratos que haba obtenido en tiempo de guerra y que el Departamento de Justicia investigaba an, estim que lo peor que podra decirse sobre Audrey era que la chica era hija de su propio padre. Cmo ha desembrollado esto? me pregunt Quayle con tono corts. Por diversos indicios le dije. En primer lugar, una de las amigas de Audrey la vio en Market Street entre las 8.15 y las 8.45 de la noche en que ella desapareci, y su carta a Gatewood estaba sellada en el correo a las 9 de la noche. Un trabajo demasiado rpido. Tendran que haber esperado un rato ms antes de despachar la carta. Tal vez ella misma la ech al buzn mientras vena hacia aqu? Quayle asinti. En segundo lugar prosegu, est su llamada telefnica. Audrey saba que le llevara entre 10 y 15 minutos que su padre se pusiera en su despacho. De haber logrado llegar a un telfono mientras permaneca secuestrada, el tiempo le habra sido tan precioso que, sin duda, le habra contado su historia a la primera persona que la hubiese atendido, a la telefonista de la centralita, casi con seguridad. De modo que, al no ser as, me ha hecho pensar que adems de indicar una pista falsa que nos desviara hacia Twin Peaks, quiso conmover por s misma la obstinacin de su padre. "Y cuando despus de la entrega del dinero ella no apareci, me dije que era apostar sobre seguro suponer que se haba secuestrado a s misma. Saba que si ella regresaba a su casa despus de fingir el secuestro, nosotros podramos descubrir la verdad al cabo de pocos minutos de conversacin... Tambin pens que Audrey se figurara lo mismo y que se mantendra bien lejos. "El resto ha sido fcil, pues ya tena buenas pistas. Supimos que con ella haba un hombre en el instante en que hallamos las ropas de mujer que t te quitaste y hasta me

arriesgu a presumir que no habra nadie ms metido en el asunto. Luego supuse que la chica necesitara ropa, ya que no poda haberse llevado nada de la casa sin descubrir sus propsitos, y la posibilidad de que hubiese preparado sus maletas de antemano era muy remota. Ella tiene muchas amigas que salen de compras todos los das, de modo que no poda ir a comprarse lo necesario ella misma. Por tanto, era posible que un hombre fuera a comprrselo. Y ocurri que as haba sido y que el tipo result ser demasiado perezoso para llevarse consigo los paquetes, o tal vez eran tantos que tuvo que pedir que se los mandaran. Y sta es la historia. Quayle asinti nuevamente. Ha sido un descuido de mierda dijo, y con un gesto desdeoso seal con el pulgar a la chica. Pero, qu quiere usted? No ha parado de moverse desde el principio: lo nico que he hecho ha sido impedirle que enloqueciera y estropease el trabajo. Ah tiene la muestra: en cuanto le dije que iba usted a subir, se enfureci y quiso sumar su cadver a todo este embrollo. El encuentro de los Gatewood se produjo en la oficina del capitn de inspectores, en el segundo piso de la Jefatura de Polica de Oakland, y fue toda una fiesta. Durante ms de una hora slo cupo echar a cara o cruz si Harvey Gatewood iba a morir de apopleja, o estrangulara a su hija, o la enviara al reformatorio estatal hasta que la nia llegase a la mayora de edad. Pero Audrey super a su padre: adems de ser una astilla del mismo viejo tronco, era suficientemente joven como para no preocuparse por las consecuencias, en tanto que su padre a pesar de su terquedad tena cierta cautela dentro de s. La carta que la joven jug contra l fue amenazarlo con divulgar todo lo que saba acerca de l en los peridicos y, cuando menos, haba en San Francisco un peridico que llevaba aos tras Gatewood. Ignoro qu saba ella sobre l y tampoco creo que l lo supiese con certeza; pero con sus contratos de la poca de guerra en proceso de investigacin por el Departamento de Justicia Gatewood no poda arriesgarse a nada. Y nadie poda imaginar que la chica no hara efectiva su amenaza. De esa forma, juntos, se marcharon rumbo a su casa, transpirando odio el uno por el otro a travs de cada uno de los poros de su cuerpo. Llevamos a Quayle arriba y lo encerramos en una celda. Pero era un tipo con mucha experiencia como para preocuparse por semejante pequeez. Saba que nada le ocurrira a la chica y que, por tanto, a l lo hallaran inocente de cualquier cargo. Me felicit de que todo hubiese terminado. Haba sido un secuestro correoso.

La dcima pista
[The Tenth Clew, THE BLACK MASK, enero 1924] Don Leopold Gantvoort no est en casa dijo el criado que me abri la puerta, pero est su hijo, el seorito Charles, si es que desea verle. No. El seor Gantvoort me dijo que me recibira hacia las nueve. Son ahora las nueve en punto y estoy seguro de que no tardar. Le esperar. Como quiera el seor. Se apart para dejarme pasar, se hizo cargo de mi abrigo y mi sombrero, me condujo a la biblioteca de Gantvoort situada en el segundo piso, y all me dej. Tom una de las revistas que haba sobre la mesa, coloqu a mi lado un cenicero, y me puse cmodo. Pas una hora. Dej de leer y comenc a inquietarme. Pas otra hora... Yo estaba en ascuas. Comenzaba a dar las once un reloj del piso bajo, cuando entr en la habitacin un joven alto y delgado de unos veinticinco o veintisis aos de edad, piel muy blanca, y ojos y cabellos oscuros. Mi padre no ha vuelto todava me dijo. Es una lstima que le haya estado esperando usted tanto tiempo. Puedo ayudarle en algo? Soy Charles Gantvoort. No, gracias me levant del silln encajando la corts despedida. Llamar maana. Lo siento murmur, y juntos nos dirigimos hacia la puerta. En el momento en que salamos al pasillo, un telfono supletorio situado en un rincn de la habitacin que abandonbamos comenz a sonar con un timbrazo amortiguado. Me detuve en el umbral de la puerta mientras Charles Gantvoort se acercaba a responder. De espaldas a m, habl en el aparato. S. S. S. de pronto, bruscamente. Qu? S y, luego, con desmayo. S. Muy lentamente se volvi hacia m con el auricular an en la mano. Tena el rostro grisceo y contrado en un gesto de angustia, los ojos abiertos de par en par por la sorpresa y la boca entreabierta. Mi padre balbuce. Ha muerto. Le han matado. Dnde? Cmo? No lo s. Era la polica. Quieren que vaya inmediatamente. Se enderez con un esfuerzo, recobr su compostura y colg el telfono. Los msculos de su rostro se relajaron ligeramente. Perdone mi... Seor Gantvoort le interrump, trabajo para la Agencia de Detectives Continental. Su padre llam a nuestras oficinas esta tarde y pidi que le enviaran un detective esta misma noche. Dijo que le haban amenazado de muerte. Pero teniendo en cuenta que an no me haba contratado, a menos que usted quiera... Desde luego. Est usted contratado. Si la polica no ha hallado al asesino, quiero que haga usted todo lo posible por encontrarlo. Bien. Vamos a la Jefatura. Ninguno de los dos habl durante el camino. Gantvoort iba inclinado sobre el volante del automvil que lanzaba a travs de las calles a una increble velocidad. Arda en deseos de hacerle infinidad de preguntas, pero me di cuenta de que para mantener aquella velocidad sin estrellarnos era necesario que concentrara toda su atencin en la conduccin del automvil. As pues, opt por no molestarle y guard silencio.

En la Jefatura de Polica nos esperaban media docena de oficiales. Estaba a cargo del caso el inspector O'Gar, un sargento de cabeza apepinada que viste como un sheriff de pelcula, incluido el sombrero negro de ala ancha, pero que no por eso deja de disfrutar de toda mi consideracin. Habamos trabajado ya juntos en dos o tres casos, y nos llevbamos de maravilla. Nos condujo a uno de los despachos situados bajo la Sala de Juntas. Diseminados sobre el escritorio haba aproximadamente una docena de objetos. Quiero que mire estas cosas detenidamente dijo el sargento a Gantvoort, y elija las que pertenecieron a su padre. Pero, dnde est? Haga esto primero insisti O'Gar, y luego le ver. Mir los objetos que haba sobre la mesa, mientras Charles Gantvoort haca la seleccin. Un joyero vaco; una agenda; tres cartas en sendos sobres abiertos dirigidos a la vctima; varios documentos; un manojo de llaves; una pluma estilogrfica; dos pauelos de lino blanco; dos casquillos de pistola; una navaja y un lpiz de oro unidos a un reloj tambin de oro por una cadena de oro y platino; dos monederos de piel negra, uno de ellos nuevo y el otro muy usado; cierta cantidad de dinero en billetes y monedas; y una mquina de escribir abollada y retorcida salpicada de amasijos de cabellos y sangre. Parte de los objetos estaban manchados de sangre, y parte estaban limpios. Gantvoort seleccion el reloj con sus aditamentos, las llaves, la agenda, los pauelos, las cartas, los documentos y el monedero usado. Esto era de mi padre nos dijo. Las otras cosas no las he visto nunca. Como no s cunto llevaba encima esa noche, no puedo decirles si ese dinero le perteneca o no. Est seguro de que no eran suyos el resto de estos objetos? le pregunt O'Gar. Creo que no, pero no estoy seguro, Whipple se lo podr decir se volvi hacia m . Es el criado que le abri la puerta esta noche. Estaba al servicio de mi padre y l sabr con seguridad si le pertenecan o no. Uno de los policas fue a llamar a Whipple para decirle que viniera inmediatamente. Yo continu el interrogatorio. Echa en falta algo que su padre llevara habitualmente? Algo de valor? Nada que yo sepa. Todo lo que caba esperar que llevara est aqu. A qu hora sali de casa esta noche? Antes de las siete y media. Puede que a las siete. Sabe adnde se diriga? No me lo dijo, pero supuse que iba a visitar a la seorita Dexter. Las caras de los policas se iluminaron y sus miradas se agudizaron. Supongo que la ma tambin. Son muchos, muchsimos, los crmenes en que no hay faldas de por medio, pero es raro el asesinato notable en que no hay complicada una mujer. Quin es la seorita Dexter? me relev O'Gar. Es... dijo Charles Gantvoort dudando. Ver, mi padre tena una relacin muy cordial con ella y con su hermano. Sola visitarles, o mejor dicho visitarla, varias noches por semana. Yo sospechaba que quera casarse con ella. Qu clase de persona es? Mi padre les conoci hace seis o siete meses. Yo les he visto varias veces, pero no les conozco muy bien. La seorita Dexter, Creda de nombre, tiene unos veintitrs aos y su hermano Madden es cuatro o cinco aos mayor. El debe estar ahora camino de Nueva York donde va a gestionar un asunto en nombre de mi padre. Le dijo su padre que iba a casarse con ella? insisti O'Gar negndose a perder de vista la posibilidad de una intervencin femenina. No, pero es evidente que estaba, cmo le dira?, muy entusiasmado con ella.

Tuvimos unas palabras sobre eso hace unos das, concretamente la semana pasada Nada serio, entindame... Una discusin sin importancia. Del modo en que me habl, me tem que pensaba casarse con ella. Por qu ha dicho me tem? salt O'Gar al or estas palabras. Charles Gantvoort se azar un poco y carraspe nerviosamente. No quiero darle una mala impresin de los Dexter. Creo, ms an, estoy seguro, que no tienen nada que ver en este asunto. Pero no les tengo ninguna simpata, no me caen bien. Me parecen unos oportunistas. Mi padre no era fabulosamente rico, pero tena una considerable fortuna. Y aunque se conservaba bien, tena ya cincuenta y siete aos, lo que me hace pensar que a Creda Dexter le interesaba ms su dinero que l. Y el testamento de su padre? En el ltimo de que yo tengo noticia, el que redact hace dos o tres aos, deja todo a mi mujer y a m. Su abogado, Murray Abernathy, podr decirle si hay un testamento posterior, pero no lo creo. Su padre se haba retirado de los negocios, verdad? S Me traspas su agencia de importacin y exportacin hace un ao aproximadamente. Conservaba bastantes inversiones en diversos sitios, pero no participaba activamente en ninguna empresa. O'Gar se lade el sombrero de sheriff, y durante unos segundos se rasc su cabeza apepinada con expresin meditabunda. Despus me mir. Tiene usted alguna pregunta ms? S. Seor Gantvoort, conoce usted a un tal Emil Bonfils? Ha odo hablar de l a su padre o a cualquier otra persona? No. En alguna ocasin le dijo su padre que haba recibido una carta en la cual se le amenazaba? O que alguien le haba disparado en la calle? No. Estuvo su padre en Pars en 1902? Es muy posible. Hasta que se retir sola ir al extranjero todos los aos. Terminada la entrevista, O'Gar y yo acompaamos a Gantvoort al depsito de cadveres para que identificara el de su padre. El espectculo que ofreca ste no era lo que se dice agradable, ni siquiera para O'Gar ni para m, que slo le conocamos de vista. Yo le recordaba como un hombre bajo y enjuto, siempre elegantemente ataviado y dotado de una viveza que le haca parecer mucho ms joven de lo que era. Ahora yaca con el crneo convertido en un amasijo de pulpa roja. Dejamos a Gantvoort en el depsito de cadveres y nos dirigimos a pie a la Jefatura. Qu secretos se trae usted sobre ese Emil Bonfils y Pars en 1902? me pregunt O'Gar en el momento en que salimos a la calle. La vctima telefone a la Agencia esta tarde diciendo que haba recibido una carta amenazadora de un tal Emil Bonfils, con el que ya haba tenido roces en Pars en 1902. Afirm que Bonfils haba disparado sobre l en la calle la noche anterior y pidi que le enviaran un detective esta misma noche. Rog que bajo circunstancia alguna se informara de esto a la polica, aadiendo que prefera que Bonfils le matara a que el asunto se hiciera pblico. Eso es todo lo que dijo por telfono. Por eso estaba yo presente cuando notificaron a Charles Gantvoort la muerte de su padre. O'Gar se detuvo en medio de la acera y dej escapar un silbido. Esta s que es buena exclam. Espere usted a que volvamos a la Jefatura. Le ensear una cosa. Whipple nos esperaba ya en la Sala de Juntas. A primera vista su rostro tena la

misma expresin de mscara que cuando me haba admitido pocas horas antes en la casa de Russian Hill. Pero por debajo de sus modales de sirviente perfecto se le notaba crispado y tembloroso. Le llevamos a la oficina donde habamos interrogado a Charles Gantvoort. Whipple corrobor todo lo que el hijo de la vctima nos haba dicho. Estaba seguro de que ni la mquina de escribir, ni el joyero, ni los dos casquillos, ni el monedero nuevo haban pertenecido al muerto. No conseguimos hacerle confesar lo que pensaba de los Dexter, pero era evidente que no les tena ninguna simpata. La seorita Dexter, nos dijo, haba llamado tres veces aquella noche; hacia las ocho, a las nueve y a las nueve y media. En las tres ocasiones haba preguntado por el seor Gantvoort, pero no haba dejado ningn recado. Whipple supona que la seorita Dexter esperaba a su amo y que al ver que no llegaba se haba inquietado por su tardanza. Dijo no saber nada ni de Emil Bonfils ni de las cartas en que se amenazaba a Gantvoort. La noche anterior a su muerte, ste haba salido desde las ocho hasta la medianoche. Whipple no se haba fijado en l lo suficiente como para decir si a su vuelta estaba inquieto o no. Cuando sala llevaba encima, generalmente, unos cien dlares. Echa usted de menos algo de lo que Gantvoort llevaba encima esta noche? pregunt O'Gar. No, seor. Creo que est todo aqu. El reloj y la cadena, el dinero, la agenda, el monedero, las llaves, los pauelos, la pluma... Todo que yo sepa. Sali Charles Gantvoort esta noche? No, seor. El y su esposa estuvieron en casa toda la noche. Est seguro? Whipple medit un momento. S, seor. Casi seguro. Puedo decirle con absoluta certeza que la seorita Gantvoort no sali. La verdad es que al seorito Charles no le vi desde las ocho aproximadamente, hasta las once, hora en que baj con este caballero dijo sealndome. Pero estoy casi seguro de que no sali. Creo recordar que la seorita Gantvoort me dijo que estaba en casa. O'Gar le hizo entonces otra pregunta que en aquel momento me sorprendi. Qu clase de botonadura llevaba el seor Gantvoort? Se refiere usted a don Leopold? S. Era una botonadura lisa, de oro. Los botones estaban hechos de una pieza y llevaban el contraste de un joyero de Londres. Los reconocera si los viera? S, seor. Acabado el interrogatorio, dejamos a Whipple regresar a casa. No cree pregunt a O'Gar una vez que nos quedamos solos frente a aquel escritorio cubierto de pistas que an no significaban absolutamente nada para m que es hora de que empiece a ponerme al da? Creo que s. Esccheme bien. Un hombre llamado Lagerquist, dueo de una tienda de ultramarinos, atravesaba en su automvil esta noche el parque de Golden Gate, cuando pas junto a un coche estacionado con los faros apagados en una avenida oscura. La postura del hombre que haba en el interior le pareci rara, e inform de ello al primer agente de polica que encontr. El agente hall a Gantvoort sentado al volante con la cabeza aplastada, y este cacharro continu poniendo la mano sobre la mquina de escribir manchada de sangre sobre el asiento de al lado. Eran las diez menos cuarto. El forense dice que le mataron machacndole el crneo con esta mquina de escribir. Los bolsillos del traje de la vctima

estaban vueltos hacia fuera, y sobre el suelo y los asientos del automvil hallamos diseminados los objetos que ve sobre el escritorio, exceptuando el monedero nuevo. En el coche encontramos tambin este dinero, cerca de cien dlares. Entre los papeles hallamos ste. Me alarg una hoja de papel blanco en la que alguien haba escrito a mquina lo siguiente: L. F. G. Quiero lo que es mo. Nueve mil kilmetros y veintin aos no te bastarn para ocultarte a la vctima de tu traicin. Estoy dispuesto a quitarte lo que me robaste. E. B. L.F.G. puede ser Leopold F. Gantvoort dije, y E. B. puede ser Emil Bonfils. Veintin aos seran los transcurridos entre 1902 y 1923, y nueve mil kilmetros es aproximadamente la distancia que hay de Pars a San Francisco. Dej la carta sobre la mesa y tom el joyero. Era de un material negro que imitaba piel, y estaba forrado de satn blanco. Careca de marca alguna. Despus examin los casquillos. Eran del calibre cuarenta y cinco y mostraban en la ojiva una muesca en forma de cruz, viejo truco que permite que la bala se aplane como un platillo cuando llega a su destino. Los encontraron en el automvil? S. Y esto tambin. O'Gar sac del bolsillo de su chaleco un mechn de cabellos rubios de unos tres o cuatro centmetros de longitud. No haba sido arrancado, sino cortado. Algo ms? La serie de hallazgos pareca interminable. Tom el monedero nuevo que estaba sobre el escritorio, el que tanto Whipple como Charles Gantvoort haban negado que fuera propiedad del muerto, y me lo alarg. Esto lo hallamos en la carretera, a un metro del coche aproximadamente. Era un monedero de poco precio y no llevaba ni la marca del fabricante ni las iniciales de su propietario. En su interior haba dos billetes de diez dlares, tres recortes de peridico y una lista mecanografiada de seis nombres, encabezados por el de Gantvoort, con sus respectivas direcciones. Al parecer los tres recortes procedan de las columnas de anuncios personales de tres peridicos distintos, pues el tipo de letra era diferente en los tres casos. Decan lo siguiente: George. Todo est dispuesto. No esperes demasiado. D. D. D.

R. H. T. No contestan. FLO

CAPPY.

A las doce en punto, y de punta en blanco. BINGO Los nombres y direcciones que aparecan bajo el de Gantvoort en la lista mecanografiada, eran: Quincy Heathcote, calle Jason 1223, Denver; B. D. Thornton, calle Hughes, 96, Dallas; Luther G. Randall, calle Columbia, 615, Portsmouth; J. H. Boyd Willis, calle Harvard, 5444, Boston; Hannah Hindmarsh, calle 79, 218, Cleveland. Qu ms? pregunt despus de examinar la lista. El sargento no haba agotado an las existencias. Cuando hallamos a la vctima, los botones del cuello de la camisa haban desaparecido, aunque tanto ste como la corbata seguan en su lugar. Faltaba tambin el zapato izquierdo. Hemos buscado por todas partes, pero no hemos podido hallar ni uno ni otros. Es eso todo? Ya estaba preparado para or cualquier cosa. No s qu ms quiere usted, demonios! gru. Es que no le parece bastante? Qu me dice de las huellas? Nada. Las nicas que encontramos pertenecan al muerto. Y el automvil en que le hallaron? Pertenece a un mdico, el doctor Wallace Girargo. Llam esta tarde a las seis para informar de que se lo haban robado en las cercanas del cruce de la calle McAllister y la calle Polk. Estamos investigando sus antecedentes, pero creo que es persona honrada. Los objetos que Whipple y Charles Gantvoort haban identificado como propiedad de la vctima no nos dijeron nada. Los examinamos cuidadosamente sin resultado. La agenda contena muchos nombres y direcciones, pero nada que pareciera tener que ver con el caso. Las cartas carecan de importancia. El nmero de serie de la mquina de escribir con que se cometi el crimen haba sido borrado, probablemente con una lima. Qu opina usted de todo esto? me pregunt O'Gar cuando, terminada la inspeccin, nos arrellanamos en sendos sillones a fumar un cigarro. Tenemos que encontrar a Emil Bonfils. No es mala idea gru. Creo que lo mejor ser que nos pongamos en contacto con las cinco personas cuyos nombres aparecen en la lista que encabeza el de Gantvoort. Cree que puede tratarse de una lista de futuras vctimas? Estar dispuesto Bonfils a matarlos a todos? Quiz. En cualquier caso tenemos que localizarles. Es posible que haya matado ya a alguno, pero muertos o no es evidente que tienen que ver con el asunto. Enviar un telegrama a las sucursales de la agencia con los nombres que figuran en la lista y ver si pueden averiguar tambin la procedencia de los recortes de prensa. O'Gar mir su reloj y bostez. Son ms de las cuatro. Qu le parece si dejamos esto y nos vamos a dormir? Dejar un recado al tcnico del departamento para que compare el tipo de la mquina de escribir con la carta firmada E. B. y con la lista de nombres, y me diga si las escribieron con ella. Supongo que s, pero tenemos que asegurarnos. Tan pronto como amanezca har que registren el parque en que hallaron a Gantvoort. Quiz puedan encontrar el zapato y los botones desaparecidos. Mandar tambin un par de hombres a recorrer todas las tiendas de mquinas de escribir de la ciudad. Veremos si pueden averiguar de dnde procede sta. Me detuve en la oficina de telgrafos ms cercana y envi unos cuantos telegramas.

Despus me dirig a casa. Aquella noche mis sueos no estuvieron ni remotamente relacionados con crmenes ni con trabajo. A las once en punto de la maana siguiente, cuando fresco y animoso y con cinco horas de sueo en mi haber llegu a la Jefatura de Polica, hall a O'Gar inclinado sobre su escritorio mirando con asombro un zapato negro, media docena de botones de oro, una llave oxidada y un peridico arrugado que se alineaban ante l. Qu es eso? Recuerdos de su boda? Como si lo fueran respondi con voz cargada de disgusto. Escuche esto. Uno de los conserjes del Banco Nacional de Hombres del Mar se dispona a limpiar el local esta maana, cuando hall un paquete en el vestbulo. Se trataba de este zapato, el que nos faltaba de Gantvoort. Iba envuelto en una hoja del Philadelphia Record con fecha de hace cinco das. Con el zapato iban estos botones y esta llave vieja. Como ver el tacn del zapato ha sido arrancado y no lo hemos hallado todava. Whipple ha identificado el zapato y dos de los botones sin la menor dificultad, pero dice no haber visto nunca la llave. Los otros cuatro botones son nuevos y de los ms corrientes, de oro chapado. La llave parece que no se ha usado en mucho tiempo. Qu deduce usted de todo esto? Confieso que no pude decir nada. Cmo se le ocurri al conserje entregar esto a la polica? Los peridicos de la maana publicaron la noticia del crimen y en ella se haca referencia al zapato y a los botones. Qu han averiguado de la mquina de escribir? pregunt. Se ha comprobado que fue con ella con la que escribieron la carta y la lista de nombres, pero no hemos podido descubrir su procedencia. Hemos hecho todas las averiguaciones necesarias con respecto a los movimientos del propietario del automvil durante la noche de ayer y est al abrigo de toda sospecha. Lo mismo ocurre con Lagerquist, el que encontr a Gantvoort. Y usted, qu hizo? An no he recibido respuesta a los telegramas que envi anoche. Pas por la Agencia esta maana antes de venir aqu y encargu a cuatro detectives que recorrieran todos los hoteles de la ciudad para ver si pueden hallar a algn Bonfils. En el listn de telfonos figuran dos o tres familias con ese apellido. Tambin envi un telegrama a nuestra agencia en Nueva York para que revisen las listas de pasajeros llegados recientemente al puerto, y mand un cable a nuestro corresponsal en Pars para ver qu puede averiguar all. Supongo que antes de nada deberamos ver a Abernathy, el abogado de Gantvoort, y a esa tal seorita Dexter dijo el sargento. Estoy de acuerdo asent. Vamos a tantear al abogado primero. Tal como estn las cosas es lo ms importante en este momento. Murray Abernathy, abogado de profesin, era un caballero alto y delgado que hablaba con lentitud y mostraba una acrrima adhesin a las camisas de pechera almidonada. Por exceso de lo que nosotros consideramos tica profesional, se neg a darnos toda la informacin que desebamos. Pero le dejamos divagar a su modo y as conseguimos averiguar algunos datos. Lo que nos dijo fue ms o menos lo siguiente: Leopold Gantvoort y Creda Dexter pensaban casarse el mircoles siguiente. Tanto el hijo de l como el hermano de ella se oponan a la boda, de modo que la pareja haba decidido contraer matrimonio secretamente en Oakland y embarcarse para Oriente la misma tarde de la boda pensando que para cuando acabara la larga luna de miel ambas familias se habran resignado a su unin. Gantvoort haba redactado un nuevo testamento por el que dejaba la mitad de su fortuna a su nueva esposa y la otra mitad a su hijo y a su nuera, pero no haba firmado an el documento y Creda Dexter lo saba. No ignoraba tampoco, y ste fue uno de los pocos

puntos en que Abernathy se mostr explcito, que de acuerdo con el testamento anterior, an en vigor, toda la fortuna pasaba a Charles Gantvoort y a su esposa. Basndonos en alusiones y medias palabras de Abernathy, dedujimos que la fortuna de Gantvoort ascenda a milln y medio de dlares, aproximadamente. El abogado afirm ignorar todo lo referente a Emil Bonfils y a las amenazas dirigidas contra su cliente. No saba, o no quiso decirnos, nada que viniera a arrojar un rayo de luz acerca de la naturaleza del robo de que se acusaba a Gantvoort en la carta amenazadora. Desde la oficina de Abernathy nos dirigimos al apartamento de Creda Dexter, situado en un lujoso edificio a pocos minutos de distancia de la casa de la vctima. Creda Dexter era una mujer menuda, de poco ms de veinte aos. Lo que ms destacaba en ella eran sus ojos, unos ojos grandes y profundos de color del mbar, con pupilas que se movan incesantemente. Continuamente cambian de tamao expandindose o contrayndose, unas veces con lentitud y otras con rapidez, pasando sbitamente del tamao de una cabeza de alfiler a amenazar con invadir el iris ambarino. Aquellos ojos revelaban que se trataba de una mujer marcadamente felina. Todos sus movimientos eran lentos, suaves, seguros como los de una gata. Las lneas de su bonito rostro, el contorno de su boca, la nariz breve, la forma de los ojos, la hinchazn de las cejas, todo en ella era felino. Y vena a corroborar esa impresin el modo en que peinaba sus cabellos, que eran sedosos y oscuros. El seor Gantvoort y yo dijo una vez hechas las presentaciones bamos a casarnos pasado maana. Su hijo y su nuera se oponan a nuestro matrimonio y lo mismo mi hermano Madden. Los tres crean que haba demasiada diferencia de edad entre nosotros. Para evitar roces, habamos proyectado casarnos secretamente y pasar un ao o ms en el extranjero. Pensbamos que para nuestro regreso habran olvidado sus objeciones. Ese fue el motivo por el que el seor Gantvoort convenci a Madden de que fuera a Nueva York. Tena un negocio pendiente en aquella ciudad, algo relacionado con la liquidacin de sus intereses en una fundicin de aceros, y lo utiliz como excusa para enviar a mi hermano all hasta que partiramos en nuestro viaje de bodas. Madden vive conmigo y me habra sido imposible hacer todos los preparativos sin que hubiera sospechado nada. Estuvo el seor Gantvoort aqu anoche? pregunt. No. Le estuve esperando porque bamos a salir. Generalmente vena andando, pues viva slo a unas cuantas manzanas de este edificio. Cuando vi que eran las ocho y an no haba llegado, llam a su casa y Whipple me dijo que haba salido haca ya una hora. Despus volv a llamar dos veces. Esta maana telefone de nuevo, antes de leer el peridico, y me dijeron que... Al llegar a este punto se le quebr la voz. Esta fue la nica muestra de emocin que dio durante toda la conversacin. La idea que de ella nos haba dado dado Charles Gantvoort y Whipple nos haba llevado a esperar una exhibicin de dolor mucho ms teatral. Pero confieso que Creda Dexter me desilusion. Se mostr comedida, discreta y ni siquiera trat de impresionarnos con sus lgrimas. Estuvo aqu anteanoche el seor Gantvoort? S. Lleg un poco despus de las ocho y se qued aqu hasta las doce. No salimos. Vino y regres a su casa andando? S. Creo que s. Le dijo algo acerca de que le haban amenazado de muerte? No. Neg rotundamente con la cabeza. Conoce usted a un tal Emil Bonfils? No.

Le habl alguna vez de l el seor Gantvoort? No. En qu hotel se aloja su hermano en Nueva York? Las negras pupilas se dilataron abruptamente amagando con invadir hasta el blanco de sus ojos. Ese fue el primer sntoma de temor que reconoc en ella. Pero excepcin hecha de aquella sbita reaccin, no perdi un pice de su compostura. No lo s. Cundo sali de San Francisco? El jueves. Hace cuatro das. Salimos del apartamento de Creda Dexter y recorrimos seis o siete manzanas en silencio, sumidos en nuestros pensamientos. Al fin O'Gar habl: Esta seora es una gatita. A las caricias responde con un ronroneo. Pero mucho cuidado porque puede sacar las garras. Qu opina de la forma en que se le dilataron las pupilas cuando le pregunt acerca de su hermano? dije. Debe significar algo, pero no s qu. Convendra investigar el asunto y ver si realmente se halla en Nueva York. Si hoy se encuentra ya all es seguro que no pudo estar aqu anoche. Hasta el avin ms rpido tarda de veintisis a veintiocho horas en recorrer la distancia de San Francisco a Nueva York. Lo investigaremos afirm. Me parece que Creda Dexter no est muy segura de que su hermano no tenga que ver con el asunto. Es posible que Bonfils no actuara solo. Pero no creo que Creda est complicada en el crimen. Saba que Gantvoort no haba firmado el testamento en que la dejaba heredera y no tendra sentido que renunciara a tres cuartos de milln de dlares. Mandamos un largo telegrama a la Agencia Continental en Nueva York y nos dirigimos a mi oficina para ver si haba llegado respuesta a los cables que envi la noche anterior. Efectivamente, haba llegado. Nuestros detectives no haban hallado el menor rastro de ninguna de las personas cuyos nombres figuraban en la lista encabezada por el de Gantvoort. Un par de las direcciones que aparecan en ella ni siquiera existan. En dos de las calles en cuestin no haba casa alguna que correspondiera al nmero indicado y nunca la haba habido. O'Gar y yo pasamos el resto de la tarde recorriendo la distancia que separaba la casa de Gantvoort, en Russian Hills, del inmueble donde vivan los Dexter, interrogando a todo hombre, mujer y nio que viviera, trabajara o jugara a lo largo de los tres caminos distintos que la vctima poda haber seguido para ir de un edificio al otro. Nadie haba odo el disparo que hizo Bonfils la noche anterior al crimen. Nadie haba reparado en nada sospechoso la noche del asesinato. Nadie haba visto a Gantvoort subir a un automvil. Fuimos a la casa de Russian Hills e interrogamos de nuevo al hijo de la vctima, a la esposa de ste y a todos los criados, sin resultado. Ninguno de ellos haba echado de menos nada que pudiera pertenecer a la vctima y que fuera tan pequeo como para poder ocultarlo en un tacn. El par de zapatos que llevaba Gantvoort la noche del crimen era uno de los tres pares que le haban hecho en Nueva York dos meses antes. Pudo haber arrancado el tacn del zapato izquierdo, vaciarlo lo suficiente como para introducir en l un objeto de pequeas dimensiones, y volverlo a clavar otra vez, aunque Whipple insista en que, a menos que la operacin la hubiera llevado a cabo un experto, l habra reparado en ello. Agotadas las posibilidades del interrogatorio, regresamos a la agencia. En ese momento acababan de recibir un telegrama de la oficina de Nueva York, segn el cual durante los seis meses anteriores al crimen no haba llegado a ese puerto ningn Emil

Bonfils ni desde Inglaterra, ni desde Francia, ni desde Alemania. Los detectives que haban recorrido la ciudad tratando de localizar a todos los apellidados Bonfils tampoco haban averiguado nada de inters. Haban hallado a once Bonfils en San Francisco, Oakland, Berkeley y Alameda, pero ninguno tena nada que ver con el crimen ni saban nada de ningn Emil Bonfils. La bsqueda por los hoteles tampoco haba dado resultado. O'Gar y yo nos fuimos a cenar juntos. Fue aquella una cena hosca y silenciosa, durante la cual ninguno de los dos pronunci ms de seis palabras. Despus regresamos a la agencia, donde acababa de llegar un nuevo telegrama de Nueva York. Madden Dexter lleg Hotel McAlpin esta maana con poder notarial para vender intereses Gantvoort en ALTOS HORNOS B. F. y F. Dice no saber nada ni de Emil Bonfils ni del asesinato. Regresa a San Francisco maana. La hoja de papel en que haba descifrado el telegrama se desliz entre mis dedos y O'Gar y yo permanecimos silenciosos, sentados uno frente al otro, mirndonos distradamente por encima del escritorio. Afuera en el corredor se escuchaba el ruido que hacan con los cubos las mujeres de la limpieza. Es un caso extrao dijo finalmente O'Gar. Asent. Lo era. Tenemos nueve pistas continu, que no nos han servido absolutamente para nada. Nmero uno: la llamada que hizo la vctima a su agencia para decirles que un tal Bonfils, con quien ya haba tenido problemas en Pars, le haba amenazado y disparado despus sobre l. Nmero dos: la mquina de escribir con que se cometi el crimen y con la que escribieron la carta y la lista de nombres. An no hemos podido averiguar su procedencia. Por otro lado, qu clase de arma es esa? Se dira que a Bonfils se le subi la sangre a la cabeza y golpe a Gantvoort con la primera cosa que encontr. Pero, qu haca esa mquina de escribir en un coche robado? Y por qu le haban limado la numeracin? Negu con la cabeza para dar a entender que ignoraba la respuesta y O'Gar continu con la enumeracin de las pistas. Nmero tres: la carta en que se amenaza a Gantvoort y que responde a lo que ste dijo por telfono aquella misma tarde. Nmero cuatro: las dos balas con la muesca en forma de cruz en la ojiva. Nmero cinco: el joyero. Nmero seis: el mechn de pelo rubio. Nmero siete: el hecho de que desaparecieran los botones del cuello de la camisa de la vctima y uno de sus zapatos. Nmero ocho: el monedero que hallamos en la carretera con los dos billetes de diez dlares, los tres recortes de peridico y la lista de nombres. Nmero nueve: el hallazgo al da siguiente del zapato, los botones del cuello con cuatro botones ms y la llave oxidada, envuelto todo en una hoja de diario de Filadelfia con fecha de cinco das antes. Esta es la lista completa. La nica explicacin posible es que Gantvoort estafara a ese tal Emil Bonfils, sea quien sea, en Pars en 1902, y que ste haya vuelto ahora para vengarse. Recogi anoche a Gantvoort en un automvil robado en que, Dios sabe por qu motivo, llevaba una mquina de escribir. Tuvieron una discusin, Bonfils le golpe con la mquina y le registr los bolsillos sin que al parecer le robara nada. Decidi que lo que buscaba se hallaba en el zapato izquierdo de Gantvoort y se lo llev. Lo que no tiene

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sentido es la desaparicin de los botones, ni la lista falsa, ni... Si lo tiene le interrump incorporndome ya completamente despierto. Esa es la dcima pista, la que vamos a seguir de ahora en adelante. La lista era inventada, a excepcin del nombre y direccin de Leopold Gantvoort. De haber sido autntica nuestros detectives habran hallado al menos una de esas cinco personas, pero no encontraron rastro de ninguna de ellas. Para colmo, en dos casos los nmeros de las calles ni existan siquiera. Esa lista es falsa. El asesino la puso en el monedero para despistarnos an ms, aadi los recortes de los peridicos y los veinte dlares y la dej tirada en la carretera cerca del automvil. Y si esto es as hay cien posibilidades contra una de que el resto de las pistas sean igualmente falsas. Desde este momento concedo a esas nueve pistas la credibilidad de un cuento chino y, por lo tanto, voy a actuar contrariamente a ellas. De ahora en adelante voy a buscar a un hombre que no se llame Emil Bonfils, cuyas iniciales no sean ni E. ni B. y que no se hallara en Pars en mil novecientos dos. Un hombre que no tenga pelo rubio, que no lleve una pistola del calibre cuarenta y cinco, y a quien no interesen los anuncios personales en la prensa. Un hombre que no matara a Gantvoort con el fm de recuperar un objeto que llevara oculto en un zapato o en un botn del cuello de la camisa. Ese es el hombre que voy a buscar desde ahora. El sargento O'Gar gui sus ojillos verdes con gesto meditabundo y se rasc la cabeza. Quiz no sea una locura dijo. Puede que tenga usted razn. Supongamos que sea as. Qu hacemos? Esa gatita Dexter seguro que no lo hizo, porque la muerte de Gantvoort le cost tres cuartos de milln. Su hermano tampoco, porque estaba camino de Nueva York y porque adems nadie quita a un tipo de en medio slo porque se le ha ocurrido casarse con su hermana. Charles Gantvoort? El y su mujer son los nicos que salan beneficiados con que el viejo la palmara antes de firmar el segundo testamento. La nica prueba que tenemos de que Charles no saliera esa noche es su palabra. Los sirvientes no le vieron entre las ocho y las once. Usted mismo estuvo all y no le vio hasta esa hora. Pero ambos le creemos cuando afirma que no sali, y ni usted ni yo sospechamos que liquidara al viejo aunque bien pudo hacerlo. Quin fue entonces? Esa tal Creda Dexter iba a casarse con Gantvoort por su dinero, no? No creer usted que estaba enamorada de l, verdad? No. Por su modo de ser y por lo que dijo, ms bien creo que estaba enamorada del milln y medio. En eso estbamos de acuerdo continu. Ahora bien, la seorita Dexter no es ni por asomo una mujer fea. Cree usted que Gantvoort fue el nico pretendiente que ha tenido en toda su vida? Ya veo por dnde va! Ya veo por dnde va! exclam O'Gar. Usted sospecha que puede haber un jovencito que no cuente con milln y medio y a quien no le cay muy bien el que un hombre con dinero le quitara la novia. Quin sabe... Supongamos que dejamos a un lado todas estas pistas y exploramos esta nueva perspectiva. De acuerdo respondi. Desde maana nos dedicaremos a buscar a un hombre que se disputaba con Gantvoort la patita de la gata Dexter. Y para bien o para mal, eso es lo que hicimos. Guardamos todas aquellas preciosas pruebas en un cajn que cerramos con llave y las echamos al olvido. Hecho esto nos lanzamos a la bsqueda de las amistades masculinas de Creda Dexter. Pero el asunto no result tan fcil como en un principio pareca. A pesar de nuestros esfuerzos por escarbar en su pasado no pudimos dar con ningn

hombre que pudiramos catalogar como pretendiente. Creda y su hermano llevaban viviendo en San Francisco tres aos. O'Gar y yo fuimos de apartamento en apartamento investigando todo aquel perodo e interrogando a todos aquellos que pudieron conocerles, incluso de vista solamente. Nadie pudo mencionar a un solo hombre que mostrara especial inters por ella, exceptuando a Gantvoort. Al parecer nadie la haba visto con ningn hombre a no ser ste o su hermano. Aunque esto no represent un progreso en la investigacin, al menos nos convenci de que nos hallbamos sobre la pista. Durante aquellos tres aos, nos dijimos, tuvo que haber al menos un hombre en la vida de Creda Dexter adems de Leopold Gantvoort. O nos equivocbamos de medio a medio, o Creda no era el tipo de mujer capaz de rechazar la atencin masculina, que, dado el modo en que la haba dotado la naturaleza, naturalmente tena que atraer. Y si haba otro hombre, el hecho de que se ocultara tan concienzudamente vena a aumentar la posibilidad de que estuviera complicado en el asesinato. No pudimos averiguar dnde haban vivido los Dexter antes de trasladarse a San Francisco, pero su vida anterior no nos interesaba gran cosa. Desde luego, caba la posibilidad de que hubiera reaparecido algn antiguo pretendiente, pero en ese caso habra sido ms fcil descubrir la relacin actual que la anterior. Lo que averiguamos vino a demostrar que Charles Gantvoort no se haba equivocado al catalogar a los Dexter como cazadores de fortunas. Todas sus actividades apuntaban a eso, aunque no hubiera habido nada decididamente criminal en su conducta. Volv a ver a Creda y pas toda una tarde en su apartamento interrogndola sin descanso acerca de su vida amorosa. A quin haba abandonado por Gantvoort y su milln y medio? Su respuesta fue siempre la misma: a nadie, afirmacin que decid no dar por verdadera. La hicimos observar da y noche sin resultado. Es posible que sospechara que estaba bajo vigilancia, pero el hecho es que no sali de su apartamento, y si lo hizo, fue para los recados ms inocuos. Hicimos vigilar su apartamento aun cuando estaba fuera de casa. Nadie lo visit. Intervinimos su telfono y lo que omos no nos descubri nada. Interceptamos su correo y averiguamos que no reciba una sola carta, ni siquiera de propaganda. Mientras tanto habamos descubierto el origen de los tres recortes de prensa hallados en la billetera; procedan de las columnas de anuncios personales de tres peridicos distintos, uno de Nueva York, otro de Chicago y otro de Portland. Los anuncios haban aparecido cinco, cuatro y dos das, respectivamente, antes del asesinato. Los tres peridicos se hallaban a la venta en los quioscos de prensa de San Francisco el mismo da del crimen a disposicin de cualquiera dispuesto a adquirirlos y recortar los anuncios con el fin de confundir a unos cuantos detectives. La corresponsal de la Agencia Continental en Pars haba hallado nada menos que a seis Emil Bonfils, todos totalmente ajenos al caso, y se hallaba rastreando la pista de otros tres ms. Pero a O'Gar y a m no nos preocupaba ya Emil Bonfils. Esa era una pista que habamos dado por muerta y enterrada. Nos hallbamos dedicados en cuerpo y alma a nuestra nueva tarea: la de encontrar al rival de Gantvoort. As pas el tiempo y as se hallaban las cosas cuando lleg el da del regreso de Madden Dexter. La agencia de Nueva York le haba estado vigilando hasta que abandon la ciudad e inmediatamente nos notific su partida. As fue como averiguamos en qu tren llegara a San Francisco. Yo haba decidido interrogarle antes de que viera a su hermana. El poda decirme lo que tanto deseaba saber y quiz estuviera dispuesto a hablar si lograba verle

antes de que Creda tuviera oportunidad de cerrarle la boca. De haberle conocido personalmente podra haberle abordado al bajarse del tren en Oakland, pero como no le haba visto nunca y no quera que me acompaara nadie, decid ir a Sacramento y tomar all el mismo tren en que l viajaba. Introduje una tarjeta de visita en un sobre y se la di a un mozo de estacin. Slo tuve que seguirle mientras recorra el tren voceando: Seor Dexter! Seor Dexter! En el ltimo vagn, el del coche restaurante, un hombre esbelto y de cabellos oscuros vestido con un traje de tweed muy bien confeccionado, dej de contemplar la estacin a travs de una ventanilla y tendi la mano hacia el mozo. Le estudi con detenimiento mientras abra el sobre nerviosamente y lea mi tarjeta. La barbilla le tembl ligeramente, temblor que vino a subrayar la debilidad de un rostro que ni en los momentos de mayor serenidad podra expresar entereza. Calcul que tendra entre veinticinco y treinta aos de edad. Llevaba el cabello alisado y partido con raya en medio. Tena ojos grandes, castaos y demasiado expresivos, la nariz pequea y bien formada, el bigote moreno y cuidado y los labios muy rojos... ya conocen el tipo. Cuando levant los ojos de la tarjeta me acomod en un asiento vaco que haba junto a l. Es usted el seor Dexter? Si. Supongo que quiere verme en relacin con la muerte del seor Gantvoort. S. Quera hablar con usted y como me hallaba en Sacramento pens que si hacamos el viaje de vuelta juntos podra dirigirle unas preguntas sin hacerle perder mucho tiempo. Si hay algo en que pueda ayudarles, cuente conmigo me dijo. Pero ya les dije a los detectives de Nueva York todo lo que saba y me parece que no lo consideraron nada interesante. La situacin ha cambiado desde que sali usted de Nueva York mientras hablaba estudi su rostro cuidadosamente. Lo que hasta hace poco poda carecer de importancia, puede sernos ahora de gran utilidad. Hice una pausa mientras l se humedeca los labios con la lengua rehuyendo mi mirada. Quiz no sepa nada, pens, pero lo cierto es que est muy nervioso. Le hice esperar unos minutos mientras finga meditar profundamente. Estaba seguro de que si haca las cosas bien podra sacarle lo que quisiera. Para evitar que los otros pasajeros pudieran or nuestra conversacin, estbamos sentados el uno junto al otro con las cabezas muy juntas, posicin que resultaba muy ventajosa. No hay detective que ignore que para hacer confesar a un hombre de carcter dbil lo mejor es, sencillamente, acercar el rostro al suyo y hablarle en voz muy alta. Es cierto que en esta ocasin no poda alzar mucho la voz, pero la vecindad de nuestros rostros constitua suficiente ventaja. De los hombres que conoca su hermana me decid a preguntarle al fm, cul, aparte del seor Gantvoort, estaba ms interesado en ella? Trag saliva ruidosamente y mir por la ventanilla. Luego se volvi hacia m y, finalmente, volvi a mirar por la ventanilla. La verdad. No podra decrselo. Enfoqu el asunto de otro modo. Pasemos revista uno por uno a todos los hombres que hayan estado interesados en ella y que ella haya podido corresponder. Madden Dexter dej de mirar por la ventanilla. Cul es el primero? insist. Su mirada se cruz con la ma un segundo. En sus ojos se reflejaba una tmida desesperacin.

Le parecer absurdo, pero yo, a pesar de ser el hermano de Creda, no podra darle el nombre de un solo hombre por el que ella se haya interesado antes de Gantvoort. Que yo sepa jams ha querido a ningn hombre hasta que le conoci a l. Claro, cabe la posibilidad de que haya tenido algn amoro que yo ignoro, pero... Desde luego que me pareci absurdo. Aquella mujer con quien yo haba hablado y a quien O'Gar haba calificado de gatita no me pareca que pudiera pasarse mucho tiempo sin tener a un hombre al lado. Ese joven atildado que tena junto a m menta. No poda haber otra explicacin. Le fre implacablemente a preguntas, pero cuando al anochecer llegamos a Oakland, Madden Dexter segua manteniendo su primera afirmacin, es decir, que, a su entender, Gantvoort era el nico hombre que haba cortejado a su hermana. Me di cuenta de que haba errado el tiro. Me haba equivocado al juzgar a Madden Dexter un hombre dbil al tratar de desarmarle con demasiada rapidez, al ir directo al asunto con demasiada urgencia. O Dexter era ms fuerte de lo que le haba juzgado, o su inters por encubrir al asesino de Gantvoort era mayor de lo que yo en un principio haba imaginado. Pero al menos la entrevista me llev a la conclusin de que si Dexter menta, y de eso estaba casi seguro, era porque saba que Gantvoort haba tenido un rival y sospechaba, o saba con seguridad, que ese rival era el asesino. Cuando bajamos del tren en Oakland supe que haba sido derrotado. Dexter, al menos por ahora, no iba a decirme lo que yo quera saber. A pesar de su evidente deseo de librarse de m, permanec a su lado y sub con l al transbordador que haca la travesa a San Francisco. Queda siempre la posibilidad de que ocurra lo inesperado, y con esa idea en la cabeza continu acribillndole a preguntas mientras el transbordador zarpaba. En aquel momento, un hombre fornido vestido con un abrigo ligero y portador de una maleta negra se acerc a donde nos hallbamos sentados. Hola, Madden salud a mi compaero al tiempo que le alargaba la mano. Acabo de llegar y estaba tratando de recordar tu nmero de telfono dijo depositando la maleta en el suelo. Los dos hombres se estrecharon la mano calurosamente. Madden Dexter se volvi hacia m. Quiero presentarle al seor Smith me dijo. Luego dio mi nombre al hombretn, y aadi: trabaja para la Agencia de Detectives Continental aqu en San Francisco. Esta ltima frase, dicha evidentemente con la intencin de poner a su amigo sobre aviso, constituy para m un toque de alerta. Por suerte el transbordador iba abarrotado, y nos rodeaban al menos unas cien personas. Respir, sonre amablemente y estrech la mano al recin llegado. Quienquiera que fuese ese Smith y cualquiera que fuese la relacin que tuviera con el asesinato (y alguna tena que tener o Dexter no se habra precipitado a informarle de mi identidad), era evidente que all no poda hacerme nada. Afortunadamente estbamos rodeados de gente. Aquel fue mi segundo error del da. Smith se haba metido la mano izquierda en el bolsillo del abrigo, o, mejor dicho, a travs de una de esas aberturas verticales por las que se puede llegar a los bolsillos de la chaqueta sin necesidad de desabrocharse. Con aquel movimiento el abrigo, que llevaba desabrochado, se abri descubriendo el can de una pistola que, oculto a la vista de todos excepto a la ma, me apuntaba a la cintura. Salimos a la cubierta? ms que pregunta era una orden. Dud. No me gustaba la idea de alejarme de toda aquella gente que nos rodeaba ajena a lo que suceda. Pero Smith no tena aspecto de hombre cauteloso. Ms bien pareca hombre capaz de pasar por alto la presencia de un centenar de testigos. Me volv y comenc a caminar entre la gente. El avanzaba junto a m con la mano

derecha posada familiarmente sobre mi hombro y sosteniendo con la izquierda la pistola que apoyaba contra mi columna vertebral. La cubierta estaba desierta. Una niebla espesa, tan cargada de humedad como la lluvia misma la niebla de las noches invernales de San Francisco, flotaba sobre el barco y el agua y haba empujado a todos los viajeros al interior. Ahora nos rodeaba espesa e impenetrable impidindonos ver siquiera la proa del barco a pesar de las luces que brillaban sobre nuestras cabezas. Me detuve. Smith me empuj con la pistola. Un poco ms all, donde podamos hablar me dijo al odo. Segu caminando hasta llegar junto a la borda. De pronto sent en la nuca una sbita quemazn. En la oscuridad que se abra frente a m vi brillar unos puntos de luz que crecan, crecan... avanzaban rpidamente hacia m... Semi-inconsciencia! Cuando despert me hall mantenindome a flote mecnicamente. Trat de liberarme del abrigo. La nuca me lata salvajemente. Los ojos me ardan. Me senta pesado y ahto como si hubiera tragado litros y litros de agua. La niebla flotaba pesadamente sobre la baha. No se vea nada. Cuando al fin logr deshacerme del abrigo, la cabeza se me haba aclarado un poco, pero cuanto ms consciente me hallaba, mayor se haca el dolor. A mi izquierda, entre la niebla, brill una luz un instante y desapareci. De pronto, y procedentes de todas direcciones, comenzaron a sonar en una docena de tonos infinitas sirenas que avisaban de la niebla. Dej de nadar y me dej llevar por la corriente tratando de averiguar dnde me hallaba. Al poco rato distingu las rfagas de sonido, uniformemente espaciadas, de la sirena de Alcatraz. Pero aun as no logr orientarme. El sonido emerga de la niebla carente de direccin y pareca golpearme desde lo alto. Me hallaba en algn lugar de la baha de San Francisco. Eso era todo lo que saba, aunque sospechaba que la corriente me empujaba hacia el puente de Golden Gate. Al cabo de un rato supe que haba abandonado la ruta de los transbordadores de Oakland, pues haca tiempo que no me haba cruzado con ningn barco. El descubrimiento me alegr. En medio de esa niebla lo ms probable es que un barco me arrollara, no que me recogiera. Sent fro y comenc a nadar lentamente de modo que la sangre me circulara, pero reservando energas suficientes para utilizarlas en caso de emergencia. Una sirena se hizo or cada vez ms cerca y al fin la nave de que proceda apareci a mi vista. Uno de los transbordadores de Sausalito, pens. Estaba ya muy cerca. Grit sin descanso hasta quedar sin aliento y destrozarme la garganta. Pero la sirena, con un grito de alarma, ahog mis alaridos. El transbordador pas y la niebla se cerr a mis espaldas. La corriente se haba hecho ms fuerte y mi intento de atraer la atencin del transbordador me haba debilitado. Me dej arrastrar sin ofrecer resistencia. Sbitamente otra luz apareci frente a m, se detuvo un instante y se desvaneci en la oscuridad. Comenc a gritar agitando los brazos y las piernas desesperadamente, tratando de desplazarme hacia el lugar donde haba aparecido. Pero la luz no volvi. Comenz a invadirme el cansancio y una sensacin de futilidad. El agua ya no estaba fra. Me sent arropado y cmodo en aquella especie de insensibilidad acogedora. Las sienes dejaron de latirme; no senta absolutamente nada. De pronto comenzaron a sonar sirenas... sirenas... sirenas... delante, detrs, a derecha, a izquierda... sirenas que me torturaban, que me irritaban...

Si no hubiera sido por ellas, habra abandonado todo esfuerzo. Aquellas sirenas constituan el nico factor estimulante en la situacin. El agua era agradable, el cansancio era agradable... Pero las sirenas me atormentaban. Desde mi impotencia, las maldije. Decid nadar hasta donde no pudiera orlas ms, y una vez all, en el silencio de la niebla amiga, entregarme al sueo... De vez en cuando me adormeca, pero el lamento de las sirenas volva a despertarme implacable. Esas malditas sirenas! Esas malditas sirenas! exclam en voz alta una y otra vez. En ese momento una de ellas comenz a sonar a mis espaldas con creciente potencia. Me volv y esper. Ante mi vista aparecieron unas luces envueltas en el vapor de la niebla. Con exagerada cautela, evitando hacer el menor ruido, me hice a un lado. Una vez que desapareciera aquella molestia, podra dormir. Me re tontamente al ver pasar las luces sintiendo una absurda sensacin de triunfo ante mi habilidad en eludir al barco. Esas malditas sirenas... De pronto la vida, el ansia de vivir, volvi a invadir sbitamente mi ser. Grit al barco que pasaba y aplicando a la tarea hasta la ltima molcula de mi cuerpo, nad hacia l. Entre brazada y brazada, levantaba la cabeza y gritaba... Cuando por segunda vez recuper el sentido aquella noche, me hallaba tendido boca arriba rodeado de maletas en una camioneta de las utilizadas para el transporte de equipajes que se mova lentamente. Hombres y mujeres se apiaban alrededor del vehculo caminando junto a l y mirndome con curiosidad. Me incorpor. Dnde estamos? pregunt. Un hombre uniformado de rostro arrebolado respondi a mi pregunta. Acabamos de llegar a Sausalito. No se mueva. Le llevamos al hospital. Mir en torno mo. Cundo vuelve este barco a San Francisco? Ahora mismo. Me baj de la camioneta y avanc hacia la pasarela del barco. Me voy en l dije. Media hora ms tarde, helado y tembloroso, y manteniendo a duras penas la boca cerrada para que mis dientes no entrechocaran como dados en un cubilete, sub a un taxi en la terminal del transbordador y me dirig a casa. Una vez all me beb un vaso de whisky, me frot el cuerpo con una toalla spera hasta sentir escozor en la piel y, a pesar del enorme cansancio que senta y de un indescriptible dolor de cabeza, comenc a sentirme persona otra vez. Telefone a O'Gar para decirle que viniera inmediatamente a mi apartamento y despus llam a Charles Gantvoort. No ha visto an a Madden Dexter? le pregunt. No, pero he hablado con l por telfono. Me llam en cuanto lleg. Quedamos en que maana por la maana nos veramos en casa del seor Abernathy y que all me informar del asunto que gestion en nombre de mi padre. Puede llamarle ahora y decirle que tiene usted que salir de San Francisco maana temprano y que le gustara verle en su apartamento esta misma noche? Si usted lo desea... Hgalo, por favor. Pasar a buscarle dentro de un rato e iremos a verle juntos. Qu es lo que...? Se lo dir cuando le vea le interrump. O'Gar lleg en el momento en que acababa de vestirme. Pudo sonsacarle? me pregunt aludiendo a mi plan de abordar a Dexter en el

tren para interrogarle. Si le dije con amargo sarcasmo, pero por poco me olvid de lo que me dijo. Le acribill a preguntas desde Sacramento a Oakland y no pude sacarle ni una palabra. En el transbordador, camino de San Francisco, me present a un tal Smith avisndole al mismo tiempo de que era detective. Y esto nada menos que en un barco lleno de gente! El seor Smith me arrim el can de su pistola a la barriga, me hizo subir a cubierta, me atiz un culatazo en la nuca y me tir a la baha. No dir que se aburri, no? brome O'Gar. Luego frunci el entrecejo. Puede que ese Smith sea el hombre que buscamos, el que se encarg de liquidar a Gantvoort. Pero por qu tuvo que delatarse tirndole a usted por la borda? No tengo ni idea confes mientras buscaba entre mis sombreros aquel que menos presin ejerciera sobre mi dolorida nuca. Dexter saba que yo andaba buscando un antiguo amoro de su hermana. Y por lo que se ve crey que yo saba ms de la cuenta. De no ser as no habra cometido la torpeza de avisar a su amigo de que se las entenda con un sabueso en mis mismas narices. Es posible que cuando Dexter perdi la cabeza y meti la pata de esa manera, Smith se imaginara que antes o despus acabara por emprenderla con l y decidiera lanzarse a eliminarme a la desesperada. Pero de todo eso nos enteraremos dentro de un momento dije mientras nos dirigamos hacia el taxi que nos aguardaba y salamos en direccin a la casa de Gantvoort. No creer que Smith va a estar esperndole, no? me pregunt el sargento. No. Se quedar escondido hasta que vea cmo caen las pesas. Pero Madden Dexter tendr que dar la cara para protegerse. Tiene una coartada, lo que significa que en lo que respecta al asesinato en s es inocente. Y si cree que yo estoy muerto, cuanto ms d la cara ms seguro se encontrar. Pero estoy seguro de que aunque no haya intervenido directamente en el crimen, sabe perfectamente lo que ha pasado. No pude ver muy bien, pero creo que no sali a cubierta con Smith y conmigo en el transbordador. Ahora estar en su casa y esta vez va a tener que cantar de plano. Charles Gantvoort nos esperaba en la escalinata de su casa. Subi al taxi y nos dirigimos al apartamento de Dexter. No tuvimos tiempo de responder a las preguntas que Gantvoort nos diriga sin interrupcin. Est en su casa esperndole? pregunt. S. Bajamos del taxi y entramos en el edificio. Deseo ver al seor Dexter. Soy el seor Gantvoort dijo ste al filipino que se hallaba a cargo de la centralita. El muchacho habl en el telfono. Suban nos dijo. Cuando llegamos a la puerta del apartamento de los Dexter, me adelant a Gantvoort y puls el timbre. Creda Dexter abri la puerta. Sus ojos color mbar se dilataron y su sonrisa se le hel en los labios al verme entrar decididamente en el apartamento. Atraves rpidamente el pequeo vestbulo y entr en la primera habitacin que vi abierta e iluminada. Y all me encontr cara a cara con Smith. Los dos nos sorprendimos, pero su asombro fue mucho ms profundo que el mo. Ninguno de los dos esperaba tropezarse con el otro, pero mientras yo saba que l estaba vivo, l me supona en el fondo de la baha. Aprovechando su desconcierto, logr dar dos pasos hacia l antes de que entrara en movimiento. En un abrir y cerrar de ojos ech mano a la pistola.

Con cada gramo de mis ochenta kilos de peso reforzados por el recuerdo de cada segundo que haba pasado en el agua y cada latido de mi nuca dolorida, le encaj un derechazo en pleno rostro. Cuando quiso reaccionar fue demasiado tarde para parar el golpe. Los nudillos me crujieron con el impacto del puetazo y mi mano qued totalmente insensible. Pero Smith se derrumb en el suelo y no se movi ms. Saltando por encima de su cuerpo corr hacia la puerta situada al otro extremo de la habitacin mientras que con la mano izquierda desenfundaba la pistola. Dexter no puede andar muy lejos grit por encima de mi hombro a O'Gar, que acompaado de Gantvoort y de Creda traspasaba en ese momento el umbral de la puerta por la que yo haba entrado. Mucho cuidado! Recorr precipitadamente el resto del apartamento, registrando todo minuciosamente sin ningn resultado. Luego volv junto a Creda, que, con ayuda de O'Gar y de Gantvoort, trataba de revivir a Smith. El sargento me lanz una mirada por encima del hombro. Quin cree usted que es ese payaso? me pregunt. Es mi amigo, el seor Smith. Gantvoort dice que es Madden Dexter dijo. Mir a Charles Gantvoort, que afirm con la cabeza. Es Madden Dexter dijo. Durante diez minutos nos aplicamos a la tarea de revivirle. Al fin abri los ojos. Tan pronto como se incorpor comenzamos a dirigirle preguntas y acusaciones con la esperanza de obtener una confesin antes de que se recuperara de su asombro. Pero le dur muy poco. Todo lo que pudimos sacarle fue: Llvenme si quieren. Si tengo algo que decir, se lo dir a mi abogado y slo a l. Creda Dexter, que se haba hecho a un lado al recuperar el sentido su hermano y nos miraba a unos pasos de distancia, se adelant bruscamente y me cogi del brazo. Qu tienen contra l? pregunt imperiosa. No quiero entrar en detalles respond, pero s puedo decirle lo siguiente. Vamos a darle la oportunidad de demostrar en un juzgado bien moderno y ventilado que no mat a Leopold Gantvoort. Pero si estaba en Nueva York... No es cierto. Un amigo suyo fue a Nueva York en su lugar y gestion los negocios de Gantvoort bajo el nombre de Madden Dexter. Si ste es el autntico Dexter lo ms cerca que estuvo de Nueva York es cuando se encontr con su amigo para que le entregara los documentos que Leopold Gantvoort le haba confiado. Fue entonces cuando se dio cuenta de que yo haba descubierto involuntariamente su coartada, aunque en aquel momento yo mismo ni lo sospechaba. Creda se volvi para enfrentarse con su hermano. Es eso cierto? le pregunt. El le dirigi una mirada de desprecio y continu palpndose el lugar preciso de la mandbula donde yo le haba encajado el puetazo. Dir lo que tenga que decir a mi abogado repiti. A l se lo dirs, eh? le respondi ella gritando. Pues yo voy a decir lo que tengo que decir ahora mismo. Se encar conmigo de nuevo. Madden no es mi hermano. Mi nombre es Ives. Le conoc en San Luis hace unos

cuatro aos. Juntos fuimos de una ciudad a otra durante un ao aproximadamente y al final vinimos a parar a San Francisco. El era un estafador... y an lo es. Conoci al seor Gantvoort hace seis o siete meses y estaba tramando venderle un invento falso. Le trajo aqu un par de veces y, como tenamos por costumbre, me present diciendo que era su hermana. Cuando Gantvoort hubo venido unas cuantas veces, Madden decidi cambiar la tctica y empujarle a una situacin comprometida conmigo para poder hacerle despus chantaje. Mi tarea consista en seducir al viejo hasta tenerle atado tan corto que no pudiera escapar y hasta que tuviramos algo realmente slido con que amenazarle. Pensbamos sacarle as un montn de dinero. Durante algn tiempo todo sali a pedir de boca. Pero Gantvoort se enamor de m y al final me pidi que me casara con l. Aquello nos pill de sorpresa, pues hasta entonces slo nos proponamos hacerle chantaje. Ante el nuevo cariz que tomaban las cosas trat de disuadir a Madden de que llevara a cabo su plan. Admito que la fortuna del viejo tuvo algo que ver con eso, pero tambin es cierto que le haba tomado cario. Era un hombre muy bueno en muchos aspectos, mejor que ninguno de los que hasta entonces haba conocido. As pues, le confes a Madden la verdad y le ped que me permitiera casarme. A cambio le promet pasarle una pensin, pues saba que a Gantvoort podra sacarle todo el dinero que quisiera, y de ese modo me portaba decentemente. Al fin y al cabo l era quien me haba presentado al viejo y no quera dejarle en la estacada. Estaba dispuesta a hacer por l todo lo que pudiera. Pero Madden no quiso ni or hablar del asunto. A la larga habra sacado mucho ms dinero con mi plan, pero estaba obsesionado con la idea de llenarse los bolsillos lo antes posible. Y para complicar an ms las cosas le dio por los celos. Una noche me peg y aquello fue lo que me decidi. Desde ese instante me propuse librarme de l. Le dije al seor Gantvoort que mi hermano se opona a nuestro matrimonio y, como era evidente que Madden haba cambiado de actitud con respecto a l, me crey. Decidi quitarle de en medio hasta que partiramos en nuestro viaje de bodas, y con este fin arregl todo para enviarle a Nueva York a gestionar una transaccin en su nombre. Cre que haba logrado engaarle. No s cmo no me di cuenta de que adivinara lo que nos proponamos. Pensbamos permanecer fuera un ao y cre que para nuestro regreso o me habra olvidado o yo estara en situacin de acallarle si intentaba organizar un escndalo. En el momento en que me enter de la muerte del seor Gantvoort, tuve la corazonada de que Madden era el asesino. Pero como pareca cierto que se hallaba en Nueva York a la maana siguiente del crimen, pens que haba sido injusta en pensar mal de l y en el fondo me alegr de que no tuviera nada que ver en el asunto. Pero ahora... Bruscamente se volvi hacia el que hasta entonces haba sido su compinche. Ahora espero que te cuelguen, cerdo! Luego se volvi hacia m de nuevo. No era ahora la gatita mimosa que conocamos, sino una gata rabiosa que mostraba amenazadora las garras y los dientes bufando. Qu aspecto tena el tipo que fue a Nueva York en lugar de Madden? Le describ al hombre con el que haba hablado en el tren. Evan Felter dijo despus de meditar unos momentos. Solan trabajar juntos. Debe haberse escondido en Los ngeles. Apritenle las clavijas y vern cmo canta todo lo que sabe. Es un calzonazos. Lo ms probable es que no supiera lo que Madden se traa entre manos hasta que usted descubri el pastel. Qu te parece esto? le escupi las palabras a Dexter. Qu te parece esto para empezar? T me aguaste la fiesta, eh? Pues ahora voy a dedicarme en cuerpo y alma a ayudarles a conseguir que te cuelguen.

Y como lo dijo, lo hizo. Con su ayuda no nos fue difcil reunir las pruebas suficientes para llevarle a la horca. Y dudo mucho que el remordimiento de lo que le hizo a Madden le enturbie ni por un segundo la dicha de disfrutar de tres cuartos de milln de dlares. Creda Dexter es hoy una mujer respetable y est encantada de haberse librado de aquel indeseable.

Sombra en la noche
[Night Shots, THE BLACK MASK, febrero 1924] Un sedan con los faros apagados estaba parado en el arcn, ms arriba del puente de Piney Falls. Cuando lo adelant, una chica asom la cabeza por la ventanilla y dijo: Por favor. Aunque su tono era apremiante, no contena la suficiente energa como para volverlo desesperado o perentorio. Fren y puse la marcha atrs. Mientras haca esta maniobra, un tipo se ape del coche. A pesar de la dbil luz vi que se trataba de un joven corpulento. Seal en la direccin que yo llevaba y dijo: Amigo, sigue tu camino. Por favor, quieres llevarme a la ciudad? pregunt la chica. Tuve la sensacin de que intentaba abrir la portezuela del sedan. El sombrero le cubra un ojo. Encantado respond. El joven que estaba en la carretera dio un paso hacia m, repiti el ademn y orden: Eh, t, esfmate. Baj del coche. El hombre de la carretera ech a andar hacia m, cuando del interior del sedan surgi una voz masculina spera y admonitoria.. Tranquilo, Tony, tranquilo. Es Jack Bye. La portezuela del sedan se abri y la chica se ape de un salto. Ah! exclam Tony e, inseguro, arrastr los pies por la carretera. Al ver que la chica se diriga a mi coche, grit indignado Oye, no puedes largarte con...! La chica ya estaba en mi dos plazas, y murmur: Buenas noches. Tony me hizo frente, mene testarudamente la cabeza y empez a decir: Que me cuelguen antes de permitir que... Lo sacud. Fue un buen golpe porque le di duro, pero estoy convencido de que podra haberse levantado si hubiese querido. Le conced unos segundos y pregunt al tipo del sedan, al que segua sin ver: Te parece bien? Tony se recuperar respondi deprisa. Lo cuidar. Muy amable de tu parte. Sub a mi coche y me sent junto a la chica. Empezaba a llover y comprend que no me librara de calarme hasta los huesos. En direccin a la ciudad nos adelant un cup en el que viajaban un hombre y una mujer. Cruzamos el puente detrs de ellos. Has sido realmente amable declar la chica. La verdad es que no corra el menor peligro, pero fue..., fue muy desagradable. No son peligrosos, pero pueden volverse... muy desagradables coincid. Los conoces? No. Pues ellos te conocen a ti. Son Tony Forrest y Fred Barnes no dije nada. La chica aadi: Te tienen miedo. Soy un desesperado. La chica ri. Y esta noche has sido muy amable. No me habra largado sola con ninguno, aunque pens que con los dos... se subi el cuello del abrigo. Me estoy mojando. Volv a parar y busqu la cortinilla correspondiente al lado del acompaante.

De modo que te llamas Jack Bye dijo mientras colocaba la cortinilla. Y t eres Helen Warner. Cmo lo sabes? se acomod el sombrero. Te tengo vista termin de colocar la cortinilla y volv a montar en mi dos plazas. Sabas quin era cuando te llam? pregunt en cuanto volvimos a rodar por la carretera. S. Hice mal en salir con ellos en esas condiciones. Ests temblando. Hace fro. Aad que, lamentablemente, mi petaca estaba vaca. Habamos entrado en el extremo oeste de Heilman Avenue. Segn el reloj de la fachada de la joyera de la esquina de Laurel Street eran las diez y cuatro. Un polica con impermeable negro estaba recostado contra el reloj. Yo no saba lo suficiente sobre perfumes como para distinguir el que llevaba la chica. Estoy aterida declar. Por qu no paramos en algn sitio a tomar una copa? Ests segura de que es lo que quieres? Mi tono debi de desconcertarla, pues gir rpidamente la cabeza para mirarme bajo la tenue luz. Me encantara, a menos que tengas prisa respondi. Voy bien de tiempo. Podemos ir a Macks. Slo queda a tres o cuatro calles pero... es un local para negros. La chica ri. Lo nico que espero es que no me envenenen. No lo harn. Ests segura de que quieres ir? No tengo la menor duda exager sus temblores. Estoy helada, y es temprano. Toots Mack nos abri la puerta. Por la amabilidad con que inclin su cabeza negra, calva y redonda, y por el modo en que nos dio las buenas noches, supe que lamentaba que no hubisemos ido a otro bar, pero sus sentimientos me traan sin cuidado. Dije con demasiada exaltacin: Hola, Toots. Cmo te trata la noche? Slo haba unos pocos parroquianos. Ocupamos una mesa en el rincn ms alejado del piano. Sbitamente la chica clav la mirada en m, y sus ojos tan azules se tomaron muy redondos. En el coche me pareci que veas coment. Cmo te hiciste esa cicatriz? me interrumpi y se sent. sta? me toqu la mejilla con la mano. Fue hace un par de aos, en una pelotera. Deberas ver la que tengo en el pecho. Algn da iremos a nadar aadi alegremente. Sintate de una vez y no hagas que espere ms esa copa. Ests segura...? Se puso a tararear y sigui el ritmo tamborileando con los dedos sobre la mesa. Quiero una copa, quiero una copa, quiero una copa su boca pequea, de labios llenos, se curvaba hacia arriba, sin ensancharse, cada vez que sonrea. Pedimos nuestros tragos. Hablamos demasiado rpido. Hicimos chistes y remos aunque no tuvieran gracia. Hicimos preguntas entre ellas, el nombre del perfume que llevaba y prestamos demasiada o ninguna atencin a las respuestas. Cuando crea que no lo veamos, Toots nos miraba severamente desde detrs de la barra. Todo era bastante malo. Tomamos otra copa y propuse:

Bueno, vmonos. La chica estuvo bien, pues no se mostr impaciente por irse ni por quedarse. Las puntas de su cabello rubio ceniza se curvaban alrededor del ala del sombrero, a la altura de la nuca. Al llegar a la puerta dije: Mira, en la esquina hay una parada de taxis. Supongo que no te molestar que no te acompae a casa. Me cogi del brazo. Claro que me molesta. Por favor... la acera estaba mal iluminada. Su rostro pareca el de una nia. Apart la mano de mi brazo. Pero si prefieres.... Creo que lo prefiero. La chica aadi lentamente: Jack Bye, me caes bien y te agradezco mucho que... Est bien, no te preocupes la interrump, nos dimos la mano y yo volv a entrar en el despacho clandestino de bebidas. Toots segua detrs de la barra. Se acerc y dijo, meneando la cabeza con pesar: No deberas hacerme estas cosas. Lo s y lo lamento. No deberas hacrtelas a ti mismo acot con la misma tristeza. Chico, no estamos en Harlem, y si el viejo juez Warner se entera de que su hija sale contigo y viene aqu, puede ponemos las cosas difciles a los dos. Me gustas, pero debes recordar que por muy clara que sea tu piel, o por mucho que hayas ido a la universidad, no dejas de ser negro. Y qu coo crees que quiero ser? repliqu. Un chino?

La casa de la calle Turk


[The House On Turk Street, THE BLACK MASK, abril 1924] Me haban dicho que el hombre que buscaba viva en una determinada manzana de la calle Turk, pero no haban podido darme el nmero exacto de la casa que ocupaba. As es como ocurri que a ltima hora de cierta tarde lluviosa me hall llamando una por una a todas las puertas de la mencionada manzana y recitando la siguiente historia: Trabajo para la firma de abogados Wellington y Berkeley. Uno de nuestros clientes, una seora de edad, cay la semana pasada de la plataforma posterior de un tranva y est gravemente herida. Entre los que presenciaron el accidente haba un joven cuyo nombre ignoramos, pero nos han dicho que vive en los alrededores. Despus describa al joven en cuestin y preguntaba: Saben ustedes de alguien que responda a la descripcin? A un lado de la calle, las respuestas fueron todas negativas. Cruc la calzada y comenc con la acera opuesta. La primera casa: No. La segunda: No. La tercera. La cuarta. La quinta... Llam al timbre y no obtuve respuesta. Al rato llam de nuevo. Haba llegado a la conclusin de que estaba vaca cuando el picaporte gir lentamente y una anciana apareci en el umbral. Era una viejecita de aspecto frgil que llevaba su labor de punto en la mano. Sus ojos, de un tono descolorido, brillaban con un amable destello tras unas gafas de montura de oro. Llevaba un delantal blanco almidonado sobre un vestido de color negro. Buenas tardes me dijo amablemente. Espero no haberle hecho esperar demasiado. Siempre atisbo por la mirilla antes de abrir la puerta. Ya sabe, temores de vieja... Siento molestar me disculp, pero... No quiere pasar? No. Slo quera hacerle unas preguntas. No la retendr mucho tiempo. Preferira que entrara respondi, y continu despus afectando severidad. Si no, har que se me enfre el t. Le di mi abrigo y mi sombrero hmedos de lluvia, y la segu por un estrecho pasillo hasta una habitacin dbilmente iluminada donde un hombre se levant de su asiento al vernos entrar. Era un anciano corpulento cuya barba blanca caa en estrecha lnea sobre un chaleco tambin blanco y tan almidonado como el delantal de su pareja. Thomas le dijo la mujercita de aspecto frgil, ste es el seor... Tracy apunt yo, echando mano del nombre que haba dado a sus vecinos, aunque debo confesar que al hacerlo estuve ms cerca de sonrojarme de lo que haba estado en quince aos. No era gente aqulla a la que se poda mentir fcilmente. Se apellidaban Quarre, segn me dijeron, y se trataban con mucho afecto. Cada vez que ella se diriga a su marido le llamaba Thomas, arrastrando las letras en la boca como si saboreara el nombre. El la llamaba cario con la misma frecuencia, y dos veces se levant durante nuestra conversacin para mullir los cojines en que la anciana apoyaba su frgil espalda. Tuve que apurar una taza de t y comer varias galletas antes de conseguir que escucharan mi historia. Mientras les narraba el caso de la anciana que haba cado del tranva, la seora Quarre chasque la lengua compasivamente. El anciano murmur para su barba: Es una lstima, y me alarg un cigarro puro.

Al fin termin la historia del accidente y pas a describir al joven. Thomas dijo la seora Quarre, no ser ese el muchacho que vive en la casa de la barandilla, el que parece siempre tan preocupado? Thomas se acarici la barba y medit unos momentos. Pero cario replic al fin, ese que dices, no es moreno? La anciana dirigi a su esposo una mirada radiante. Thomas es tan observador dijo con orgullo. M haba olvidado, pero es cierto. El joven de que hablaba e moreno, as que no puede ser se. El anciano sugiri que poda tratarse de otro que vi va en la manzana siguiente. Discutieron la posibilidad : al fin decidieron que era demasiado alto y demasiado viejo. La seora Quarre mencion otro nombre. Estudia ron el caso y votaron en contra. Thomas sali entonces con un nuevo candidato que fue igualmente descartado El tiempo fue pasando y cay la noche. El anciano encendi una lmpara que proyect un crculo de luz amarillenta sobre nosotros dejando el resto de la habitacin en la penumbra. Era una sala decorada con pesados cortinajes y unos sillones voluminosos rellenos de pelo de caballo de los que haban estado de moda veinticinco aos atrs. Saba que la entrevista era intil, pero me encontraba a gusto y el puro no poda ser mejor. Ya tendra tiempo de volver a empaparme despus, cuando hubiere acabado de fumar. De pronto sent algo fro en la nuca. Levntese! No me levant; no pude. Me haba quedado paralizado. Permanec sentado y dirig la mirada a los Quarre. A] verlos me dije que era imposible que algo fro me tocara la nuca, que era imposible que una voz spera me ordenara que me levantara. No poda ser. La seora Quarre continuaba sentada muy derecha con la espalda apoyada en los cojines que su esposo acababa de mullirle; tras los cristales de las gafas sus ojos seguan despidiendo un destello maternal. El anciano continuaba acariciando su barba blanca y exhalando lentamente por la nariz el humo de su habano. Continuaran pasando revista a los jvenes del vecindario que coincidieran con la descripcin que les haba dado. Nada haba ocurrido. Haba sido un sueo. Levntese! el objeto fro ejerci mayor presin sobre mi nuca. Me levant. Regstrale! dijo la voz spera a mi espalda. El anciano dej el puro cuidadosamente sobre un cenicero, se acerc a m y me pas las manos por el cuerpo. Despus de comprobar que estaba desarmado, me vaci los bolsillos y deposit el contenido sobre el silln que yo haba ocupado. Esto es todo dijo al hombre que tena a mi espalda, y volvi a su asiento. Vulvase! me orden el hombre de la voz spera. Obedec y me encontr frente a un hombre alto y enjuto. Tendra mi edad aproximadamente, es decir, unos treinta y cinco aos. Su rostro, feo y huesudo, estaba salpicado de grandes pecas plidas. Tena los ojos de un azul acuoso y una nariz y una barbilla muy pronunciadas que destacaban abruptamente sobre su rostro. Me conoce? me pregunt. No. Miente! No le contradije; en una de sus manos pecosas empuaba un revlver. Pues va a conocerme muy bien antes de que termine con usted me amenaz aquel esperpento. Va a... Hook! la voz lleg a nosotros desde la habitacin vecina, separada de la sala donde nos hallbamos por unos cortinajes que servan a modo de puerta y por don de sin duda haba entrado mi asaltante. Hook, ven aqu! era una voz femenina joven, clara y musical.

Qu quieres? respondi el esperpento sin volverse. Ya ha llegado. Est bien se volvi a Thomas Quarre. Encrgate de este idiota. De algn lugar intermedio entre los bigotes, la chaqueta y el chaleco almidonado, el viejo extrajo un enorme pistoln negro que manej sin el menor atisbo de timidez. El esperpento recogi lo que me haban sacado de los bolsillos y se lo llev con l a la habitacin contigua. La seora Quarre me sonri. Sintese, seor Tracy me dijo. Obedec. A travs de la cortina lleg una nueva voz, una voz serena de bartono con el acento inconfundible del ingls cultivado. Qu pasa, Hook?, pregunt. La voz spera del esperpento le respondi: Algo gordo, te lo digo yo! Nos han descubierto! Hace un rato sal de casa. No hago ms que llegar a la esquina, y me veo en la acera de enfrente a un tipo conocido. Me lo sealaron en Filadelfia hace cinco o seis aos. No recuerdo su nombre, pero s que es un detective de la Agencia Continental. Volv inmediatamente, llam a Elvira y juntos le vigilamos por la ventana. Iba de casa en casa, seguramente interrogando a los vecinos. Luego cruz la calzada y comenz a hacer lo mismo a este lado de la calle. Al rato llam al timbre. Dije a los viejos que le recibieran y le dieran conversacin para ver por dnde tiraba. Les sali con el cuento de una vieja que se haba cado del tranva. Historias! Viene por nosotros. Al final entr, y le cacheamos. Iba a esperar a que volvieras, pero me dio miedo que se pusiera nervioso y se largara. La voz del acento ingls: No debiste dejar que te viera. Podan haberse encargado de l los otros. Hook: Qu ms da! Lo ms probable es que ya nos conociera a todos. Pero aunque no fuera as, qu importancia tiene? La voz britnica: Puede tenerla, y mucha. Fue una estupidez. Hook, indignado: Una estupidez, eh? A ti todos te parecemos estpidos. Sabes qu te digo? Que te vayas al diablo! Quin es el que trabaja aqu? Quin es quien te saca las castaas del fuego? Dnde...? La voz femenina: Por lo que ms quieras, Hook. No nos largues el discursito otra vez. Me lo s ya de memoria. Un crujido de papeles, y de nuevo la voz del acento britnico arrastrando las palabras: Te dir, Hook. No te equivocaste. Es detective. Lleva una tarjeta de identidad. La voz femenina: Qu hacemos ahora? Qu salida tenemos? Hook: No puede ser ms fcil. Saltarle la tapa de los sesos. La voz femenina: Y esperar a que nos cuelguen? Hook, resentido: Como si no fueran a colgarnos igual! O es que te crees que este tipo no est al tanto de lo del golpe de Los ngeles? La voz del acento ingls: Eres un idiota, Hook! No tienes remedio! Supongamos que este fulano haya venido por el asunto de Los ngeles, lo que es muy posible, y qu? Es un agente de la Continental. Te crees que la Agencia no sabe dnde est? Crees que ignoran que vena aqu? No crees que es muy probable que sepan acerca de nosotros tanto como l? Matarle sera absurdo. Slo empeorara las cosas. Lo mejor es atarle bien y dejarle aqu. No le echarn de menos hasta maana por la maana. Interiormente bendije a aquella voz britnica. Alguien estaba a mi favor, al menos hasta el punto de dejarme vivir. Durante los ltimos minutos no las haba tenido todas conmigo. El hecho de no poder ver a las personas que decidan si haba de seguir vivo haca mi situacin an ms desesperaba. Ahora, aunque no puedo decir que estuviera loco

de alegra, al menos me senta algo ms tranquilo. Confiaba en la voz britnica; tena el tono del hombre habituado a salirse con la suya. Hook, bufando: yeme lo que te digo, amigo. A ese to lo liquido yo. Se ha terminado! No pienso correr ningn riesgo. T dirs lo que quieras, pero yo quiero salvar el pellejo y slo lo salvar quitando a ese tipo de en medio. Eso es todo. La voz femenina, con disgusto: Hook, s razonable. La voz britnica, serena, pero fra como el hielo: Es intil razonar contigo, Hook. Tienes los instintos y el cerebro de un troglodita. Slo entiendes un lenguaje y es el que voy a usar contigo. En caso de que te d la tentacin de hacer alguna tontera entre este momento y el de nuestra partida, reptete interiormente dos o tres veces: "Si l muere, yo muero". Rectalo como si se tratara del Evangelio, porque es tan cierto como la Biblia. Sigui un largo silencio cargado de una tensin tan intensa que llegu a sentir un hormigueo en el cuero cabelludo, parte de mi anatoma que no tengo particularmente sensible. Cuando al fin una voz rasg el silencio, salt como si hubiera sonado un disparo; era, sin embargo, una voz tranquila y suave, la del acento britnico, que sonaba segura de su victoria. Respir de nuevo. Haremos que se vayan primero los viejos deca. T puedes ocuparte de nuestro husped, Hook. tale bien mientras traigo los bonos. En menos de media hora podemos irnos. Las cortinas se movieron y entr en la habitacin un Hook de expresin ceuda. Sus pecas resaltaban con un tono verdoso sobre la palidez del rostro. Me apunt con el revlver y se dirigi a los Quarre con tono cortante: Quiere hablarles la pareja se levant y desapareci en la habitacin vecina. Hook, mientras tanto, sin dejar de amenazarme con el revlver, se haba acercado a las cortinas y desataba los pesados cordones de terciopelo que las sujetaban. Hecho esto se me acerc por la espalda y se dispuso a amarrarme a un silln de alto respaldo. Me at los brazos a los brazos del silln, las piernas a las patas y el cuerpo al respaldo y al asiento, y remat su tarea embutindome en la boca la esquina de un cojn demasiado relleno. Cuando hubo terminado y mientras retroceda para mirarme con el ceo fruncido, o cerrarse suavemente la puerta de la calle y un ruido de pasos que iban de un lado para otro en el piso superior. Hook dirigi la vista al techo y la mirada de sus ojillos azules y acuosos se agudiz. Elvira, llam en voz baja. Las cortinas se movieron como si alguien las hubiera tocado y lleg a travs de ellas el sonido musical de la voz femenina. Qu? Ven aqu. No. El no quiere que... Maldita sea! salt Hook. Te digo que vengas! La muchacha entr en la habitacin y se situ dentro del crculo de luz amarilla que proyectaba la lmpara. Tena poco ms de veinte aos y era esbelta y flexible. Estaba lista para salir a la calle, excepcin hecha del sombrero que llevaba en la mano. Su tez plida destacaba bajo una masa de cabellos cortos del color del fuego. Sus ojos, demasiado apartados uno del otro para inspirar confianza, aunque no lo bastante para disminuir un pice su belleza, me miraban traviesos, y su boca roja rea abiertamente mostrando unos dientes de puntas afiladas como los de un felino. Era tan bella como Lucifer y dos veces ms peligrosa. Solt una carcajada al ver el espectculo: un hombre regordete liado como un fardo en cordones de terciopelo rojo y con un cojn de color verde embutido en la boca. Luego se volvi hacia el esperpento. Qu quieres?

El respondi en voz baja, lanzando furtivas miradas al techo de donde segua llegando el ruido apagado de pisadas. Y si se la pegramos? Los ojos color humo de la muchacha perdieron su alegra y adquirieron una expresin calculadora. Tiene cien mil dlares de los cuales un tercio es mo. No creers que voy a renunciar a ello, no? Claro que no. Supongamos que nos hacemos con los cien mil. Cmo? Eso djalo en mis manos. Si lo consigo, te vienes conmigo? Sabes que te tratar bien. La sonrisa de la muchacha estaba llena de desprecio, pero a l pareci gustarle. Eso no lo dudo le contest. Pero, escucha Hook, no podremos salirnos con la nuestra a no ser que le liquides. Le conozco y no estoy dispuesta a largarme con nada suyo a menos que est segura de que no va a poder venir despus a buscarlo. Hook se humedeci los labios y pase la mirada en torno suyo sin ver nada de lo que le rodeaba. Era evidente que no le atraa la idea de meterse en los con el del acento britnico, pero el deseo que senta por la muchacha era ms poderoso que su miedo. Lo har estall. Le matar. Lo dices de veras, nena? Si le mato, te vendrs conmigo? Ella le tendi una mano. Te lo prometo le dijo. Y l la crey. Su feo rostro se ilumin de pronto con un destello de suprema felicidad. Respir a fondo y enderez los hombros. En su caso yo la habra credo tambin. Todos hemos cado en trampas semejantes en un momento u otro de nuestras vidas, pero en la situacin en que me encontraba, atado a un silln detrs de las candilejas, vi con claridad que el esperpento habra corrido menos peligro jugando con un bidn de nitroglicerina que con aquella mueca. Esa mujer era un peligro pblico. No saba el pobre Hook lo que se le vena encima. Este es el plan... comenz a decir y se detuvo con la lengua paralizada. En la habitacin vecina se haban odo pasos. Al momento la voz con deje britnico se oy tras las cortinas. La exasperacin haca ms pronunciado su acento. Esto es demasiado! No puedo dejaros solos un segundo sin que echis todo a perder. Te has vuelto loca, Elvira? Tenas que salir a que te viera el detective? Por un segundo, los ojos color humo brillaron de temor. Cuando ste se desvaneci la muchacha habl: No te pongas amarillo de miedo. Tu precioso cuello va a sobrevivir igual sin tantas preocupaciones. Las cortinas se abrieron y yo me volv lo ms que pude para mirar por primera vez al hombre gracias al cual yo segua vivo. Era un tipo bajo y gordinfln vestido para salir a la calle, con el abrigo y el sombrero puestos. En una mano llevaba un maletn de color marrn. Cuando se adentr en el crculo de luz vi que era chino, un chino vestido de modo inmaculado con ropas tan britnicas como su acento. No es cuestin de color respondi y slo entonces advert el sarcasmo de las palabras de la muchacha. Es sencillamente cuestin de prudencia. Su rostro era una mscara redonda y amarilla y su voz segua teniendo la frialdad de antes, pero me di cuenta de que la muchacha le tena cautivado tanto como al esperpento o no hubiera dejado que una simple irona le atrajera al saln. Aun as dud que aquel

oriental europeizante fuera tan fcil de manejar como Hook. No haba necesidad continu el chino de que este hombre nos viera por primera vez me mir con unos ojos pequeos y opacos que parecan dos semillas negras . Es posible que no nos conociera a ninguno, ni siquiera por descripciones. Mostrarnos a l es una completa estupidez. Vete al diablo, Tai explot Hook. Deja ya de dar la lata, quieres? Qu ms dar? Le liquido y con eso terminamos la cuestin. El chino dej el maletn en el suelo y movi la cabeza de un lado a otro. Si te atreves a matarle dijo con su modo caracterstico de arrastrar las palabras , no va a parar ah la cosa. Entiendes lo que quiero decir, verdad Hook? Hook lo entendi. Trag saliva con dificultad, como evidenci el movimiento de la nuez de su garganta, mientras yo, tras el cojn que me amordazaba, di gracias otra vez desde el fondo de mi corazn al hombrecillo amarillo. En aquel momento, la diablesa de cabellos rojos tuvo que meter baza. No te preocupes. Hook habla mucho y no hace nada. Hook se puso como la grana al recordar su promesa de liquidar al chino. Trag saliva de nuevo y pase la mirada alrededor como buscando un lugar donde ocultarse. Pero la muchacha le tena bien amarrado; su influjo era ms fuerte que la cobarda del hombre. Sbitamente Hook se acerc al chino y mirndole desde la posicin ventajosa que le proporcionaba su elevada estatura, le dijo: Tai, te ha llegado la hora. Estoy hasta las narices de tus humos. Te has credo que eres el rey aqu. Voy a... Las palabras le fallaron y su voz se diluy en el silencio. Tai le miraba con sus ojos negros, tan duros e inhumanos como trozos de carbn. Los labios le temblaron y comenz a titubear. Dej de sudar. El chino haba ganado otra vez. Pero me haba olvidado de la diablesa, que en aquel momento solt una carcajada burlona que debi herir como un pual al esperpento. Un bramido surgi de lo ms hondo de su pecho y un enorme puo cerrado fue a dar en el rostro impvido y amarillo de Tai. La fuerza del puetazo arroj a ste al otro extremo de la habitacin, pero mientras atravesaba el cuarto como un proyectil, pudo arreglrselas para volverse hacia Hook con una pistola en la mano. An no haban tocado sus pies en el suelo y ya haba comenzado a hablar con aquella voz cultivada que le caracterizaba. Luego dijo ajustaremos cuentas. Ahora suelta esa pistola y no muevas un solo msculo hasta que yo me levante. Hook, que an no haba terminado de sacar el revlver del bolsillo cuando el chino comenz a apuntarle, arroj el arma al suelo y permaneci en pie inmvil y rgido mientras su rival se levantaba. Respiraba ruidosamente y sus pecas se destacaban ntidas, una por una, sobre la palidez espectral de su rostro. Mir a la muchacha. En la mirada que diriga a Hook haba desprecio, pero no desilusin. De pronto hice un descubrimiento: algo haba cambiado en torno a aquella mujer. Cerr los ojos y trat de recordar la habitacin tal y como lo haba visto antes de que los dos hombres se enzarzaran en la pelea. Al abrir los ojos de nuevo, descubr la respuesta. Sobre la mesa que haba junto a la muchacha haba visto un libro y algunas revistas que ahora haban desaparecido. A medio metro poco ms o menos de la muchacha se hallaba el maletn que llevaba Tai al entrar en la habitacin. Supongamos que en ese maletn llevaba los bonos robados en el golpe que haban mencionado. Qu haba ocurrido? Lo ms probable es que hubieran sido sustituidos por los libros y las

revistas que haba visto sobre la mesa. La chica haba avivado el conflicto entre sus dos compinches para distraer su atencin mientras haca el cambio. Dnde poda hacer escondido el botn? No lo saba, pero sospechaba que abultaba demasiado para poder llevarlo encima. Junto a la mesa haba un sof cubierto con una amplia funda de color rojo que colgaba hasta rozar el suelo. Mis ojos fueron del sof a la muchacha. Ella intercept mi mirada y por un segundo sus ojos brillaron con un destello de regocijo. Los haba ocultado en el sof. Mientras tanto el chino se haba metido en el bolsillo el revlver de Hook y deca a ste: Si no fuera porque aborrezco la sangre y porque pienso que quiz puedas sernos til a Elvira y a m durante nuestra huida, en este momento me liberara del obstculo que representa tu estupidez. Te dar otra oportunidad. Pero te recomiendo que lo pienses dos veces antes de entregarte a otro de tus impulsos violentos se volvi hacia la muchacha . Has estado metindole ideas absurdas en la cabeza? Ella ri: Nadie puede meterle ideas en la cabeza. Ni absurdas ni de ninguna clase. Quiz tengas razn respondi y se acerc a examinar las ligaduras que me inmovilizaban los brazos y el cuerpo. Las hall satisfactorias, recogi su maletn del suelo y sac del bolsillo el revlver que le haba quitado minutos antes al esperpento. Aqu est tu revlver, Hook. Ahora s razonable. Creo que podemos irnos. Los viejos se fueron y deben andar ya camino de esa ciudad que no vamos a mencionar aqu delante de nuestro amigo. All esperarn a que les llevemos la parte que les corresponde. No necesito decir que tienen espera para rato. Pero entre nosotros tres no debe haber traiciones. Si queremos salir de sta con vida, tenemos que ayudarnos. Habra sido de gran efecto teatral que antes de abandonar la casa me hubieran largado un discursito sarcstico, pero no lo hicieron. Pasaron ante m sin dirigirme siquiera una mirada de despedida y desaparecieron en la oscuridad del vestbulo. De pronto el chino volvi a la habitacin de puntillas con un cuchillo en una mano y una pistola en la otra. Era este el hombre a quien haba agradecido interiormente el salvarme la vida? Se inclin haca m. Con la mano en que empuaba el cuchillo hizo un rpido movimiento a mi derecha, y el cordn que aprisionaba uno de mis brazos afloj su presin. Respir y mi corazn comenz a latir de nuevo. Hook volver murmur Tai. Luego desapareci. Sobre la alfombra, a un metro aproximadamente de distancia, haba un revlver. La puerta de la calle se cerr y durante unos momentos permanec solo en la casa. Pueden creerme si les digo que aquellos pocos minutos los pas tratando de liberarme de las ligaduras de terciopelo rojo que me tenan prisionero. Tai haba cortado el cordn slo en un lugar, dejndome una cierta capacidad de movimientos, pero muy lejos de considerarme libre. Las palabras que haba murmurado a mi odo, Hook volver, eran el aliciente que necesitaba para aplica toda mi fuerza a luchar contra aquellos cordones. Ahora comprenda por qu el chino haba insistido tanto en salvarme la vida. Yo era el arma de que iba a servirse para eliminar a Hook. Imaginaba que tan pronto como pisaran la calle, el esperpento inventara una excusa para regresar a la casa y acabar conmigo. Si no lo haca por iniciativa propia, estaba seguro de que el chino se lo sugerira. Por este motivo haba dejado una pistola a mi alcance y aflojado mis ligaduras, aunque lo menos posible con el fin de que no pudiera escapar antes de que Hook regresase. Estas meditaciones no disminuyeron en absoluto mi esfuerzo por desatarme. El porqu de la cuestin no me importaba en este momento tanto como lograr empuar

aquella pistola antes de que el esperpento volviera. En el momento en que se abri la puerta de la calle, acababa de liberar mi brazo derecho y sacaba el cojn de la boca. El resto de mi cuerpo segua atado al silln, aunque con las ligaduras flojas. Me tire de bruces al suelo, parando la cada con el brazo que tena libre. La alfombra era gruesa. Ca sobre ella contorsionado y con el silln a la espalda, pero con la mano derecha logr empuar la pistola. El dbil resplandor que baaba la habitacin me permiti ver al hombre que entr precipitadamente en el saln y arranc de su mano un destello metlico. Dispar. Se llev las dos manos al vientre, se dobl sobre s mismo y cay sobre la alfombra. Aquel asunto estaba resuelto, pero saba que era slo el comienzo. Acab de desatarme tratando de imaginar lo que pasara luego. La muchacha haba escondido los bonos bajo el sof, de eso no me caba la menor duda. Seguramente haba planeado volver a por ellos, pero ahora que el esperpento se le haba adelantado se vera obligada a alterar sus proyectos. Lo ms probable es que le dijera al chino que Hook haba sido el autor de la sustitucin. Qu pasara entonces? Slo caba una respuesta: Tai volvera a buscar los bonos. Los dos volveran. El chino saba que yo estaba armado, pero tratndose de como se trataba de cien mil dlares, estaba seguro de que no dudara en correr el riesgo. De una patada me liber de la ltima de mis ligaduras y me arrastr despus hasta el sof. All estaban los bonos: cuatro gruesos fajos sujetos por anchas bandas de goma. Me los puse bajo el brazo y me acerqu al hombre que agonizaba junto a la puerta. Medio oculta bajo una de sus piernas estaba su pistola. La cog, salt sobre el cuerpo, y sal de la habitacin. En la oscuridad del vestbulo me detuve a considerar la situacin. La muchacha y el chino se separaran para cortarme la salida. Uno entrara por la puerta principal y el otro por la trasera. Ese era el modo ms seguro de hacerse conmigo. Mi jugada consista, evidentemente, en esperarles escondido junto a una de las puertas. Abandonar la casa sera una locura. Eso era probablemente lo que ellos esperaban que hiciera y, en consecuencia, me habran tendido una emboscada. Decididamente esperara oculto sin perder de vista la puerta principal. Uno de los dos tendra que entrar por ella una vez que se cansaran de esperarme fuera. La luz de la calle se filtraba por el cristal de la puerta que iluminaba dbilmente parte del vestbulo. La escalera que conduca al piso superior proyectaba un tringulo de sombra lo bastante oscuro como para servir de escondite. Me agazap en aquel pedazo triangular de noche y esper. Tena dos armas: el revlver que me haba dado el chino y la pistola que le haba quitado a Hook. Haba gastado slo una bala, lo que significaba que me quedaban once ms a menos que alguien hubiera disparado desde que las cargaron por ltima vez. Decid examinar el cargador del revlver que Tai me haba dejado. Pas los dedos por el cilindro Tai haba pensado en todo; me haba dejado una sola bala la que haba utilizado para liquidar a Hook. Deje el revlver en el suelo y examin el cargador de la pistola del esperpento. Estaba vaco. El chino no haba dejado nada en manos del destino. Antes de devolverle el arma a Hook, haba vaciado el cargador. Mi situacin era desesperada. Me hallaba solo y desarmado en una casa extraa donde pronto dos personas me acosaran. El hecho de que una de ellas fuera mujer no me tranquilizaba en lo ms mnimo. Confieso que no era a ella a quien menos tema. Por un momento cruz por mi mente el pensamiento de escapar de all. La idea de hallarme de nuevo en la calle me atraa, pero la rechac. Habra sido una locura y de las buenas. En aquel momento record los bonos que llevaba bajo el brazo. Ellos habran de ser el arma con que podra defenderme, pero slo si tena buen cuidado de ocultarlos.

Sal del tringulo de sombra y sub las escaleras. Gracias al resplandor que llegaba de la calle, en las habitaciones superiores se vea lo suficiente como para poder moverme por ellas sin necesidad de dar la luz. Recorr el piso entero una y otra vez, buscando lugar apropiado para ocultar los bonos. De pronto una ventana vibr bajo el impulso de una corriente creada al abrirse en algn lugar de la casa una de las puertas que daban al exterior. Y yo an tena los bonos en la mano. La solucin que me quedaba era arrojarlos por una ventana y tocar madera. Cog la almohada de una cama, saqu la funda de un tirn y met en ella los bonos. Despus me asom a una ventana abierta y hund la mirada en la noche, buscando un lugar apropiado donde arrojar el botn. Tena que evitar que los bonos armaran un escndalo al caer. Al fin hall el lugar ideal. La ventana daba a un patio estrecho. Al extremo opuesto de ste se elevaba una casa igual a aquella en que me encontraba. Era de idntica altura y el tejado plano de cinc que la remataba terminaba en un ligero declive. Estaba lo bastante prximo como para poder arrojar a l sin dificultad la funda de almohada con los bonos. La lanc. Desapareci por el declive y la o aterrizar suavemente al borde del tejado. Hecho esto di todas las luces de la habitacin, encend un cigarrillo (a todos nos gusta hacer un poco de teatro de vez en cuando) y me sent en la cama a esperar mi captura. Poda jugar al ratn y al gato con mis perseguidores por toda la casa y caba la posibilidad de que les atrapara, pero lo ms probable es que me encajaran un balazo. Y no me gusta que me encajen balazos. La muchacha fue quien me encontr. Avanz deslizndose por el pasillo con un revlver en cada mano, dud por un instante a la puerta de la habitacin y entr despus sbitamente. Al verme tranquilamente sentado sobre la cama me dirigi una mirada de censura, como si estuviera haciendo algo malo. Mi deber, supongo, consista en haberle dado motivo para disparar. Ya le tengo, Tai exclam. El chino entr en la habitacin. Qu hizo Hook con los bonos? me pregunt a bocajarro. Mir con expresin burlona su rostro amarillo y jugu mi baza. Por qu no le pregunta a la chica? Su cara permaneci impasible, pero su cuerpecillo seboso se tens bajo el inmaculado traje ingls. Aquello me anim a llevar adelante la mentira que habra de servirme para sembrar la discordia. Es que no sospechaba pregunt que estaban conchabados para liquidarle? Maldito mentiroso! grit la muchacha, dando un paso hacia m. Tai la detuvo con gesto imperioso. Le lanz una larga mirada de sus ojos negros y opacos, y mientras la miraba la sangre desapareci del rostro de la muchacha. Ella le tena completamente dominado, de eso no caba la menor duda, pero Tai no era tampoco un juguete inofensivo. As que eso es lo que pas, eh? dijo lentamente sin dirigirse a ninguno en particular. Y aadi enfrentndose conmigo: Dnde pusieron los bonos? La muchacha se acerc a l y las palabras surgieron a borbotones de su boca: Dios es testigo de que lo que voy a decirte es verdad, Tai. Yo fui quien cambi los bonos. Hook no tuvo nada que ver. Yo pensaba engaaros a los dos. Los escond bajo el sof de la sala, pero han desaparecido. Te juro que digo la verdad. Tai estaba deseoso de creerla y por aadidura haba en sus palabras un deje de sinceridad. Sospech que estando como estaba enamorado de ella, estara ms dispuesto a perdonarle el intento de huir con los bonos que el plan de escapar con Hook, as que me apresur a atizar el fuego. Parte de eso es verdad continu. Ella fue quien escondi los bonos bajo el

sof, pero lo hizo de acuerdo con Hook. Lo tramaron todo entre los dos mientras usted estaba arriba. Acordaron que l discutira con usted y que durante la discusin ella escondera el botn. Y eso es exactamente lo que hizo. Ya era mo! Cuando la muchacha se volvi salvajemente hacia m, l le hundi el can de su revlver entre las costillas, enmudeciendo con ello la sarta de insultos que la boca femenina me diriga. Dame tus pistolas, Elvira exigi. Dnde estn los bonos ahora? me pregunt. Esboc una sonrisa. No somos aliados, Tai. Somos enemigos. No me gusta la violencia dijo lentamente, y adems creo que es usted una persona razonable. Lleguemos a un acuerdo, amigo mo. Usted tiene la palabra. Hable! respond. Encantado. Como base de la negociacin estipularemos que usted ha ocultado los bonos en un lugar donde nadie podr encontrarlos y que yo, por mi parte, le tengo a usted completamente en mi poder, como sola decirse en los folletines. Hasta ahora de acuerdo admit. Contine. Estamos en tablas. Ni usted ni yo jugamos con ventaja. Como detective que es, usted desea capturar nos, pero somos nosotros los que le hemos capturado usted. Como ladrones que somos, queremos los bonos pero los bonos los tiene usted. Le ofrezco a la chica cambio de ellos y creo que es una oferta razonable. Yo tendr los bonos y la oportunidad de escapar. Usted tendr un xito parcial como detective. Ha matado a Hook y habr capturado a la muchacha. Slo le quedar encontrarme a m y a los bonos, lo que no constituye, ni mucho menos, una tarea imposible. Si acepta convertir su derrota en una victoria a medias con la posibilidad de convertirla en una victoria total. Cmo s que me dar a la muchacha? Se encogi de hombros. Naturalmente no puedo ofrecerle garantas. Pero ya se imaginar usted que una vez enterado de que pensaba abandonarme por el cerdo que yace ah abajo, no puedo abrigar hacia ella sentimientos muy favorables Por otra parte, si la llevo conmigo tendr que darle la mitad del botn. Estudi mentalmente la proposicin. Yo lo veo de esta manera respond al fin. Usted no es un asesino nato. Ocurra lo que ocurra yo saldr de sta con vida. Por qu he de ceder entonces? Me ser ms fcil encontrarles a usted y a la muchacha que a los bonos, que, por otra parte, son los ms importantes del caso. Me quedo con ellos y acepto el riesgo de encontrarles a ustedes o no ms adelante. Prefiero jugar sobre seguro. Tiene razn, no soy un asesino dijo suavemente esbozando la primera sonrisa que haba visto en sus labios, una sonrisa que no era precisamente agradable; haba algo en ella que le haca a uno estremecerse. Aunque soy otras cosas que quiz no se le hayan ocurrido siquiera. Pero esta conversacin carece de propsito. Elvira! La muchacha se acerc obediente. En uno de los cajones de la cmoda encontrars sbanas le dijo. Rompe una de ellas en tiras lo suficientemente fuertes como para atar a nuestro amigo. La muchacha se dirigi a la cmoda mientras yo me devanaba los sesos tratando de hallar una respuesta no demasiado desagradable a la cuestin que me planteaba mentalmente. La primera posibilidad que me vino a la mente no fue del todo halagea: tortura. De pronto, un ligero susurro nos inmoviliz a todos. La habitacin en que nos hallbamos tena dos puertas; una que daba al pasillo y otra que se abra al dormitorio vecino. El sonido proceda de la primera. Era un rumor de

arrastrar de pies. Rpidamente, sin hacer el menor ruido, Tai se coloc en un lugar desde el que dominaba la puerta del pasillo sin perdernos de vista ni a la muchacha ni a m. El revlver se agit como un ser viviente en su mano regordeta, lo que constituy aviso suficiente para que ambos guardramos silencio. De nuevo se oy rumor de pasos en el pasillo. El revlver pareci aletear en la mano de Tai con impaciencia. En el umbral de la puerta, la que daba al dormitorio vecino, apareci la seora Quarre con un enorme pistoln en la mano listo para disparar. Suelta el revlver, pagano del demonio! grit. Tai, de muy buen acuerdo, solt el arma y levant las manos lo ms alto que pudo antes de volverse hacia ella. En aquel momento Thomas Quarre entraba por la otra puerta. Empuaba una pistola tan grande como la de su mujer, aunque en su mano, dada su corpulencia, pareca de menor tamao que aqulla. Mir a la anciana y me cost trabajo reconocer en ella a la frgil viejecita que horas antes me haba servido una taza de t mientras pasaba revista a los vecinos. Esta que tena ante m era una bruja de la peor especie. Sus ojos descoloridos brillaban con ferocidad, sus labios marchitos se tensaban en una mueca lupina y su cuerpecillo enjuto temblaba de odio. Lo saba dijo con voz estridente. Se lo dije a Tom tan pronto como nos hallamos lo suficientemente lejos como para detenernos a pensar. Saba que queras jugrnosla. Saba que este supuesto detective era compinche vuestro. Saba que era todo un plan para birlamos a Thomas y a m la parte de los bonos que nos corresponda. Pero voy a darte una leccin, macaco amarillo. Dnde estn los bonos? Dnde estn? El chino haba recuperado su seguridad, si es que alguna vez la haba perdido. Quiz nuestro robusto amigo quiera decrselo dijo. Estaba a punto de extraerle la informacin cuando hicieron esa entrada tan teatral. Thomas, por lo que ms quieras, no te quedes ah parado espet la vieja a su marido, que an conservaba la apariencia del ancianito amable que me haba obsequiado con un puro. Ata bien a ese chino. No me fo un pelo de l y no me quedar tranquila hasta que le tengamos bien sujeto. Me levant de la cama y me escurr cautelosamente hacia un lugar que quedara fuera de la lnea de fuego si lo que esperaba que ocurriera llegara a ocurrir. Haban obligado a Tai a soltar su revlver, pero no le haban registrado. Los chinos son gente meticulosa; el que lleva revlver, generalmente lleva dos o tres. Si trataban de atarle sin registrarle previamente, lo ms seguro es que hubiera fuegos artificiales. Por eso decid hacerme a un lado. El gordo de Thomas Quarre se acerc flemticamente al chino para obedecer la orden de su mujer... y no pudo hacerlo con peor fortuna. Sin darse cuenta, interpuso su corpulenta humanidad entre el chino y la pistola de la anciana. Las manos de Tai se movieron. Apareci una pistola automtica en cada una de ellas Una vez ms, Tai se mostr fiel a su raza. Cuando un chino dispara, lo hace hasta vaciar el cargador. Aun cuando le rode la garganta con el brazo y le arroj contra el suelo, continu disparando y no par hasta que al aprisionarle el brazo con mi rodilla dispar la ltima bala. Decid no correr ningn riesgo y le oprim la garganta hasta que sus ojos y su lengua me dijeron que, por el momento, haba perdido contacto con la realidad. Luego mir alrededor. Thomas Quarre yaca junto a la cama, muerto, con tres agujeros perfectamente redondos en la pechera de su blanco chaleco almidonado. Al otro extremo de la habitacin, la seora Quarre estaba tendida en el suelo boca arriba con las ropas perfectamente ordenadas en torno a su cuerpecillo frgil. La muerte la

haba devuelto el gesto afable que tena cuando la vi por primera vez. Elvira la pelirroja haba desaparecido. En aquel momento Tai se revolvi. Le saqu del bolsillo otro revlver ms y le ayud a sentarse en el suelo. Se pas una mano regordeta sobre la garganta magullada y despus mir framente en torno suyo. Dnde est Elvira? pregunt. Escap, por el momento. Se encogi de hombros. No se quejar del xito de la operacin. Los Quarre y Hook muertos. Los bonos y yo, en sus manos. No me quejo admit, pero podra hacerme un favor? Si puedo... Quiere decirme a qu viene todo esto? Cmo que a qu viene? Lo que oye. De lo que ustedes han dicho deduzco que robaron en Los ngeles bonos por valor de cien mil dlares, pero no puedo recordar que se haya llevado a cabo un robo de tal calibre en los ltimos das. Es increble! dijo con la mayor expresin de asombro de que l era capaz. Increble! Pero usted lo saba todo! No saba nada. Iba buscando a un muchacho llamado Fischer que se escap de su casa en un rapto de furia hace una o dos semanas. Su padre me encarg que averiguara dnde viva para poder ir a verle y tratar de convencerle de que regresara a casa. Alguien me dijo que podra hallar al muchacho en esta manzana de la calle Turk y por eso vine aqu. No me crey. Nunca lleg a creerme. Fue a la horca seguro de que le haba mentido. Cuando sal a la calle otra vez (y qu hermosa me pareci la calle Turk despus de las horas pasadas en aquella casa!), compr un peridico que me inform de lo que quera saber. Un muchacho de veinte aos, empleado de una firma de agentes de Bolsa de Los ngeles, haba desaparecido dos das antes cuando se diriga a un banco llevando un fajo de bonos. Esa misma noche el muchacho y la chica pelirroja se haban inscrito en un hotel de Fresno, dando los hombre de seor y seora Riordan. A la maana siguiente hallaron al muchacho muerto en la habitacin. Le haban asesinado. La chica y los bonos haban desaparecido. Eso era todo lo que deca el peridico. Durante los das siguientes, despus de investigar por aqu y por all, consegu reconstruir paso a paso la mayor parte de la historia. El chino, cuyo nombre completo era Tai Choon Tau, era el cerebro de la banda. Su especialidad consista en una variacin de la tcnica raramente fallida de chantajear a un sujeto al que previamente se ha colocado en una situacin comprometida. Tai seleccionaba al mensajero de un banco o una firma de agentes de Bolsa encargado de transportar dinero o papel negociable en grandes cantidades. Entraba entonces en el juego Elvira, quien se encargaba de seducir al muchacho (cosa que no deba resultarle muy difcil) y convencerle poco a poco de que huyera con ella llevndose la mayor cantidad de dinero o papel negociable que pudiera. La huida tena lugar, y cuando ambos se disponan a pasar la primera noche juntos, apareca Hook echando espumarajos por la boca y en son de pelea. La muchacha imploraba piedad llorando y mesndose los cabellos fingiendo impedir que Hook, en su papel de marido ofendido, hiciera picadillo al joven. Al fin ella le convenca y en definitiva el muchacho terminaba sin la chica y sin el fruto de su delito. Unos se entregaban a la polica. Dos se haban suicidado. Este ltimo haba resultado

ms duro de pelar que los anteriores. Ofreci resistencia y Hook tuvo que matarle. Mucho deca en favor de la habilidad de la chica para representar su papel, el hecho de que ninguna de las vctimas haba dicho a la polica una sola palabra que pudiera comprometerla; algunos haban llegado incluso a perjudicarse a s mismos por encubrirla. La casa de la calle Turk constitua el refugio de la banda. Por hallarse en San Francisco y no en Los ngeles, donde haba tenido lugar el robo, era doblemente segura. Los vecinos suponan que Hook y la muchacha eran hijos de los Quarre y que Tai era un cocinero chino. La pareja de ancianos, con su apariencia respetable, resultaba de gran utilidad cuando se trataba de convertir el botn en efectivo. El chino muri en la horca. Tendimos la red ms fina que pueda imaginarse en bsqueda de la chica. Todo lo que conseguimos fue reunir un ejrcito de muchachas pelirrojas. Pero Elvira no se hallaba entre ellas. Me promet que algn da...

La muchacha de los ojos grises


[The Girl with the Silver Eyes, THE BLACK MASK, junio 1924] El sonido de un timbre me despert. Me hice a un lado de la cama y cog el telfono. La clara voz del viejo el gerente de la Agencia Detectivesca Continental de San Francisco llego a mis odos. Siento molestarle, pero tendr que ir a Glenton Apartments en Leaven Worth Street. Un hombre que vive all, llamado Burke Pangburn, me ha telefoneado hace unos minutos pidindome que le enviara en seguida a alguien. Pareca bastante excitado. Querr usted encargarse del asunto? Vaya a ver qu quiere. Dije que ira y, bostezando, desperezndome, y maldiciendo a Pangburn quien quiera que fuese me saqu el pijama y vest mi gordo cuerpo con un traje. El hombre que haba interrumpido mi sueo, esa maana de domingo lo supe cuando llegu a Glenton, era una persona de unos veinticinco aos, delgado, de cara plida y grandes ojos de color castao enrojecidos por la falta de sueo o por el llanto, o por ambas cosas a la vez. Su largo cabello de color castao lo tena desarreglado cuando me recibi, y vesta una bata de color malva con notas verdes encima del pijama de seda. El cuarto en el que me introdujo me pareci el local de un subastador antes de comenzar la subasta, o tal vez uno de esos salones de t estrechos y abigarrados. Grandes jarrones azules, curvados jarrones rojos, larguiruchos jarrones amarillos, jarrones de varias formas y colores; figurillas de mrmol, figurillas de marfil, figurillas hechas de todo material; linternas, lmparas y candelabros; tapiceras, colgaduras y tapetes de todas clases; infinidad de muebles todos ellos curiosamente diseados; cuadros raros colgados aqu y all en lugares inesperados. Un cuarto en el que difcilmente se poda estar a gusto. *** Mi prometida! comenz a decir inmediatamente en voz alta, con cierto tono de histeria, Ha desaparecido! Algo le ha ocurrido! Le han gastado alguna mala jugada! Quiero que la encuentre, que la salve de este peligro que... Le prest atencin un rato y, luego, me desentend. De su boca sala un revoltijo de palabras desaparicin fantasmal... algo misterioso... cogida en una trampa, tan inconexas que no poda sacar nada de ellas. Hice un esfuerzo por entenderle y esper a que terminara su ininteligible jerga. He escuchado a hombres razonables decir, en un momento de excitacin, cosas ms absurdas que las que deca ese joven, pero su vestimenta su bata y su pijama de colores chillones, y el ambiente de la casa ese cuarto amueblado de tan extraa manera le daba un aspecto ms teatral, haciendo que sus palabras pareciesen completamente irreales. El mismo, en estado normal, deba ser un mozo de agradable aspecto. Sus facciones eran correctas, y aunque su boca y mandbula tenan un aire de inseguridad, su ancha frente era hermosa. Pero all, de pie, escuchndole esas melodramticas frases que de vez en cuando captaba del revoltijo de palabras que me dijera, pens que haba perdido temporalmente el juicio, y se dejaba llevar de su dolor. De repente dej de hablar y me tendi sus largas y finas manos en un gesto de splica, diciendo una y otra vez: La encontrar usted? La encontrar? La encontrar? Afirm ligeramente con la cabeza, y advert que las lgrimas corran por sus mejillas. Empecemos por el principio suger, sentndome con cuidado en una silla tallada que no pareca muy segura.

S! S! Estaba de pie, frente a m, pasndose nerviosamente los dedos por el cabello. El principio. Reciba todos los das carta de ella basta... Ese no es el principio objet, quin es ella? Cmo es? Es Jeanne Delano! exclam sorprendido de mi ignorancia, y es mi prometida. Ahora se ha ido, y s que... Las frases vctima de una mala jugada, cogida en una trampa, etctera, comenzaron a surgir de nuevo histricamente. Por fin consegu apaciguarlo y, aunque interrumpindose de tanto en tanto con estallidos de desesperacin, me cont una historia que es como sigue: Este Burke Pangbrun era poeta. Aproximadamente dos meses antes haba recibido una carta de una tal Jeanne Delano remitida por su editor en la que elogiaba su ltimo libro de versos. Jeanne Delano viva tambin en San Francisco, pero ella no saba que el poeta habitaba en la misma ciudad. Burke le contest, y recibi una nueva carta. Poco despus de recibir esta ltima se conocieron. Si verdaderamente la muchacha era tan hermosa como el poeta deca, no se le poda criticar que estuviera enamorado de ella. Pero lo fuera o no, lo cierto es que Burke se haba enamorado perdidamente. Esta Delano viva en San Francisco desde haca poco tiempo, y cuando el poeta la conoci ocupaba un piso sola en Ashbury Avenue. No saba de dnde proceda la muchacha, ni conoca nada de su vida anterior. Sospechaba, por ciertas vagas sugerencias y peculiaridades de su conducta que no le supo explicar, que haba algo en la muchacha no muy claro, que ni su pasado ni su presente se hallaban exentos de dificultades. Pero no tena la menor idea de qu clase de dificultades podan ser. No se haba preocupado en averiguarlo. No saba de ella absolutamente nada, excepto que era hermosa, que la quera, y que haba prometido casarse con ella. Entonces, el da tres de ese mes exactamente veintin das antes de esa maana de domingo la muchacha se haba ido repentinamente de San Francisco. Un recadero le entreg una nota de ella. Esta nota, que me la ense despus de insistir mucho en que me interesaba verla, deca: Burkelove: Acabo de recibir un telegrama y tengo que salir hacia el Este en el prximo tren. Intent llamarte por telfono, pero no pude. Te escribir tan pronto como sepa cul va a ser mi nueva direccin. Si es que hay alguna (esta frase estaba tachada y me cost gran trabajo leerla). Sigue querindome hasta que est de nuevo contigo para siempre. Tuya, JEANNE Nueve das ms tarde recibi otra carta desde Baltimore, Maryland. Tuve que insistir mucho ms que en la anterior para que me la dejase leer. Deca as: Queridsimo poeta: Parece como si hiciera dos aos que no te he visto, y me temo que han de pasar uno o dos meses antes de que te vea de nuevo. No puedo decirte ahora, cario, el motivo que me trajo aqu. Hay cosas que no se pueden escribir. Pero tan pronto como est de vuelta, te contar esta desventurada historia. Si algo ocurriera me refiero a m sigue querindome siempre, no es verdad que lo hars, cario? Pero esto es una tontera. Nada va a ocurrir. Acabo de dejar el tren, y estoy cansada

del viaje. Maana te escribir una larga, larga carta para compensar esta tan breve que te envo. Mi direccin aqu es 215 North Stricker Street. Por favor escrbeme por lo menos una carta diaria! Tuya, JEANNE Durante nueve das haba recibido una carta diaria de ella el lunes dos, para compensar el domingo que no escriba y luego las cartas se haban interrumpido. Y las que diariamente l le envi a la direccin indicada 215 North Stricker Street empezaron a devolvrselas con el membrete de desconocida. Envi un telegrama y la Compaa Telegrfica le inform que su Oficina de Baltimore no haba encontrado a ninguna Jeanne Delano en la direccin de North Stricker Street. Esper durante tres das, creyendo que recibira alguna noticia de la muchacha, y esper en vano. Entonces sac un billete para Baltimore. Pero concluy el joven, tuve miedo de ir. S que est en una situacin difcil estoy seguro de ello pero yo slo soy un necio poeta. No s hacer frente a estas situaciones. O no encontrara nada, o si por casualidad hallara algo, no hara ms que complicar las cosas, y tal vez expondra su vida a peligros ms serios de los que le amenazan ahora. No puedo ir a ciegas, sin saber si la ayudo o la perjudico. Es una tarea propia para un experto en esta clase de asuntos. Por eso pens en su agencia. Usted se cuidar del caso, no es verdad? Puede ser que ella no quiera, ayuda. Si es as usted puede ayudarle sin que se entere. Usted est acostumbrado a ese trabajo. Usted puede hacerlo, no es cierto que puede? Antes de contestar lo pens detenidamente. Las dos clases de personas ms temibles para una reputada agencia detectivesca son aquellas que traen entre manos un asunto criminal o un divorcio, y lo presentan como una operacin legtima, y aquellas otras, irresponsables, que van detrs de una cosa falsa. El poeta, sentado ahora frente a m y retorcindose nerviosamente sus blancos y largos dedos, me pareci sincero, pero no estaba seguro de su cordura. Seor Pangburn dije despus de un rato me gustara ocuparme de este asunto, pero no s si podr hacerlo. La Agencia Continental es muy rgida, y aunque estoy convencido de la sinceridad de sus palabras, no olvide que soy un empleado que me debo a mi agencia, y tengo que seguir las instrucciones sealadas. Ahora bien, si usted fuera avalado por alguna firma o persona de crdito por ejemplo un abogado conocido o cualquier empresa legalmente responsable tendramos mucho gusto en tomar su asunto en nuestras manos. De lo contrario, me temo que... Pero yo s que ella est en peligro! estall. Lo s. Y no puedo estar aireando sus asuntos, y dicindole a todo el mundo que me prometi casarse conmigo. Lo siento, pero no puedo encargarme del caso a no ser que me d el aval que le pido. Me levant. Naturalmente usted encontrar muchas agencias de detectives que no son tan especiales como la nuestra. Su cara se contrajo en un mohn infantil, y apret su labio inferior entre sus dientes. Por un momento cre que iba a echarse a llorar. Pero en lugar de hacerlo, dijo lentamente: Me parece que tiene usted razn. Le voy a dar un nombre, el de mi cuado, Roy Axford. Bastar con su palabra?

S. Roy Axford R. F. Axford era propietario de varias minas y tena parte en la mitad de las ms importantes empresas de la costa del Pacfico. Su palabra era garanta suficiente para cualquiera. Si se pone ahora en contacto con l dije y concerta una entrevista entre su cuado y yo para hoy mismo, podr empezar mi trabajo en seguida. Pangbum cruz el cuarto y extrajo un telfono de entre una pila de objetos diversos. Uno o dos minutos despus hablaba con una persona a quien llam Rita. Est Roy en casa?... Volver esta tarde?... No... Dale un recado de mi parte... dile que ir a verle esta tarde un caballero para hablarle de un asunto personal mo, y que le agradecer que haga lo que le solicito... S... Ya lo sabrs, Rita... no es cosa para contarla por telfono... s, gracias Coloc el telfono en el lugar de donde lo haba sacado, y se volvi hacia m. Mi cuado estar en su casa a las dos. Dgale lo que le he contado, y si lo ve vacilante, niegele que venga a verme. Tendr que explicarle todo; l no sabe nada de la seorita Delano, De acuerdo. Antes de irme me gustara que me hiciera una descripcin de su prometida. Es hermosa! La mujer ms hermosa del mundo! Hubiera sido cmico dar ese dato en una circular destinada a recompensar a quien encontrara a la joven. Eso no es exactamente lo que quiero saber le dije qu edad tiene? Veintids aos. Estatura? Cinco pies y ocho pulgadas, o quiz nueve. Es delgada, gruesa, o de peso normal? Es ms bien delgada, pero... Haba cierto entusiasmo en su voz que me hizo temer un nuevo discurso ensalzando las excelencias de la joven; as es que le interrump, hacindole otra pregunta. De qu color tiene el cabello? Castao, pero tan oscuro que es casi negro. Y tiene un cabello suave, abundante y... S, s. Cul es el color de sus ojos? Se ha fijado usted en los matices de la plata pulida cuando...? Anot ojos grises y me di prisa en seguirle interrogando. Cutis? Perfecto! Bueno, bueno. Pero es blanco, moreno, encarnado, plido o cmo es? Blanco. De qu forma tiene la cara: redonda o alargada? Redonda. Cmo es su nariz: larga, pequea, respingona...? Pequea y normal! En su voz haba un tono de indignacin. Cmo vesta? Era elegante? Prefera los colores vivos o los oscuros? Magn... y al ver que abra la boca para interrumpirle dijo: colores discretos, generalmente azul oscuro y marrn. Qu joyas llevaba? Nunca le he visto llevar ninguna. Tiene alguna cicatriz o algn lunar? Su horrorizada mirada me indujo a seguir el interrogatorio, porque supuse que sacara algo en claro. Alguna verruga o deformidad que usted conozca? Se qued sin habla, pero an le

quedaron arrestos para mover negativamente la cabeza. Tiene alguna fotografa de ella? S, se la voy a ensear. Se puso de pie y, cruzando el abigarrado cuarto, desapareci por una puerta de cortinas. Inmediatamente regres con una gran fotografa encuadrada en un marco esculpido en marfil. Era una de esas fotografas artsticas, llena de sombras y perfiles borrosos que no serva para identificar a la persona retratada. La muchacha pareca bastante bonita, pero no poda fiarme ya que el propsito de un fotgrafo artstico es, precisamente, hacer resaltar la belleza y ocultar los defectos del cliente. No tiene ms fotografas que sta? No. Tendr que prestrmela. Se la devolver tan pronto como saque unas copias. No! No! protest contra la idea de entregar la fotografa de su amada a un grupo de detectives. Tendr que prestarme tambin un par de cartas o algn escrito de la muchacha dijo. Para qu? Para sacar copias fotostticas. Las pruebas caligrficas son de gran utilidad, permiten a uno repasar los registros de entrada en los hoteles y, por comparacin, obtener algn resultado. Tuvimos otra batalla, pero al final consegu que me entregara tres cartas y dos hojas de papel, escritas con la letra angulosa de la muchacha. Tena mucho dinero su prometida? le pregunt despus de tener bien seguras en mi bolsillo la fotografa y las muestras caligrficas. No lo s. No es esa una cosa en la que me haya interesado. No era pobre. Es decir, no tena que hacer economas, pero no tengo la menor idea de a cunto ascendan sus ingresos o de dnde procedan. Tena una cuenta en la Golden Gate Trust Company, pero naturalmente no s la cantidad. Muchos amigos aqu? Esa es otra cosa que tampoco puedo contestar. Creo que conoca algunos aqu, pero no s quines eran. Mire usted, cuando estbamos juntos no hablbamos ms que de nosotros. No nos interesaba nada ms. Sencillamente estbamos... No tiene usted idea de dnde proceda o quin era ella? No. Eso me daba igual. Era Jeanne Delano, y eso me bastaba. Tuvieron intereses financieros en comn? Es decir, hubo alguna transaccin monetaria o de valores en la que ustedes estuvieran interesados? Naturalmente lo que yo quera decir era si ella le pidi dinero prestado, o si le haba vendido algo, o sacado dinero de alguna otra manera. Se levant de un salto, y su cara empalideci. Luego volvio a sentarse de nuevo, hundindose en el asiento, y se sonroj. Perdneme dijo con torpeza usted no la conoca y comprendo perfectamente que mire el asunto desde todos los puntos de vista posibles. No, no hubo nada de lo que usted ha dicho. Me parece que va a perder el tiempo si basa su actuacin en la idea de que ella era una aventurera. No hay nada de eso! Era una muchacha con un grave problema, un problema que la oblig a marchar a Baltimore de repente, alejndose de m Dinero? Qu tiene que ver el dinero con esto? La quiero! *** R. F. Axford me recibi en su residencia de Russian Hill en un cuarto que tena las trazas de ser un despacho. Era un hombre rubio, de cuarenta y ocho o cuarenta y nueve

aos, de cuerpo atltico, grueso y sanguneo, y de maneras que mostraban una plena confianza en s mismo, confianza que al parecer no era injustificada. Qu le pasa ahora a Burke? pregunt con aire divertido despus de decirle quien era. Tena una agradable voz de bajo. No le cont todos los detalles. Estaba prometido con una tal Jeanne Delano, y esta seorita sali hacia el Este hace tres semanas, y luego desapareci de repente. Su cuado sabe muy poco de ella, cree que le ha sucedido algo y desea que la encontremos. Otra vez? dijo guiando sus ojos azules de manera que esta vez se llama Jeanne!, que yo sepa es la quinta en un ao, y estoy seguro que mientras estuve en Hawai debi tener una o dos ms. Pero qu estoy diciendo? Le ped el aval de una persona responsable. Creo que es un nombre normal, pero no es, en sentido estricto una persona responsable. Me envi a usted. Est usted en lo cierto al decir que, en sentido estricto no es una persona responsable. Se qued pensativo por un momento. Luego, dijo: Cree usted realmente que le ha ocurrido algo a la muchacha? O se trata de cosas imaginadas por Burke? No lo s. Al principio cre que era solo imaginacin, pero en un par de cartas de ella hay indicios de que algo no marcha bien. En ese caso empiece sus investigaciones para encontrarla dijo Axford. Supongo que no se har ningn mal con devolverle la muchacha. Al menos tendr algo en qu pensar durante algn tiempo. Entonces me da usted su palabra, seor Axford, de que no habr escndalo ni nada por el estilo relacionado con el asunto? Se lo aseguro. Burke es una persona normal. Lo nico que le pasa es que est malcriado. Toda su vida ha estado delicado de salud. Como tiene una renta que le permite vivir modestamente, puede publicar libros de versos y comprar chucheras para adornar su piso Se lo toma demasiado en serio pesa en l su condicin de poeta, pero en el fondo es bueno. Me encargar, pues, del caso dije, levantndome, A propsito, la muchacha tiene una cuenta corriente en la Golden Gate Trust Company, y me gustara averiguar todo lo que fuera sobre dicha cuenta, especialmente de dnde procede ese dinero. Clement, el cajero, es un modelo de discrecin cuando se trata de sacarle informes sobre los depositarios. Si usted me diera una carta de recomendacin para l, me facilitara notablemente mi trabajo. Con mucho gusto. Escribi un par de lneas en una tarjeta, me la entreg, y tras prometerle que le visitara si necesitaba posterior ayuda, me desped. Telefone a Pangburn para decirle que su cuado haba dado su aprobacin. Envi un telegrama a la sucursal de nuestra agencia en Baltimore, dando la informacin que conoca. Luego fui a la casa en que haba vivido la muchacha, en Ashbury Avenue. La administradora, una inmensa seora llamada Clute, vestida de negro, saba de la joven tan poco como Pangburn. La chica haba vivido all durante dos meses y medio; de vez en cuando haba recibido algunas visitas, pero Pangburn fue el nico visitante que me supo describir la administradora. Dej el piso el da tres de ese mes, diciendo que la haban llamado del Este, y rog a la administradora que le guardara las cartas que recibiese hasta que le enviara su nueva direccin. Diez das despus la seora Clute recibi una tarjeta de la muchacha en la que le peda que remitiese sus cartas a 215 North Stricker Street, Baltimore, Maryland. Sin embargo no lleg ninguna carta a su destino.

La nica cosa importante que logr obtener en la casa fue que los dos bales de la muchacha los carg un camin de transportes de color verde. Una de las ms potentes compaas de transportes de la ciudad llevaba sus camiones pintados de verde. De la casa me dirig a la oficina de la compaa de transportes y encontr de servicio a un empleado amigo mo, (un detective, si sabe lo que lleva entre manos, debe esforzarse en hacer y conservar el mayor nmero de amigos que trabajen en compaas de transporte, correos, y ferrocarriles). Al salir de la oficina tena en mi poder una nota con el resguardo de facturacin y la estacin adonde haban llevado los bales. Fui a la estacin, y con la informacin que tena, no tard mucho en averiguar que los bales haban sido facturados a Baltimore. Envi otro telegrama a la sucursal de Baltimore, dndoles el nmero sealado en el resguardo de facturacin de la estacin. Era noche bien entrada cuando regres a casa. Al da siguiente, media hora antes de que la Golden Gate Trust Company abriera sus puertas a los clientes, ya estaba yo dentro hablando con Clement, el cajero. Toda la tradicional prudencia y discrecin de los empleados de banca no eran nada, comparadas con las de este gordo y canoso viejo. Pero una mirada a la tarjeta de Axford, en la que se lea, Por favor d al portador las mximas facilidades bast para que Clement se desviviera por ayudarme. Ustedes tienen, o han tenido, una cuenta corriente a nombre de Jeanne Delano dije. Me gustara saber detalles sobre dicha cuenta: contra qu cuenta corriente deposit sus cheques y en qu cantidades, pero especialmente quisiera saber de dnde provena el dinero que ella deposit aqu. Puls uno de los botones de su mesa, y un mozo rubio impecablemente peinado se desliz sigilosamente en el cuarto. El cajero cogi un lpiz y garrapate unas lneas en una hoja de papel, entregndosela acto seguido al silencioso mozo, que desapareci tal como haba entrado. Volvi en seguida con un montn de papeles que deposit en la mesa del cajero. Clement repas los papeles y luego se dirigi a m. La seorita Delano nos fue presentada por el seor Burke Pangburn el da seis del pasado mes, y abri una cuenta corriente por valor de ochocientos cincuenta dlares. Despus de eso hizo los siguientes depsitos: cuatrocientos dlares el da diez; doscientos cincuenta el da veintiuno; trescientos el veintisis; doscientos el da treinta; y veinte mil dlares el da dos del presente mes. Todos estos depsitos excepto el ltimo los hizo al contado. El ltimo fue un cheque. Me entreg el cheque de la Golden Gate Trust Company. Pague a la orden de Jeanne Delano veinte mil dlares. (Firmado BURKE PANGBURN) Estaba fechado el da dos. Burke Pangburn! exclam estpidamente. Tena costumbre de extender cheques por esa cantidad? Creo que no. Pero de todas formas pronto lo sabremos. Puls de nuevo el botn, escribi en otra hoja de papel, y el joven de impecable peinado entr, sali, volvi a entrar y sali de nuevo, todo ello en el ms completo silencio. El cajero repas el nuevo montn de papeles que haba trado el empleado. El da uno de este mes el seor Pangburn deposit un cheque de veinte mil dlares contra la cuenta corriente del seor Axford. Hblame de las retiradas de dinero hechas por la seorita Delano. Cogi los papeles que se referan a la cuenta de ella. El sumario de resguardos de entregas y de cheques invalidados no se le han entregado todava. Todo est aqu. Un cheque de ochenta y cinco dlares a la orden de H.

K. Clute el da quince del pasado mes; uno en metlico de tres mil dlares el da veinte, y otro de la misma clase y de cien dlares el da veinticinco. Al parecer estos dos ltimos cheques fueron depositados en metlico aqu por ella. El da tres de este mes cerr su cuenta con un cheque de veintin mil quinientos quince dlares. Y ese cheque? Fue depositado en metlico por la seorita Delano. Encend un cigarrillo y comenc a darle vueltas en mi cabeza a esas cifras. Ninguna de ellas, a excepcin de las firmadas por Pangburn y Axford, me eran de utilidad. El cheque de Clute el nico que extendi a nombre de otra persona haba ido destinado con toda seguridad a pagar el alquiler del piso. Entonces las entradas y salidas se realizaron as resum en voz alta: El da uno de este mes Pangburn deposit un cheque contra la cuenta corriente de Axfrod por valor de veinte mil dlares. Al da siguiente entreg un cheque por esa cantidad a la seorita Delano, quien lo deposit. Un da despus ella cerr su cuenta sacando entre veintin mil y veintids mil dlares en metlico. Exactamente dijo el cajero. Antes de ir a Glenton Apartments para preguntarle a Pangburn por qu me haba ocultado el asunto de los veinte mil dlares, me dej caer en la agencia para ver si se haban recibido noticias de Baltimore. Uno de los empleados acababa de descifrar un telegrama. Deca: Equipaje lleg Mt. Royal Station da ocho. Retirado mismo da. Imposible seguir pista. 215 North Stricker Street es Asilo Hurfanos Baltimore. Muchacha desconocida all. Continuamos esfuerzos para encontrarla. El Viejo lleg en el momento en que me iba. Volv sobre mis pasos y nos metimos en su oficina a charlar durante un par de minutos. Vio a Pangburn? me pregunt. S. Me he encargado del asunto, pero creo que esto es un cuento. De qu se trata? Pangburn es cuado de R. F. Axford. Hace dos meses conoci a una muchacha, y se enamor de ella. La chica finge trabajar. No sabe nada de ella. El da uno de este mes sac veinte mil dlares de la cuenta de su cuado y los puso a nombre de la joven. La chica desapareci dicindole que le haban llamado de Baltimore, y le dio una direccin que ha resultado ser un Asilo de Hurfanos. Envi sus bales a Baltimore, y le escribi a Pangburn varias cartas desde all. Pero un amigo pudo haberse cuidado del equipaje y remitir sus cartas en nombre de ella. Naturalmente la joven hubiera necesitado un billete para facturar los bales, pero ese es un gasto muy pequeo si se tienen veinte mil dlares. Pangburn me ocult varias cosas. No me dijo ni una palabra sobre el dinero. Supongo que no habl porque est avergonzado de dejarse engaar con tanta facilidad. Ahora voy a aclarar el asunto con l. El Viejo sonri con su acostumbrada dulzura, y me fui. Estuve llamando durante diez minutos en casa de Pangburn sin obtener respuesta. El chico del ascensor me dijo que crea que Pangburn no haba pasado la noche en casa. Le dej una nota en su buzn y me encamin a las oficinas de la compaa ferroviaria, donde ped que me notificasen si alguien reclamaba el dinero de un billete Baltimore San Francisco no utilizado. Una vez hecho eso, me fui a la oficina del Chronicle y busqu en los archivos las condiciones meteorolgicas durante el mes anterior, anotando cuatro fechas en las que haba llovido incesantemente da y noche. Con la anotacin me fui a las oficinas de las tres compaas de taxis ms importantes. Era ese un truco que me haba salido bien en ocasiones anteriores. El piso de la

muchacha estaba bastante distanciado de la lnea de tranva, y pens que uno de esos das lluviosos ella habra salido o recibido alguna visita en casa. En ambos casos era muy probable que la joven o su visitante hubieran cogido un taxi, en lugar de ir andando bajo la lluvia hasta la parada del tranva. Los registros que las compaas de taxis hacan diariamente me indicaran las llamadas solicitadas desde la residencia de la joven y el lugar adonde fueron llevados los pasajeros. Lo mejor hubiera sido, naturalmente, encontrar en los registros indicacin de todas las veces que la muchacha cogi un taxi, pero ninguna compaa de taxis carga sobre s tan enorme tarea, a no ser que se trate de una cuestin de vida o muerte. Ya resultaba bastante difcil para m persuadirles de que me dieran la informacin deseada en los cuatro das que haba elegido. Volv al domicilio de Pangburn despus de dejar la ltima oficina de taxis, pero no haba llegado an. Llam por telfono a la residencia de Axford, pensando que tal vez el poeta haba pasado all la noche, pero me respondieron negativamente. Esta misma tarde, me entregaron las copias fotogrficas de las cartas y del retrato de la joven. Coloqu una copia de cada cosa en un sobre, y los envi por correo a Baltimore. Entonces fue cuando me dirig a las tres compaas de taxis y redact varios informes. Dos de ellos carecan de inters. El tercero sealaba dos llamadas desde el piso de la muchacha. Una tarde lluviosa pidieron un taxi, que llev un pasajero a Glentond Apartaments. Ese pasajero, sin duda alguna, era la joven o Pangburn. Una noche, a las doce y media, hicieron otra llamada, y esta vez el pasajero descendi en Marquis Hotel. El taxista que realiz este ltimo servicio lo recordaba confusamente, segn me dijo cuando se lo pregunt, pero le pareca que el pasajero haba sido un hombre. No quise ocuparme ms del asunto por entonces; el Marquis no es uno de los ms grandes hoteles de San Francisco, pero s lo suficiente para hacer casi imposible la bsqueda de un husped. Pas el resto de la tarde intentando encontrar a Pangburn, sin que me acompaara la suerte. A las once telefonee a Axford, y le pregunt si saba donde podra encontrar a su cuado. Hace varios das que no lo he visto dijo el millonario. Creamos que vendra a cenar anoche, pero no vino. Mi esposa intent ponerse en contacto con l. Le ha llamado hoy un par de veces, y sin resultado alguno. Al da siguiente antes de saltar de la cama, llam al piso de Pangburn. Nadie contest. Telefonee despus a Axford, y concertamos una entrevista a las diez en su despacho. No s- dnde puede parar ahora dijo Axford afablemente despus que le comuniqu que, al parecer, Pangburn faltaba de su piso desde el domingo y creo que va a ser difcil saberlo. Burke es un ser errante. Ha hecho usted algn progreso en la busca de su damisela en apuros? El suficiente para convencerme que la tal damisela no est en ningn apuro. El da antes de su desaparicin le sac a su cuado veinte mil dlares. Veinte mil dlares a Burke? Debe ser una mujer estupenda! Pero de dnde sac mi cuado esa cantidad. De usted. El musculoso cuerpo de Axford se removi en el asiento. De m? S. Un cheque suyo, No le extend ningn cheque. No haba nada argumentador en el tono de su voz; simplemente constataba un hecho. No le entreg usted a su cuado un cheque de veinte mil dlares el da uno de este

mes? No. Entonces suger, quiz lo mejor que podemos hacer es llegarnos hasta la Golden Gate Trust Company. Diez minutos ms tarde estbamos en l despacho de Clement. Quisiera ver mis cheques cancelados dijo Axford al cajero. El joven rubio de impecable peinado los trajo en seguida un grueso paquete y Axford los repas rpidamente hasta que encontr el que buscaba. Lo mir con detencin durante largo rato, y cuando levant la vista para mirarme, movi la cabeza pausadamente pero con decisin Nunca he visto este cheque antes de ahora. Clement se pasaba un pauelo blanco por la cabeza, y procuraba no aparentar que temblaba de curiosidad y miedo pensando que haban estafado al Banco. El millonario dio vuelta el cheque y mir el respaldo. Depositado por Burke el da uno dijo con el tono de uno que habla de una cosa y est pensando en otra completamente distinta. Podramos hablar con el empleado que acept el cheque de veinte mil dlares depositado por la seorita Delano? pregunt a Clement. Apret uno de los botones de su mesa, y al poco tiempo entr un hombre calvo, de cara plida. Recuerda haber aceptado hace unas semanas un cheque de veinte mil dlares depositado por la seorita Jeanne Delano? le pregunt. S, seor! S, seor! Lo recuerdo perfectamente! Qu recuerda usted de ello? Le dir, seor. La seorita Delano vino a mi ventanilla en compaa del seor Burke Pangburn. Entregaron el cheque del seor Pangburn. Pens que era una gran cantidad para sacar, pero el tenedor de libros me dijo que en la cuenta corriente del seor Pangburn haba suficiente dinero para cubrirlo. La seorita Delano y el seor Pangburn estuvieron charlando y riendo mientras ingres el dinero en la cuenta de ella, y luego se fueron. Eso fue todo. Este cheque dijo lentamente Axford despus que el empleado volvi a su ventanilla, est falsificado. Pero naturalmente lo dar por vlido. Y con esto, seor Clement, doy por finalizada la cuestin, y no quiero que se le de ms vueltas al asunto. Ciertamente, seor Axford. Ciertamente. Clement qued aliviado del peso que para l supona cargar con una cantidad al descubierto de veinte mil dlares. Se deshizo en sonrisas e inclinaciones de cabeza. Axford y yo dejamos el Banco y nos metimos en su coche descapotable en el que habamos venido desde su despacho. Pero Axford no puso inmediatamente el coche en marcha. Se qued sentado, quieto, mirando durante un rato con fijeza el trfico de Montgomery Street. Quiero que encuentre a Burke me dijo, y en su voz no se adivinaba la menor emocin. Quiero que le encuentre sin promover el menor escndalo. Si mi esposa supiera todo esto... no debe saber nada. Cree que su hermano es una persona nica en el mundo. Quiero que le busque por encargo mo y sin que nadie lo sepa. La muchacha ha dejado de importarme, aunque supongo que en donde encuentre a uno encontrar a la otra. No me interesa el dinero perdido, y no deseo que usted de ningn paso para recuperarlo; me temo que difcilmente se pudiera hacer nada sin levantar una enorme publicidad. Quiero que encuentre a Burke antes de que haga alguna otra cosa por el estilo. Si desea evitar una publicidad escandalosa dije, el mejor medio es adelantarse a la publicidad. Quiero decir que, a mi entender, debamos anunciar a la Prensa la

desaparicin de su cuado, enviar fotografas suyas a los peridicos, etc., etc. La publicarn como una noticia sensacional. Es su cuado y adems es un poeta. Podemos decir que est enfermo usted me dijo que durante toda su vida ha tenido una salud delicada, y que tememos que lo hayan asesinado y abandonado en algn lugar, o bien que est bajo determinado trastorno mental. No hay necesidad de mencionar el dinero ni la muchacha, y con esas indicaciones la gente no sospechar la verdad, ms concretamente su esposa, cuando el hecho de su desaparicin se haga pblico. Al principio no le gust la idea, pero al fin le convenc. Nos dirigimos al piso de Pangburn y nos permitieron entrar despus que Axford dijo que tenamos una cita con l y que bamos a esperarle en su piso. Registr palmo a palmo las habitaciones buscando en todos los agujeros y recovecos; le todos los manuscritos que encontr, incluso los de carcter literario, pero no hall nada que arrojara alguna luz sobre su desaparicin. Me ayud con varias fotografas, metindome en el bolsillo cinco de la docena o ms que haba en el piso. Axford no crea que las maletas y bales del poeta hubieran desaparecido de la leonera. No encontr su libro de cheques de la Golden Gate Trust Company. Pas el resto del da llenando de anuncios los peridicos, los cuales dieron a mi ex cliente una gran publicidad; primeras pginas llenas de fotografas suyas y con todos los datos que habamos podido darles. La persona que en San Francisco no se enterase que Burke Pangburn, cuado de R. F. Axford y autor de "Mancha de Arena y otros versos", haba desaparecido, es que o no saba leer o no lea los peridicos. Estos anuncios dieron resultados. A la maana siguiente llegaron cartas de todas partes. Centenares de personas haban visto al desaparecido poeta en centenares do lugares. Slo unas pocas de estas cartas parecan prometedoras o al menos con cierto tono de veracidad pero la mayora eran a todas luces ridculas. Regres a la Agencia despus de examinar una de las cartas que pareca interesante, y encontr una nota de Axford rogndome que fuera a verle. Puede pasar ahora por mi despacho? me pregunt por telfono. Axford estaba con un joven de veinte o veintin aos cuando entr en su despacho; un joven estrecho de pecho, bien trajeado, de esa clase de empleados con aspecto deportivo. Este es el seor Fall, uno de mis empleados me dijo Axford dice que vio a Burke la noche del domingo. Dnde? pregunt a Fall. Entraba en un parador, cerca de Halfmoon Bay. Est usted seguro de que era l? Completamente. Le conozco bien porque le he visto con bastante frecuencia en el despacho del seor Axford. Estoy seguro de que era l. Cmo fue que lo vio usted? Yo iba un poco ms lejos, a la playa, con varios amigos, y nos detuvimos en el parador para crner algo. Cuando nos marchbamos lleg un coche del que salieron el seor Pangburn y una seorita o seora no me fij bien en ella y entraron en el parador. No le conced importancia hasta que anoche vi en el peridico que se desconoca el paradero del seor Pangburn desde la noche del domingo. Entonces pens que... Qu parador es ese? le interrump. l White Shack. Sobre qu hora le vio? Creo que fue entre las once y media y las doce de la noche. Le vio l a usted?

No. Estaba ya dentro del coche cuando l sali del suyo? S. Cmo era la mujer? No lo s. No le vi la cara y no recuerdo cmo iba vestida. Ni siquiera s si era alta o pequea. Eso fue todo lo que nos dijo Fall. Le dijimos que poda retirarse, y us el telfono de Axford para llamar a casa de Healey Wop, en Nortt Beach y decir que cuando llegara Porky Grout le dijeran que llamara a Jack. Era eso un arreglo concertado entre Porky y yo para las ocasiones en que lo necesitara sin necesidad de que nadie se enterara de nuestras relaciones. Conoce la White Shack? le pregunt a Axford cuando termin de hablar por telfono. S donde est, pero desconozco qu clase de parador es. Un antro. Est dirigido por Tin Star Joplin, un ex criminal que invirti todo su dinero en la casa e hizo del parador un buen lugar cuando la prohibicin de las bebidas alcohlicas. Gana ahora ms dinero que el que poda soar en sus das de atracador de cajas de caudales. La White Shack es un antro, y no es lugar adecuado para que lo frecuente su cuado. Yo no puedo ir all sin complicar ms las cosas; Joplin y yo nos conocemos desde hace tiempo. Pero tengo un hombre a quien puedo colocar all durante unas cuantas noches. Quiz Pangburn visite el parador con regularidad, o quizs est hospedado all. No sera la primera vez que Joplin oculta gente en su casa. Colocar a ese hombre que le digo en el parador durante una semana a ver qu averigua. El asunto est en sus manos dijo Axford. Del despacho de Axford me fui a mi piso, dej la puerta sin cerrar, y me sent a esperar a Porky Grout. Llevaba media hora esperando cuando el hombre empuj la puerta entreabierta y entr. Hola Cmo van las cosas? Se dirigi con aire fanfarrn a una silla, se tumb en ella, puso los pies sobre la mesa y cogi un paquete de cigarrillos que haba all. Ese era Porky Grout. Un hombre de unos treinta y tantos aos, de cara blanquecina, ni alto ni bajo, siempre vestido de forma extravagante, incluso con frecuencia suciamente, que procuraba ocultar su enorme cobarda bajo su aire fanfarrn, y con una jactanciosa manera de hablar y una exagerada pretensin de confianza en s mismo. Pero le conoca desde haca tres aos y, por eso, cruc el cuarto y de un empelln le hice quitar los pies de la mesa. Qu pasa? Se puso en pie, agachndose y enseando los dientes, de dnde has sacado esos humos?, quieres que te d una bofetada? Avanc un paso hacia l. Se ech a correr por el cuarto. No quise decir nada. Estaba solamente bromeando! Calla y sintate le aconsej. Le conoca desde haca tres aos. Durante casi todo ese tiempo haba trabajado para m, y no podra decir ni una sola cosa buena de l. Era cobarde. Era embustero. Era ladrn. Era traidor para con la gente de su ralea y, si no se le vigilaba lo era tambin con quien le encargaba y pagaba un trabajo. Buen pjaro para tratar con l! Pero la actividad detectivesca es un trabajo difcil y hay que usar de todos los medios al alcance de uno. Este Porky era un medio efectivo si se le manejaba bien, lo que quiere decir que haba que ponerle constantemente la mano en la garganta y pagarle bien toda la informacin que diera.

Su cobarda era, para mi fin, su mayor cualidad. Era conocido por todos los criminales de la Costa, y aunque nadie fuera delincuente o no pudiera pensar en confiar en un tipo como l, sin embargo no levantaba sospechas. La mayora de sus compaeros pensaban que era demasiado cobarde para ser peligroso, que tendra miedo de traicionarles, miedo a la venganza de los criminales para con los soplones. Pero no tenan en cuenta la cualidad de Porky para convencerse, cuando no haba peligro prximo, de que era un tipo valiente. Por estas razones entraba y sala libremente por donde quera y por donde yo le enviaba, y me traa informes que de otra forma me hubiera sido imposible obtener. Durante casi tres aos le haba encargado trabajos con xito considerable, pagndole bien y tenindole siempre bajo mi puo. En mis ficheros figuraba con el nombre de informante; el mundo del bajo fondo usa apelativos menos agradables como el corriente de puerco chivato para designar a esta clase de sujetos. Tengo un trabajo para ti le dije cuando se sent de nuevo, con los pies apoyados en el suelo. Su boca se le torca hacia la izquierda, y guiaba el ojo izquierdo. Me lo imaginaba. El siempre dice cosas as. Quiero que vayas a Half Moon Bay durante unas cuantas noches y mires con quien anda Tin Star Joplin. Aqu tienes dos fotografas dej caer una de Pangburn y otra de la muchacha su nombre y descripcin estn al dorso. Quiero que averiges si uno de estos dos se deja ver por all, y qu hacen. Puede ser que Tin - Star los encubra. Porky miraba con gesto familiar las fotografas. Me parece que conozco a este tipo dijo con su boca torcida. Esa es otra cosa de Porky. No se puede mencionar a un hombre o describir a una persona sin que l diga siempre lo mismo, aunque haya uno inventado nombre y descripcin. Aqu tienes dinero puse unos billetes sobre la mesa; si pasas ms de dos noches, ya te dar ms dinero. Mantente en contacto conmigo, ya sea por este telfono o por el especial de la Agencia. Y recuerda esto: no bebas; si voy y te encuentro bebiendo, como acostumbras, te aseguro que le dir a Joplin cul es tu misin all. Acab de contar el dinero no haba mucho para contar y lo tir con desprecio sobre la mesa. Gurdatelo para comprar peridicos dijo con mofa. Cmo voy a ir a cualquier sitio si no tengo dinero para gastar? Es bastante dinero para pagar los gastos de dos das; probablemente tendrs suficiente con la mitad. Y cobrars e! trabajo cuando lo hayas hecho y no antes Movi la cabeza y se la levant. Estoy cansado de trabajar para ti. No sabes resolver los asuntos por ti solo. No quiero saber nada ms contigo. Si no vas a Half Moon Bay esta noche, acabo contigo le dije, dejndole entender lo que quisiera de mi amenaza. Y, naturalmente, despus de un rato cogi el dinero y se fue. Siempre que le encargaba hacer algn trabajo tenamos una disputa preliminar sobre el dinero que deba darle. Una vez que hubo desaparecido Porky, me tumb en una silla y me fum una docena de cigarrillos mientras pensaba en el asunto. La joven se haba escapado primero con los veinte mil dlares y luego se haba escapado el poeta; y los dos haban ido a parar a White Shack, y all estaban de una manera permanente u ocasional. Visto de esta forma el asunto era un claro negocio. La muchacha haba trabajado bien a Pangburn hasta el punto de hacerle falsificar un cheque contra la cuenta corriente de su cuado y, luego, despus de varios desplazamientos que no conoca, se haban ocultado juntos.

Haba dos cabos sueltos en los que fijar la atencin. Uno de ellos, el averiguar quin era el tipo que haba remitido las cartas a Pangburn y haba cuidado del equipaje de la joven, era de incumbencia de la sucursal de Baltimore. El otro era averiguar la identidad del pasajero del taxi desde el piso de la chica hasta el Marquis Hotel. Eso pudiera no tener relacin con el asunto, pero pudiera, igualmente, tenerlo. Por ejemplo, suponiendo que lograra establecer una relacin entre el Marquis Hotel y la White Shack, es evidente que habra encontrado una buena pista. Busqu en la gua telefnica el nmero del parador. Luego me fui al Marquis Hotel. A la seorita de servicio en la centralita del hotel la conoca por haber pedido alguna informacin en otras ocasiones. Quin ha llamado desde aqu a Half Moon Bay? Dios mo! se ech hacia atrs en el asiento y pas, suavemente, su delicada mano sobre el cabello. Si le parece que no tengo bastante trabajo aqu para recordar cada llamada que hacen los clientes... esto no es una pensin. Crame que desde este hotel se hacen ms de una llamada por semana. No hay muchos clientes que llamen a Half Moon Bay insist, apoyando un brazo en el mostrador y dejando asomar un billete de cinco dlares entre mis dedos. Tiene usted que recordar alguna llamada hecha ltimamente. Voy a mirar suspir, como indicando que estaba dispuesta a complacerme, pero que lo vea muy difcil. Repas los resguardos. Aqu hay una llamada, de la habitacin 522, hace un par de semanas. A qu nmero llam? Al 51 de Half Moon Bay. Ese era el nmero del parador. Le di los cinco dlares. Es un husped fijo el 522? S, es el seor Kilcourse. Lleva aqu desde hace tres o cuatro meses. Quin es? No lo s. Slo s que es un perfecto caballero. Qu aspecto tiene? Es un hombre joven, pero su cabello comienza a apuntar canas. Es moreno y guapo, parece un actor de cine. Boris Karloff? pregunt, mientras me alejaba del mostrador. La llave del 522 estaba en su cajetn. Me sent en un sitio desde el que poda ver la llave. Aproximadamente una hora despus un empleado cogi la llave y se la entreg a un hombre que pareca un actor de cine. Era un tipo de unos 30 aos, de tez morena, y pelo negro que se emblanqueca en las sienes. Era delgado y vesta elegantemente. Deba tener unos seis pies de altura. Con la llave en la mano, desapareci en el ascensor. Llam a la Agencia y le ped al viejo que me enviara a Dick Foley, quien lleg cinco minutos ms tarde. Es una pequea lagartija de unas ciento diez libras de pese, y es la sombra ms pegadiza que he visto, y he visto muchas. Tengo un pjaro aqu al que quiero que sigas le dije a Dick, su nombre es Kilcourse y tiene la habitacin 522, Qudate afuera, y ya te indicar el lugar desde el que tienes que seguirle. Regres al vestbulo y esper un rato ms. A las ocho Kilcourse baj y sali del hotel. Le segu un trecho, aproximadamente media manzana lo suficiente para traspasrselo a Dick y volv a casa con el fin de estar junto al telfono por si Porky Grout me llamaba. Pero esa noche no hubo ningn

llamado de su parte. Cuando llegu a la Agencia a la maana siguiente, Dick me estaba esperando. Hubo suerte? le pregunt. Psima! El pequeo canadiense habla como un telegrama cuando hay algo que le molesta, y ahora estaba de muy mal humor. Me llev dos manzanas. Se escap en un taxi. No haba otro a la vista. Crees que se dio cuenta de que le seguas? No. Tipo listo. Juega seguro. Intntalo de nuevo, entonces. Mejor es que tengas un coche a mano para el caso que repita el truco. Mi telfono son en el momento en que sala Dick. Era Porky Grout que me llamaba por la lnea especial de la Agencia. Ocurre algo? pregunt. Muchas cosas dijo con petulancia. Bueno! Ests en la ciudad? S. Nos encontraremos en mi piso dentro de veinte minutos le dije. Mi informante de cara blanquecina estaba orgullossimo de s mismo cuando entr por la puerta que dej sin cerrar. Su balanceo fanfarrn al andar semejaba en ese momento una danza de negros, y en su torcida boca se dibujaba una sonrisa de suficiencia. Lo hice para ti alarde, nada para m! Fui all y habl con todos los que tena que hablar, vi todo lo que haba que ver y no se me escap ni un solo detalle. Hice un... Uy! le interrump, enhorabuena y todo eso... pero, qu sacaste en limpio? Ahora te lo dir. Levant una sucia mano con un gesto parecido al de un agente de circulacin. No me des prisa. Te lo contar todo. Seguro dije. T eres un to grande, y yo tengo mucha suerte de que hagas los trabajos para m, etctera, etctera. Pero ahora dime, est Pangburn all? Ahora voy a hablarte de eso. Fui all y... Viste a Pangburn? Como te estaba diciendo, fui all y... Porky! dije, me importa un bledo lo que hiciste! Viste a Pangburn? S. Le he visto. Est bien. Ahora dime qu viste. Ha acampado all con Tin-Star. Est l y la muchacha de la fotografa que me diste. Los dos estn. La chica lleva all un mes. No la vi, pero uno de los camareros me habl de ella. A Pangburn si que lo he visto. Ellos no se dejan ver mucho; se quedan en la parte de atrs de la casa de Joplin donde l vive la mayor parte del tiempo. Pangburn est all desde el domingo. Fui all y... Te has enterado de quin es la muchacha, y qu es lo que hacen all? No. Fui all y... De acuerdo. Ve all de nuevo esta noche. Llmame tan pronto como sepas que Pangburn est all y que no se ha ido. Procura no equivocarte. No quiero ir y asustarlos con una falsa alarma. Usa la lnea particular de la Agencia, y a quien quiera que conteste a tu llamada dile que no llegars a la ciudad hasta tarde. Eso querr decir que Pangburn est all, y te permitir, adems, llamar desde el parador sin revelar nada del asunto. Quiero que me des ms cuartos por la informacin dijo, mientras se levantaba. Vale... Me acordar de tu peticin le asegur. Ahora vete, y llmame esta noche en el

momento que tengas la seguridad de que Pangburn est all. Luego me fui al despacho de Axford. Creo que tengo una pista de su cuado le dije al millonario. Espero tenerle esta noche en un lugar donde pueda hablar con usted. Mi hombre dice que anoche estaba en la White Shack. Si est all esta noche, le llevar a usted si lo desea. Por qu no vamos ahora? No. Hay poca gente en el parador durante el da y mi hombre no podra colarse all sin despertar sospechas; por otra parte, no quiero aventurarme a que vayamos usted y yo hasta tener la seguridad de que hemos de encontrarnos a Pangburn, Entonces qu quiere que haga? Tener preparado para esta noche un coche rpido, y estar dispuesto a salir tan pronto como le avise. De acuerdo. Estar en casa despus de las cinco y media. Telefoneme tan pronto como est todo dispuesto para salir, y pasar a recogerle. Esa tarde, a las nueve y media, estaba sentado al lado de Axford en el asiento delantero de un potente coche, rodando por una carretera que conduca a Half Moon Bay, Porky me haba llamado por telfono. Ninguno de los dos hablamos mucho durante el viaje, y el rpido coche nos llev en poco tiempo. Axford, sentado confortablemente al volante, pareca ajeno a todo. Por primera vez advert que tena una gran mandbula. La White Shack es un enorme edificio cuadrado, construido en una imitacin de piedra. Est situado de espaldas a la carretera, y se llega a l por dos calzadas para coches que, juntas, forman un semicrculo cuyo dimetro es la carretera. En el centro de este semicrculo hay varios cobertizos en los que dejan los coches los clientes de Joplin y, a trechos, alrededor de los cobertizos, hay cuadros de jardn y arbustos. Seguamos corriendo a considerable velocidad cuando nos metimos en unas de las calzadas semicirculares y... Axford fren y nos vimos lanzados hacia el parabrisas, ya que, por efecto del repentino frenazo, el coche se inmoviliz con una brusca sacudida, teniendo apenas tiempo de evitar aplastar a un grupo de gente que haba aparecido sbitamente. A la luz de los focos del coche las caras resaltaban enormemente; blancas horrorizadas caras, furtivas caras, caras que eran extraas y curiosas. Bajo las caras se vea un verdadero galimatas de brazos, hombros, brillantes joyas y vestidos de mujer sobresaliendo sobre el fondo menos claro de la indumentaria masculina. Esa fue la primera impresin que obtuve y, luego, al apartar la cabeza del parabrisas me di cuenta que este grupo de gente tena un centro, algo alrededor del cual se mova. Me levant y trat de mirar sobre las cabezas de la gente, pero no vi nada. Salt a la calzada, y me met entre la gente. Con la cara apoyada en la grava blanca yaca un hombre un hombre delgado con traje oscuro y tena un agujero en donde el cuello y la cabeza se juntan. Me arrodill para aproximarme a su cara. Empuj a la gente, y sal del corro. Regres al coche en el momento que Axford se apeaba sin haber parado el motor. Pangburn ha muerto de un balazo. Lentamente Axford se sac los guantes, los dobl y los meti en su bolsillo. Luego movi la cabeza indicndome que haba comprendido lo que le haba dicho, y se dirigi al lugar donde la gente rodeaba al poeta muerto. Le prest atencin hasta que le vi mezclarse en el grupo. Entonces me fui en busca de Porky Grout. Lo encontr en el porche, apoyado en una columna. Pas cerca de l para que me viera, y continu caminando hasta llegar a uno de los lados del parador que estaba ms sombro.

En la oscuridad se reuni Porky conmigo. La noche no era fra, pero sus dientes castaeteaban. Quin lo mat? le pregunt. No lo s llorique, y esa fue la primera vez que le o confesar su ignorancia en algo. Estaba adentro, vigilando a los otros. Qu otros? Tin-Star, la chica, y otros tipos a los que no haba visto antes. No cre que el chico fuera a salir. No llevaba sombrero. Qu sabes de todo esto? Poco despus de telefonearte, la muchacha y Pangburn salieron del lado de la casa que ocupa Joplin y se sentaron en una mesa al otro lado del porche, donde est casi oscuro. Estuvieron comiendo durante un rato y luego se les acerc otro tipo, sentndose con ellos. No s su nombre, pero me parece que lo he visto por la ciudad. Es un tipo alto, muy bien vestido. Deba ser Kilcourse. Charlaron un rato y luego se les uni Joplin. Estuvieron sentados a la mesa hablando y riendo alrededor de un cuarto de hora. Luego Pangburn se levant y fue para adentro. Cog una mesa desde la que poda vigilarlos, pero no segu al chico porque como haba mucha gente tem que me quitaran el sitio si me levantaba. No llevaba sombrero. Me figur que no iba a salir. Pero debi salir por otra puerta interior porque muy pronto o un ruido que cre era el del escape de gas de un coche y luego el ruido de un coche que se alejaba rpido. Y luego algunos tipos dijeron que haba un hombre muerto afuera. Todo el mundo sali aqu, y result ser Pangburn. Ests completamente seguro que Joplin, Kilcourse y la muchacha estaban todos ellos en la mesa cuando mataron a Pangburn? Completamente seguro dijo Porky si ese tipo moreno se llama Kilcourse. Dnde estn ahora? En la parte trasera de la casa, donde vive Joplin. Subieron all en cuanto vieron que haban liquidado a Pangburn. No tena ninguna confianza en Porky. Saba que era capaz de haberse vendido y encubrir al asesino del poeta. Pero la cosa estaba as. Si Joplin, Kilcourse o la muchacha le haban sobornado, entonces no me quedaba ninguna esperanza de poder probar que ellos no estaban en la parte trasera de la casa cuando se oy el disparo. Joplin tena una multitud de tipejos que juraran con la mayor serenidad haber visto todo lo que l les dijera. Habra una docena de supuestos testigos que confirmaran su presencia en la parte posterior de la casa. Por lo tanto lo nico que poda hacer era dar por bueno lo que me deca Joplin, y pensar que jugaba limpio conmigo. Has visto a Dick Foley? le pregunt, puesto que Dick se haba encargado de seguir a Kilcourse. No. Date una vuelta y mira a ver si lo encuentras. Dile que he subido a charlar con Joplin y que suba l tambin. Y qudate por aqu cerca por si tengo necesidad de ti. Entr en la casa, cruc una vaca sala de baile y ascend por la escalera que conduca a las habitaciones de Star Joplin en la parte trasera del segundo piso: Conoca el camino por haber estado all en otras ocasiones. Joplin y yo ramos antiguos conocidos. Aunque no tena pruebas contra l ni contra sus amigos, iba a acusarles. De esa forma exista la posibilidad de sacar algo en claro. Hubiera podido, naturalmente, acusar de alguna cosa a la muchacha, pero no sin sealar primero el hecho de que el poeta asesinado haba falsificado la firma de su cuado en un cheque. Y eso no poda decirlo.

Adelante. Una fuerte y familiar voz contest cuando llam en la puerta del cuarto de Joplin. Empuj la puerta abierta y entr. Tin-Star Joplin estaba de pie en el centro de la habitacin. Era un ex-delincuente, de grueso cuerpo y anchas espaldas, con una inexpresiva cara de caballo. Un poco ms all Kilcourse estaba sentado sobre el extremo de expectativa que trataba de ocultar con una media sonrisa, dibujada en su agradable cara. En el extremo opuesto del cuarto haba una muchacha a la que yo conoca con el nombre de Jeanne Delano. Estaba sentada en el brazo de una silla forrada de cuero. El poeta no haba exagerado al decirme que era hermosa. T! gru Joplin malhumorado tan pronto como me reconoci. Qu diablos quieres? Qu has hecho? Sin embargo, mi atencin se haba desviado hacia otro sitio. Estaba observando a la muchacha. Haba algo vago en ella que me era familiar, pero no poda situarla. Quiz no la hubiera visto antes; quiz de tanto mirar la fotografa que de ella me haba dado Pangburn se me haba quedado grabada y crea conocerla. El mirar fotografas produce con frecuencia esa sensacin. Mientras tanto Joplin dijo: Pierdes el tiempo si vienes a investigar lo que no he hecho. Estaba seguro de haber visto en alguna parte a la muchacha. Era delgada, llevaba un deslumbrante vestido azul que dejaba al descubierto una gran parte de su delantera, espalda y brazos. Tena el pelo de color castao oscuro recogido en un gran moo. Su cara ovalada era perfecta. Sus ojos eran grandes y de color gris y al contemplarlos pens que el poeta no haba andado equivocado al compararlos con la plata pulida. Observaba a la muchacha y ella me miraba a su vez con fijeza, y segu sin poderla situar. Kilcourse segua balanceando una pierna en un ngulo de la mesa. Joplin se impacient. Quieres dejar de mirar a la muchacha y decirme qu quieres? gru. En ese momento sonri la muchacha. Su sonrisa era burlona y mostraba unos dientes afilados como los de un animal de presa. Y al sonrer la reconoc. El color de su piel y cabello me haban desorientado. La ltima vez que la vi y fue esa la nica vez que la haba visto su cara era de un color blanco de mrmol y llevaba el cabello corto, color de fuego. Ella, una mujer ms vieja, tres hombres y yo habamos estado jugando al escondite cierta tarde en una casa de la calle del Turco. Estaban envueltos en el asesinato de un corredor de banco y en el robo de unos bonos por valor de cien mil dlares. Por sus intrigas, tres de sus cmplices murieron aquella tarde y el cuarto, el chino, haba terminado en la horca en la prisin de Folsom. Entonces se haca llamar Elvira, y desde su fuga de la casa, aquella noche, estuvimos buscndola por todas partes sin resultado alguno. A pesar del esfuerzo que hice por no delatarme con la mirada, mis ojos debieron indicar que acababa de reconocerla, porque, rpida como una centella, dej el brazo de la silla y dio unos pasos hacia adelante. Sus ojos tenan un brillo acerado. Saqu la pistola. Joplin dio medio paso hacia m. Qu pasa? chill. Kilcourse salt de la mesa y puso una de sus finas manos en su corbata. Lo que pasa es esto les dije. Quiero llevarme a la muchacha por un asesinato cometido hace unos meses, y tal vez aunque no estoy seguro por el de esta noche. De todas formas, yo estoy... Se oy el golpe seco de un interruptor detrs de m, y el cuarto se oscureci por

completo. Me mov, sin importarme donde pona los pies pero alejndome del sitio donde estaba cuando se apagaron las luces. Con la espalda toqu la pared, y me detuve, agachndome. Rpido, chico! Un ronco susurro lleg de la parte donde crea que se hallaba la puerta del cuarto. Pero, segn me pareca, las dos puertas de la habitacin estaban cerradas, y era difcil abrir una de ellas sin que se filtrase un poco de luz. Se movieron en la oscuridad, pero ninguno pas delante del dbil reflejo que se filtraba por las ventanas. O frente a m un dbil ruido metlico demasiado dbil para ser el amartillamiento de un revlver pero que poda ser el producido al abrir una navaja, y record que TinStar Joplin era aficionado a usar el arma blanca. Vamos! fue un agudo susurro que son en la oscuridad como un trallazo. Ruido de pasos, apagados, indistinguibles... otro ruido no lejos... De repente una potente mano me agarr por el hombro, y un fuerte y musculoso cuerpo se apret contra m. Le golpe con mi revlver, y o un gruido. La mano se movi desde mi hombro en busca de mi garganta. La di un fuerte golpe con la rodilla, y o otro gruido. Un punto luminoso corri hacia mi lado. Golpe de nuevo con mi revlver, y consegu apartar el cuerpo del hombre lo suficiente para que la boca de mi revlver quedara libre del obstculo que la entorpeca. Apret el gatillo. El ruido del disparo. La voz de Joplin en mi odo, una voz curiosamente normal: Dios! Me has dado! Me apart de su lado y me dirig hacia donde se vea la dbil claridad de una puerta abierta. No haba odo ruido de pasos que se alejaran. De todas maneras justo es reconocer que haba estado muy ocupado. Saba que Joplin me haba estado entreteniendo mientras los otros escapaban. No vi a nadie cuando me lanc hacia abajo, casi deslizndome, tropezando en los escalones de la escalera. Cuando me lanc hacia la sala de baile, un camarero se interpuso en mi camino. No s si su interferencia fue premeditada o no. No se lo pregunt. Le golpe en su cara con la culata de mi revlver y prosegu. Salt sobre una pierna que intentaba zancadillarme, y en la puerta exterior tuve que dar un nuevo golpe a otra cara. Sal a la calzada de coches en el momento en que la luz roja del piloto de un automvil torca a la derecha para meterse en la carretera principal. Mientras corra en busca del coche de Axford, me di cuenta que haban retirado el cuerpo de Pangburn. Quedaban todava unas cuantas personas alrededor del sitio en el que haba estado tumbado el poeta, y me miraron con aire sorprendido. El coche estaba como Axford lo haba dejado, con el motor en marcha. Lanc el coche a travs de un cuadro de jardn y torciendo a la derecha lo dirig en direccin hacia la carretera. Cinco minutos despus volva a ver el punto rojo del piloto del coche. El coche era ms potente y veloz de lo que yo necesitaba, y poda dar de s mucha ms velocidad de lo que yo era capaz de sacarle. No saba a qu velocidad iba el automvil delantero, pero lo alcanc en seguida como si no hubiera corrido en todo ese tiempo. Seguimos as durante una milla y media, o quiz dos. De repente vi a un hombre en la carretera fuera todava del alcance de los faros de mi coche. Cuando lo alumbraron los faros vi que era Porky Grout. Porky Grout de pie en medio de la carretera, hacindome frente con una pistola en cada mano! En sus manos las pistolas parecan relucir a la luz de los faros con un color rojo que se converta luego en oscuro, como las bombillas de un aparato de sealizacin elctrico.

El parabrisas cay a trozos a mi lado. Porky Grout el informante cuyo nombre era en toda la costa del Pacfico, sinnimo de cobarda estaba en mitad de la carretera disparando al coche que se abalanzaba sobre l... No vi el final. Confieso sinceramente que cerr los ojos cuando su blanquecina cara asom junto al radiador. Mi coche trepidaba con fuerza y, adelante, en la carretera slo se vea la luz roja del coche que hua. El parabrisas haba desaparecido. El aire despeinaba mi cabello y haca saltar lgrimas a mis ojos. Me di cuenta que estaba hablando conmigo mismo, diciendo: Eso era Porky. Eso era Porky. Era algo asombroso. No me sorprenda que me hubiera engaado. Eso era una cosa de esperar. Ni tampoco era sorprendente que l hubiera subido las escaleras detrs de m y apagado las luces del cuarto. Pero que se hubiera quedado en la carretera y hubiera muerto... El fogonazo de un disparo procedente del coche que me preceda deshizo mi asombro. La bala no peg cerca de m no es fcil disparar con puntera desde un coche en marcha a otro que le sigue pero al paso que iba no tardara mucho en estar lo suficientemente cerca para facilitar su puntera. Encend los faros de encima del guardabarro. Su luz apenas alcanzaba al coche que iba en cabeza, pero me permita ver que la que lo conduca era la muchacha, mientras Kilcourse, sentado torcidamente a su lado, me haca frente. El coche era de color amarillo, tipo deportivo. Aminor la marcha. En un duelo con Kilcourse yo hubiera tenido desventaja, porque tendra que disparar y conducir al mismo tiempo. Lo que cre ms acertado era mantener la distancia hasta que llegsemos a una ciudad, puesto que inevitablemente tendramos que llegar. Todava no era medianoche. En cualquier ciudad haba gente y policas con mayor posibilidad de salir ganando. Unas pocas millas ms all y mi presunta presa hizo variar mi plan. El coche amarillo disminuy la marcha, y balancendose se par, colocndose de travs en la carretera. Kilcourse y la muchacha salieron inmediatamente de l y se agazaparon en la carretera, al otro lado de la barricada. Estuve tentado de lanzarme contra su coche, pero slo fue una tentacin y cuando sta pas ech los frenos y par. Enfoqu mi faro directamente hacia su coche. De algn lugar prximo a las ruedas sali un disparo, y el faro se estremeci violentamente, pero el cristal no fue alcanzado. Naturalmente el cristal sera su primer objetivo y... Agazapado en el coche, esperando la bala que hara aicos el cristal, me quit los zapatos y la chaqueta. La tercera bala destroz el faro. Apagu las otras luces, salt a la carretera, y cuando dej de correr estaba agazapado junto al lado ms prximo de su coche. Un truco lo ms fcil y seguro que se puede imaginar. La muchacha y Kilcourse haban tenido la vista fija en el resplandor de una luz potente. Cuando de repente esa luz desapareci, y las otras ms dbiles desaparecieron tambin, se encontraron sumidos en la ms completa oscuridad, que deba durar un minuto o quiz ms, es decir, el tiempo necesario para que sus ojos se adaptaran a la griscea oscuridad de la noche. Mis pies descalzos no haban hecho ningn ruido al correr por la carretera asfaltada, y ahora nos separaba solamente un coche. Yo saba eso, pero ellos no lo saban. Kilcourse habl quedamente junto al radiador. Voy a tratar de liquidarlo en la cuneta. Dispara de vez en cuando, para tenerle

entretenido. No lo veo dijo la muchacha. Dentro de un segundo vers bien. De todas formas dispara contra el coche. Me mov hacia el radiador mientras la pistola de la muchacha se descargaba contra el coche vaco. Kilcourse, a gatas, caminaba hacia la cuneta que corre a lo largo de la parte sur de la carretera. Encog las piernas y me dispuse a dar un salto sobre l para golpearle la cabeza con mi revlver. No quera matarlo, pero necesitaba dejarlo rpidamente fuera de juego. Aun as me quedara la muchacha que, por lo menos, era tan peligrosa como l. En el momento que me dispona a saltar, Kilcourse, guiado tal vez por el instinto del animal que va a ser cazado, volvi la cabeza y me vio; vio una sombra amenazadora. En lugar de saltar dispar. No mir si mi disparo le haba alcanzado. A esa distancia haba poca posibilidad de errar. Encorvado me deslic a la parte trasera del coche, quedndome quieto. Y esper. La muchacha hizo lo que con toda seguridad hubiera hecho yo en su lugar. Pens que yo haba impedido a Kilcourse hacer su propsito y que mi siguiente paso sera cercarla por detrs. Para evitarlo se movi desde la parte trasera del coche hacia la que estaba ms cercana al coche de Axford con el fin de prepararme una emboscada. Ocurri, pues, que vino arrastrndose y puso su delicada nariz en la mismsima boca del revlver que tena preparado para ella. Dio un pequeo grito. Las mujeres no siempre son razonables; se inclinan con frecuencia a no hacer caso de cosas insignificantes tales como un revlver que apunta sobre ellas. Sabido esto tuve la feliz idea de sacar de su mano el revlver que llevaba. Mientras le quitaba el arma, ella apret el gatillo. Le torc la mueca, y termin de sacarle el revlver. Pero la muchacha no haba terminado todava. Tenindome all con un revlver a cuatro pulgadas de su cuerpo, dio media vuelta y se lanz corriendo hacia un grupo de rboles que formaban una mancha negra en la parte norte de la carretera. Cuando me repuse de la sorpresa que me caus tan ingenuo proceder, me met en los bolsillos su revlver y el mo y me lanc tras ella, lastimndome los talones a cada paso que daba. Cuando la cog estaba intentando saltar una valla de alambre. Va a dejar de jugar? le dije malhumorado, y agarrndola por la mueca la hice volver a la carretera. Este es un asunto serio. Djese de hacer chiquilladas! Me hace dao en el brazo. Saba que no le haca dao, y saba tambin que era la causante de cuatro o cinco muertes. Sin embargo, afloj mi mano sobre su mueca, sin hacer ms presin que la que se hace en un simple apretn de manos entre amigos. Volvimos a la carretera sin que me opusiera resistencia y all, sin soltarla de la mueca, encend las luces del coche. Kilcourse yaca acurrucado debajo de la luz de los focos. Dej a la muchacha en el centro del foco de luz. Qudese ah le dije, y no intente nada. Al primer movimiento que haga, disparar a las piernas. Encontr la pistola de Kilcourse, la met en mi bolsillo, y me arrodill a su lado. Estaba muerto, con un agujero de bala encima de la clavcula. Est...? la boca de la muchacha temblaba. S. La muchacha mir el cuerpo de Kilcourse, y se estremeci ligeramente.

Pobre Fag susurr. Ya he dicho que la muchacha era hermosa, y ahora frente a la luz blanca de los focos pareca ms hermosa todava. Era capaz de enloquecer incluso a un detective de edad madura y poco imaginativo. Era... Debi ser por eso que frunc el ceo y dije: S, pobre Fag, y pobre Hook, y pobre Tai, y pobre chico empleado del Banco de Los Angeles, y pobre Burke, citando la lista de todos los hombres que haban muerto por quererla. No se inmut. Levant sus grandes ojos, me dirigi una mirada cuyo significado no pude entender y advert que su encantadora cara redonda bajo la masa de su pelo negro que saba era postizo, estaba triste. Supongo que usted cree... comenz a decir. Pero yo no poda ms. No me encontraba a gusto. Vamos dije. Dejaremos aqu por ahora a Kilcourse y al coche. No dijo nada, entr conmigo en el coche de Axford, y se sent en silencio mientras yo me ataba los zapatos. En el asiento trasero del coche encontr una capa para ella. Mejor ser que se ponga esto por los hombros. El parabrisas ha desaparecido, y har fro. Sigui mi consejo sin decir una sola palabra, pero cuando puse el coche en la carretera y lo conduje en direccin Este, coloc su mano en mi brazo. Regresamos a la White Shack? No. Vamos a Redwood City, a la crcel del distrito. Aproximadamente durante una milla, y aun sin mirarla, me di cuenta que observaba mi perfil que no es en verdad clsico. Luego puso de nuevo su mano en mi antebrazo y se inclin tan cerca de m que sent su respiracin en mi mejilla. Quiere parar un minuto? Hay algo, algo importante que quiero decirle. Detuve el coche en un espacio de tierra dura a un lado de la carretera y me lade en el asiento para mirarla de frente. Antes de que empiece le dije, quiero que sepa que nos quedaremos aqu solamente el tiempo preciso para que me hable del asunto Pangburn. Si toca otro tema, reemprenderemos el viaje a Dedwood. No le interesa el asunto de Los ngeles? No. Eso est liquidado. Tanto usted como Hook Riordan, Tai, Choon Tau y los Quarre son igualmente responsables de la muerte del empleado bancario, aunque fuera Hook el asesino. Hook y los Quarre murieron la noche que tuvimos la fiestecita en la calle del Turco. A Tai lo colgaron el mes pasado. Y ahora la he cazado a usted. Tuvimos pruebas suficientes para hacer ahorcar al chino y tendremos muchas ms contra usted. Eso ya est hecho, terminado y completo. Si quiere decirme algo sobre la muerte de Pangburn le escuchar. Si no es as... Puse la mano en el botn de marcha. Me detuve al advertir la presin de sus dedos en mi brazo. Quiero hablarle de eso dijo seriamente. Quiero que sepa toda la verdad. Ya s que me llevar a Redwood City. No crea que espero. .. que tengo ninguna loca esperanza. Pero me gustara que supiera la verdad de todo esto. No s por qu me preocupa tanto lo que usted piensa pero... Su voz se apag hasta hacerse casi ininteligible. Luego comenz a hablar rpidamente como habla la gente que teme ser interrumpida antes de terminar de contar sus cosas inclinndose ligeramente hacia adelante, por lo que su hermosa cara redonda estaba muy cerca de la ma. Al salir de la casa de la calle del Turco esa noche mientras usted luchaba con Tai mi intencin fue marcharme de San Francisco. Tena doscientos mil dlares, dinero suficiente para ir a donde quisiera. Pero luego pens que al marcharme de San Francisco era lo que ustedes crean que iba a hacer, y por lo tanto reflexion y me dije que lo ms

seguro para m era quedarme aqu. No es difcil para una mujer cambiar de aspecto. Mi cabello era pelirrojo y corto, mi piel blanca, y llevaba vestidos de tonos vivos. Me te el pelo, compr una peluca y vestidos de color oscuro. Luego alquil un piso en Ashbury Avenue bajo el nombre de Jeanne Delano, y me convert en una persona completamente distinta. Pero aunque estaba completamente segura que no me reconoceran, para exponerme no sal de casa durante algn tiempo y, para matar las horas, me dediqu a leer mucho. Fue por eso que me vino a las manos un libro de Burke. Lee usted poesa? Negu con la cabeza. El primer automvil que veamos desde que dejamos White Shack apareci en la carretera, dirigindose hacia Half Moon Bay. La muchacha esper a que, pasara el automvil antes de proseguir, y sigui hablando con la misma rapidez. Burke no era un genio, pero haba algo en su poesa que se meta dentro de m. Le escrib una breve nota, dicindole cuanto me haban gustado sus versos, y la envi a sus editores. Pocos das despus recib una nota de Burke por la que me enter que viva en San Francisco. No lo saba. Nos cruzamos varias notas, y l me pregunt si poda visitarme. Y as nos conocimos. Al principio no s si estaba o no enamorada de l. Me gustaba, y entre su apasionado amor por m y el orgullo mo de tener por pretendiente a un conocido poeta llegu realmente a pensar que le quera. Le promet casarme con l. No le dije nada de m, aunque ahora s que no le hubiera hecho cambiar sus sentimientos hacia mi persona. Pero tena miedo de decir la verdad, y como no quera mentirle, decid no contarle nada. Entonces Fag Kilcourse me vio un da en la calle, y me reconoci a pesar de mi nuevo cabello y vestidos de color diferente a los que sola llevar. Fag no tena mucho talento, pero tena en cambio una mirada capaz de descubrir cualquier cosa. No le culpo a Fag. Actu segn su cdigo. Me sigui hasta casa y subi al piso. Le dije que iba a casarme con Burke y a convertirme en una respetable duea de casa. Pensar eso era una tontera por mi parte. Fag era honrado. Si le hubiera dicho que estaba trabajando a Burke para sacarle algo, Fag me hubiera dejado tranquila y no se hubiera metido en nada. Pero cuando le dije que haba terminado con mi habitual ocupacin, me qued a su merced. Usted ya sabe como son los delincuentes; para ellos todo el mundo es o un compaero o una futura vctima. Por lo tanto si yo dejaba de ser una delincuente, Fag me consideraba vctima propicia para sus fines. Se enter de las relaciones de la familia de Burke, y entonces me plante el siguiente dilema. O veinte mil dlares o me denunciara. Estaba enterado del asunto de Los ngeles y saba que me buscaban por todas partes. Yo estaba en una posicin difcil. Estaba convencida de que no poda escaparme o esconderme de Fag. Le dije a Burke que necesitaba veinte mil dlares. No crea que l tuviera tanto dinero, pero pens que podra conseguirlo. Tres das despus me entreg un cheque por esa cantidad. No saba entonces de dnde lo haba sacado, pero aunque lo hubiera sabido no me hubiera importado. Tena necesidad de esa cantidad. Pero esa noche me dijo de dnde proceda el dinero; que haba falsificado la firma de su cuado. Me lo dijo porque despus de recapacitar sobre lo que haba hecho, tena miedo que cuando descubrieran la falsificacin nos cogeran a los dos y me consideraran a mi igualmente culpable. Yo estoy corrompida, pero no lo bastante para permitir que l fuera a la crcel por m sin que supiera de qu se trataba. Le cont toda la historia. El no pestae. Insisti en que le pagara a Kilcourse para que estuviera yo a salvo, y comenz a hacer planes para mi seguridad futura. Burke dijo que su cuado no lo entregara a la polica por falsificacin, pero con el fin de que estuviera ms segura insisti en que me cambiara de piso, me pusiera un nuevo nombre y permaneciese escondida hasta saber la reaccin de Axford. Pero esa noche,

despus de irse l, hice algunos planes por m sola. Me gustaba Burke, me gustaba demasiado para permitir que pagara los vidrios rotos sin intentar salvarle, y no tena mucha fe en la bondad de Axford. Era el da dos de este mes. Si no ocurra nada imprevisto, Axford no descubrira la falsificacin hasta que le entregasen sus cheques cancelados el mes siguiente. Tena prcticamente un mes para actuar. Al da siguiente saqu todo el dinero del Banco, y envi una carta a Burke, dicindole que me haban llamado de Baltimore, dndole una direccin en esa ciudad para el envo del equipaje y cartas, de cuya recepcin se cuidaba por m un compaero. Luego fui a casa de Joplin y le ped que me escondiera. Hice saber a Fag donde me encontraba, y cuando lleg le dije que esperaba poder darle el dinero en uno o dos das. Despus de eso vino casi a diario, y da tras da le fui poniendo inconvenientes, pero yo vea que cada vez me resultaba ms fcil mi labor. Sin embargo, no dispona de tiempo suficiente. Muy pronto las cartas de Burke se las devolveran de la direccin telefnica que le haba dado, y yo quera estar alerta para impedirle hacer alguna tontera. No deseaba ponerme en contacto con l hasta que estuviera en condiciones de devolverle los veinte mil dlares para que pudiera arreglar la falsificacin antes que Axford se enterase al ver sus cheques cancelados. A Fag cada da lo manejaba mejor, pero todava no haba conseguido de l lo que deseaba. No pareca dispuesto a ceder los veinte mil dlares los cuales, naturalmente, retena yo a menos que le prometiera quedarme con l para siempre. Y como segua creyendo que estaba enamorada de Burke, no quera atarme a l ni siquiera por algn tiempo. Burke me vio en la calle un domingo por la noche. Iba conduciendo con la mayor tranquilidad el coche negro de Joplin por la ciudad. Y quiso la suerte que me viera Burke. Le dije la verdad, toda la verdad. Y l me dijo que haba alquilado a un detective privado para buscarme. En muchos aspectos era como un nio; no se le haba ocurrido pensar que la polica averiguara lo del dinero. Pero yo saba que a lo sumo en uno o dos das advertiran el cheque falsificado. Lo saba! Cuando se lo dije a Burke, se desmoraliz. Toda su confianza en el perdn de su cuado desapareci. No poda dejarle en el estado en que se encontraba. Hubiera contado todo el asunto a la primera persona conocida que hubiera visto. Me lo llev conmigo a casa de Joplin. Mi intencin era tenerlo all durante unos das hasta que viramos en qu paraban las cosas. Si no apareca nada en los peridicos sobre el cheque, podramos pensar que Axford se haba desentendido del asunto y Burke poda volver a casa y sincerarse. Por otro lado, si los peridicos publicaban toda la historia, tanto Burke como yo tendramos que buscar un lugar permanente para ocultarnos. Los peridicos de la tarde del martes y los de la maana del mircoles estaban llenos de noticias sobre su desaparicin, pero no decan nada del cheque. Eso era buena seal, pero esperamos otro da corno medida de seguridad. Fag Kilcourse estaba ya enterado de todo, y tena que entregarle los veinte mil dlares, pero aun me quedaban esperanzas de conservar el dinero o por lo menos una gran parte de l, y con ese fin segu engandole. Burke me dio mucho trabajo porque, considerndose con ciertos derechos sobre m, los celos lo enfurecan. Le ped a Tin-Star que le intimidara en evitacin de peores males. Esta noche uno de los hombres de Tin-Star subi y nos dijo que un hombre llamado Porky Grout, que desde haca dos noches llevaba rondando por el parador, haba hecho un par de tonteras que le delataban como tipo sospechoso. Me sealaron a Grout, aprovech una oportunidad para presentarme en la parte del parador destinada al pblico, y me sent en una mesa prxima a la suya. Como usted sabe muy bien era un tipajo de cuidado. En menos de cinco minutos lo tena en mi mesa, y media hora despus saba que

le cont a usted que Burke y yo estbamos en la White Shack. No me dio una informacin detallada, pero me dijo ms que suficiente para que yo adivinara el resto. Sub y se lo cont a los dems. Fag quera matar a Grout y a Burke, pero se lo quit de la cabeza. Le dije que eso no nos ayudara en nada y que tena a Grout en el bolsillo dispuesto a hacer cualquier cosa por m. Cre que le haba convencido pero... Finalmente decidimos que Burke y yo cogeramos un coche y nos iramos, y que cuando usted llegara aqu Grout le dira que se haba equivocado y le sealara un hombre y una mujer cualquiera de los que viera en ese momento dicindole que los haba tomado por nosotros. Me retras para coger un chal, y Burke sali solo en direccin al coche, Fag lo mat. No saba que iba a matarlo! De haberlo sabido no le hubiera dejado disparar! Por favor, crame lo que le digo! No estaba tan enamorada de Burke como crea, pero, por favor, crame, que despus de todo lo que haba hecho por m no hubiera dejado que le hiciesen ningn dao! Despus de eso, me agradara o no, tena que seguir con los otros. Y segu con ellos. Grout se encarg, por orden nuestra, de decirle a usted que nosotros tres estbamos en la parte posterior del porche cuando mataron a Burke, y dimos instrucciones a otros para que contasen la misma historia. Luego subi usted y me reconoci. Quiso mi mala suerte que fuera usted, el nico detective que me conoce en San Francisco! El resto lo sabe usted; como subi detrs de usted Porky Grout y apag las luces, y como le entretuvo Joplin mientras nos escapbamos en busca del coche; y luego, cuando nos alcanz con su coche, Grout se ofreci para enfrentarse a usted mientras nosotros ponamos tierra por medio, y ahora... Se interrumpi y se estremeci ligeramente. La capa que le haba dado cay de sus hombros. No s si fue porque estaba muy prxima a m, lo cierto es que tambin yo me estremec. Mis dedos se metieron nerviosamente en mi bolsillo y sacaron un cigarrillo arrugado y aplastado. Eso es todo lo que usted quera escuchar dijo suavemente, con su cara medio vuelta hacia m. Quera que usted lo supiera. Usted es un hombre duro, pero yo... Tragu saliva y, de repente, el cigarrillo que tena en la mano dej de moverse nerviosamente. No se ponga tan pattica, joven dije. Es una lstima que habiendo realizado su trabajo con tanta destreza venga a estropearlo ahora con sus palabras. Se ech a rer una breve risa, amarga y repentina que denotaba enfado y puso su cara todava ms cerca de la ma. Sus ojos grises tenan suavidad y placidez. Pequeo detective gordo cuyo nombre no conozco su voz era ronca y burlona, crees que estoy bromeando un poco, no es verdad? Crees que bromeo para intentar recuperar mi libertad? Quiz s. Aceptara la libertad si me la ofrecieran. Pero... Los hombres me han considerado hermosa, y he jugado con ellos. Las mujeres somos as. Los hombres me han querido y a pesar de haber hecho con ellos lo que me apeteca, los encuentro despreciables. Pero llega un momento en que aparece un pequeo y gordo detective cuyo nombre no conozco, y se comporta conmigo como si fuera una bruja. Puedo evitar sentirme atrada un poco hacia l? Las mujeres somos as. Tan vulgar me encuentra que no cree que haya algn hombre capaz de mirarme con cierto inters? Acaso soy fea? Negu con la cabeza. Eres muy bonita dije, intentando dar a mis palabras un tono intrascendente. Mala bestia! escupi, y despus volvi a mirarme de nuevo con gesto amable . Y, sin embargo, debido a tu actitud me encuentro sentada a tu lado confindote mi intimidad. Si me tomases en tus brazos y me apretaras contra tu pecho, y me dijeras que no ibas a llevarme a la crcel, es natural que me alegrara. Pero, aunque por un momento me tomaras en tus brazos, seras tan slo uno de esos hombres con los que estoy familiarizada; hombres que aman y son reemplazados despus por otros de su misma

clase. Y como t no haces ninguna de esas cosas, porque pareces estar hecho de piedra, me siento atrada hacia ti. Crees, mi gordito detective que si bromeara te dira esto? Lanc un gruido que no significaba ni afirmacin ni negacin, e hice un esfuerzo para no humedecer mis labios con la lengua. Esta noche estar en la crcel si continas siendo el mismo hombre duro que me ha enloquecido de amor y no me ha hecho ningn caso; pero antes de que ocurra eso, puedes decirme si no me consideras algo ms que muy bonita? O al menos una insinuacin de que si no fuera tu detenida latira tu pulso ms fuerte cuando te toco? Voy a entrar en la crcel para mucho tiempo, tal vez me manden a la horca. Mi vanidad de mujer es lo nico que me queda. No vas a permitir que quede a salvo? Haz algo para que no me arrepienta de haberme declarado a un hombre que se aburra mientras me escuchaba. Sus prpados se estremecieron; inclin la cabeza tanto que pude ver el pulso de su blanca garganta; sus labios, ligeramente abiertos, no se haban movido desde que pronunci la ltima palabra. Mis manos apretaron la blanca y suave carne de su hombro. Ech la cabeza hacia atrs, cerr los ojos, y enlaz con su brazo mi cuello. Tienes una hermosura maldita grit fuera de m, y la apart con fuerza. Me pareci que pasaba una hora antes de que puse el coche en marcha y, ya en la carretera, lo lanc a toda velocidad en direccin a la crcel del condado de San Mateo. La muchacha se coloc de nuevo en su asiento, arrebujada en la capa que le haba dado. Conduca con los ojos semicerrados a causa del aire que daba de lleno en mi cara y alborotaba mi cabello, y la falta de parabrisas me hizo recordar a Porky Grout. Porky Grout, cuya cobarda era notoria desde Seattle a San Francisco, plantado en medio de la carretera, haciendo frente con un par de pistolas a un coche que se le echaba encima. \Y esta mujer que estaba a mi lado haba sido la causa de que Porky Grout hiciera eso! Haba logrado enamorarle, a pesar de que l no poda querer como una persona! Porky Grout, un repugnante reptil que slo viva para las drogas, se haba prestado a una muerte segura para que ella escapara! Y la causante de todo era esa cuya boca haba besado! Aminor la velocidad del coche siguiendo, no obstante, la carretera. Pasamos por una ciudad; peatones que se ponan a salvo, rostros sorprendidos que nos miraban, centellos de las luces elctricas a travs de mis ojos humedecidos por el viento. Cruc la ciudad, y nos encontramos de nuevo en el campo. Al pie de una cuesta ech los frenos y se par el coche. Acerqu mi cara a la de la muchacha. Adems eres una embustera! me di cuenta que gritaba alocadamente, pero no poda hablar en tono ms bajo. Pangbum no puso el nombre de Axford en ese cheque. Nunca supo nada de su existencia. Te hiciste amiga suya porque sabas que su cuado era millonario. Le preguntaste con habilidad y lograste enterarte de lo que l saba sobre la cuenta corriente de su cuado en la Golden Gate Trust. Robaste el talonario de cheques de Pangburn, porque lo busqu en su casa y no pude encontrarlo, y depositaste el cheque falsificado de Axford en su cuenta corriente, sabiendo que de esa forma el cheque ofreca garanta. Al da siguiente llevaste a Pangburn al Banco, dicindole que ibas a hacer un depsito. Hiciste que te acompaara porque sabas que si l estaba contigo el cheque que l haba falsificado no ofrecera duda sobre su validez. Y sabas tambin que siendo l un caballero como era en realidad, no se preocupara en mirar lo que t depositabas. Luego te fuiste a Baltimore. El me cont la verdad, no toda sino la que saba. Despus, ya sea por casualidad o intencionadamente, te encontraste con l un domingo por la noche. Lo llevaste a casa de Joplin y le hiciste creer una historia fantstica que le convenci de la necesidad de quedarse all durante unos das. Eso no era difcil, ya que l

no saba nada de los dos cheques de veinte mil dlares. T y Kilcourse sabais que si Pangburn desapareca nadie se enterara de que l no haba falsificado el cheque de Axford, y nadie sospechara que el segundo cheque era falso. T lo hubieras matado en otra ocasin, pero cuando Porky te dijo que yo me diriga a la casa de Joplin tuviste que actuar a toda prisa, y disparaste sobre Pangburn. Esa es la verdad! grit. Durante el tiempo que estuve hablando la muchacha me miraba con calma y afecto, pero al final su mirada se oscureci un poco. Levant la cabeza y puse el coche en marcha. Poco antes de entrar en Redwood City coloc su mano en mi brazo, la dej all durante un segundo, y despus de acariciar mi brazo por dos veces la retir. No la mir, ni creo que ella me mir cuando en la crcel estaban inscribindola en el registro de entrada. Dijo llamarse Jeanne Delano, y se neg a hacer ninguna declaracin hasta ver primero a un abogado. Los trmites duraron unos pocos minutos. Cuando se la llevaron, se detuvo y pregunt si poda hablar conmigo a solas. Nos retiramos a un extremo del cuarto. Acerc su boca junto a mi odo, sintiendo en mi mejilla su respiracin como ocurri en el coche, y susurr el adjetivo ms peyorativo que posee la lengua inglesa. Luego se encamin hacia la celda.

La herradura dorada
[The Golden Horseshoe, THE BLACK MASK, noviembre 1924] No tengo nada emocionante que ofrecerle esta vez me dijo Vance Richmond mientras nos estrechbamos las manos. Slo quiero que encuentre a un hombre, un hombre que ni siquiera es un criminal. En su voz haba un dejo de disculpa. Los dos ltimos casos que este abogado de cara enjuta y griscea me haba encargado, haban acabado en autnticos escndalos callejeros acompaados de tiroteo, y supongo que pensaba que cualquier trabajo de menor monta me aburrira a muerte. Confieso que hubo un tiempo, cuando tena unos veinte aos y la Agencia de Detectives Continental acababa de contratarme, en que eso pudo ser cierto. Pero los quince aos que haban transcurrido desde entonces me haban aplacado el gusto por los platos fuertes. El hombre que quiero que encuentre continu el abogado mientras nos sentbamos es un arquitecto ingls llamado Norman Ashcraft. Es un hombre de unos treinta y siete aos, de un metro setenta y cinco de estatura, buena facha, piel clara, pelo rubio y ojos azules. Hace cuatro aos era el tpico britnico de aspecto conservador. Puede que haya cambiado ahora, pues estos ltimos aos me imagino que deben haberle sido bastante duros. El caso es el siguiente. Hace cuatro aos los Ashcraft vivan juntos en Inglaterra, concretamente en Bristol. Al parecer la seora Ashcraft era muy celosa y por este motivo no dejaba nunca en paz a su marido. Para colmo, l slo contaba con el producto de su trabajo, mientras ella haba heredado de sus padres una considerable fortuna. Ashcraft era muy sensible al hecho de estar casado con una mujer rica y, en consecuencia, haca todo lo posible por demostrar que no dependa del dinero de su esposa y que no se dejaba influenciar por l, actitud bastante absurda, pero que caba esperarse de un hombre de su temperamento. Una noche ella le acus de haber prestado demasiada atencin a cierta mujer. Discutieron; Ashcraft hizo las maletas y se march. A los pocos das su esposa estaba arrepentida. Haba cado en la cuenta de que su enojo careca de fundamento a no ser el de los celos, y trat de encontrarle, pero Ashcraft haba desaparecido. Consigui rastrearle de Bristol a Nueva York y de all a Detroit, donde haba sido detenido y multado por alteracin del orden pblico en una ria entre borrachos. A raz de aquel incidente desapareci de nuevo y no volvi a aparecer hasta diez meses ms tarde, en Seattle. El abogado revolvi los papeles que tena sobre el escritorio hasta dar con un informe. El 23 de mayo de 1923 mat de un tiro a un ladrn en el cuarto que ocupaba en un hotel de Seattle. Al parecer la polica de aquella ciudad sospech que haba algo de irregular en aquel crimen, pero no pudieron acusarle de nada, pues la vctima era indudablemente un ladrn. Con esto desapareci otra vez y no se volvi a saber de l hasta hace aproximadamente un ao cuando la seora Ashcraft puso un anuncio en la columna correspondiente a anuncios personales de todos los peridicos de las principales ciudades de Estados Unidos, y un da recibi respuesta desde San Francisco. En la carta, redactada en trminos muy correctos, su esposo le peda simplemente que dejara de poner anuncios. Aunque ya no utilizaba el nombre de Norman Ashcraft, le molestaba verlo impreso en cada diario que lea.

Ella le contest a la lista de correos de aquella ciudad, avisndole de ello previamente por medio de otro anuncio. El respondi con otra carta bastante custica. Finalmente la seora Ashcraft volvi a escribirle pidindole que regresara a casa, a lo que l se neg, aunque en trminos ms amistosos. Intercambiaron despus una serie de cartas en las que l confes que se haba aficionado a las drogas y que lo poco que le quedaba de orgullo le impeda verla hasta que no volviera a ser el que era. Ella le persuadi de que aceptara el dinero suficiente para rehabilitarse y desde entonces le enva mensualmente cierta cantidad a la lista de correos de esta ciudad. Mientras tanto, como no tena parientes que la retuvieran en Inglaterra, liquid sus asuntos all y se vino a San Francisco para estar cerca de su marido cuando ste decidiera regresar a ella. As ha pasado un ao. La seora Ashcraft le sigue mandando una cantidad cada mes y contina esperando su vuelta. El, por su parte, se ha negado repetidamente a verla y sus cartas estn llenas de evasivas y referencias a la lucha que sostiene contra la droga, de la que se libera un mes para volver a caer en ella al siguiente. La seora Ashcraft, como es natural, comienza a sospechar que su esposo no tiene la menor intencin de regresar a ella ni de renunciar a las drogas, que simplemente la est utilizando como fuente de ingresos regulares. He tratado de convencerla de que interrumpa los envos durante cierto tiempo, pero se niega a hacerlo porque se considera responsable de todo lo ocurrido. Cree que aquella extempornea expresin de celos es lo que provoc la desgracia de su marido y tiene miedo de hacer algo que pueda daarle o inducirle a tomar medidas an ms perjudiciales. En ese aspecto es imposible hacerla cambiar de actitud. Quiere que Ashcraft vuelva a ella y se rehabilite, pero si l se niega a ello, est dispuesta a continuar pasndole una pensin durante el resto de su vida. Lo nico que desea saber es qu le cabe esperar: Quiere acabar con esta terrible inseguridad en que vive. Lo que queremos es que usted encuentre a Ashcraft. Deseamos saber si hay esperanza de que vuelva a ser el hombre que era o si ha cado tan bajo que no existe recuperacin posible. Esa es su tarea. Bsquele, averige lo que pueda, y luego, una vez que sepamos algo, decidiremos si es mejor concertar una entrevista entre los dos con la esperanza de que ella pueda convencerle, o no. Lo intentar respond. Qu da hace la seora Ashcraft su envo mensual? El primero de cada mes. Hoy es el veintiocho. Eso me da tres das para terminar un asunto que tengo entre manos. Tiene una foto de l? Desgraciadamente, no. Despus de la discusin, la seora Ashcraft destruy en un rapto de ira todo lo que pudiera recordarle a su esposo. Me levant y descolgu mi sombrero del perchero. Le ver el da dos dije mientras sala de la oficina. La tarde del da uno me fui a la Central de Correos y habl con Lusk, el encargado en aquellos das de la lista de correos. Nos han informado de que un tipo que ando buscando le dije a Lusk vendr a recoger su correspondencia a una de estas ventanillas. Puede dar orden de que cuando venga me lo identifiquen? Los inspectores de correos estn a merced de una serie de regulaciones que les prohben colaborar con detectives privados excepto en ciertos asuntos de decidido matiz criminal. Pero un inspector complaciente no tiene por qu someter a un detective a ningn martirio chino. Se le miente para que tenga una coartada en caso de que el asunto se complique, y el que l sepa que se le ha mentido o no, carece de importancia. As que volv al piso de abajo y me apliqu a la tarea de matar el tiempo sin perder de vista la ventanilla correspondiente a las letras A a D. El empleado a cargo de dicha

ventanilla tena instrucciones de hacerme una sera cuando alguien fuera a reclamar la correspondencia de Ashcraft. La carta de su esposa an no haba llegado, pero no quise correr ningn riesgo y me qued vigilando hasta la hora del cierre. A la maana siguiente, poco despus de las diez, empez la funcin. Uno e los empleados me dio la seal en el momento en que un hombre de corta estatura vestido con un traje azul y sombrero flexible de color gris, se retiraba de una ventanilla con el sobre en la mano. Contaba unos cuarenta aos de edad, aunque estaba muy avejentado. Su rostro tena una consistencia pastosa, andaba arrastrando los pies y su traje peda a gritos un buen cepillado y planchado. Se vino derecho a la mesa frente a la cual me hallaba yo de pie fingiendo revisar unos papeles. Sac un sobre grande del bolsillo y aunque slo pude ver el frente por un segundo, me bast para comprobar que estaba ya escrito y franqueado. Manteniendo la cara del sobre contra su pecho de modo que me era imposible leer la direccin, introdujo en l la carta que acababan de entregarle y humedeci la goma con la lengua. Peg el sobre cuidadosamente y se dirigi hacia los buzones. Yo le segu. No me quedaba otro remedio que utilizar el siempre socorrido recurso del tropezn. Me adelant un paso, fing resbalar en el suelo de mrmol y me aferr al hombre como tratando de recuperar el equilibrio. Fue un desastre total. En medio de aquel fingido resbaln, di un patinazo y ambos camos al suelo enzarzados como un par de luchadores. A duras penas logr ponerme en pie, le ayud a levantarse, murmur una disculpa y casi tuve que apartarle de un empujn para impedir que recogiera el sobre que yaca boca abajo en el suelo. Al entregrselo tuve que volverlo para poder leer la direccin: SR. D. EDWARD BOHANNON CAF DE LA HERRADURA DORADA Tijuana, Baja California, Mjico Tena la direccin, pero me haba delatado. No haba forma humana de que aquel hombrecillo vestido de azul no hubiera reparado en mi estratagema. Me sacud el polvo del traje mientras l introduca el sobre en la ranura del buzn y se diriga despus a la puerta que daba a la calle Mission. No poda dejarle escapar con lo que saba. A toda costa tena que impedir que avisara a Ashcraft. Decid utilizar otro truco tan viejo como el del resbaln y segu al hombrecillo de nuevo. En el momento en que le alcanzaba se volvi para ver si le segua. Hola Micky le salud. Cmo van las cosas por Chicago? Usted se equivoca respondi sin detenerse entreabriendo apenas la comisura de sus labios grisceos. No tengo nada que ver con Chicago. Tena ojos de color azul plido y pupilas diminutas; los ojos del hombre adicto a la morfina o la herona. Djate de historias le respond. Acabas de bajarte del tren esta misma maana. Se par en la acera y se volvi hacia m. Yo? Quin se cree que soy? Eres Micky Parker. El "Holands" nos dio el soplo de que venas a San Francisco. Est chiflado! dijo mirndome con sorna. No s de qu demonios est hablando. La verdad es que yo tampoco lo saba. Levant la mano derecha sin sacarla del bolsillo del abrigo. Como t quieras dije con voz amenazadora. De un salto, se apart de mi abultado bolsillo. Oiga amigo suplic. Usted se ha equivocado, de verdad se lo digo. No me llamo Micky Parker y hace un ao entero que vivo en San Francisco.

Eso tendrs que demostrrmelo. Se lo demostrar dijo ansiosamente. Venga a mi casa conmigo y ver. Me llamo Ryan y vivo a la vuelta de la esquina, aqu en la calle Sexta. Ryan? pregunt. S, john Ryan. Aquello le delat. No creo que haya ms de tres ladrones de solera en el pas que no hayan usado el nombre de John Ryan por lo menos, una vez. Es el "John Smith" del hampa. Aquel John Ryan en particular me condujo a una casa de la calle Sexta donde la patrona, una mujer de armas tomar de unos cincuenta aos de edad con unos brazos tan musculosos y velludos como los de un herrero de aldea, me asegur que su inquilino haba vivido en San Francisco durante varios meses y que recordaba haberle visto al menos una vez al da durante las dos ltimas semanas. De haber ido buscando realmente al mtico Micky Parker en Chicago, jams hubiera credo a aquella mujer, pero dada la situacin, fing darme por satisfecho. El asunto iba tomando mejor cariz. Haba conseguido confundir a Ryan. Le haba convencido de que le haba tomado por otro hampn y que no era la carta de Ashcraft lo que me interesaba. Tal como estaban las cosas, poda considerarme relativamente a salvo. Pero dejar un solo cabo suelto es cosa que me inspira verdadero horror. Ese pjaro era un drogadicto y me haba dado un nombre falso, as que ... Cmo te vas defendiendo? le pregunt. Hace un par de meses que no doy golpe balbuce, pero pienso abrir una casa de comidas con un compaero la semana que viene. Vamos a tu habitacin suger. Quiero hablar contigo. La idea no le entusiasm, pero, aunque a regaadientes, me condujo escaleras arriba. Ocupaba dos cuartos y una cocina en el tercer piso, dos habitaciones sucias y de olor nauseabundo. Donde est Ashcraft? le espet. No s de qu me habla balbuce. Pues ms vale que te vayas enterando le aconsej, si no quieres pasarte una temporadita a la sombra. No puede acusarme de nada. Cmo que no? Te gustara que te echaran de treinta a sesenta das por vagancia? Qu vagancia ni qu nio muerto! Llevo quinientos dlares encima. Le lanc una sonrisa burlona. No me vengas con esas Ryan. T sabes que un fajo de billetes no te sirve de nada en California. No tienes trabajo. No puedes justificar ese dinero. Eres que ni hecho de encargo para la Seccin de Vagancia. Daba por sentado que aquel individuo se dedicaba al trfico de drogas. Si corra el riesgo de que aquello pudiera salir a la luz cuando le detuvieran, lo ms probable es que estuviera dispuesto a vender a su compinche para salvar su propio pellejo, sobre todo si, tal como yo crea, Ashcraft no haba cometido realmente ningn delito serio. Yo de ti prosegu mientras l meditaba con la mirada clavada en el suelo, sera buen chico y hablara. Ests... Sbitamente se inclin hacia un lado sin levantarse y ech una mano hacia atrs. De una patada le saqu de su asiento. Si no hubiera tropezado con la mesa, le habra tumbado. Aun as, el puetazo que a rengln seguido le dirig a la mandbula, le alcanz en pleno pecho y le hizo caer con la mecedora encima de l. La apart de un manotazo y le arrebat el arma, una pistola barata contrachapado del calibre 32. Luego volv a ocupar mi asiento al otro lado de la mesa.

Con aquel conato de lucha hubo suficiente. Se puso en pie gimiendo. Se lo dir todo. No quiero los. Ese tal Ashcraft me cont que estaba sacndole el jugo a su mujer. Me dio diez dlares para que recogiera cada mes una carta dirigida a l y se la mandara a Tijuana. Le conoc aqu en San Francisco. Hace seis meses se fue a Mjico y ahora anda liado con una mujer all. Antes de irse le promet que le hara el encargo. Saba que se trataba de dinero porque l lo llamaba su "pensin", pero no saba que fuera nada ilegal. Qu clase de fulano es ese Ashcraft? Qu es lo suyo? No lo s. Puede que sea un estafador, pero se cuida de las apariencias. Es ingls y generalmente usa el nombre de Ed Bohannon. Le da bien a la droga. Yo no la gasto esa s que no me la tragu, pero ya sabe usted lo que pasa en ciudades como sta. Uno se roza con gente de todas las calaas. No tengo ni idea qu se trae entre manos. Eso fue todo lo que pude sacarle. No pudo o no quiso decirme dnde haba vivido Ashcraft en San Francisco ni con quin se haba tratado. Puso el grito en el cielo cuando se enter de que pensaba entregarle a la Seccin de Vagos y Maleantes. Usted dijo que me dejara en paz si hablaba gimote. No promet nada. Adems, cuando un fulano trata de largarme un balazo, eso para m cancela cualquier acuerdo que tuviera con l. As que, andando! No poda arriesgarme a dejarle en libertad hasta que pudiera localizar a Ashcraft. En cuando me diera la vuelta poda ponerle un telegrama y con eso mi plan se volatilizaba. Fue una corazonada lo de encerrar a Ryan. Cuando le tomaron las huellas en la Jefatura de Polica, result ser un tal Fred Rooney, alias "jamocha", traficante de drogas fugado de la Prisin Federal de Leavenworth con ocho aos de condena por delante. Podr tenerlo a la sombra por lo menos un par de das? pregunt al director de la prisin municipal. Tengo un asunto pendiente y me vendra muy bien que le tuviera incomunicado durante ese tiempo. Desde luego prometi el director. Las autoridades federales no le reclamarn hasta dentro de dos o tres das. Hasta entonces le tendremos bien guardadito. De la crcel me fui a la oficina de Vance Richmond comunicarle el resultado de mis averiguaciones. Ashcraft recibe su correspondencia en Tijuana donde vive. Utiliza el nombre de Ed Bohannon y parece que est liado con una mujer all. Acabo de poner a la sombra a uno de sus amigos, un prfugo que se encargaba de enviarle el correo. El abogado descolg el auricular. Marc un nmero. Est la seora Ashcraft? Soy el seor Richmond. No le hemos encontrado an, pero creemos que sabemos dnde est ... S ... Dentro de unos quince minutos... Colg el telfono y se levant. Nos acercaremos a casa de la seora Ashcraft y hablaremos con ella. Un cuarto de hora despus bajbamos del coche de Richmond en la calle jackson casi esquina a la calle Gough, frente a una casa de piedra blanca de tres pisos ante la cual se extenda un pequeo jardn de csped cuidadosamente cortado rodeado por una verja de hierro. La Sra. Ashcraft nos recibi en una salita del segundo piso. Era una mujer alta de unos treinta aos de edad, vestida con un traje gris que subrayaba su esbelta belleza. El adjetivo que mejor la describa era el de "clara"; claro era el azul de sus ojos, el tono rosado de su piel y el castao de sus cabellos. Richmond me present a ella y le dijo despus lo que haba averiguado, a excepcin de lo referente a la mujer de Tijuana. Tambin yo me call que muy posiblemente su marido era ahora un delincuente.

Me han dicho que su esposo est en Tijuana. Se fue de San Francisco hace seis meses y le envan la correspondencia a un caf de esa ciudad, a nombre de Edward Bohannon. Sus ojos se iluminaron, pero se abstuvo de hacer demostraciones de alegra. No era mujer para ello. Se dirigi al abogado. Quieren que vaya yo a Tijuana? O prefiere ir usted? Richmond neg con la cabeza. Ni usted ni yo. Usted no debe ir, y yo no puedo, al menos por ahora se volvi hacia m. Tendr que ir usted. Est ms capacitado que nosotros para llevar este asunto. Sabe lo que conviene hacer y cmo hacerlo. La seora Ashcraft no quiere forzar a su esposo a nada, pero tampoco quiere dejar de hacer nada que pueda ayudarle. La Sra. Ashcraft me tendi una mano fuerte y fina. Usted har lo que crea ms conveniente. Aquellas palabras eran a la vez una interrogacin y una expresin de confianza. Desde luego promet. Me haba cado bien aquella Sra. Ashcraft. Tijuana no haba cambiado mucho en los dos aos que llevaba yo sin visitar la ciudad. All seguan, idnticos, los doscientos metros de calle sucia y polvorienta que se abra entre dos filas casi continuas de bares y cantinas. En las mugrientas calles laterales se refugiaban los tugurios que no haban hallado cabida en la calle principal. El automvil que me llev desde San Diego, me vomit en el centro de la ciudad a primera hora de la tarde, cuando el ajetreo diario no haba hecho ms que comenzar. Slo dos o tres beodos vagabundeaban entre perros callejeros y mejicanos ociosos, pero una muchedumbre de borrachos en potencia haba comenzado ya a hacer la ronda habitual de los salones. En medio de la manzana siguiente vi una gran herradura dorada. Recorr el corto trecho que me separaba de ella y entr en la cantina. Constitua un ejemplo caracterstico del antro local. A la izquierda de la puerta de entrada, se hallaba la barra que ocupaba ms o menos la mitad de la longitud del muro. Al final de ella haba tres o cuatro mquinas tragaperras. Frente a la barra, junto a la pared de la derecha, una pista de baile se extenda desde el frente del local hasta una plataforma donde una orquesta de msicos grasientos se dispona a comenzar su tarea. Tras de la orquesta haba una fila de pequeos cubculos con una mesa y dos bancos en cada uno de ellos. A causa de lo temprano de la hora, el local estaba medio vaco. Mi aparicin atrajo la atencin del camarero. Era un irlands fornido de tez arrebolada y pelo rojizo que le caa en dos rizos sobre la cara ocultando la poca frente que tena. Quiero ver a Ed Bohannon le dije confidencialmente. Volvi hacia m unos ojos sin expresin. No conozco a ningn Ed Bohannon. Cog un lpiz, garrapate en un papel "Trincaron a jamocha", y se lo alargu. Si alguien que dice ser Ed Bohannon pide este papel, se lo dar usted? No veo por qu no. Muy bien le dije. Me quedar un rato por aqu. Me dirig al otro extremo del saln y me sent a la mesa de uno de los apartados. Antes de que pudiera siquiera acomodarme en mi asiento, se instal junto a m una chica larguirucha que no s qu extraa operacin se habra hecho en el pelo, pero lo tena de color prpura. Me invitas a una copa? me pregunt. La mueca que esboz probablemente pretenda ser una sonrisa. Fuera lo que fuera, me hel la sangre en las venas y ante la posibilidad de que la repitiera, decid rendirme.

S respond, y ped una botella de cerveza al camarero que se haba apostado, expectante, a mis espaldas. La mujer del pelo color prpura haba liquidado su vaso de whisky y habra ya la boca para sugerirme que pidiera el siguiente (las prostitutas de Tijuana no se andan por las ramas), cuando son una voz a mi espalda. Cora, Frank te anda buscando. Cora frunci el ceo y comenz a buscar con la mirada por encima de mi hombro. Luego esboz otra vez aquella mueca siniestra, y dijo: Est bien, Kewpie. Quieres ocuparte t de mi amigo? y se fue. Kewpie se sent junto a m. Era una chica llenita y de corta estatura, como mucho de dieciocho aos de edad. Pareca una nia. El cabello moreno le caa en bucles sobre un rostro redondo de muchacho travieso. Sus ojos eran risueos y atrevidos. La invit a una copa y ped para m otra cerveza. En qu piensas? pregunt. En beber, Me dirigi una sonrisa burlona, una sonrisa tan infantil como la limpia mirada de sus ojos castaos. En trincarme todo lo que tengan. Y aparte de eso? Saba que aquel relevo no haba sucedido porque s. Me han dicho que andas buscando a un amigo mo. Quines son tus amigos? Por ejemplo, Ed Bohannon. Conoces a Ed? No. An no. Pero, le ests buscando? S. De qu se trata? Quiz yo pueda avisarle. Djalo dije echndome un farol. Ese Ed se da demasiada importancia. El se lo pierde. Te invito a otro trago y me largo. La muchacha reaccion. Espera un minuto. Ver si puedo encontrarle. Cmo te llamas? Digamos que me llamo Parker. Es un nombre tan bueno como otro cualquiera ese era el que haba dado a Ryan y el que primero me vino a la mente. Espera aqu me dijo mientras se diriga a la puerta trasera del local. Creo que s dnde est. Diez minutos ms tarde, un hombre entraba por la puerta delantera del establecimiento y se acercaba a mi mesa. Era un ingls rubio, algo menor de cuarenta aos con todo el aspecto del hombre respetable que se ha dado a las drogas. No haba llegado an a lo ms bajo, pero se hallaba en camino, como indicaban la opacidad de sus ojos azules, las bolsas bajo sus ojos, los surcos en torno a la boca, los labios entreabiertos y el tono grisceo de su piel. Su aspecto era an agradable gracias a lo que quedaba de su antigua prestancia. Se sent frente a m. Me buscaba? Es usted Ed Bohannon? Asinti. Pescaron a Jamocha hace un par de das le dije, y debe estar ya de vuelta en la prisin de Kansas. Logr enviarme recado desde la crcel para que le avisara a usted. Saba que yo pensaba venir a Tijuana.

Frunci el ceo sin levantar la vista de la mesa. Luego me lanz una mirada penetrante. Le dijo algo ms? No me dijo nada. Me mand recado con un individuo. Yo ni le vi. Va a quedarse en Tijuana mucho tiempo? Dos o tres das respond. Tengo aqu un asunto pendiente. Sonri y me tendi la mano. Gracias por el aviso, Parker. Si se viene conmigo, le dar algo decente de beber. A eso s que no tena nada que objetar. Salimos de la "Herradura Dorada" y por una de las bocacalles llegamos a una casa de adobe que se levantaba all donde la ciudad mora en el desierto. Me dej en un cuarto que daba a la calle no sin antes sealarme una silla, y desapareci en la habitacin contigua. Qu le apetece? me pregunt desde all. Whiskey de centeno, ginebra, whiskey escocs....? El ltimo gana le respond interrumpiendo la enumeracin. Trajo una botella de Black and White, un sifn y unos vasos, y nos sentamos a beber. Bebimos y hablamos, hablamos y bebimos y ambos pretendimos estar mucho ms borrachos de lo que estbamos aunque a decir verdad no pas mucho tiempo antes de que los dos estuviramos como cubas. Aquello se convirti pura y simplemente en un concurso de resistencia al alcohol. El trat de hacerme beber hasta reducirme a pulpa, una pulpa que soltara fcilmente todos sus secretos, y confieso que mi intencin era exactamente la misma. Pero ninguno de los dos logr hacer muchos progresos. Sabes? me dijo en un determinado momento de la tarde. He sido un completo idiota. Tengo la mujer ms encantadora del mundo y est empeada en que vuelva a ella. Y sin embargo, aqu me tienes, dndole a la botella y a la droga mientras podra ser alguien. Soy arquitecto, te enteras? Y de los buenos. Pero ca en la rutina, me mezcl con toda esta gentuza y es como si no pudiera salir de todo esto. Pero lo conseguir, eso te lo digo yo.... Volver con mi mujercita, la mujer ms buena del mundo. Acabar con la droga y con todo. Mrame bien. Tengo yo pinta de drogado? Claro que no. Como que ya me estoy curando... Vas a verlo. Te lo demostrar. Voy a echar una pitada y luego vers como puedo dejarlo.... A duras penas se levant de su asiento, fue al cuarto de al lado, y volvi dando tumbos trayendo una pipa de opio de bano y plata en una bandeja tambin de plata. La deposit sobre la mesa y me tendi la pipa. Echa una a mi salud, Parker. Le dije que prefera seguir dndole al whiskey. Si prefieres cocana, puedo ponerte una inyeccin me invit. Rechac la cocana. El se tendi cmodamente en el suelo junto a la mesa y as continuamos la fiesta, l fumando su opio y yo castigando a la botella, y ambos hablando para beneficio ajeno y tratando de sonsacarle lo ms posible al otro. Cuando Kewpie apareci a la medianoche, yo ya llevaba encima una buena curda. Parece que os diverts, eh? dijo riendo mientras se inclinaba a besar el pelo del ingls. Se sent de un salto sobre la mesa y ech mano a la botella. No puede irnos mejor le respond aunque quiz no muy claramente. Deberas ajumarte ms a menudo, pescadilla. Te sienta bien. No recuerdo si contest, o no. Lo que s recuerdo es que poco despus me tend en el suelo junto al ingls y me dorm. Los dos das siguientes transcurrieron ms o menos como el primero. Ashcraft y yo

no nos separamos ni por un momento. La muchacha nos acompa la mayor parte del tiempo y nosotros seguimos bebiendo interrumpindonos slo para dormir la mona de lo que tenamos dentro. Pasamos aquellas horas, parte en la "Herradura Dorada" y parte en la casa de adobe, pero an nos qued tiempo para recalar de vez en cuando en alguno de los muchos tugurios de la ciudad. No llegaba a darme una idea clara de lo ocurra en torno mo, pero tampoco creo que nada se me pasara totalmente por alto. Ashcraft y yo ramos en apariencia ua y carne, pero en el fondo ninguno de los dos lleg a confiar en el otro por muy borracho que estuviera, y puedo asegurar que lo estuvimos mucho. Ni que decir tiene que l segua dndole a la pipa regularmente. Creo que la muchacha no era aficionada a la droga, pero s tena buen saque para el alcohol. Al cabo de tres das de orga ininterrumpida me encontr en el tren camino de San Francisco con una resaca monumental encima y haciendo una lista de lo que saba y lo que sospechaba acerca de Norman Ashcraft. La lista deca as. (1) Ashcraft sospechaba o saba que yo haba ido a verle a causa de su mujer, el modo en que me haba tratado no dejaba lugar a dudas; (2) al parecer haba decidido regresar junto a su esposa, aunque no haba garantas de que llegara a hacerlo; (3) su aficin a las drogas no era incurable; (4) la posibilidad de que bajo la influencia de su mujer pudiera rehabilitarse, era remota. Fsicamente no era caso perdido, pero s haba probado la vida del hampa y no pareca que le hiciera muchos ascos; (5) la muchacha llamada Kewpie estaba loca por l, mientras que a l la chica le gustaba, pero nada ms. Tras una noche de sueo reparador entre Los Angeles y San Francisco, me encontr en la estacin de la esquina de las calles Tercera y Townsed. Para entonces la cabeza y el estmago me haban vuelto casi a su estado normal y mis nervios se haban tranquilizado. Desayun ms de lo que haba comido en los ltimos tres das y me dirig a la oficina de Vance Richmond. El seor Richmond est en Eureka me dijo su secretaria. Puede usted llamarle por telfono? Poda, y lo hizo. Sin mencionar nombres, le dije al abogado lo que saba y lo que sospechaba. Entiendo respondi. Le sugiero que vaya a ver a la seora Ashcraft y le diga que la escribir esta misma noche. Probablemente volver a San Francisco pasado maana. Creo que podemos esperar hasta entonces a tomar una decisin sin peligro de que ocurra nada. Tom un tranva hasta la Avenida Van Ness, all hice trasbordo y llegu a la casa de la seora Ashcraft. Llam al timbre sin obtener respuesta. Despus de insistir varias veces, me di cuenta de que en el suelo, ante la puerta, haba dos peridicos. Mir las fechas. Eran el del da en curso y el del anterior. Un hombre vestido con un mono descolorido regaba el jardn vecino. Sabe usted si se ha ido la gente que viva en esta casa? le pregunt. No creo. La puerta trasera est abierta. Lo vi esta maana. Se detuvo rascndose la barbilla. Aunque puede que hayan salido continu con lentitud. Ahora que usted lo dice, ayer no les vi en todo el da. Baj la escalinata, di la vuelta a la casa, salt la cerca trasera y sub los peldaos que conducan a la entrada de servicio. La puerta de la cocina estaba entornada. Dentro no se vea a nadie, pero se oa correr el agua.

Llam con los nudillos lo ms fuerte que pude. No hubo respuesta. Empuj la puerta y entr. El sonido proceda de la pila. Bajo un dbil chorro de agua haba un cuchillo de carnicero cuya hoja saldra unos treinta centmetros de longitud. Estaba limpio, pero la pared opuesta de la pila, all donde salpicaba levemente el agua, estaba cuajada de manchas diminutas de un color marrn rojizo. Ara una de ellas con la ua. Era sangre seca. A excepcin de la sangre, no vi nada que pudiera considerarse anormal. Abr la puerta de la despensa. Todo estaba en orden. Frente a m haba una puerta que comunicaba con el resto de la casa. La abr y avanc por un pasillo dbilmente iluminado por la poca luz que llegaba de la cocina. Tanteaba en la penumbra el lugar donde supona que hallara el interruptor de la luz, cuando tropec con un bulto blando. Apart el pie, busqu en el bolsillo una caja de cerillas, y encend una. Un muchacho filipino yaca a mis pies a medio vestir con la cabeza y los hombros sobre el suelo del pasillo y el resto del cuerpo contorsionado sobre los primeros peldaos de una escalera. Estaba muerto. Mostraba una herida en un ojo y una enorme cuchillada justo debajo de la barbilla. Sin necesidad siquiera de cerrar los ojos, pude reconstruir el crimen. El asesino haba alcanzado a la vctima en lo alto de las escaleras, le haba sujetado por la cara introducindole el pulgar en uno de sus ojos y echndole hacia atrs la cabeza para poder asestarle la cuchillada en el cuello. Despus le haba arrojado por las escaleras. A la luz de una segunda cerilla, hall el interruptor de la luz. Lo accion, me abroch el abrigo y comenc a subir las escaleras. Aqu y all se vean goterones de sangre oscurecida. En el descansillo del segundo piso, una enorme mancha roja destacaba sobre el dibujo del papel de la pared. En lo alto de las escaleras hall otro interruptor y encend la luz. Avenc por el pasillo, me asom al interior de dos habitaciones en que no vi nada que me llamara la atencin y segu adelante hasta doblar un ngulo del corredor. All me detuve de un salto a punto de tropezar con el cuerpo de una mujer. Yaca en el suelo boca abajo con las rodillas dobladas bajo el cuerpo y las manos crispadas sobre el estmago. Iba vestida con un camisn y llevaba el largo cabello recogido a la espalda en una trenza. Le puse un dedo sobre la nuca. Estaba fra como el hielo. Me arrodill junto a ella teniendo cuidado de no rozarla, y mir su rostro. Era la doncella que cuatro das antes nos haba abierto la puerta a Richmond y a m. Me puse en pie y mir a mi alrededor. La cabeza de la sirvienta casi rozaba con una puerta cerrada. Evitando tropezar con el cadver, la abr y entr en un dormitorio evidentemente no era el de la doncella. Estaba lujosamente decorado en tonos grises y crema y adornaban las paredes unos grabados franceses. Todo estaba en orden en la habitacin excepto la cama. Sbanas, colchas y mantas estaban apiladas sobre ella en confuso montn, un montn que, a decir verdad, abultaba demasiado... Inclinado sobre el lecho, comenc a retirar una por una las cubiertas. La segunda apareci manchada de sangre. De un tirn apart el resto. Frente a m apareci el cadver de la Sra. Ashcraft. Formaba un pequeo ovillo del que sobresala solamente la cabeza que colgaba contorsionada de un cuello rebanado hasta el hueso. Cuatro profundos araazos le cruzaban un lado del rostro, de la sien a la barbilla. Vesta un pijama de seda azul, una de cuyas mangas haba sido arrancada. Tanto ste como las sbanas estaban empapadas en sangre que las cubiertas haban mantenido hmeda. Cubr el cadver con una manta, sorte cuidadosamente el cuerpo de la mujer que yaca en el pasillo, y baj encendiendo todas las luces que pude en busca de un telfono.

Lo encontr al pie de la escalera. Llam primero a la polica y despus a la oficina de Vance Richmond. Dgale al sefor Richmond que la seora Ashcraft ha sido asesinada le dije a la secretaria. Estoy en casa de la vctima. Puede llamarme aqu. Sal al exterior por la puerta principal y me sent en el escaln superior a fumar un cigarrillo mientras aguardaba a la polica. Estaba destrozado. No era la primera ocasin en que vea ms de tres muertos, pero sta me haba pillado con los nervios an resentidos de tres das de borrachera. Antes de que terminara mi primer cigarrillo, un coche de polica dobl la esquina a toda velocidad, par frente a la casa y comenz a vomitar hombres. El sargento O'Gar, jefe de la Seccin de Homicidios, fue el primero en subir la escalinata. Qu hay? me salud. Qu ha descubierto esta vez? Al tercer cadver me di por vencido le dije mientras le conduca al interior de la casa. Quiz un profesional como usted pueda encontrar alguno ms. Para ser un aficionado, no se le ha dado mal respondi. Mi resaca se haba desvanecido y estaba ansioso de poner manos a la obra. Le mostr primero el cadver del filipino y luego los de las dos mujeres. No hallamos ninguno ms. Durante las horas siguientes, O'Gar, los ocho hombres que haba trado consigo y yo nos dedicamos por entero a las tareas de rutina en esos casos. Haba que registrar la casa de arriba abajo, interrogar a los vecinos, llamar a las agencias que haban facilitado el servicio, localizar e interrogar a las familias y amigos del filipino y la doncella y tambin al chico de los peridicos, al de la tienda de ultramarinos, al de la lavandera, al cartero... Una vez reunidos la mayor parte de los informes, O'Gar y yo nos escurrimos lo ms discretamente que pudimos y nos encerramos en la biblioteca. Anteanoche, eh? La noche del mircoles gru O'Gar una vez que nos hallamos confortablemente instalados en sendos sillones de cuero fumando un cigarrillo. Asent. El informe del forense que haba examinado los cuerpos, la presencia de los dos perodicos en la entrada y el hecho de que ni los vecinos, ni el chico de los recados de la tienda de ultramarinos ni el carnicero hubieran visto a ninguno de los habitantes de la casa desde el mircoles, haca suponer que el crimen haba ocurrido o el mircoles por la noche o durante las primeras horas de la maana del jueves. Yo dira que el asesino forz la puerta de servicio continu O'Gar mirando al techo a travs del humo, cogi un cuchillo en la cocina y subi las escaleras. Puede que se dirigiera directamente al cuarto de la seora Ashcraft o puede que no, pero lo cierto es que antes o despus lleg all. La manga arrancada y los araazos del rostro de la vctima demuestran que sta ofreci resistencia. El filipino y la doncella oyeron el ruido de la lucha o quiz los gritos de su seora y corrieron a ver qu pasaba. Lo ms probable es que la criada llegara a la puerta del dormitorio en el momento en que sala el asesino y ste la mat all mismo. Luego debi ver al filipino que sala huyendo, le alcanz en lo alto de las escaleras y acab con l tambin. Luego baj a la cocina, se lav las manos, dej el cuchillo y huy. Hasta aqu estoy de acuerdo conced, pero veo que ha pasado por alto la cuestin de quin es el asesino y por qu hizo lo que hizo. No me agobie gru, ahora llegaba a eso. Al parecer tenemos tres posibilidades a elegir. El asesino tuvo que ser o un manaco que simplemente mat por darse el gusto, o un ladrn que perdi totalmente la cabeza al verse descubierto, o alguien que tena un motivo para liquidar a la seora Ashcraft y que se vio obligado a matar a los sirvientes que le sorprendieron. Mi opinin es que fue alguien que tena una razn para acabar con la vctima.

No est mal aplaud. Ahora escuche bien esto: el marido de la seora Ashcraft vive en Tijuana. Es un hombre ligeramente adicto a las drogas y anda mezclado con todo tipo de indeseables. Ella estaba tratando de convencerle de que regresara a casa. Lo que no saba es que su esposo andaba liado all con una muchacha que bebe los vientos por l y es una actriz estupenda, lo que se dice una chica de cuidado. El estaba pensando en dejarla y volver al lado de su esposa. Y bien? dijo O'Gar lentamente. El problema es continu, que yo me hallaba con l y con la chica anteanoche, es decir, la noche del crimen. Y bien? Alguien llam con los nudillos a la puerta interrumpiendo nuestra conversacin. Era un polica que vena a avisarme de que me llamaban por telfono. Baj al primer piso, tom el auricular y escuch la voz de Vance Richmond. Qu ha pasado? La seorita Henry me transmiti el recado, pero no pudo darme ningn detalle. Le puse al corriente de lo sucedido. Salgo para San Francisco esta noche me dijo cuando hube terminado. Usted contine la investigacin y haga lo que crea ms conveniente. Tiene carta blanca. De acuerdo repliqu. Cuando usted vuelva probablemente estar fuera de la ciudad. Puede localizarme a travs de la Agencia. Ahora voy a telegrafiar a Ashcraft en su nombre para pedirle que venga. Despus de hablar con Richmond llam a la crcel municipal y pregunt al director si John Ryan, alias Fred Rooney, alias, jamocha, continuaba all detenido. No. Los agentes de la polica federal se lo llevaron ayer por la maana. Volv a la biblioteca y le dije a O'Gar apresuradamente: Voy a tomar el tren de la tarde para San Diego. Apuesto lo que quiera a que el crimen se plane en Tijuana. Voy a enviar un cable a Ashcraft pidindole que venga. Quiero sacarle de all durante un par de das y si le hago venir a San Francisco usted se puede encargar de vigilarle. Le dar una descripcin completa de l. Esprele a la salida de la oficina de Vance Richmond. La media hora siguiente la dediqu a enviar apresuradamente tres telegramas. El primero iba dirigido a Ashcraft: EDWARD BOHANNON CAFE DE LA HERRADURA DORADA TIJUANA, MJICO LA SEORA ASHCRAFT HA MUERTO. PUEDE VENIR INMEDIATAMENTE? VANCE RICHMOND Los otros dos los redact en clave. En uno peda a la sucursal de Kansas City de la Agencia Continental que enviara un agente a Leavenworth para interrogar a jamocha. En el otro rogaba a la oficina de Los Angeles que mandara un agente a San Diego, donde habra de encontrarse conmigo al da siguiente. Hecho esto, corr a mi apartamento, met a escape unas cuantas prendas limpias en una maleta, y poco despus me hallaba en el tren que avanzaba en direccin hacia el sur, dispuesto a echarme un buen sueo. Al descender del tren a primera hora de la tarde del da siguiente, me recibi una ciudad alegre, atestada de visitantes que haban acudido a San Diego atrados por el comienzo de la temporada hpica de Tijuana.

El acontecimiento haba reunido a un pblico de la ms variada condicin: artistas de cine de Los Angeles, propietarios de fincas del Imperial Valley, marineros de la flota del Pacfico, jugadores, turistas, tiniadores, y hasta alguna que otra persona normal. Com, me registr en un hotel donde dej la maleta y me dirig al Hotel Grant donde deba encontrarme con el agente enviado por la oficina de Los Angeles. Le encontr en el vestbulo. Era un hombre joven, de cara pecosa y unos veintids aos de edad. Tena los ojos, de un gris brillante, clavados en un programa de las carreras de caballos que sostena en la mano derecha, uno de cuyos dedos llevaba con un esparadrapo. Pas junto a l, me detuve a comprar un paquete de cigarrillos y, mientras lo haca, correg una imaginaria inclinacin del ala del sombrero. Luego sal a la calle. El dedo vendado y mi gesto constituan la contrasea. Admito que son trucos inventados antes de la Guerra Civil, pero como an siguen dando resultado, su antigedad no constituye razn suficiente para descartarlos. Avanc por la calle Cuarta en direccin opuesta a Broadway, la arteria principal de San Diego, y al poco rato, el detective me alcanz. Se llamaba Gorman. En pocos momentos le inform de lo que deba hacer. Tiene que ir a Tijuana y montar guardia en el Caf de la Herradura Dorada. All ver a una chica llenita encargada de hacer beber a los clientes. Es de corta estatura, cabellos rizados, ojos castaos, cara redonda, boca grande de labios rojos y hombros anchos. No puede pasrsela por alto. Tiene unos dieciocho aos de edad y se llama Kewpie. A ella es a quien tiene que vigilar. No se le acerque ni trate de ganarse su confianza. Cuando lleve usted all una hora aproximadamente, entrar a hablar con ella. Quiero saber qu hace cuando me vaya y en los das siguientes le di el nombre de mi hotel y el nmero de la habitacin que ocupaba. Venga a informarme cada noche, pero en pblico no d nunca pruebas de conocerme. Terminada la conversacin, nos separamos. Yo me dirig a la plaza y permanec sentado en un banco durante una hora. Luego me acerqu a la esquina y entabl una lucha a brazo partido por un asiento en la diligencia que parta para Tijuana. Tras veinticinco kilmetros de camino polvoriento compartiendo con otras cuatro personas un asiento destinado a tres, y de una parada momentnea en el puesto de Polica de la frontera, me hall frente a la entrada del hipdromo de Tijuana. Las carreras haban empezado haca rato, pero una hilera ininterrumpida de espectadores continuaba entrando por la barrera giratoria. Me dirig a la fila de coches de caballos que esperaba ante el Monte Carlo, el gran casino de madera, me encaram a uno de ellos, y di orden al cochero de que me llevara al barrio viejo. El barrio viejo estaba desierto. La poblacin en bloque se hallaba en el hipdromo viendo a los caballos hacer sus monadas. Cuando entr en la Herradura Dorada vi asomar el rostro pecoso de Gorman tras un vaso de mezcal. Ojal que tuviera una constitucin fuerte. La necesitaba si pensaba aguantar la guardia a base de una dieta de cacto destilado. El recibimiento que me hicieron los habitantes de la Herradura no tuvo que envidiar al que hara una ciudad de provincias a su equipo de ftbol despus de un triunfo en campo enemigo. Hasta el barman de los ricitos engomados me dirigi una sonrisa amistosa. Dond est Kewpie? pregunt. Cuidndole la familia al hermano Ed, eh? me espet una enorme muchacha sueca. Ver si puedo encontrarla. Kewpie entr en ese momento por la puerta trasera y se abalanz sobre m

asfixindome a besos, abrazos, arrumacos y Dios sabe cuntas otras muestras de cario. Vienes a por otra curda? No respond conducindola hacia la barra. Esta vez se trata de negocios. Dnde est Ed? Se fue al norte. Su mujer la palm y fue a hacerse cargo de la lana. Y eso te destroza el corazn, no? Cmo te lo dira! No sabes qu triste me tiene que papito se embolse ese montn de pasta. Le dirig lo que pretenda ser una mirada cargada de experiencia. Y crees que Ed va a volver a depositar el tesoro a tus pies? Sus ojos despidieron un fulgor oscuro. Qu diablos te ha dado? pregunt. Sonre como quien se las sabe todas. Pasar una de estas dos cosas predije. O te dejar como estaba planeado, o va a necesitar hasta el ltimo cntimo para salvar el pellejo. Cochino mentiroso! Se hallaba de pie junto a m, su hombro izquierdo casi rozando mi hombro derecho. Con un rpido movimiento se introdujo la mano izquierda bajo la falda. La empuj por el hombro hacia delante apartando su cuerpo lo ms posible del mo. El cuchillo que haba sacado qued clavado en el reverso del tablero de la mesa. Era un pual de hoja gruesa, equilibrado para facilitar una mayor puntera al arrojarlo. Ech un pie hacia atrs, clavndome uno de sus finos tacones en el tobillo. Rode su cuerpo con el brazo izquierdo y mantuve su brazo apretado contra el costado mientras ella liberaba el cuchillo de la mesa. A qu viene todo esto? Alc la mirada. Frente a m haba un hombre que me miraba de pie con las piernas separadas y los puos apoyados en las caderas. Era un tipo alto y fornido de hombros anchos entre los que emerga un cuello amarillento largo, esculido que a duras penas lograba sostener una cabeza pequea y redondeada. Sus ojos parecan dos bolas de azabache pegadas a ambos lados de una nariz pequea y aplastada. Qu se propone? me grit aquella belleza. Era intil tratar de razonar con l. Si es usted un camarero trigame una cerveza y algo para la chica. Si no lo es, largo de aqu. Lo que le voy a traer es un ... La muchacha se escurri de entre mis manos y le hizo callar. Para m, un whiskey le orden bruscamente. El desconocido gru, nos mir, primero a m y luego a la chica, volvi a mostrar unos dientes roosos, y se retir. Es amigo tuyo? Ms te vale no andarte con bromas con l me advirti sin responder a mi pregunta. Luego devolvi el pual a su escondite y se volvi hacia m. Qu es eso de que Ed est metido en un lo? Leste lo del asesinato en el peridico? S. Entonces puedes imaginrtelo contest. La nica salida que le queda es echarte la culpa a ti. Pero dudo que pueda hacerlo. Si no puede, est arreglado. Estas loco! exclam. Por muy borracho que estuvieras, sabes muy bien que la

noche del crimen estbamos los dos aqu contigo. Puede que est loco, pero no lo suficiente como para pensar que eso demuestre nada correg. En lo que s puede que est loco es en que espero no irme de aqu sin llevarme el criminal atado a la mueca. Se ech a rer en mis narices. Yo re tambin y me levant. Nos veremos le dije mientras avanzaba hacia la puerta. Volv a San Diego y envi un telegrama a Los Angeles pidiendo que mandaran otro agente. Luego fui a comer algo y regres al hotel a esperar a Gorman. Lleg con retraso y oliendo a mezcal a diez leguas a la redonda. Dentro de todo, pareca bastante sereno. Por un momento, pens que iba a tener que ayudarle a salir de all a balazos brome. Djese de ironas le orden. Su trabajo consiste en ver qu pasa y se acab. Qu ha descubierto? Cuando usted se fue, la muchacha y el hombretn se pusieron a cambiar impresiones. Parecan bastante nerviosos. Al rato, l sali del local, as que dej a la chica y le segu. Fue al centro y puso un telegrama. No pude acercarme para ver a quin iba dirigido. Luego regres al bar. Quin es ese tipo? Por lo que he odo no es ningn angelito. Flinn el Cuello de ganso, le llaman. Es el encargado de echar a los borrachos del local y de otros trabajitos por el estilo. Si Cuello de ganso era el matn de plantilla de la Herradura Dorada, cmo era posible que no le hubiera visto durante mi primera visita? Por borracho que estuviera, nunca se me habra pasado por alto semejante macaco. Y fue precisamente durante aquellos tres das cuando mataron a la Sra. Ashcraft. Telegrafi a su oficina para pedir que mandaran otro agente dije a Gorman. Se pondr en contacto con usted. Encrguele de la chica y usted ocpese de "Cuello de ganso". Creo que acabaremos encajndo los tres asesinatos, o sea que ndese con ojo. Como usted diga, jefe respondi, y se fue a acostar. Al da siguiente pas la tarde en el hipdromo entretenido con los caballos mientras haca tiempo hasta que llegara la noche. Al terminar la ltima carrera, cen en la Posada de la Puesta de Sol y me dirig despus al casino principal, situado en el mismo edificio. Haba all reunida una muchedumbre de al menos un millar de personas que, a empujones, pugnaban por abrirse paso hasta las mesas de pker, dados, ruleta y siete y medio, ansiosas de probar fortuna con lo mucho que haban ganado o lo poco que no haban perdido en las carreras. No me acerqu a las mesas; mi hora de jugar haba pasado. Entre el gento trat de seleccionar a los que, por una noche, haban de ser mis ayudantes. Pronto descubr al primero, un hombre tostado por el sol que era, indudablemente, un campesino en traje de domingo. Se diriga hacia la puerta con la expresin vaca del jugador a quien se le ha acabado el dinero antes de terminar la partida. Su congoja no se debe tanto a la prdida en s, como a la necesidad d abandonar la mesa de juego. Me interpuse entre el jornalero y la puerta. Le desplomaron? pregunt compasivamente cuando lleg junto a m. Asinti con gesto vacuno. Le gustara ganarse cinco dlares por unos minutos de trabajo? le tent. Desde luego que le gustara, pero de qu se trataba? Quiero que venga conmigo al barrio viejo y mire bien a un hombre. Cuando lo haya hecho, le pagar. No hay truco ni cartn. La respuesta no le satisfizo completamente, pero, qu caramba!, cinco dlares son

cinco dlares y siempre quedaba la posibilidad de retirarse si no le gustaba cariz que toma ban las cosas. As pues, se decidi probar suerte. Dej al bracero junto a una puerta y me fui derecho hacia otro candidato, un hombre bajo y regordete de ojos optimistas y boca de gesto dbil que se mostr tambin dispuesto a ganarse cinco dlares del modo anteriormente descrito. El tercer individuo a quien repet la oferta se neg a correr un riesgo semejante a ciegas. Al fin acab convenciendo a un filipino vestido con un traje de glorioso color kaki, y a un griego corpulento que probablemente era o camarero o barbero. Con cuatro me bastaba. Por otra parte, eran justo los hombres que necesitaba; lo bastante poco inteligentes como para avenirse a mis planes, pero, al mismo tiempo lo suficientemente honrados como para que pudiera fiarme de ellos. Les instal en un coche de caballos y me los llev al barrio viejo. Se trata de lo siguiente les inform cuando llegamos. Voy a entrar al Caf de la Herradura Dorada que est a la vuelta de la esquina. A los dos o tres minutos entran ustedes y piden algo de beber le di al bracero un billete de cinco dlares. Pague con esto. No se lo descontar de su paga. All veran a un hombre alto y fornido de cuello largo amarillento y una cabeza diminuta en lo alto. Es imposible que les pase desapercibido. Quiero que le echen una buena mirada sin que l se d cuenta de nada. Cuando estn convencidos de que podran reconocerle en cualquier parte, hganme una seal discreta con la cabeza. Luego vuelvan aqu y les dar su dinero. Tengan cuidado de que nadie en el bar se d cuenta de que me conocen. El asunto les pareci raro, pero teniendo en cuenta que les haba prometido cinco dlares por cabeza, y que en las mesas de juego con un poco de suerte... El resto pueden imaginrselo. Hicieron algunas preguntas que yo me negu a contestar, pero al fin accedieron. Cuando entr en el local, Cuello de ganso se hallaba detrs de la barra echando una mano a los camareros. Y la ayuda estaba justificada; el local estaba de bote en bote. No pude descubrir entre la muchedumbre la cara pecosa de Gorman pero s descubr el rostro enjuto de Hooper, el agente que haban mandado de Los ngeles en respuesta a mi segundo telegrama. Algo ms all distingu a Kewpie bebiendo en compaa de un hombre cuyo rostro reflejaba la repentina osada de un marido modelo echando una cana al aire. Me hizo una sea con la cabeza pero no abandon a su cliente. Cuello de ganso me obsequi con un gruido y la botella de cerveza que le haba pedido. En ese momento entraron mis cuatro ayudantes que representaron sus papeles de maravilla. Para empezar pasearon la mirada a su alrededor mirando uno tras otro a todos los rostros a travs del humo y eludiendo nerviosamente las miradas que se encontraban con la suya. Al poco uno de ellos, el filipino, descubri detrs de la barra al hombre que les haba descrito. La emocin que le produjo el hallazgo le hizo pegar un salto de medio metro. Para acabarlo de arreglar, en el momento en que se dio cuenta de que Cuello de ganso le observaba, le volvi la espalda con gesto inquieto. En aquel momento, los otros tres descubrieron su presa y le lanzaron una serie de ojeadas tan conspicuamente furtivas como un bigote postizo. Cuello de ganso les respondi con una mirada aplastante. El filipino se volvi hacia m, asinti con la cabeza hasta casi romperse la barbilla contra el pecho, y se dirigi hacia la 'puerta. Los tres restantes apuraron sus copas y trataron de interceptar mi mirada. Yo, entretanto, lea un cartel que haba colgado en la pared detrs de la barra:
EN ESTE LOCAL SOLO SE SIRVE AUTNTICO WHISKY AMERICANO E INGLES DEL DE ANTES DE LA GUERRA

Trat de contar cuntas mentiras encerraban aquellas palabras. Haba encontrado ya cuatro, y perspectivas de varias ms, cuando uno de mis compinches, el griego, se aclar discretamente la garganta con el estruendo de un motor de explosin, Cuello de ganso, con el rostro como la grana, avanzaba al otro lado de la barra con una pistola en la mano. Mir a mis ayudantes. Sus gestos de asentimiento no habran resultado tan terribles si no hubieran ocurrido todos a la vez, pero ninguno quiso arriesgarse a que yo apartara la mirada antes de que pudieran informarme de su hallazgo. Las tres cabezas asintieron a un mismo tiempo, seal que no pudo pasar desapercibida a nadie en varios metros a la redonda. Despus los tres a una se dirigieron apresuradamente hacia la puerta con el fin de poner la mayor distancia posible entre ellos y el hombre del cuello esculido con su juguete. Vaci mi vaso de cerveza, sal a la calle y dobl la esquina. Mis cuatro ayudantes me esperaban apiados en el lugar indicado. Le reconocimos! Le reconocimos! repitieron a coro. Buen trabajo les felicit. No pudieron hacerlo mejor. Creo que son ustedes detectives natos. Aqu tienen su dinero. Y ahora, muchachos, yo de ustedes no volvera a poner los pies en ese lugar, porque a pesar de lo bien que han disimulado y conste que lo hicieron a la perfeccin puede que ese tipo haya sospechado algo. Ms vale pasarse de prudentes. Se abalanzaron sobre los billetes y antes de que terminara mi discurso haban desaparecido. A la maana siguiente, poco antes de las dos, Hooper entraba en mi habitacin del hotel de San Diego. Poco despus de irse usted Cuello de ganso desapareci con Gorman pisndole los talones me inform. Luego la muchacha se dirigi a una casa de adobe a las afueras de la ciudad y entr en ella. Cuando me vine, an no haba salido. La casa estaba a oscuras. Gorman no apareci. A las diez de aquella maana me despert un botones que me entreg un telegrama cursado en Mexicali y que deca lo siguiente: VINO
AQU ANOCHE EN AUTOMVIL .

SE

ALOJA CON UNOS AMIGOS.

PUSO

DOS

TELEGRAMAS .

GORMAN Las cosas tomaban buen cariz. El tipo del cuello largo haba cado en la trampa. Haba tomado a mis cuatro jugadores frustrados por testigos y sus gestos de asentimiento por muestras de reconocimiento. Cuello de ganso era el asesino y por eso hua. Me haba despojado del pijama y estaba a punto de embutirme en mi pelele de lana, cuando regres el botones con otro telegrama. Este lo firmaba OGar: ASHCRAFT DESAPARECIO AYER Llam a Hooper por telfono para sacarle de la cama. Vaya a Tijuana le dije. Vigile la casa donde dej anoche a la muchacha a menos que la encuentre antes en la Herradura Dorada. Qudese de guardia hasta que aparezca. Cuando la vea, sgala hasta que se encuentre con un hombre rubio y fornido con aspecto de ingls y entonces sgale a l. Tiene algo menos de cuarenta aos, es alto, de ojos azules y pelo rubio. Que no se le escape porque en este momento es el que ms nos interesa. Yo voy para all. Si mientras yo estoy con el ingls la chica nos deja, sgala a ella; si no, viglele a l. Me vest, desayun a toda prisa y tom la diligencia de Tijuana.

A la altura de Palm City nos adelant un automvil deportivo marrn a tal velocidad que la diligencia, que llevaba una buena marcha, de pronto pareci que estaba parada. Al volante iba Ashcraft. Cuando volv a ver el deportivo marrn, estaba estacionado ante la casa de adobe. Un poco ms all Hooper se haca pasar por borracho mientras hablaba con dos indios vestidos con el uniforme del ejrcito mejicano. Llam con los nudillos a la puerta de la casa. La voz de Kewpie respondi: Quin es? Soy yo, Parker. Me han dicho que Ed acaba de volver. Oh! exclam. Y despus de una pausa Entra! Abr la puerta y entr. El ingls se hallaba sentado en una silla con el codo derecho apoyado en la mesa y la mano correspondiente metida en el bolsillo de la chaqueta. Si esa mano empuaba una pistola, era indudable que apuntaba hacia mi. Qu hay? me dijo. Me han dicho que ha andado haciendo conjeturas acerca de m. Llmelo como quiera acerqu una silla a medio metro aproximadamente de donde se hallaba, y me sent. Pero no nos engaemos. Usted hizo que "Cuello de ganso" liquidara a su mujer para poder heredarla. Su error consisti en elegir a semejante estpido para hacer la faena Salir a escape slo porque cuatro testigos le identificaron! Y una vez puesto a huir, irse a parar en Mexicali! Vaya sitio que ha ido a elegir! Supongo que estaba tan aterrado que esas cinco o seis horas por las montaas se le hicieron un viaje al fin del mundo. Continu hablando. Usted no es ningn idiota, Ed, y yo tampoco. Quiero llevrmelo al norte con las esposas puestas, pero no tengo prisa. Si no puede ser hoy, estoy dispuesto a esperar a maana. Antes o despus le agarrar a menos que alguien se me adelante, lo que confieso que no me partira el corazn. Entre el chaleco y el estmago llevo una pistola. Si le dice a Kewpie que me la quite, estoy dispuesto a decirle lo que pienso. El asinti lentamente con la cabeza sin quitarme la vista de encima. La muchacha se me acerc por la espalda. Desliz una de sus manos por encima de mi hombro y la introdujo bajo mi chaleco. Sent cmo mi vieja compaera de fatigas me abandonaba. Antes de apartarse de m, Kewpie apoy el filo de su cuchillo en mi nuca durante un instante, por si acaso se me olvidaba.... Muy bien continu una vez que el ingls se hubo metido mi pistola en el bolsillo con la mano izquierda. Voy a hacerle una proposicin. Usted y Kewpie cruzan la frontera conmigo para evitar problemas con los documentos de extradicin y yo los pongo a la sombra. Lucharemos en los tribunales. No estoy absolutamente seguro de poder convencer al jurado. Si fracaso, sern libres; si lo logro, les colgarn. Qu sentido tiene escapar? Quiere pasarse el resto de su vida huyendo de la polica? Slo para que al final le cojan o le liquiden tratando de huir. Admito que quiz salve el pellejo, pero qu me dice del dinero que dej su mujer? Ese dinero es lo que le interesa, lo que le indujo a cometer el crimen. Entrguese y quiz pueda disfrutarlo. Huya, y despdase de l para siempre." Mi propsito era persuadir a Ed y a la chica de que huyeran. Si les llevaba a la crcel, la posibilidad de que lograra demostrar su culpabilidad era bastante remota. Todo dependa del giro que tomaran las cosas, de que pudiera probar que Cuello de ganso haba estado en San Francisco la noche del crimen, y me tema que saldra con unas cuantas coartadas en su defensa. Lo cierto era que en la casa de la Sra. Ashcraft no habamos podido hallar una sola huella, y aun en el caso de que yo pudiera demostrar que

se hallaba en San Francisco la noche de autos, tendra que probar no slo que haba sido el autor del crimen, sino que lo haba cometido en nombre de sus dos amigos, lo cual era an ms difcil. Lo que quera es que la pareja huyera. No me importaba adnde fueran ni lo que hicieran con tal que pusieran pies en polvoroso. Aprovecharme de su huida era cosa que encomendaba a mi suerte y a mi inteligencia. El ingls meditaba. Mis palabras le haban hecho mella, especialmente lo que haba dicho acerca de Cuello de ganso. Est usted completamente loco, pero... Nunca llegu a saber cmo pensaba terminar la frase, ni si yo haba ganado o perdido la partida. La puerta se abri de golpe y Cuello de ganso irrumpi en la habitacin. Entr cubierto de polvo y con el cuello amarillento estirado hacia delante. Sus ojos de azabache se posaron en m. Sin moverse de donde estaba hizo un rpido giro de muecas. En cada mano apareci un revlver. Las manos sobre la mesa, Ed exclam. Si, como yo pensaba, Ed empuaba una pistola con la mano que se ocultaba bajo la mesa, en este momento no le serva de nada. Una esquina del mueble le bloqueaba el tiro. Sac la mano del bolsillo y la pos junto a la otra sobre el tablero. Y t no te muevas grit Cuello de ganso a la muchacha. Luego me mir durante cerca de un minuto. Cuando al fin habl, lo hizo dirigindose a Ed y a Kewpie. Para esto me telegrafiasteis que viniera, eh? Una trampa! El chivo de expiacin! Eso es lo que os habis credo! Primero me vais a or y luego saldr de aqu aunque tenga que tumbar a tiros al ejrcito mejicano entero. Yo mat a tu mujer, y a sus criados tambin... Y lo hice por mil dlares... En aquel momento la muchacha dio un paso hacia l gritando: Cllate, maldita sea! T eres la que tiene que callarse! aull Cuello de ganso mientras se aprestaba a disparar. Yo soy el que habla aqu. La mat por... Kewpie se inclin hacia delante. Su mano izquierda desapareci como un rayo bajo la falda y un segundo despus la levantaba en el aire... vaca... La bala del revlver de Cuello de ganso ilumin una hoja de acero que atravesaba el aire. La muchacha retrocedi despedida en giros por el impacto de las balas que le traspasaban el pecho. Al fin dio con la espalda contra la pared y cay boca abajo en el suelo. "Cuello de ganso" dej de disparar y trat de articular un sonido. De su garganta amarillenta sobresala la empuadura oscura del cuchillo de Kewpie. Las palabras quedaron trabadas en la hoja. Dej caer un revlver y trat de extraerse el arma. Apenas iniciado el gesto, la mano cay inerte. "Cuello de ganso" se desplom de rodillas, lentamente. Apoy las palmas contra el suelo, rod sobre un costado y qued inmvil. Me abalanc sobre el ingls. El revlver de Cuello de ganso haba cado entre mis pies y me hizo resbalar. Con una mano roc la chaqueta de Ashcraft que se hizo a un lado con un movimiento rpido al tiempo que sacaba sus pistolas. Me miraba con expresin dura y fra. Tena los labios tan fuertemente apretados que apenas se adivinaba la ranura de su boca. Retrocedi lentamente mientras yo permaneca inmvil en el lugar donde haba tropezado. No dijo una sola palabra. Antes de salir tuvo un momento de duda. De pronto la puerta se abri y se cerr. Ashcraft haba desaparecido. Recog el arma responsable de mi cada, corr junto a Cuello de ganso, le arrebat

el otro revlver y me lanc a la calle. El descapotable marrn levantaba una nube de polvo a travs del desierto. A diez metros de distancia vi estacionado un coche de alquiler negro cubierto de polvo. Salt a su interior, lo hice revivir y sal a toda velocidad en persecucin de la nube. El automvil se hallaba en mucho mejor estado del que permita adivinar su aspecto, lo que me hizo sospechar que se trataba de uno de los vehculos que se utilizaban para cruzar ilegalmente la frontera. Lo trat con cario, sin forzarlo. Durante cierta distancia, la nube de polvo y yo mantuvimos nuestras respectivas posiciones, pero al cabo de media hora comenc a ganar terreno. El piso haba empeorado. En algn momento la carretera haba dejado de ser asfaltada para convertirse en camino de tierra. Aceler un poco a pesar de los terribles bandazos que me costaba la nueva velocidad. Por un pelo evit darme contra una roca un encontronazo que me habra costado la vida, y mir adelante. El automvil marrn haba abandonado la carrera y estaba ante m, detenido. El conductor haba desaparecido. Continu. Detrs del deportivo un arma dispar. Tres veces. Slo un tirador consumado habra podido acertarme por el modo en que me agitaba sobre el asiento, como una bola de mercurio sobre la palma de un posedo. Ashcraft volvi a disparar desde su escondite y luego sali corriendo en direccin a un barranco de paredes abruptas y unos tres metros de profundidad que se abra a nuestra izquierda. Se detuvo un instante para hacer un nuevo disparo y luego, de un salto, se ocult a mi vista. Hice girar el volante, pis con fuerza el pedal del freno y obligu al automvil a patinar hacia el lugar donde Ashcraft haba desaparecido. El borde del barranco se desmoronaba bajo las ruedas del vehculo. Solt el pedal del freno y sal dando tumbos. El auto se precipit al fondo del barranco. De bruces sobre la arena y empujando, uno en cada mano, los revlveres de Cuello de ganso, me asom sobre el reborde del barranco. En aquel momento, el ingls, a gatas sobre el suelo, hua a toda prisa de la trayectoria del automvil que se despeaba rugiendo. En su mano aferraba una pistola: la ma. Suelta esa pistola y ponte de pie, Ed! grit. Rpido como una vbora gir sobre s mismo y qued sentado en lo ms hondo del barranco apuntando con el arma hacia arriba. Mi segundo disparo le acert en el antebrazo. Cuando baj junto a l le hall sostenindose el brazo herido con la mano izquierda. Recog el revlver que haba dejado caer y le registr para ver si llevaba otro. Luego retorc un pauelo y se lo at a modo de torniquete algo ms arriba de la herida. Salgamos de aqu y hablemos le dije mientras le ayudaba a trepar la empinada ladera. Subimos a su automvil. Adelante. Hable todo lo que le d la gana me invit, pero no espere que yo participe en la conversacin. No tiene nada contra m. Usted mismo vio con sus propios ojos cmo Kewpie liquid a Cuello de ganso cuando l la acus de haber planeado el crimen. Cul es tu versin entonces? pregunt. Que la chica pag a Cuello de ganso para que matara a tu mujer cuando se enter de que pensabas volver a ella? Exactamente. No est mal, Ed. Todo encaja perfectamente a no ser por un pequeo detalle. Que t no eres Ashcraft.

Se sobresalt y luego se ech a rer. Creo que su entusiasmo le est ofuscando el cerebro brome. Si lo que dice fuera cierto, cree que habra podido hacer creer a una mujer que era su esposo sin serlo? Supone que el seor Richmond no me hizo probar mi identidad? Te dir, Ed, creo que soy ms listo que la seora Ashcraft y que Richmond. Supongamos que tenas un montn de documentos que pertenecieron a Ashcraft; papeles, cartas, notas de su puo y letra... Por poca habilidad que tuvieras con la pluma, no te habra sido difcil engaar a su mujer. En cuanto al abogado, lo de demostrar tu identidad fue un puro formalismo. A Richmond nunca se le pas por la imaginacin que pudieras ser otra persona. Al principio te propusiste aprovecharte de la seora Ashcraft poco a poco, sacarle una pensin vitalicia. Pero una vez que ella cancel todos sus asuntos en Inglaterra y se vino aqu, decidiste matarla y hacerte con todo. Sabas que era hurfana y no tena parientes que la heredaran. Sabas tambin que lo ms probable era que nadie en Amrica supiera que no eras Ashcraft. Y a todo esto, dnde cree que est Ashcraft? Est muerto respond. Se sobresalt 'Aunque no quiso dar muestra alguna de emocin, sus ojos adquirieron detrs de su sonrisa una expresin mditabunda. Naturalmente es posible que est en lo cierto concedi, pero aun as no s cmo va a conseguir llevarme a la horca. Puede probar que Kewpie saba que yo no soy Ashcraft? Puede probar que saba por qu la seora Ashcraft me enviaba dinero? Puede probar que saba lo que me traa entre manos? Creo que no. Es probable que te libres admit. Nunca se sabe cmo va a reaccionar un jurado y no me importa confesar que preferira saber ms de lo que s acerca de esos crmenes. Te importara entrar en detalles de cmo suplantaste a Ashcraft? Frunci los labios y se encogi de hombros. Se lo dir. Al fin y al cabo ya no tiene gran importancia. Si van a meterme en la crcel por suplantacin de personalidad, confesarme autor de un robo no puede empeorar mucho las cosas. Comenc como ladrn de hotel dijo el ingls despus de una pausa. Cuando la cosa comenz a ponrseme difcil en Europa, decid venir a los Estados Unidos. Una noche, en un hotel de Seattle forc la cerradura de una habitacin del cuarto piso y entr. Apenas haba cerrado la puerta tras de m, cuando o el rasguo de la llave en la cerradura. La habitacin estaba completamente a oscuras. Encend la linterna, descubr la puerta de un armario empotrado y me refugi en su interior. Por suerte el armario estaba vaco, lo que significaba que el ocupante de la habitacin no tendra necesidad de abrirlo. Un hombre entr y prendi las luces. Al rato comenz a pasear por la habitacin. Durante tres largas horas pase de derecha a izquierda, de izquierda a derecha, mientras yo permaneca de pie en el interior del armario con un revlver en la mano dispuesto a utilizarlo en el momento en que se le ocurriera abrir la puerta. Tres horas se pate aquel maldito cuarto. Luego se sent a una mesa y o el rasguar de una pluma sobre el papel. A los diez minutos volvi a sus paseos, pero esta vez por poco rato. O el clic de la cerradura de una maleta al abrirse y luego un disparo. Sal de mi escondite. El ocupante del cuarto estaba tendido en el suelo con un agujero en la sien. Buena me la haba hecho! En el pasillo se oan voces excitadas. Saltando sobre el cadver me acerqu a la mesa y le la carta que haba estado escribiendo. Iba dirigida a una tal seora Ashcraft a

un nmero de la calle Wine de Bristol, en Inglaterra. La abr. En ella le comunicaba que iba a suicidarse y firmaba, Norman. Se me quit un gran peso de encima. Al menos ya nadie pensara que le haba asesinado. Aun as me hallaba en una habitacin ajena cargado de linternas y de llaves maestras... por no mencionar un revlver y un puado de joyas que me haba apropiado en el piso inferior. En aquel momento alguien llam con los nudillos a la puerta. Llamen a la polica! grit sin abrir para ganar tiempo. Luego me volv hacia el hombre que me haba metido en aquel lo. Habra adivinado que era ingls sin necesidad de leer la direccin de la carta. Hay miles como l y como yo en Inglaterra, rubios, fornidos y relativamente altos. Hice lo nico que poda hacer en aquellas circunstancias. Su sombrero y su abrigo seguan sobre la silla donde los haba arrojado. Me los puse y deposit mi sombrero junto a su cuerpo. Me arrodill a su lado y cambi,el contenido de sus bolsillos por lo que llevaba en los mos. Sustitu tambin su revlver y abr la puerta. Esperaba que los primeros que entraran no le conocieran ni siquiera de vista, y aun en el caso contrario, no pudieran reconocerle inmediatamente. Esto me dara unos cuantos segundos para organizar mi desaparicin. Pero cuando abr la puerta me di cuenta de que las cosas no iban a salir como yo haba imaginado. All estaban el detective del hotel y un polica. Me vi perdido, pero aun as represent mi papel. Les dije que al entrar en mi habitacin haba hallado a aquel tipo registrando mis maletas. Habamos luchado y en medio de, la pelea haba disparado un tiro. Los minutos pasaron tan lentos que parecan horas y nadie me denunciaba. Todos me llamaban seor Ashcraft. Mi intento de suplantacin haba resultado un xito. Al principi el hecho me asombr, pero cuando averig ms detalles sobre Ashcraft ca en la cuenta de lo que haba sucedido. Haba llegado al hotel aquella misma tarde y todos le haban visto con el abrigo y el sombrero que yo llevaba puestos. Por otro lado ambos respondamos al tipo de ingls de cabello rubio. Ms tarde me llev una nueva sorpresa. Cuando la polica examin sus ropas, hallaron que haba arrancado todas las etiquetas. La razn la supe ms tarde cuando le su diario. Durante algn tiempo haba estado debatiendose en la duda, alterando entre la decisin de suicidarse y la de cambiar su nombre y comenzar una vida totalmente nueva. Mientras contemplaba esta segunda posibilidad haba arrancado todas las etiquetas de sus trajes. Pero yo no saba nada de eso mientras me hallaba all de pie, en medio de toda aquella gente. Lo nico que saba es que estaba ocurriendo un milagro. Al principio tuve que actuar con mucha cautela, pero despus, una vez que revis a fondo sus maletas, llegu a conocer al muerto como si fuera mi hermano. Conservaba una tonelada de papeles y documentos y, para colmo, un diario en que haba escrito todo lo que haba hecho y todo lo que pensaba hacer en su vida. Pas la primera noche estudiando todos aquellos papeles, aprendiendo datos de memoria y practicando su firma. Entre las cosas que llevaba en el bolsillo haba 1.500 dlares en cheques de viajero y quera cambiarlos lo antes posible. Permanec en Seattle tres das hacindome pasar por Norman Ashcraft. Haba dado con un filn de oro y no iba a tirarlo por la ventana. La carta que escribi a su mujer poda librarme de la horca si algn da se descubra el pastel y, por otra parte, era ms seguro quedarse y hacer frente a la situacin que tratar de escapar. Cuando las cosas se calmaron, hice las maletas y me vine a San Francisco, donde volv a adoptar mi verdadero nombre, Ed Bohannon. Pero conserv todo lo que haba pertenecido a Ashcraft porque haba descubierto que su mujer tena dinero y pensaba que si saba ingenirmelas parte de l podra pasar a mis manos. La seora Ashcraft no pudo hacrmelo ms fcil. Un da vi uno de los anuncios que puso en el Examiner, respond, y aqu me tiene.

No hiciste matar a la seora Ashcraft? Neg con la cabeza. Saqu un paquete de tabaco del bolsillo y coloqu dos cigarrillos sobre el asiento, entre los dos. Vamos a jugar a un juego. Quiero darme el gusto de saber una cosa. No comprometers a nadie ni te acusars de nada. Si hiciste lo que los dos estamos pensando, coge el cigarrillo que est de mi lado. Si no lo hiciste, coge el que est del tuyo. Quieres jugar? No, no quiero respondi enrgicamente. No me gusta su juego. Pero s le acepto el cigarrillo. Extendi el brazo sano y eligi el cigarrillo que estaba de mi lado. Gracias, Ed le dije. Ahora lamento decirte esto, pero voy a hacer que te cuelguen. Est usted loco! No me refiero al crimen de San Francisco, Ed expliqu. Me refiero al de Seattle. Un ratero de hotel en el cuarto de un hombre que acaba de morir de un balazo en la cabeza. Qu crees que va a pensar el jurado, Ed? Comenz a rer y poco a poco su risa se fue transformando en una mueca amarga. Claro que lo hiciste le dije. Cuando empezaste a madurar el plan para hacerte con la fortuna de la seora Ashcraft haciendo que otra persona la matara, lo primero que hiciste fue destruir la nota de despedida de su marido. Por muy cuidadosamente que la guardaras, siempre caba la posibilidad de que alguien la encontrara y pusiera fin a tu juego. Haba cumplido su propsito y ya no la necesitabas ms. Conservarla habra sido una locura. No puedo hacer que te cuelguen por los crmenes que maquillaste en San Francisco pero s conseguir que te juzguen por el que no cometiste en Seattle. De un modo o de otro, se har justicia. Vas a Seattle, Ed, a que te ahorquen por el suicidio de Ashcraft. Y as fue.

Quin mato a Bob Teal?


[Who Killed Bob Teal?, TRUE DETECTIVE STORIES, noviembre 1924] Anoche asesinaron a Teal me dijo sin mirarme el Viejo, director de la Agencia de Detectives "Continental", de San Francisco. Su voz era tan suave como su sonrisa, y de ningn modo revelaba el torbellino que se haba producido en su mente. Si permanec silencioso, esperando que el Viejo prosiguiera, no fue porque aquella noticia no me conmoviera. Yo quera mucho a Bob Teal, todos lo queramos. Haba ingresado en la Agencia dos aos antes, cuando recin egresaba de la universidad; y si alguien tuvo alguna vez verdadera vocacin de detective, fue ese muchacho esbelto y de anchos hombros. Dos aos es muy poco tiempo para aprender los principios de la profesin; pero Bob Teal, con su visin rpida, sus nervios templados, su cabeza sensata y su enorme y sincera aficin al trabajo, haba avanzado mucho en el camino del experto. Yo tena puesto en l un inters casi paternal, puesto que le haba dado la mayor parte de sus primeras lecciones. El viejo evit mirarme al proseguir: Lo mataron de dos tiros al corazn, disparados con un arma calibre 32. Lo mataron detrs de un cartel de anuncios que hay frente al terreno baldo de la esquina noroeste de las calles Hyde y Eddy, aproximadamente a las diez de la noche. El cadver fue encontrado por un agente patrullero un poco despus de las once. El arma fue hallada a un metro y medio de distancia. Yo lo he visto y he ido a inspeccionar personalmente el terreno. La lluvia borr anoche todas las huellas que poda haber en el suelo, pero del estado de las ropas de Teal y de la posicin en que fue encontrado, creo poder deducir que no hubo lucha, que lo mataron en el mismo lugar donde despus lo encontraron y que no fue trasladado hasta all. Yaca detrs del cartel de anuncios, a unos nueve metros de la vereda, y no tena nada en las manos. Los tiros le fueron disparados de cerca, porque el pecho de su saco aparece chamuscado. Aparentemente, nadie vio nada ni oy los disparos. La lluvia y el viento pueden explicar que no hubiera transentes por la calle, y en todo caso tambin habran apagado el ruido de las detonaciones no muy fuertes de un calibre 32. El viejo empez a dar golpecitos en la mesa con su lpiz, lo cual me pona los nervios de punta. Despus de un rato dej de hacerlo, y prosigui: Desde hace tres das, Teal estaba encargado de seguir a Herbert Whitacre. Este es uno de los socios de la firma "Ogburn y Whitacre". Tienen opciones sobre una gran extensin de terreno en varias de las nuevas zonas de regado. Ogburn se ocupa de las ventas, mientras que Whitacre se dedica a los dems asuntos, incluyendo la contabilidad. "La semana pasada, Ogburn descubri que su socio haba hecho algunos asientos falsos. En los libros se consignan pagos efectuados por compra de tierras, y Ogburn descubri que tales pagos no existan. Estima que el importe de los desfalcos de Whitacre pueden oscilar entre 150.000 y 200.000 dlares. Vino a verme hace tres das, me cont todo esto y me pidi que hiciera seguir a Whitacre, para ver si poda averiguarse qu haba hecho con el dinero defraudado. Su empresa sigue siendo una sociedad, y el socio no puede ser perseguido por apropiarse del capital social. Por eso Ogburn no poda hacer detener a su socio; pero esperaba encontrar el dinero y reclamarlo, ejerciendo una accin civil. Tambin tema que Whitacre pudiera desaparecer. "Envi a Teal en seguimiento de Whitacre, suponiendo que ste ignoraba que su socio

sospechaba de l. Ahora voy a enviarlo a usted en busca de Whitacre. Estoy dispuesto a encontrarlo y hacerlo condenar, aunque tenga que abandonar todos los dems asuntos y dedicar a ello todo mi personal durante un ao. Los empleados le darn los informes de Teal. Mantngase en contacto conmigo". Aquello, pare el Viejo, significaba ms que un juramento escrito con sangre. En la oficina me dieron los dos informes que haba remitido Bob. Desde luego, no haba ninguno correspondiente al ltimo da, pues sin duda lo habra redactado despus de terminar la jornada. El primero de aquellos dos informes ya haba sido copiado, y enviada una copia a Ogburn; ahora el dactilgrafo estaba trabajando en el otro. En sus informes, Teal describa a Whitacre como un hombre de unos treinta y siete aos, de cabellos y ojos castaos, modales nerviosos, cara afeitada, facciones corrientes, y pies ms bien pequeos. Meda alrededor de un metro sesenta, pesara unos setenta kilos y vesta elegantemente, aunque sin exageracin. Viva con su esposa en un departamento de Gough Street. No tenan hijos. Ogburn le haba dado a Bob una descripcin de la seora Whitacre; una mujer bajita, gordita y rubia, que no llegaba a los treinta aos. Los que recuerden este asunto, advertirn que el lugar, la agencia de detectives y las personas implicadas en l tenan nombres diferentes de los que les he dado. Pero tambin advertirn que los hechos ocurrieron. Para la debida claridad es preciso dar nombres, y como el empleo de los reales puede causar molestias, y aun perjuicios, los seudnimos resultan la mejor alternativa. Al seguir a Whitacre, Bob no haba descubierto nada que pareciera tener algn valor para el hallazgo del dinero robado. Aparentemente, Whitacre se haba ocupado de sus asuntos habituales, y Bob no haba visto que hiciera nada sospechoso. Sin embargo, Whitacre haba parecido muy nervioso y se haba detenido a menudo a mirar a su alrededor, como si sospechara que lo seguan, pero sin estar seguro de ello. En varias oportunidades, Bob tuvo que suspender el seguimiento para evitar que lo reconociera. En una de ellas, mientras esperaba cerca de la casa de Whitacre a que ste regresara, Bob haba visto a la seora Whitacre (una mujer que coincida con las seas dadas por Ogburn), que sala de un taxi. Bob no haba intentado seguirla, pero haba anotado el nmero de la patente del taxi. Despus de leer ambos informes y habrmelos aprendido prcticamente de memoria, sal de la Agencia y me dirig a las oficinas de "Ogburn y Whitacre", en el Packard Building. Una secretaria me introdujo en un despacho elegantemente amueblado, donde se hallaba Ogburn sentado a una mesa, firmando correspondencia. Me ofreci una silla. Yo me present. Ogburn era un hombre de estatura mediana, de unos treinta y cinco aos, de cabello castao y lacio, y con uno de esos mentones hendidos que siempre he tenido por tpicos de los oradores, los abogados y los vendedores. Oh, s! dijo, apartando la correspondencia a un lado, y animndose su cara viva e inteligente. Descubri algo ya el seor Teal? El seor Teal fue asesinado a tiros anoche. Me mir unos momentos asombrado y abriendo mucho los ojos castaos. Asesinado? S confirm. Y le cont lo poco que saba. No creer usted... ? comenz cuando yo termin; y se interrumpi. No creer que lo hizo Herb? Y usted, qu cree? No creo a Herb capaz de cometer un asesinato! Los ltimos das ha estado muy agitado, y yo empec a pensar que sospechaba que haba descubierto sus desfalcos; pero no puedo creerlo capaz de llegar a tanto, aunque sospechara que el seor Teal lo segua. Honradamente, no lo creo!

Suponga le suger que ayer Teal descubriera el paradero del dinero estafado, y que Whitacre se diera cuenta de ese descubrimiento. No cree que en tales circunstancias Whitacre pudo haberlo matado? Tal vez respondi lentamente, pero me resisto a admitirlo. En un momento de pnico, Herb pudo... Pero en realidad no creo que lo hiciera. Cundo lo vio por ltima vez? Ayer. Estuvimos juntos en la oficina la mayor parte del da. El se fue a su casa unos minutos antes de las seis. Pero ms tarde hablamos por telfono. Me llam a mi casa un poco despus de las siete y me dijo que ira a verme porque quera explicarme algo. Pens que se dispona a confesar su deslealtad, y que quiz todava podramos arreglar aquel desdichado asunto. Pero no apareci. Supongo que habra cambiado de idea. Su mujer me llam a eso de las diez. Quera que l le llevara algo de la parte baja de la ciudad cuando volviera a casa, pero, desde luego, no lo encontr. Yo no sal de casa en toda la noche, esperndolo; pero l... Haba empezado a tartamudear; dej de hablar y su cara palideci. Dios mo, en buen lo estoy! exclam dbilmente como si se le acabara de ocurrir la idea de su difcil situacin. Herb desaparecido, desaparecido el dinero; el trabajo de tres aos perdido! Y yo soy legalmente responsable hasta el ltimo centavo que rob. Dios mo! Me mir con ojos suplicantes como pidindome una objecin; pero yo no poda hacer nada, excepto asegurarle que haramos todo lo posible por encontrar a Whitacre y el dinero. Del despacho de Ogburn me fui al departamento de Whitacre. Al doblar la esquina para entrar en Gough Street, vi que un hombre alto y macizo suba por las escaleras de la casa y reconoc en l a George Dean. Mientras corra para alcanzarlo, lament que le hubieran encargado el asunto a l, y no a otro miembro cualquiera de la Seccin de Homicidios de la polica. Dean no es un mal muchacho, pero no resulta tan agradable trabajar con l como con los otros; es decir, uno nunca puede estar seguro de que no se reserva algn detalle importante, a fin de poder llevarse la gloria al terminar el caso. Y trabajando con un hombre de esa clase, uno se expone a caer en la misma costumbre, lo cual resulta perjudicial para un trabajo conjunto. Llegu al vestbulo en el momento en que Dean apretaba el botn del timbre de Whitacre. Hola! lo salud. Est encargado del caso? S. Usted sabe algo? Nada. Acabo de empezar. La puerta principal se abri con un chasquido, y subimos juntos al piso de Whitacre, en el tercer piso.. Nos abri la puerta una mujer gordita, rubia, vestida con una bata de color azul plido. Era bastante bonita, aunque tena las facciones grandes y poco expresivas. La seora Whitacre? le pregunt Dean S. Est el seor Whitacre? No. Sali esta maana para Los ngeles respondi, y su tono pareca sincero. Sabe dnde podemos localizarlo all? Tal vez en el "Ambassador", pero creo que estar de regreso maana. Dean le mostr su placa. Deseamos hacerle unas cuantas preguntas le dijo, y ella, sin parecer sorprendida, abri la puerta de par en par para que entrramos. Despus nos condujo a una salita azul y crema, donde nos ofreci una silla a casa

uno. Ella se sent frente a nosotros, en un gran sof azul. Dnde estuvo anoche su esposo? pregunt Dean En casa. Por qu? Sus redondos ojos azules mostraban cierta curiosidad. Estuvo en casa toda la noche? S; fue una noche lluviosa y muy mala. Por qu? Nos mir alternativamente a Dean y a m. La mirada de aqul se cruz con la ma, y yo le hice con la cabeza una seal de asentimiento. Seora Whitacre dijo Dean secamente, traigo una orden de arresto contra su esposo. Una orden? Por qu? Por asesinato. Asesinato? Lo dijo con un grito ahogado. Exactamente. Anoche. Pero... pero ya les he dicho que estaba... Y Ogburn me dijo a m la interrump, inclinndome hacia ella que usted lo llam anoche a las diez a su casa, preguntando si su esposo estaba all. Ella me mir durante unos cuantos segundos, como si no comprendiera. Y despus se ech a rer, con la risa franca del que acaba de ser vctima de una broma liviana. Usted gana me dijo, y no haba el menor rastro de vergenza ni de humillacin en su cara ni en su voz. Ahora escuchen aadi hablando ya seriamente, no s lo que ha hecho Herb, ni cul es mi situacin, ni si debiera callarme hasta consultar con un abogado. Pero me gusta evitar todas las complicaciones posibles. Si ustedes, bajo palabra de honor, quieren decirme de qu se trata, tal vez yo podr informarles de lo que sepa, si es que s algo. Lo que quiero decir es que, si el hablar puede facilitarme las cosas, si ustedes me aseguran que es as, tal vez hablar... siempre que sepa lo que me pregunten. Eso pareca bastante razonable, aunque un tanto sorprendente. Aparentemente, esa mujer rolliza capaz de mentir con cara de inocente, y de rerse cuando se descubra su mentira, no estaba interesada ms que en su propia comodidad. Cunteselo me dijo Dean. Yo lo solt de golpe. Su esposo ha estado falsificando los libros desde hace algn tiempo, y haba desfalcado 200.000 dlares antes de que Ogburn se diera cuenta. Entonces ste hizo seguir a su marido con intencin de encontrar el dinero. Anoche su esposo llev al hombre que lo segua a un terreno baldo y le peg dos tiros. Ella frunci el semblante, pensativa. Maquinalmente tom un paquete de cigarrillos que haba sobre una mesa, detrs del sof, y nos ofreci a Dean y a m. Nosotros rehusamos con movimientos de cabeza. Ella se puso un cigarrillo en la boca, rasp un fsforo en la suela de su zapato, lo encendi y se qued mirando fijamente la punta encendida. Por fin, se encogi de hombros y se aclar su semblante. Voy a hablar dijo. Yo jams he participado en nada de ese dinero, y sera una estupidez sacrificarme por Herb. El siempre se ha portado bien, pero si ha dado un mal paso y me ha dejado plantada, no voy a buscarme complicaciones por ello. All va: yo no soy la seora Whitacre, ms que a los efectos del registro. Me llamo Mae Landis. Tal vez existe una verdadera seora Whitacre, o tal vez no. Lo ignoro. Herb y yo hemos vivido juntos aqu ms de un ao.. "Hace cosa de un mes, empez a mostrarse inquieto, nervioso; mucho ms de lo acostumbrado. Deca que tena problemas en los negocios. Despus, hace, hace un par de

das, descubr que su pistola ya no estaba en el cajn donde la guardaba desde que vivimos aqu, y que la llevaba encima. Le pregunt qu significaba aquello, y me dijo que lo seguan. Me pregunt si haba visto a alguien merodeando por los alrededores y vigilando nuestra casa. Yo le dije que no, y pens que se haba trastornado. "Anteanoche me dijo que estaba en un aprieto, que acaso tendra que marcharse, y que no poda llevarme con l; pero que me dejara suficiente dinero para aguantar por algn tiempo. Pareca excitado; hizo las valijas, para tenerlas listas en caso de que tuviera que salir rajando, y quem todos sus retratos y un montn de cartas y papeles. Sus valijas estn todava en su habitacin, si es que quieren registrarlas. Cuando anoche no apareci, sospech que se haba escapado sin el equipaje y sin avisarme siquiera, y, lo que es peor, sin dejarme dinero... Me quedan slo veinte dlares y debemos el alquiler de cuatro das. Cundo lo vio por ltima vez? A eso de las ocho de la tarde de ayer. Me dijo que iba a la casa del seor Ogburn para hablar de algunos asuntos, pero no fue. De eso estoy segura. Se me acabaron los cigarrillos me gustan los Elixir Russian, y no se encuentran en esta parte de la ciudad , y por eso llam a casa del seor Ogburn, para pedirle a Herb que al volver me trajera unos paquetes. El seor Ogburn me dijo que no haba estado all. Cunto hace que conoce a Whitacre? le pregunt. Un par de aos. Creo que lo conoc en un restaurante de la Costa. Tiene parientes? No, que yo sepa. Y no es que sepa mucho de l. Ah, s! S que cumpli una condena de tres aos en la crcel de Oregon, por falsificacin. Me lo cont una noche que estaba un poco borracho. Cumpli aquella pena con el nombre de Barber o Barbee, o algo por el estilo. Tambin me dijo que ahora haba vuelto al camino recto. Dean sac una pequea pistola, muy nueva en apariencia, a pesar del barro que tena adherido, y se la mostr a la mujer. La conoce? Ella asinti con su rubia cabeza. S; es la de Herb, o igual a ella. Dean volvi a meterse la pistola en el bolsillo, y ambos nos levantamos. Y cmo quedo yo ahora? pregunt ella. No van a detenerme como testigo o algo as, verdad? Por ahora no le asegur Dean. Permanezca donde podamos encontrarla si la necesitamos, y nadie la molestar. Tiene alguna idea del lugar adonde pueda haberse dirigido Whitacre? No. Nos gustara echar un vistazo a este lugar. Le importa? Hganlo nos invit. Hicimos un registro minucioso, pero no pudimos encontrar nada de inters. Whitacre no haba dejado el menor rastro. Sabe si algn fotgrafo profesional le hizo alguna vez un retrato? pregunt, antes de marcharnos. Que yo sepa, no. Nos lo comunicar si oye o recuerda algo con que pueda ayudarnos? Desde luego respondi, muy servicial, desde luego. Dean y yo bajamos en el ascensor, sin decir palabra. Qu le parece todo esto? le pregunt cuando ya estbamos en la calle. La chica es un milagro de inocencia, eh? dijo, con una mueca. Quisiera poder adivinar todo lo que sabe. Reconoci la pistola y nos dio el soplo de aquella sentencia en el Norte; pero sas son cosas que de todos modos habramos averiguado. Si

fuera una chica lista, nos habra dicho todo lo que saba que averiguaramos, y con ello reforzara su posicin en los otros aspectos. Usted qu cree? Calla porque es lista, o porque no sabe nada ms? No hagamos suposiciones respond. La haremos seguir y vigilaremos su correspondencia. Tengo el nmero de la patente de un taxi que us hace un par de das. Tambin examinaremos eso. Telefone al Viejo desde un negocio de la esquina, pidindole que mandara a dos de nuestros muchachos para que montaran una estrecha vigilancia, de da y de noche, sobre Mae Landis y su departamento, tambin le encargu que el Departamento de Correos nos tuviera al corriente de cualquier comunicacin que recibiera y que pudiera haber sido dirigida por Whitacre. Le dije al Viejo que vera a Ogburn y le pedira algunas muestras de la escritura del fugitivo para compararlas con la correspondencia de la mujer. Entonces Dean y yo nos pusimos a seguir la pista del taxi en que Bob Teal haba visto salir a la joven. Despus de media hora de pesquisas en las oficinas de la compaa de taxis, supimos que se haba dirigido a cierto nmero de Greenwich Street. Nos fuimos a aquella direccin. Era un edificio bastante estropeado, dividido en pisos y departamentos lgubres y deslucidos. Encontramos a la patrona en la planta baja: una mujer flaca, de sucio vestido gris, boca dura y labios delgados, y unos ojos claros y llenos de recelo. Se balanceaba enrgicamente en un silln y estaba cosiendo unos calzones. Dean le mostr la placa y le dijo que queramos hablar con ella. Bien, qu es lo que quieren? pregunt, malhumorada. Queremos un informe sobre sus inquilinos respondi Dean. Cuntenos lo que sepa de ellos. Lo que sepa de ellos? Tena una voz que habra sonado ronca aunque no hubiera estado de tan mal humor.Qu quieren que les diga? Por quin me han tomado ustedes? Yo slo me preocupo de mis propios asuntos! Y nadie puede decir que mi casa no sea la ms respetable... Eso no nos llevaba a ninguna parte. Quin vive en el nmero uno? le pregunt. Los Aud, dos ancianos con sus nietos. Si tienen algo contra ellos, no pueden decir los mismo los que llevan diez aos de vecindario con ellos. Quin vive en el nmero dos? La seora Codman y sus hijos, Frank y Fred. Hace tres aos que estn aqu y... La llev de un piso a otro, hasta que por fin llegamos a un departamento del segundo que no provoc una tan severa repulsa a mi estupidez al sospechar algo de ellos. All viven los Quirk. Y esta vez se limit a fruncir el ceo, en vez de contestar retadoramente como las veces anteriores. Y son buena gente. Cunto hace que viven aqu? Seis meses, o ms. En qu trabaja l? No lo s. Y, hoscamente, aadi: Tal vez viaje. Cuntos son de familia? Slo l y ella. Pero son amables y tranquilos. Qu aspecto tiene l? El de un hombre corriente. Yo no soy "detective". No suelo ir por ah mirando la cara de la gente para ver que aspecto tiene. Yo no... Qu edad tiene el hombre? Tal vez entre treinta y cinco y cuarenta aos, auque puede tener ms o menos. Alto o bajo?

No es tan bajo como usted, ni tan alto como ese amigo que lo acompaa. Nos mir, resentida, considerando mi pequea estatura y la corpulencia de Dean... y no est tan gordo como ustedes dos. Lleva bigote? No. Es rubio? No y aadi triunfalmente: Morocho. Dean, que haba permanecido apartado, me mir por encima del hombro de la mujer. Sus labios deletrearon: Whitacre. Ahora hblenos de la seora Quirk. Qu aspecto tiene? prosegu. Tiene el cabello rubio, es bajita y gordita, y tal vez no tiene todava treinta aos. Dean y yo cruzamos una mirada de inteligencia; poda ser muy bien Mae Landis. Pasan mucho tiempo en casa? prosegu. No lo s dijo bruscamente la flaca mujer, y aquello me convenci de que s lo saba. Por tanto, esper sin dejar de mirarla fijamente, y al fin aadi: No creo que pasen mucho tiempo fuera, pero no estoy segura. Yo, en cambio lanc al azar, s que paran muy poco en casa, y slo de da. Y usted tambin lo sabe. No lo neg, y, por tanto, pregunt: Estn ahora? No creo, pero tambin podra ser. Vamos a echar un vistazo al piso le dije a Dean. El asinti con la cabeza y le dijo a la mujer: Llvenos a su departamento y branos la puerta. No lo har! respondi ella, con mucho nfasis. No tienen derecho a entrar en la casa de alguien sin una orden de allanamiento. Acaso la traen? No traemos nada le dijo Dean, con una mueca, pero podemos tener las que queramos si se empea usted en darnos ese trabajo. Usted es la responsable de esta casa; puede entrar en cualquiera de los departamentos cuando quiera, y puede llevarnos a nosotros con usted. Llvenos arriba y la dejaremos en paz; pero si tiene inters en poner dificultades, entonces atngase a las consecuencias, porque podra ser que encubriera a los Quirk y tuviera que compartir su celda. Ella reflexion y finalmente, sin dejar de gruir y rezongar a cada escaln que suba, nos llev al departamento de los Quirk. Primero se asegur que no estaban en casa y despus nos dej entrar. El departamento constaba de tres habitaciones, un cuarto de bao y una cocina, y estaba amueblado de un modo andrajoso que haca juego con el destartalado exterior de la casa. En aquellas habitaciones encontramos unas cuantas ropas, masculina y femenina, unos cuantos artculos de aseo, etctera. Pero el lugar no mostraba ninguna de las seales reveladoras de una estada continuada; no haba cuadros, ni almohadones, ni ninguno de los mil cachivaches que suelen encontrarse en los hogares. La cocina pareca no haberse usado durante largo tiempo; las latas destinadas al caf, al t, a las especias y a la harina estaban vacas. Slo dos cosas encontramos que tuvieran algn significado: algunos cigarrillos Elixir Russian sobre una mesa , y una caja nueva de balas calibre 32 de la que faltaban diez en un cajn. Durante todo el registro, la patrona no se haba separado de nosotros, mirndolo todo con sus ojos agudos y curiosos; pero ahora la echamos de all, dicindole que, con ley o sin ella, nos hacamos cargo del departamento.

Indudablemente ste es, o era, el escondrijo de Whitacre y de su chica dijo Dean, cuando estuvimos solos. La nica cuestin es si se habra propuesto mantenerse aqu oculto, o si slo le sirvi para hacer sus preparativos de huda. Pienso que lo mejor ser que el Capitn mande una custodia que permanezca aqu da y noche, hasta que podamos encontrar al hermano Whitacre. Es lo ms seguro convine, y se fue a telefonear al cuarto de adelante. Cuando Dean termin con el telfono, llam al viejo, para saber si haba alguna novedad. Nada respondi. Y cmo le van las cosas a usted? Bastante bien. Tal vez esta tarde pueda darle alguna noticia. Consigui de Ogburn aquellas muestras de la escritura de Whitacre? O quiere que encargue a alguien de ello? Las tendr esta tarde le promet. Durante diez minutos estuve tratando de hablar con Ogburn en su oficina, cuando mir el reloj y advert que eran ms de las seis. Encontr el nmero de su casa particular en la gua de telfonos, y lo llam all. Tiene en su casa algo escrito por Whitacre? le pregunt. Necesito un par de muestras. Me gustara tenerlas esta tarde, aunque, en caso necesario, puedo esperar hasta maana. Creo que tengo aqu algunas cartas suyas. Si quiere pasar, se las dar. Estar ah dentro de quince minutos le dije. Voy a casa de Ogburn le expliqu a Dean a buscar unas muestras de la escritura de Whitacre, mientras usted espera al hombre que van a mandarle de la Jefatura para hacerse cargo de esto. Nos encontraremos en el States tan pronto como usted pueda salir de aqu. Comeremos all y haremos planes para esta noche. Aj! gru, mientras se acomodaba en una silla y apoyaba los pies en otra. Yo sal del departamento. Ogburn se estaba vistiendo cuando llegu a su casa, y llevaba el cuello y la corbata en la mano cuando sali a abrirme la puerta. Encontr unas cuantas cartas de Herb me dijo, llevndome a su habitacin. Examin las quince o ms cartas que haba sobre la mesa, seleccionando las que ms me interesaban, mientras Ogburn segua vistindose. Se hacen progresos? pregunt de pronto. As, as. Averigu algo que pueda ayudarnos? No; pero hace slo unos minutos acabo de recordar que Herb sola frecuentar el Mills Building. Lo vi entrar y salir de all a menudo, pero nunca me llam la atencin. No s si puede tener alguna importancia o... Yo me levant de un salto. As se explica! exclam. Puedo usar su telfono? Naturalmente; est en el pasillo, cerca de la puerta. Me miraba sorprendido. Es un telfono pblico; tiene una moneda? S. Pero yo ya cruzaba la puerta del dormitorio. El interruptor est al lado de la puerta me grit, si es que quiere luz. Cree que...? Pero yo no me detuve a escuchar sus preguntas. Mientras corra hacia el telfono, buscaba una moneda en el bolsillo. Y, al hurgar en ste, con el apuro, la moneda se escap de entre mis dedos... y no accidentalmente, porque acababa de tener una corazonada que quera comprobar. La moneda rod por el alfombrado pasillo. Encend la luz, la recog y llam al nmero de los Quirk. Hoy me alegro de haber hecho aquello.

Dean todava estaba all. Esto se acaba le anunci. Lleve a la patrona a la Jefatura, y tambin a la Landis. Nos encontraremos all... en la Jefatura. Lo dice en serio? farfull. Casi contest, y colgu el tubo. Apagu la luz del pasillo, y silbando en voz baja volv a la habitacin donde haba dejado a Ogburn. La puerta estaba entreabierta. Me dirig a ella directamente y la abr de una patada, saltando despus hacia atrs y apoyndome en la pared. Sonaron dos disparos, tan seguidos que parecieron uno solo. Bien arrimado a la pared, me afirm con el pie en el ngulo del suelo y el zcalo, y empec un concierto de gritos y alaridos que hubieran hecho famoso a un loco en carnaval. Un instante despus, Ogburn apareci en el umbral. Llevaba un revlver en la mano y mostraba el semblante de una fiera. Estaba decidido a matarme. Era mi vida o la suya. Dej caer mi pistola sobre la bruida superficie castaa de su crneo. Cuando volvi a abrir los ojos, dos agentes lo estaban metiendo en el auto de la polica. Encontr a Dean en la sala de detectives, en el Palacio de Justicia. La patrona ha identificado a Mae Landis, en el despacho del Capitn. Ogburn est en el Departamento de Huellas dactilares le dije. Vamos a llevar a la patrona a que le eche un vistazo. Cuando llevamos all a la patrona a que lo viera, Ogburn estaba sentado, inclinado hacia delante, mirando fijamente los pies del agente uniformado que lo custodiaba. Lo conoce? pregunt a la mujer. S respondi de mala gana. Es el seor Quirk. Ogburn no levant la mirada, ni nos prest la menor atencin. Despus de decirle a la patrona que poda marcharse a su casa, Dean me condujo a un rincn apartado de la sala de detectives, donde pudiramos hablar sin ser molestados. Ahora desembuche! bram, Cmo ocurrieron estos "sorprendentes acontecimientos", como diran los chicos de la prensa? Bueno, para empezar, yo saba que la pregunta Quin mat a Bob Teal? slo poda tener una respuesta. Bob no era tonto! Caba dentro de lo posible que se dejara arrinconar por un hombre a quien fuera siguiendo, detrs de un cartel de anuncios; pero lo habra hecho tomando precauciones. No habra muerto con las manos vacas y menos a causa de un disparo hecho desde tan cerca que le chamusc el saco. El asesino tena que ser alguien en quien Bob confiaba, y, por consiguiente, no poda ser Whitacre. Ahora bien, Bob era un muchacho cumplidor de su deber, y no habra abandonado su tarea de seguir a Whitacre para charlar con cualquier amigo. Slo haba un hombre capaz de haberlo persuadido a dejar a Whitacre por un rato, y el hombre era aqul para quien Bob trabajaba: Ogburn. "Si no hubiera conocido a Bob, habra podido pensar que se haba escondido detrs de los anuncios para vigilar a Whitacre; pero Bob no era un aficionado. Saba demasiado su oficio como para hacer esos trucos espectaculares. Por consiguiente, slo caba pensar en Ogburn. "Con esto para empezar, todo lo dems es un asunto fcil. Todo el material que nos proporcion Mae Landis al reconocer la pistola de Whitacre y al confirmar la coartada de Ogburn, diciendo que haba hablado por telfono con l a las diez, no hizo ms que convencerme de su complicidad. Cuando la patrona nos describi a "Quirk" yo tuve la absoluta certeza. Su descripcin igual poda encajar en Whitacre que en Ogburn. Pero no tena sentido que el primero ocupara un departamento en Greenwich Street, mientras que

si Ogburn y la Landis tenan algn lo, necesitaban un sitio para encontrarse. "En vista de ello, esta noche represent una pequea comedia en el departamento de Ogburn, dejando caer una moneda en el suelo y encontrando all huellas de barro seco que sin duda persistieron, a pesar de la limpieza a que debi someter la alfombra y sus propias ropas despus de llegar a casa caminando bajo la lluvia. Dejaremos que los tcnicos determinen si aquel barro poda ser del terreno donde mataron a Bob, y el jurado decidir si lo era. "Hay otros detalles... como por ejemplo la pistola. La Landis dijo que Whitacre la tena desde haca ms de un ao, pero a pesar de estar sucia de barro me pareci bastante nueva. Enviaremos el nmero de serie a los fabricantes y averiguaremos cundo se vendi. "En cuanto al mvil, el nico que conozco con certeza en la actualidad es el de la mujer, lo cual debera ser bastante. Pero creo que cuando se investiguen los libros de "Ogburn y Whitacre" y se compruebe su estado financiero, descubriremos algo. Apostara cien contra uno a que Whitacre aparecer, ahora que nadie puede acusarlo de asesinato". Y eso fue exactamente lo que ocurri. Al da siguiente, Herbert Whitacre se present en la Jefatura de Polica de Sacramento, y se entreg. Ni Ogburn ni Mae Landis declararon jams lo que saban, pero con el testimonio de Whitacre, apoyado por las pruebas que pudimos juntar aqu y all, acudimos al juicio y convencimos al jurado de que los hechos eran como sigue: Ogburn y Whitacre haban iniciado su negocio de produccin agrcola, en plan de estafadores. Tenan opciones sobre una gran cantidad de terreno, y proyectaron vender el mayor nmero de lotes posible antes de que se cumpliera el plazo para ejercer la opcin. Cuando llegara el momento, tenan el propsito de hacer las valijas y desaparecer. Whitacre tena poco aguante y recordaba perfectamente los tres aos que haba pasado en la crcel por falsificador. Para darle nimos, Ogburn haba dicho a su socio que tena un amigo en el Departamento de Correos de Washington que, mediante la correspondiente propina, le avisara en el momento en que surgiera cualquier sospecha de tipo oficial. Los dos socios sacaron una buena cantidad de dinero gracias a su estratagema y Ogburn se constituy en el depositario del dinero hasta que llegara el momento de iniciar la retirada. Mientras tanto Ogburn y Mae Landis la supuesta esposa de Whitacre haban intimado y haban alquilado el departamento de Greenwich Street, donde se encontraban las tardes en que Whitacre estaba ocupado en la oficina, y mientras supona que Ogburn andaba a la caza de alguna nueva vctima. En aquel departamento haban urdido Ogburn y la mujer su pequeo truco, gracias al cual se libraran de Whitacre, se quedaran con todo el botn, y Ogburn quedara a cubierto de toda sospecha de complicidad en los negocios delictivos de "Ogburn y Whitacre". Ogburn se haba dirigido a las oficinas de la "Continental", haba contado su pequea historia sobre la infidelidad de su socio y haba contratado a Bob Teal para seguir los pasos de aqul. A continuacin de lijo a Whitacre que haba recibido una confidencia de su amigo de Washington, segn la cual estaba a punto de iniciarse una investigacin. Los dos socios convinieron entonces en salir de la ciudad, por separado, a la semana siguiente. La noche siguiente, Mae Landis le cont a Whitacre que haba visto un hombre vagando por el vecindario, vigilando por lo visto el edificio en que vivan. Whitacre, tomando a Bob por un inspector de Correos, haba perdido la serenidad, y haba sido preciso el esfuerzo conjunto de la mujer y de su socio que en apariencia actuaban separadamente para impedir que se fugara inmediatamente. Por fin consiguieron que postergara su decisin por unos das. La noche del crimen, Ogburn, simulando que no crea en la historia de Whitacre

sobre la persecucin a que se hallaba sometido, se haba encontrado con l, dicindole que quera averiguar si realmente lo seguan. Durante una hora estuvieron recorriendo las calles bajo la lluvia. Entonces Ogburn, diciendo que se haba convencido, anunci su propsito de volver atrs y hablar con el supuesto inspector para ver si poda sobornarlo. Whitacre se haba negado a acompaar a su socio, pero haba convenido en esperarlo en un portal oscuro. Con cualquier pretexto, Ogburn se haba llevado a Bob Teal detrs del cartel de anuncios, y lo haba asesinado. Entonces haba vuelto precipitadamente junto a su socio, gritando: Dios mo! Se me tir encima y dispar. Tenemos que huir! Whitacre, loco de pnico, se haba marchado de San Francisco sin detenerse siquiera a buscar sus valijas ni a avisar a Mae Landis. Supona, por lo que haban convenido, que Ogburn se marchara siguiendo otra ruta. Tenan que encontrarse en la ciudad de Oklahoma diez das ms tarde. All, Ogburn despus de sacar todo el dinero de los bancos de Los ngeles, donde lo haba depositado bajo diversos nombres tena que darle a Whitacre su participacin, y luego cada cual se ira por su lado. Al da siguiente, en Sacramento, Whitacre haba ledo los diarios y haba comprendido la jugarreta de que se le haba hecho vctima. El haba llevado todos los libros de la empresa; todos los asientos falsos en la contabilidad de "Ogburn y Whitacre" estaban escritos de su puo y letra. Mae Landis haba descubierto sus antecedentes penales, y le haba atribuido la propiedad de la pistola, que en realidad perteneca a Ogburn. Haba cado en la trampa! No tena la menor posibilidad de demostrar su inocencia!. Se haba dado cuenta perfectamente de que la explicacin que poda dar parecera una mentira rebuscada y estpida. Tena antecedentes penales. Si se hubiera entregado y hubiera contado toda la verdad, no habra conseguido otra cosa sino que todos se burlaran de l. Pasando el desenlace: Ogburn termin con una condena de muerte; Mae Landis todava est cumpliendo en la actualidad una condena de quince aos de prisin, y Whitacre, en recompensa a su testimonio y a la restitucin del botn, no fue acusado por su intervencin en la estafa.

Corkscrew
[Corkscrew, THE BLACK MASK, septiembre 1925] Con el coche diligencia que nos llevaba hacia el sur, hacia el calor reverberante y el amargo polvo blanco del desierto de Arizona, hirviendo como en una cafetera, nos hallbamos a menos de tres kilmetros de Filmer. El nico pasajero era yo. El conductor tena pocos deseos de hablar, a m no me ocurra lo mismo. Durante toda la maana avanzamos a travs de un campo que pareca un horno lleno de cactus y de matorrales de salvia, sin ms conversacin que las maldiciones del conductor cada vez que tena que detenerse para alimentar el claudicante motor con ms agua. El coche se arrastraba por la arena suave y tamizada, encerrada entre rojas mesas1 de empinadas paredes rocosas que se hundan en cauces secos de arroyos2, donde grupos polvorientos de mezquites se erguan como un encaje blanco bajo la luz solar, y en barrancas de abruptos bordes. El sol ascenda sobre un horizonte ardiente. Cuanto ms se elevaba, ms caliente era. Me pregunt cunto ms caliente tendra que estar el aire para que comenzasen a estallar los cartuchos del revlver que llevaba bajo el brazo. No era demasiado importante, pues si segua aumentando la temperatura estallaramos, de todos modos; el coche, el desierto, el conductor y yo nos despediramos de esta existencia, en una lumbrada explosiva. Y no me interesaba un comino si as fuese! Tal era el esquema de mis pensamientos mientras subamos una colina de prolongada ladera, llegbamos a la cima y nos deslizbamos descendiendo hacia Corkscrew. En ningn momento poda resultar un espectculo imponente la vista de Corkscrew. Y, muy en especial, no lo era en esa tarde al rojo blanco del sbado. Una calle arenosa que contorneaba el borde irregular del Can Tirabuzn. El pueblo haba tomado, a travs de la traduccin de la palabra, su nombre. Se le denominaba pueblo, pero decirle aldea hubiese sido una verdadera alabanza. Quince o dieciocho construcciones zarrapastrosas se aplastaban a lo largo de la calle sinuosa; unas pocas chozas lamentables, semiderruidas, se apoyaban apiadas contra aquellas casas o huan de ellas, como vboras reptantes. En la calle, cuatro coches cubiertos de polvo se cocan al fuego del sol. Entre dos edificios vi un corral, donde media docena de caballos acumulaban sus excrementos bajo un cobertizo. Ni una sola persona a la vista. Hasta al conductor del coche diligencia, con una saca postal aparentemente vaca sobre el hombro, haba desaparecido en un edificio cuyo rtulo exterior deca Adderlys Emporium. Recuper mis dos maletas empolvadas de gris, descend del coche y cruc la calle hacia donde un letrero deslucido por la intemperie, en el que apenas se lean las palabras Can House, se balanceaba sobre la puerta de un edificio de dos pisos, techo de chapa y paredes de adobe. Atraves una galera amplia, sin pintura y sin gente, abr la puerta con un pie y penetr en un comedor donde una docena de hombres y una mujer estaban comiendo, sentados en varias mesas cubiertas con manteles de hule. En un rincn del cuarto haba un escritorio caja; por detrs de ste, sobre la pared, vi un soporte para llaves. Entre el soporte y el escritorio, un hombre gordinfln, cuyos pocos pelos eran la sombra exacta de su piel cetrina, sentado sobre una banqueta, finga no haberme visto. Un cuarto y muchsima agua le dije dejando caer mis maletas.
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En castellano en el original En castellano en el original

Tendr su cuarto gru el cetrino, pero el agua no le servir de nada. No habr terminado de beber y de lavarse y ya estar sediento y sucio otra vez. Dnde diablos est ese registro? No lo pudo hallar, de modo que me acerc por encima de la tapa del escritorio un sobre viejo. Regstrese all, en la parte trasera. Estar un tiempito con nosotros? As lo creo. Una silla se tumb a mis espaldas. Gir en el momento en que un hombre flaco, de enormes orejas rojas, se izaba a s mismo con la ayuda de sus manos aferradas a la mesa. Damash y caballerosh declar solemne, ha llegao para ushtede el momento de desechar el camino del mal e iniciar las labores de calceta. Ha llegao la ley al condao de Orilla! El borracho hizo una reverencia hacia m, volc su plato de jamn y huevos y se sent. Los dems comensales aplaudieron con golpes de cuchillos y tenedores sobre las mesas. Les observ mientras me observaban. Un conjunto heterogneo: cuidadores de caballos de piel curtida, campesinos de msculos fuertes, hombres de tez griscea, tpicos trabajadores nocturnos. La mujer, la nica en la habitacin, no era de Arizona. Era una joven delgada de unos veinticinco aos, con ojos oscuros y muy brillantes, cabello corto y negro y una belleza notoria, que haca pensar en un lugar de origen mejor que esa aldea. Sin duda has visto a su hermana, o hermanas, en grandes ciudades, en lugares que frecuentas a la salida de una funcin teatral. El hombre que la acompaaba tena el aire de quien se dedica a faenas de campo: un mozo delgado, poco ms de veinte aos, no muy alto, de plidos ojos azules que desentonaban con su cara bronceada, oscura. Por su corte regular, las facciones del muchacho resultaban casi demasiado perfectas. O sea que usted es el nuevo lugarteniente del sheriff? pregunt a mis espaldas el hombre cetrino. Alguien haba hecho pblico mi secreto! S. Ocult mi incomodidad bajo una sonrisa dirigida a l y a los comensales. Pero ahora mismo vender mi estrella por ese cuarto y el agua de que hemos hablado. A lo largo del comedor me condujo hasta una escalera, por la que subimos al segundo piso. Frente a la puerta de un cuarto de paredes de madera que daba a la parte posterior del edificio, el cetrino me dijo: Este es y se march. Hice cuanto pude con el agua de un lavamanos, apoyado sobre una mesita metlica, para librarme de la mugre blanquecina que haba acumulado sobre mi cuerpo. Luego saqu de una maleta una camisa gris y un traje de lino y acomod mi revlver en la funda, bajo mi brazo izquierdo, donde sera evidente. En cada uno de los bolsillos laterales de la chaqueta guard una flamante automtica 0.32: un par de chismes pequeos, chatos, que no se vean mucho mejores que un juguete. Su tamao reducido me permita llevarlas cerca de la mano sin que se advirtiese que el revlver no constitua todo mi arsenal. El comedor estaba vaco cuando baj. El cetrino pesimista que regenteaba el lugar asom la cabeza por una puerta. Podr comer alguna cosa? pregunt.

Pues parece que no con un gesto de la cabeza me seal un letrero que estableca: Comidas de 6 a 8 A.M., de 12 a 2 y de 5 a 7 P.M. Algo encontrar en la tienda de Toad... si no es demasiado exigente agreg con tono agrio. Sal, atraves la galera exterior, demasiado ardiente para que hubiese algn desocupado por all, y cruc la calle, tambin vaca por la misma causa. Hall la tienda de Toad, acurrucada junto a un muro de un gran edificio de adobe, de un solo piso. A lo largo de todo el frente se lea Border Palace. Era un tinglado pequeo tres paredes de madera contra el muro de adobe del Border Palace amueblado con un mostrador de comidas, ocho banquetas, una cocina, un puado de objetos de cocina, la mitad de las moscas del universo, una cama de hierro detrs de una cortina de caamazo a medias alzada, y el propietario. Alguna vez el interior haba estado pintado de blanco. En ese momento el color era de humo grasiento, excepto en los lugares en que un par de letreros aseguraban: Comidas a toda hora. Pago al contado y luego detallaban el precio de los platos del da. Esos letreros estaban decorados por las moscas, sobre un fondo amarillo grisceo. El dueo era un to diminuto, viejo, huesudo, de piel oscura, arrugado, jovial. Usted es el nuevo sheriff? pregunt, y al sonrer su boca se revel desdentada. Lugarteniente admit. Y hambriento. Comer cualquier cosa que me ponga y que no me pueda morder y que no demore mucho tiempo para ser servida. Pues claro! Se volvi hacia la cocina y comenz a hacer resonar cazos y sartenes. Aqu necesitamos sheriff me dijo por sobre su hombro. Alguien le ha molestado? Nadie me molesta... se lo aseguro! Estir una mano sarmentosa hasta una caja de azcar, bajo los anaqueles de detrs del mostrador. Les hago frente con esto! La punta de una escopeta asom en la caja. Tir de ella: una escopeta de doble can. Un arma poco eficaz, a corta distancia. La volv a su lugar de descanso mientras el viejo comenzaba a acomodar frente a m algunos platos. Con la comida dentro y un cigarro encendido, regres a la calle sinuosa. Desde el Border Palace me lleg un chasquido de bolas de billar. Segu el sonido y atraves la puerta. En un amplio saln cuatro hombres se inclinaban sobre un par de mesas de billar, en tanto que otros cinco o seis les observaban, sentados en sillas, a lo largo de la pared. A un costado del saln haba un bar de madera de roble. A travs de una puerta abierta, sobre la pared trasera, llegaba un sonido de naipes barajados. Un hombre corpulento, con la panza cubierta por un chaleco blanco que, a su vez, luca sobre una camisa blanca en la cual brillaba un diamante, se me acerc; su cara, asentada arriba de un triple mentn, se extenda en una sonrisa profesionalmente bonachona. Yo soy Bardell me salud al tenderme una mano gorda, de uas brillantes, que exhiba ms luces de diamantes. Este saln es mo. Me alegro de conocerle, sheriff! Por Dios, le necesitamos a usted y espero que pueda pasar mucho tiempo entre nosotros. Esos tos hizo chasquear los labios al sealarme a los jugadores de billar me traen quebraderos de cabeza muchas veces. Le dej que me sacudiese la mano con entusiasmo. Permtame que le haga conocer a los muchachos prosigui; ya antes de volverse hacia los jugadores haba puesto un brazo sobre mi hombro. Estos son jinetes del Circle H.A.R. me explic sealando con algunos de sus anillos hacia los jugadores de

billar, excepto ese hombre de Milk River, que es descortezador. El hombre de Milk River era el joven delgado que haba visto junto a la muchacha en el comedor de Can House. Sus compaeros eran jvenes si bien no tanto como l, curtidos por el sol y el viento, calzados con botas de tacn alto. Buck Small era rubio y de ojos saltones; Smith, rubio y bajo; Dunne, un irlands longilneo. En su mayora, los hombres que observaban el juego trabajaban en Colonia Orilla o en alguno de los pequeos ranchos de las cercanas. Haba dos excepciones: Chick Orr, bajo, de cuerpo grueso, brazos duros, con nariz deforme, orejas llenas de cicatrices, dientes delanteros de oro y manos nudosas de boxeador; la otra excepcin era Gyp Rainey, un individuo de mentn dbil, con aspecto de rata, oliendo a cocana a metros de distancia. Conducido por Bardell, me dirig al saln trasero para ver a los jugadores de pquer. Eran slo cuatro. Las otras mesas de juego, el equipo de keno y la mesa de dados estaban vacos. Uno de los jugadores era el borracho de las enormes orejas que me haba espetado el discurso de bienvenida en el hotel. Se llamaba Slim Vogel. Era uno de los peones de Circle H.A.R., al igual que Red Wheelan, que estaba sentado junto a l. Ambos estaban inundados de licor. El tercer jugador era un hombre de edad mediana, silencioso, llamado Keefe. El cuarto era Mark Nisbet, un to plido y delgado. Desde sus ojos castaos de prpados pesados hasta las hbiles puntas de sus dedos blancos, se vea en l al jugador consuetudinario. Nisbet y Vogel, al parecer, no se llevaban del todo bien. Le corresponda jugar a Nisbet y las apuestas ya se haban abierto. Vogel, que tena el doble de fichas que cualquiera de los dems, arroj dos naipes. Quiero dos grandes, esta vez! y no lo dijo con buenos modales. Nisbet lo dio los naipes, con el aire de quien no ha odo nada extrao. Red Wheelan pidi tres. Keefe pas. Nisbet se dio uno. Wheelan apost. Nisbet igual. Vogel elev la apuesta. Wheelan la igual. Nisbet la alz. Vogel volvi a elevarla. Wheelan pas. Nisbet la alz nuevamente. Me supongo que t tambin tienes tu juego bien alto gru Vogel por sobre la mesa, en direccin a Nisbet, y alz su apuesta una vez ms. Nisbet mostr su juego. Ases y reyes. El vaquero despleg sus tres nueves. Vogel se ech a rer en forma estrepitosa mientras recoga las fichas. Si siempre pudiese ponerte un sheriff a tus espaldas para que te vigile, me estara haciendo un favor a m mismo. Nisbet fingi ocuparse en alinear sus fichas. Simpatic con l; haba jugado una mala mano, pero de qu otra forma puedes jugar con un borracho? Qu le ha parecido nuestro pequeo pueblo? me pregunt Red Wheelan. An no he visto mucho gan tiempo. El hotel, la casa de comidas... es todo lo que he conocido. Wheelan se ech a rer. Ha conocido a Toad, pues? Ese es amigo de Slim! Excepto Nisbet, todos se echaron a rer a carcajadas, incluso Slim Vogel. Una vez Slim intent quedarse con dos bocados de Toad, dos bocados que ms parecan piedras que comida. Dijo que se haba olvidado de pagar por ellos, pero pareca como si los hubiese robado. Pues de todos modos, al da siguiente, all se apareci el Toad, levantando polvo en el rancho con una escopeta bajo el brazo. Haba llevado a la rastra su instrumento de destruccin a travs del desierto, treinta kilmetros a pie, para recoger sus dos bocados. Y bien que los recogi! Le sac a Slim los dos bocados entre el corral y las barracas... a boca de can, bien se podra decir! Slim Vogel sonri con cierta pena y se rasc una de sus enormes orejas.

El viejo hijo de puta, se me vino detrs como si yo fuese un condenado ladrn. Si hubiese sido un hombre, ya le habra puesto en el infierno antes que devolverle nada! Pero qu vas a hacer con un gallinazo viejo que ni siquiera tiene dientes para morderte? Sus ojos legaosos volvieron a detenerse sobre la mesa y la risa de sus labios abiertos se troc en un gesto despectivo. Vamos a jugar refunfu con una mirada hacia Nisbet. Ahora dar cartas un hombre honesto. Bardell y yo regresamos hacia la parte delantera del edificio, donde los vaqueros an hacan carambolas. Me sent en una de las sillas que se alineaban contra la pared y escuch las conversaciones con naturalidad. Cualquiera habra adivinado que all haba un forastero. Mi primera tarea sera hacer caso omiso de ese inconveniente. Tienes idea dirig mi pregunta a todos, en general de algn lugar donde pueda conseguir un caballo? Uno que no sea demasiado brioso para un jinete un poco torpe. Puedes conseguir uno en las cuadras de Echlin dijo Milk River con lentitud, buscando mi mirada con sus ojos azules y cndidos, aunque no creo que tenga nada que sobreviva mucho tiempo si le apuras. Mira... Peery, camino del rancho, tiene algn pellejo que te ir bien. No querr desprenderse de l, pero si le metes algn dinero bajo las narices tal vez te lo vender. No me ests mandando a buscar algn caballo que yo no pueda dominar, verdad? le pregunt. Los ojos claros se ennegrecieron. No le estoy mandando a buscar nada, seor me dijo. Has pedido informacin. Te la he dado. Pero no me molesta decirte que nadie se caer de ese pellejo, a menos que no sea capaz de mantenerse sentado en una mecedora. Estupendo. Maana ir all. Milk River apoy el taco de billar en el suelo y frunci el entrecejo. Ahora mismo recuerdo que Peery ir maana a los bajos del campo de pastoreo. Mira, si no tienes otra cosa que hacer, podemos largarnos para all ahora mismo. De acuerdo le respond, y me puse de pie. Muchachos, regresis? pregunt Milk River a sus compaeros. Si le dijo Smith, con tono indiferente. Maana tendremos que salir a primera hora, de modo que supongo que deberamos ponernos en marcha. Ver si Slim y Red quieren partir ya. No queran. La desagradable voz de Vogel lleg a travs de la puerta abierta. Me quedo plantado aqu! Tengo a esta vbora en un puo y es cuestin de tiempo, pero tendr que arrastrarse para salvar el bolsillo. Y eso es lo que estoy esperando! En cuanto se haga el gracioso le abro la garganta. Smith regres. Slim y Red seguirn jugando un rato. Ya vern quien los lleva cuando a ellos les venga bien. Milk River, Smith, Dunne, Small y yo nos marchamos del Border Palace. A tres pasos de la puerta un hombre encorvado, de bigote blanco, que llevaba una camisa de pechera almidonada, se precipit hacia m. Me llamo Adderly se present y me tendi la mano mientras con la otra me sealaba el Adderlys Emporium. Puede dedicarme un minuto? Quisiera presentarles algunas personas del pueblo.

Los hombres del Circle H.A.R. caminaban lentamente hacia uno de los coches, calle abajo. Podis esperarme un par de minutos? les grit. Milk River volvi la cabeza. S. Le pondremos gasolina y agua al coche. Tienes tiempo. Adderly me gui hacia su tienda, hablando mientras andbamos. Algunos de los mejores elementos estn en mi casa... en realidad, todos los mejores elementos. La gente que le apoyar a usted, si establece el temor a Dios en Corkscrew. Estamos cansados y enfermos de soportar que esto sea un infierno. Atravesamos la tienda, luego un patio y entramos a la casa. Haba doce o ms personas. Un hombre delgaducho, descarnado, de boca fina en una cara larga y huesuda, el reverendo Dierks, me recibi con un discurso. Me llam hermano; me dijo que Corkscrew era un pueblo perverso; me asegur que l y sus amigos estaban preparados para apoyar rdenes de arresto contra muchos hombres que haban cometido ms de sesenta crmenes durante los dos ltimos aos. Tena una lista de las fechoras, con nombres, fechas y hora, y me la ley. Todas las personas que haba visto durante la tarde de ese da, excepto los all presentes, figuraban en la lista al menos una vez, junto con otras muchas cuyos nombres no me eran conocidos. Los crmenes iban desde asesinato hasta ebriedad y utilizacin de lenguaje profano. Si usted me entrega esa lista, la estudiar le promet. Me la dio, pero no era hombre que se fiase de promesas. Abstenerse, siquiera por una hora, de castigar la perversidad implica hacerse cmplice de esa perversidad, hermano. Usted ha estado en esa casa de pecado dirigida por Bardell. Usted ha odo el Sabbath celebrado con el sonido de bolas de billar. Usted ha olido el olor del ron enloquecedor en el aliento de esos hombres! Luche, hermano! No permita que se diga que ha perdonado el mal desde su primer da en Corkscrew! Penetre en ese infierno y cumpla con su deber de hombre de la ley y de cristiano! Ese hombre era un ministro de Dios, me hubiese sabido mal echarme a rer. Mir a los dems. Hombres y mujeres estaban sentados al filo de las sillas. En sus caras se pintaba la misma expresin que hay en las caras de los espectadores de una pelea por el campeonato del mundo, unos instantes antes de que suene el gong. La seora Echlin, la esposa del cochero, una mujer de rostro y cuerpo angulosos, busc mi mirada con sus ojos ptreos. Y esa descarada mujer vestida siempre de rojo que se hace llamar seora Gaia... Y las tres pcaras que se hacen pasar por hijas de ella! No es usted un buen lugarteniente de sheriff si permite que ellas pasen una sola noche ms en esa casa, envenenando a los hombres de Orilla! Los dems asintieron con entusiasmo. La seora Janey, maestra, dentadura postiza, cara avinagrada, agreg lo suyo: E incluso peor que esas..., que esas criaturas... es la Clio Landes. Peor porque al menos esas..., esas pcaras baj los ojos, se las apa para sonrojarse, observ con el rabillo al ministro, esas pcaras son lo que son al menos abiertamente. Pero ella, quin sabe hasta que extremo es una mala persona? Yo nada s sobre ella comenz a decir Adderly, pero su mujer lo oblig a callar. Yo lo s! exclam; era una mujer alta, de visible bigote, cuyo cors marcaba pliegues y puntas por debajo de su vestido negro y lustroso. La seorita Janey tiene toda la razn del mundo. Esa Clio Landes est incluida en la lista? pregunt, porque no recordaba su

nombre. No, hermano, no est incluida me dijo el reverendo Dierks con tono compungido. Pero slo porque ella es ms sutil que los dems. Corkscrew, por cierto, sera mejor sin ella, sin una mujer de evidente baja moralidad, sin medios de vida conocidos, asociada con los peores elementos del pueblo. Amigos, me alegro de haberles conocido les dije mientras doblaba el papel en que estaba escrita la lista y lo guardaba en un bolsillo. Me alegro de saber que ustedes me apoyarn. Me encamin hacia la puerta, en la esperanza de marcharme sin necesidad de mucha ms charla. Imposible. El reverendo Dierks me sigui. Presentar batalla ahora mismo, hermano? Llevar la guerra de Dios de inmediato contra el infierno de manceba y de juego? Me alegro de tener el apoyo de ustedes le respond. Pero no habr ningn tipo de incursin al por mayor..., al menos por ahora. Examinar esta lista que me ha entregado, para hacer luego lo que estime que debe hacerse, pero no me preocupar mucho por este lote de insignificantes fechoras cometidas hace un ao. Voy a comenzar de cero. Lo que suceda de ahora en ms es lo que me concierne. Ya nos veremos. Y me march. El coche de los jvenes del Circle H.A.R. estaba detenido frente a la puerta de la tienda. He conocido a los mejores elementos expliqu mientras me acomodaba entre Milk River y Buck Small. La cara morena de Mik River se arrug en torno a sus ojos. O sea que ya sabes qu clase de gentuza somos me dijo. Conduca Dunne. El coche sali de Corkscrew por el extremo sur de la calle y luego gir hacia el oeste por un barranco poco profundo en el que se mezclaban piedra y arena. Mucha arena y mucha piedra. La velocidad, poca. Una hora y media de tumbos, brincos y giros por ese barranco nos hicieron llegar hasta otro barranco, ms amplio y con hierba. A la vuelta de una curva surgi el edificio del Circle H.A.R. Descendimos del coche bajo un cobertizo de escasa altura, donde haba aparcado otro coche. Un hombre de musculatura y esqueleto fuertes se acerc a nosotros desde un edificio encalado. Su cara era cuadrada y morena. Su bigote corto y sus ojos hundidos eran oscuros. Segn me dijeron, ese hombre era Peery, quien diriga el rancho de acuerdo con las rdenes del dueo, un to que viva en el Este. Quiere un caballo tranquilo, manso le dijo Milk River a Peery, y hemos pensado que tal vez podras venderle tu Rollo. Es el ms manso de los caballos del mundo. Peery se ech atrs el sombrero de alta copa y se afirm sobre los tacones de sus botas. Cunto me piensas pagar por ese caballo? Si me va bien le respond, estoy dispuesto a pagar la suma suficiente para comprarlo. No est tan mal me dijo. Uno de vosotros, muchachos, que le eche un lazo al pellejo ese y me lo traiga para que el caballero lo pueda ver. Smith y Dunne se marcharon de inmediato, juntos, pero fingan hacerlo casi de mala gana. Poco despus ambos regresaban, a caballo, con el pellejo trotando en medio de sus cabalgaduras, ya ensillado y embridado. Observ que lo traan amarrado con dos lazos. Era un Pony de osamenta muy visible, de un color de limones verdes, con una cabeza triste, inclinada a tierra y una verdadera nariz romana.

Pues aqu est dijo Peery.Mntalo y luego hablaremos del dinero3. Tir mi cigarrillo y mont sobre el pony. Desvi un ojo melanclico hacia m, torci una oreja y prosigui mirando a tierra con su aire triste. Dunne y Smith desamarraron los lazos y me acomod en la silla. Rollo se mantuvo quieto debajo de m aun despus que los otros caballos se alejaron de su lado. Luego me demostr lo que saba. Se elev en el aire, recto, y as se qued el tiempo necesario para girar antes que yo cayese al suelo. Se par sobre sus patas delanteras, luego cambi a las traseras y por fin se apoy sobre las cuatro al mismo tiempo. Eso no me supo bien, pero no fue una sorpresa total. Bien saba yo que haba sido un cordero al que llevan al sacrificio. Era la tercera vez que me ocurra algo similar. Un hombre de ciudad, cuando se halla en el campo, est destinado a caer en posicin desairada ms tarde o ms temprano. Y Rollo sera el vencedor. No era yo tan idiota como para querer batallar contra l. De modo que en cuanto quiso volver a sus andadas, me retir con prudencia: salt de la silla para que la cada no me produjese grandes consecuencias posteriores. Smith ya haba tomado las bridas del pony amarillo y le sostena la cabeza cuando levant mi frente de entre las rodillas y me puse de pie. Peery, agachado sobre sus talones me miraba con el ceo fruncido. Milk River observaba a Rollo con lo que, presuntamente, deba ser una expresin de asombro. Pero qu le has hecho a Rollo para que se haya portado de esa forma? me pregunt. Tal vez slo ha estado de broma suger. Probar otra vez. Nuevamente Rollo se mantuvo quieto y melanclico hasta que estuve montado. Luego comenz a convulsionarse debajo de m, hasta que mi humanidad qued apilada sobre mi cuello y un hombro, encima de un matorral. Me puse de pie, masajeando mi hombro izquierdo que haba pegado contra una piedra. Smith sostena las riendas del pellejo. Las cinco caras de aquellos tos estaban serias y solemnes... demasiado serias y solemnes. Quiz no le caes bien opin Buck Small. Es posible admit mientras contaba por tercera vez. El demonio de color de limn ya se haba caldeado, se senta orgulloso de su faena: me dej sobre la silla durante un rato ms largo que los anteriores y as pudo hacerme caer con mayor reciedumbre que antes. Me encontraba enfermo al chocar contra el suelo, frente a Peery y Milk River. Por unos momentos fui incapaz de ponerme de pie y tuve que quedarme quieto antes de volver a sentir la tierra bajo mis pies. Aguntalo un par de segundos... comenc a pedir. La figura corpulenta de Peery se alzaba frente a m. Ya basta me dijo. No permitir que te mate. Fuera de mi camino gru. Me cae bien. Quiero ms jaleo. No montars otra vez en mi pony me gru en respuesta, no est acostumbrado a que le traten con tanta rudeza. Eres capaz de hacerle dao si caes mal de la silla. Intent pasar junto a l. Me impidi el paso con su brazo musculoso. Le mand el puo derecho contra la cara oscura. Peery retrocedi, tratando de mantener el equilibrio. Pas por sobre l y salt a la silla.
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Para entonces ya me haba ganado la confianza del pellejo. ramos viejos amigos. Ya no le importaba revelarme sus secretos. Hizo todo aquello que, quiz, ningn otro caballo podra hacer. Aterric sobre el mismo pedrusco donde haba golpeado la vez anterior. Y me qued donde haba aterrizado. Ignoraba si podra ponerme de pie nuevamente, aun en el caso de haberlo querido. Pero, por cierto, no quise. Cerr los ojos y descans. Ya que no haba logrado lo que me haba propuesto, no me molestaba el fracaso. Small, Dunne y Milk River me llevaron a uno de los edificios y me tiraron sobre un camastro. Creo que ese caballo no ser bueno para m les dije.Quiz me vaya mejor si busco otro. No te acobardes por tan poca cosa me aconsej Small. Lo mejor es que te quedes quieto y descanses, chico me aconsej Milk River. Te deshars en trocitos si empiezas a moverte ahora. Acept ese segundo consejo. Cuando despert ya era la maana y Milk River me estaba aguijoneando. Qu dices, te levantars para desayunar o te sabra mejor que te lo traigan a la cama? Me mov con precaucin para comprobar si an estaba entero. Puedo arrastrarme hasta all. Se sent sobre una litera, al otro lado del cuarto, li un cigarro y yo me puse los zapatos; las nicas prendas, adems del sombrero, que me haban quitado para dormir. Entonces me dijo: Siempre he pensado que no sirve de mucho quien no pueda sentarse sobre cualquier caballo. Ahora no estoy tan seguro. T no sabes montar y jams sabrs. No tienes la menor idea de lo que debes hacer cuando ests sobre el lomo del animal! Pero, un hombre que permite que un potro le tire al suelo tres veces y luego se la con un to que no quiere que la cosa termine mal, no es un tonto exactamente. Encendi su cigarrillo y quebr la cerilla por la mitad. Tengo un alazn que ser tuyo por cien dlares. No le gusta arrear vacas, pero es un caballo entero y no es nada malo. Busqu el dinero en mi cinturn y le arroj sobre las rodillas cinco billetes de veinte. chale el ojo antes me objet. Ya se lo has echado t le dije entre bostezos y me puse de pie. Dnde est ese desayuno? Seis hombres coman en el cobertizo de las herramientas cuando nosotros llegamos. Tres de ellos eran peones que yo no conoca. Ni Peery, ni Wheelan ni Vogel se hallaban all. Milk River me present a los desconocidos como el lugarteniente de sheriff ms listo del mundo y, entre bocado y bocado de la comida, que nos pona sobre la mesa el cocinero chino y tuerto, todo el tiempo estuvo dedicado, casi con exclusividad, a chistes acerca de mi destreza como jinete. Eso me caa bien. Me encontraba disgustado y dolorido, pero mis golpes no haban sido intiles. Haba obtenido un lugar, algn tipo de lugar, en medio de esa comunidad del desierto y, quizs, uno o dos amigos. Mirbamos como se esfumaba a travs de la puerta el humo de nuestros cigarros cuando unos cascos, a la carrera, levantaron una nube de polvo en el camino. Red Wheelan salt de su caballo y emergi de esa nube. Ha muerto Slim! nos dijo con tono pesado. Media docena de voces dispararon media docena de preguntas. Gir hacia uno y otro

lado, tratando de responder. Estaba borracho como un duque ingls! Nisbet le dispar. Me lo dijeron esta maana, cuando despert. Le ha disparado hoy temprano... frente a la tienda de Bardell. All le haba dejado sobre la medianoche. Yo fui a casa de Gaia. Me lo han dicho esta maana. He ido a ver a Nisbet, pero... mir con cara de oveja su cinturn vaco Bardell me quit el revlver. Se inclin casi hasta caer. Le tom de un brazo para ayudarle a enderezarse. Los caballos! grit Peery por encima de mi hombro. Iremos al pueblo! Solt el brazo de Wheelan y me volv. Iremos al pueblo repet, pero nada de tonteras cuando estemos all. Esto es asunto mo. Los ojos de Peery buscaron la mirada. Slim era nuestro me dijo. Y el que lo ha matado es mo, sea quien sea le respond. Eso fue todo lo que se dijo, pero no me figur que mi afirmacin estaba bien firme. Una hora ms tarde desmontbamos frente al Border Palace. Un cuerpo largo, delgado, envuelto en una sbana, yaca sobre dos mesas. La mitad de los habitantes de Corkscrew estaba all. Detrs del bar apareci la cara estropeada de Chick Orr, dura y vigilante, Gyp Rainey estaba sentado en un rincn, liando un cigarro con dedos temblorosos que dejaban caer al piso trocitos de tabaco. Junto a l, sin prestar atencin a nada de lo que suceda a su alrededor, se hallaba Mark Nisbet. Dios mo, me alegra verle a usted! me deca Bardell en ese instante. Su cara gorda no estaba tan roja como el da anterior. Esto de que maten gente frente a mi puerta cada da tiene que terminar. Usted es el hombre que tiene que terminar con esto! Levant una punta de la sbana y observ el cadver. Haba un agujero pequeo en la frente, sobre el ojo derecho. Le ha visto algn mdico? pregunt. Si dijo Bardell. El doctor Haley. Pero no ha podido hacer nada por l. Deba haber muerto aun antes de caer al suelo. Puede llamar al doctor Haley? Supongo que s dijo Bardell, y le pidi a Gyp Rainey: Ve al otro lado de la calle y dile al doctor Haley que el lugarteniente del sheriff quiere hablar con l. Con expresin de disgusto Gyp pas entre los vaqueros agrupados delante de la puerta y desapareci. Qu sabe del crimen, Bardell? comenc con el interrogatorio. Nada me respondi enfticamente, y luego continu contndome lo que saba. Nisbet y yo estbamos en el cuarto trasero, contando el dinero que haba entrado en el da. Chick estaba cerrando el bar. No haba nadie ms aqu. Sera sobre la una y media de la madrugada, tal vez... Omos los disparos... all mismo, en el frente, y corrimos todos hacia la puerta, claro. Chick era el que se hallaba ms cerca, de modo que ha sido el primero en llegar. Slim yaca en la calle... muerto. Y qu sucedi luego? Nada. Le trajimos aqu dentro. Adderly y el doctor Haley, que vive al otro lado de la calle, y el Toad, que vive all junto, haban odo el disparo tambin y salieron a ver y... y eso ha sido todo. Me enfrent con Gyp. Bardell ya se lo ha dicho todo me asegur. No sabe quin le ha matado? No lo s. Vi el bigote blanco de Adderly cerca de la puerta de entrada y prosegu mi

interrogatorio con l. Pero no logr nada concreto.. Haba odo el disparo, haba saltado de la cama, se haba puesto pantalones y zapatos y haba llegado a tiempo para ver a Chick arrodillado junto al muerto. No haba visto nada que Bardell no hubiese mencionado antes. El doctor Haley no haba llegado an cuando yo hablaba con Adderly y no me senta preparado para interrogar a Nisbet todava. Nadie ms, al parecer, saba otra cosa. Regresar dentro de un minuto anunci antes de marcharme, por entre los vaqueros, en direccin a la calle. El Toad estaba dndole a su tenducho una muy necesaria limpieza. Estupendo le felicit. Buena falta haca un fregado. Baj del mostrador al que se haba subido para llegar hasta el cielo raso. Paredes y piso ya estaban, comparativamente, limpios. No creo que estuviera tan sucio me dijo, sonriente, mostrando sus encas despobladas, pero si llega el sheriff a comer y le pone mala cara al lugar, qu otra cosa he de hacer sino ponerme a fregar la tienda? Sabe algo acerca del asesinato? Por cierto que s. Estoy en mi cama y oigo aquel disparo. Brinco de la cama, empuo la escopeta y corro hacia la puerta. All est ese Slim Vogel, en la calle, y ese Chick Orr, arrodillado junto al cuerpo. Asomo la cabeza. All veo al seor Bardell y a ese Nisbet, de pie en su puerta. El seor Bardell pregunta: Cmo est?. Ese to, Chick Orr, dice Bien muerto. Aqul, Nisbet, no dice una sola palabra, se vuelve y se mete de nuevo dentro. Y entonces llegan el doctor y el seor Adderly y yo salgo y luego el doctor lo examina y dice que est muerto y despus lo llevamos a la tienda del seor Bardell. Eso era todo lo que el Toad saba. Regres al Border Palace. El doctor Haley, un hombre diminuto, larguirucho, ya estaba all. El sonido del disparo le haba despertado, me dijo, pero no haba visto nada que fuese distinto de lo que los dems me haban dicho. El proyectil era del calibre 38. La muerte haba sido instantnea. Nada ms. Me sent en una esquina de una de las mesas de billar, frente a Nisbet. A mis espaldas son el ruido de pies que se aproximaban y sent la tensin del ambiente. Qu puedes decirme, Nisbet? Nada que sirva de ayuda me respondi, eligiendo con lentitud y cuidado cada palabra. Usted estuvo aqu por la tarde y nos ha visto jugando a Slim, Wheelan, Keefe y a m. Pues, el juego sigui tal como hasta entonces. Slim gan mucho dinero mientras jugamos al pquer, o al menos me pareci que pensaba que era mucho dinero. Pero Keefe se march antes de medianoche y Heelan poco despus. Nadie ms vino a jugar, de modo que nos faltaban compaeros para una partida. Entonces jugamos a la carta ms alta. Limpi a Vogel... me qued hasta con su ltimo cntimo. Sera sobre la una cuando se march, o sea media hora antes de que le dispararan. T y Vogel os llevabais bien? Los ojos del jugador se alzaron hasta los mos y luego volvieron a fijarse en el suelo. Usted sabe que no. Usted le ha odo reir conmigo. Pues bien, as ha estado todo el tiempo... Tal vez hacia el final un poco ms bruto an. Y te has dejado atropellar? Eso es lo que he hecho. Vivo del juego de naipes, no de las rias. Es decir que no ha habido problemas en la mesa de juego? No he dicho eso. Ha habido problemas. Vogel sac un arma despus que le limpi. Y t? Le segu la corriente.., le quit el revlver, lo descargu y se lo devolv... Le dije que se tranquilizara.

Y no le viste ms hasta despus de que le matasen? Exacto. Me acerqu a Nisbet con una mano tendida. Djame ver tu revlver. Con un movimiento rpido lo sac de entre su ropa, la empuadura hacia delante, y lo deposit en mi mano. Era un 38 S & W, con seis proyectiles en el tambor. Que no se te pierda le advert mientras se lo devolva, tal vez le lo vuelva a pedir luego. Un rugido de Peery me hizo girar la cabeza. Al volverme met las manos en los bolsillos de la chaqueta para que descansaran sobre los juguetes del 38. La mano derecha de Peery estiba cerca de su cuello, a corta distancia del arma que yo saba que llevaba bajo el chaleco. Esparcidos por el saln, a sus espaldas, sus hombres estaban tan prestos como l para la accin. Quiz esa sea la idea de un lugarteniente de sheriff acerca de lo que ha de hacerse vociferaba Peery, pero no es la ma! Esta basura ha matado a Slim . Slim ha salido de aqu con mucha pasta en el bolsillo. Esta basura le ha disparado sin darle la oportunidad de sacar el arma y le ha quitado el dinero, su sucio dinero.. Si piensas que soportaremos esto... Tal vez alguien sepa le una prueba que yo desconozco le interrump. As como van las cosas, no tengo ningn dato para acusar a Nisbet. Al diablo con las pruebas. Hechos y t sabes que este... El primer hecho que debes estudiar le interrump nuevamente es que yo dirijo este tinglado. Que lo dirijo a mi manera. Tienes algo que decir en contra de eso? Mucho! Una vieja 45 apareci en su puo. Los revlveres florecieron en las manos de todos los hombres que estaban a sus espaldas. Me plant entre el arma de Peery y Nisbet, con cierta vergenza por el chasquido que haran mis 32 comparado con el estrpito de las armas que me apuntaban. Me gustara Milk River se haba alejado de sus compaeros y estaba acodado sobre el bar, enfrentndoles, un revlver en cada mano; el tono arrastrado de su voz resonaba, como un ronroneo que todo el que quiera intercambiar un poco de plomo con nuestro excelente sheriff espere su turno. Uno a uno, creo yo. No me cae bien esto de que todos os echis encima de l al mismo tiempo. La cara de Peery se puso encarnada. A m no me gustara vocifer un respuesta que un cobarde mocito se vuelva en contra de los hombres con los que cabalga. La cara de Milk River se ruboriz, pero su voz sigui resonando como un ronroneo. Mira, peonza, lo que a ti no te gusta y lo que te gusta son una misma y maldita cosa para m. Y no te olvides de que no soy uno de tus peones. Tengo contrato para domar unos caballos, a diez dlares por cabeza. Fuera de este asunto, t y tu gente sois perfectos extraos har m. La excitacin ya se hara disipado. La tormenta que haba estado en ciernes estaba ya demasiado hablada. Tu contrato ha terminado hace exactamente un minuto y medio le deca Peery a Milk River. Puedes llegarte hasta el Circle R.A.R. una sola vez ms: cuando vayas por tus cosas. Ahora mismo ests despedido! Peery volvi su rostro cuadrado hacia m. Y t no te figuras que ya ha terminado el juego. Gir sobre sus talones y sus muchachos lo rodearon para marcharse en busca de sus caballos.

Milk River y yo estbamos sentados, una hora ms tarde, en mi cuarto de Can House, hablando. Luego de enviar un recado a las autoridades del condado para que dijesen al mdico forense que tena un caso en Corkscrew, me haba visto en la necesidad de buscar un sitio para depositar el cadver de Vogel hasta que el funcionario llegara. Puedes decirme quin ha echado a rodar la noticia de que yo era el lugarteniente del sheriff? Se supona que era un secreto le dije a Milk River. Lo era? Nadie lo habra pensado. Nuestro seor Turney no hizo otra cosa, por dos das, que recorrer el pueblo dicindole a todo el mundo qu iba a pasar cuando llegase el nuevo lugarteniente. Quin es ese Turney? Es el to que maneja los asuntos de la Orilla Colony Company. El administrador local de mi cliente era el chico que haba descubierto mi juego! Tienes algo especial que hacer en los prximos das? le pregunt a mi nuevo amigo. Nada muy especial. Tengo un puesto de nmina para un hombre que conozca esta regin y que pueda guiarme a travs de ella. Tendra que saber cul es el juego, antes de meterme dentro me respondi con lentitud. T no eres un sheriff comn y no eres de aqu. Nada de eso es cosa ma, pero no quiero liarme a ciegas en este asunto. Era lgico y razonable. Te lo explicar. Soy detective privado, de la sucursal de San Francisco de la Agencia de Detectives Continental. Los accionistas de la Orilla Colony Company me han enviado aqu. Esos tos han invertido mucho dinero en trabajos de irrigacin y desarrollo de sus tierras y ahora estn dispuestos a venderlas. Segn ellos, la suma de calor y agua hace que sta sea una tierra ideal para granjas: tan buena como la del Valle Imperial. Sin embargo, no ha habido gran demanda por parte de posibles compradores. Lo que ocurre, de acuerdo con los accionistas, es que los habitantes del lugar, de este rincn lejano del estado, sois tan salvajes que los pacficos granjeros no quieren venir a establecerse entre vosotros. Para nadie es secreto que ambas costas de los Estados Unidos estn plagadas de zonas en las que hoy la ley vale tan poco como en el siglo pasado. Tambin hay mucho dinero que sale del pas con los que atraviesan la frontera, y la cosa es demasiado fcil como para que no haya atrado a una cantidad grande de seores que no se preocupan por la forma en que obtienen sus caudales. Con no ms de cuatrocientos cincuenta inspectores de inmigracin esparcidos a lo largo de las dos costas, el gobierno no ha logrado muchos resultados visibles. Oficialmente se estima que durante el ltimo ao han entrado al pas por puertas traseras y laterales unos ciento treinta y cinco mil extranjeros. En vista de que este extremo del condado de Orilla no tiene ferrocarriles ni telfono, ha de ser uno de los sectores ms importantes de contrabando y, por lo tanto y segn las personas que me han contratado, ha de estar lleno de toda una ralea de asesinos. En otro caso, hace un par de meses, me met en el jaleo del contrabando y resolv el problema. La gente de Orilla Colony ha pensado que poda hacer lo mismo aqu abajo. Y aqu estoy, para intentar que esta regin de Arizona se convierta en un tierno vergel. Me detuve, de camino hacia aqu, en la capital del condado y me he hecho nombrar lugarteniente del sheriff, para el caso de que un cargo oficial me resultase valioso. El sheriff me ha dicho que no tena lugarteniente aqu y que no tena dinero para nombrar alguno, de modo que me nombr de inmediato. Pero pensamos que la cosa deba ser secreta. Creo que te divertirs como en el mismo infierno me dijo Milk River con una sonrisa. O sea que creo que aceptar tu ofrecimiento. Pero no quiero ser ayudante de

sheriff. Saldr contigo, iremos juntos donde sea, pero no quiero compromisos para no tener que darle apoyo a leyes que a m no me gusten. Trato hecho. Y qu puedes decir que yo deba saber? Pues... no tienes que preocuparte por la gente del Circle H.A.R. Son muy brutos, pero no estn metidos en eso del contrabando a travs de la frontera. Eso est bien hasta cierto punto asent. Pero mi tarea consiste en limpiar esto de gente que arme jaleo y, por lo que llevo visto, todos ellos entran de lleno en el asunto. S, te divertirs como en el mismo infierno repiti Milk River. Seguro que les gustan los jaleos! Pero cmo podra Peery criar vacas all abajo si no tiene gente que se pueda enfrentar con los bandidos que no les gustan a tus amigos de Orilla Colony? Y ya sabes cmo son los vaqueros. Si los metes entre gente ruda, se darn prisa para demostrar a todo el mundo que son tan brutos como cualquiera. No tengo nada contra ellos..., si atienden razones. Qu hay de los contrabandistas? Supongo que Bardell ser tu mejor bocado. Junto con l, el Big Nacio. No le has visto an? Un mexicano gordo, de bigote negro, que tiene un rancho, can abajo, a dos o tres kilmetros a este lado de la frontera. Todo lo que pasa la frontera tiene que pasar por ese rancho. Pero encontrar las pruebas de todo eso ser un buen quebradero de cabeza. El y Bardell trabajan juntos? Aj..., supongo que l trabaja para Bardell. Otra cosa que debes incluir en tu lista es que esos extranjeros que pagan para cruzar la frontera no siempre ni en la mayora de los casos van a dar al lugar que han elegido. Es bastante normal en estos das encontrarte con una pila de huesos en el desierto, junto a lo que ha sido una tumba hasta que los coyotes la han abierto. Y los lagartos estn cada da ms gordos! Si los inmigrantes llevan puesto algo valioso, o si un par de hombres del gobierno andan husmeando por all, o si pasa algo que pone nerviosos a los contrabandistas, lo ms posible es que liquiden al cliente y lo entierren all mismo donde cae. El taido de la campana que anunciaba la hora de la cena interrumpi nuestra conferencia en ese momento. En el comedor no haba ms que ocho o diez comensales. No vi a ninguno de los hombres de Peery. Milk River y yo nos sentamos a una de las mesas del rincn trasero. Habamos comido la mitad de nuestra cena, cuando entr la joven de los ojos oscuros que yo haba visto la tarde anterior. Se dirigi hacia nosotros en lnea recta. Me puse de pie y me enter de su nombre: Clio Landes. Era la muchacha a la que el mejor elemento del pueblo quera echar. Me dedic una breve sonrisa mientras me tenda su mano fuerte y delgada; luego se sent. Me han dicho que ha vuelto a perder el empleo, grandsimo tonto le dijo a Milk River, sonriendo. Supe entonces que no haba nacido en Arizona. Su tono era neoyorquino. Si eso es todo lo que te han dicho, an te llevo ventaja le respondi Milk River con una sonrisa. Me han despedido y ya tengo otro empleo: llevar ganado para la ley y el orden. Desde lejos nos lleg el sonido de un disparo. Segu comiendo. Clio Landes pregunt: Los policas no se preocupan por cosas como sa? La primera regla le respond ordena que nunca permitas que nada te aparte de tu comida, si puedes evitarlo. Desde la calle lleg un hombre, iba vestido con un mono. Han atacado a Nisbet en la tienda de Bardell! grit.

Y hacia el Border Palace de Bardell salimos Milk River y yo, con la mitad de los comensales por delante nuestro y la mitad del pueblo por detrs. Hallamos a Nisbet en el cuarto trasero, tendido sobre el piso, muerto. Un agujero que poda ser el producto de un proyectil del 45 se destacaba sobre su pecho, desnudo por algunos hombres que ya estaban en el lugar. Los dedos de Bardell se clavaron en mi brazo. Esos perros no le han dado una oportunidad! grit. Asesinato a sangre fra! Quin ha sido? Uno de los del Circle H.A.R. Ya puede apostar su cabeza, que estar segura! Alguien ha visto lo que pas? Nadie reconoce haber estado presente. Qu ha sucedido? Mark estaba en el cuarto del frente. Yo y Chick y cinco o seis de estos hombres estbamos aqu. Mark vena hacia nosotros y en el momento que atraves el umbral. bang! Bardell sacudi el puo en direccin a una ventana abierta. Me acerqu a la ventana y mir hacia fuera. Una faja de tierra pedregosa de menos de dos metros de ancho separaba el edificio del borde escarpado del Can Tirabuzn. Un lazo ajustado en torno a una piedra era visible desde all. Seal el lazo. Bardell maldijo con odio salvaje. Si lo hubiese visto le habramos echado mano! No creamos que nadie pudiera descender por all y no hemos mirado con atencin. Corrimos, calle arriba y abajo, buscando entre los edificios. Salimos. Me ech de panza a tierra y observ el fondo del can. El lazo, cuyo extremo estaba amarrado al montculo de piedra, descenda en lnea recta a lo largo de la pared rocosa en una longitud de unos seis metros, y desapareca entre los rboles y matorrales de una estrecha hendidura que cortaba all la pared del can. Una vez llegado a esa hendidura, el hombre poda haber hallado una buena proteccin para su retirada. Qu dices de esto? le pregunt a Milk River que se haba echado junto a m. Una huida limpia. Me puse de pie, recuper el lazo y lo tend hacia Milk River. Para m no significa nada, pero tal vez s para alguna otra persona me dijo. Huellas en la tierra? Sacudi la cabeza con un gesto negativo. Baja al can y mira qu puedes hallar le ped. Yo me llegar hasta el Circle H.A.R. Si no hallas nada, ve all t tambin. Regres al Border Palace para proseguir con el interrogatorio. De los siete hombres presentes en el momento del disparo tres parecan dignos de confianza. El testimonio de los tres concordaba con el de Bardell en todos sus detalles. No ha dicho usted que ira a ver a Peery? me pregunt Bardell. Si. Chick, trae los caballos! T y yo iremos con el ayudante del sheriff, y podis venir con nosotros todos los que queris. Necesitar el apoyo de muchos revlveres! Nada de eso! detuve a Chick. Ir solo; eso de los pelotones no me cae bien. Bardell frunci el ceo, pero, por ltimo, baj la cabeza en seal de acatamiento Usted es el que manda dijo. Quera ir all, junto con ustedes, pero si quiere jugar de otra manera, apuesto a que tiene sus motivos. En la cuadra en que habamos dejado nuestros caballos encontr a Milk River: los

estaba ensillando. Juntos, salimos de inmediato del pueblo. A un kilmetro de distancia nos separamos. El gir hacia la izquierda, para descender hacia el can por un sendero estrecho. Antes de hacerlo me grit: Si sales de all antes de lo que supones, tal vez nos cruzaremos si sigues por el cauce seco que corre junto al rancho y va a dar al can. Me intern por el camino que conduca hacia el Circle H.A.R., sobre el lomo de mi caballo. Era el que me haba vendido Milk River y su marcha era tranquila y veloz. Pero haba transcurrido muy poco tiempo de la tarde para que cabalgar resultase agradable. Ondas de calor se elevaban desde la tierra, el sol hera mis ojos y el polvo resecaba mi garganta. Al pasar de ese camino al otro, aqul ms amplio que desembocaba en el Circle H.A.R., hall a Peery. Me estaba esperando. No dijo una sola palabra. No movi una mano. permaneci sobre el caballo, vindome llegar. Un par de 45 descansaban sobre sus muslos. Me llegu hasta l y le tend el lazo que haba hallado junto al Border Palace. Al hacerlo, observ que no haba lazo que colgara de su silla. Sabes algo de este chisme? le pregunt. Mir el lazo. Parece eso que los hombres usan para reunir las bestias o llevarlas consigo cuando van por el campo. A ti no te sorprender con nada, verdad? gru. Alguna vez has visto ste antes de ahora? Pensar una respuesta le tom un minuto o ms. Si dijo. La verdad es que he perdido ese mismo lazo en algn lugar del camino hasta el pueblo, esta maana. Sabes dnde lo he encontrado? No tiene importancia. Tendi la mano hacia el lazo. lo principal es que lo has encontrado. Podra tener importancia le asegur y encog el brazo para no permitir que lo tomara. Lo he encontrado detrs de la tienda de Bardell, amarrado a la pared del can, en el lugar por el que podras haber descendido luego de liquidar a Nisbet. Sus manos bajaron hasta las armas. Gir para que pudiese ver la forma de una de las automticas que tena en mi bolsillo. No hagas nada de lo que debas lamentarte luego le advert. Le meto plomo ahora? el acento inconfundible de Dunne se alz a mis espaldas, o esperaaremos un pooco? Ech una mirada a mi alrededor: estaba de pie sobre una gran piedra, y me apuntaba con un rifle 30,30. Sobre otras rocas aparecieron otras cabezas y otras armas. Saqu la mano del bolsillo y la puse sobre la silla. Peery habl a su gente. Me dice que han atacado a Nisbet. Eso es una provocacin! exclam Buck Small con tono lastimero. Espero que no est malherido. Muerto le inform. Quin puede haber hecho semejante atrocidad? quiso saber Dunne. Pap Noel no ha sido opin. Tienes alguna otra cosa que decirme? pregunt Peery. No ha sido bastante? S. Si yo estuviese en tu lugar, me volvera a Corkscrew ahora mismo. Es decir que no piensas acompaarme? Ni un solo metro. Si pretendes obligarme...

No pensaba obligarle y se lo dije. O sea que no hay nada que te retenga aqu me asegur. Le dediqu una sonrisa a l y a sus amigos, tir de las riendas de mi alazn e inici el camino de regreso. A pocos kilmetros volv otra vez hacia el sur para tomar el cauce seco que pasaba junto al Circle H.A.R. y seguir por l hacia Can Tirabuzn. Luego sub hacia el punto en que haba hallado el lazo. El can mereca su nombre: un canal abrupto, rocoso, con rboles y matas esparcidos sobre su superficie, recorrido por todos los vientos, que atravesaba la superficie de Arizona. No haba avanzado mucho cuando me encontr con Milk River, que cabalgaba en direccin a m. Sacudi la cabeza. Ni un solo rastro maldito! Puedo seguir cualquier huella, pero aqu el terreno es demasiado pedregoso. Desmont. Nos sentamos bajo un rbol y fumamos un poco de tabaco. Cmo te ha ido a ti? quiso saber. As, as. El lazo es de Peery, pero l no ha querido acompaarme. Me figuro que podr encontrarle cuando le necesite, de modo que no insist. Habra sido un poco incmodo. Me mir con el rabillo de sus ojos plidos. Alguien podra suponer dijo con lentitud que ests jugando a que la gente del Circle H.A.R. se pelee contra la gente de Bardell, que das nimo a cada contrincante para que se coman entre s y te resuelvan el problema de tener que montar cualquier juego propio. Tal vez sea as. Crees que es absurdo? No lo s. Supongo que no... ya que lo ests haciendo y si ocurre que ests seguro de que tienes fuerza suficiente como para hacerte cargo de la situacin cuando debas hacerlo. Comenzaba a caer la noche cuando Milk River y yo desembocamos en la calle sinuosa de Corkscrew. Era demasiado tarde para cenar en Can House. Desmontamos frente al cobertizo de Toad. Chick Orr estaba de pie en la entrada del Border Palace. Volvi su cara llena de cicatrices para decir algo por sobre el hombro. Apareci Bardell a su lado y me ech una mirada interrogante; ambos salieron a la acera. Resultados? inquiri Bardell. Ninguno visible. No ha arrestado a nadie? pregunt Chick Orr, incrdulo. As es. He invitado a una persona a que viniese al pueblo conmigo, pero el hombre se ha negado. El ex boxeador me mir de arriba abajo y escupi a tierra, junto a mis pies. Mira al payaso engredo! refunfu.Me sabra muy bien tumbarte de un golpe. Adelante le invit. No me molesta la idea de despellejarme un nudillo contigo. Sus ojillos relumbraron. Dio un paso hacia delante y lanz su mano abierta contra mi cara. Esquiv el golpe y le di la espalda para quitarme la chaqueta y la pistolera. Aguanta esto, Milk River, mientras retozo un poco con este lechoncito. Todo Corkscrew se precipit a la calle para ver la ria entre Chick y yo. ramos parejos en tamao y edad, pero creo que su gordura era ms floja que la ma. Haba sido profesional. Me mov a su alrededor un poco, pero sin duda me superaba en astucia. Para

equilibrar eso, sus manos estaban endurecidas y rgidas, en tanto que las mas no. Adems, l estaba o haba estado habituado a usar guantes; para m lo habitual era pelear a mano limpia. Chick se agazap a la espera de que yo le atacase. Me acerqu tratando de mostrarme como un tonto, amagando una derecha. Mala tctica! Dio un paso hacia afuera en lugar de acercarse. La izquierda que le arroj dio en el vaco. En cambio, Chick me golpe en la mejilla. Dej de subestimarle, hund mis dos puos en su cuerpo y me sent feliz cuando comprob que las carnes se le doblaban en mil pliegues. Se apart con tanta velocidad que no pude seguirle y me sacudi con un puetazo en la mandbula. Repiti su izquierda sobre el ojo y la nariz. Su derecha roz mi frente y yo qued del lado interno. Izquierda, derecha, izquierda en mitad de su pecho. Me azot la cara con el antebrazo y el puo y se apart. Chick lanz algunas izquierdas ms, que me partieron los labios, me machacaron la nariz y marcaron mi cara de la frente al mentn. Y cuando, por fin, me liber de esa izquierda , fue para encontrarme con un gancho de derecha que vino casi desde su tobillo para resonar contra mi mandbula, con un impulso que me hizo retroceder media docena de pasos. Se mantuvo cerca de m, acosndome con sus golpes. El aire de la noche se me llen de puos. Asent con fuerza mis pies sobre el suelo y detuve el huracn con un par de golpes, justo por encima de donde su camisa desapareca dentro de los pantalones. Me acomod su derecha una vez ms..., pero con menos energa. Me le re en la cara al saber que algo haba crujido en su mano cuando aquel golpe que me dio en la mandbula, y me volv a arrojar contra l con ambos puos. Se apart una vez ms. Se defendi con la izquierda. Trab su brazo izquierdo con mi brazo derecho, lo aguant y puse todos los golpes que pude en su panza, con mi izquierda. Su derecha se abalanz contra m. No evit el golpe: ya no tena fuerzas. An me golpe otra vez antes de que la pelea finalizara: con una izquierda alta que humeaba al llegar. Me las apa para mantener los pies en el suelo y el resto ya no me supo tan mal. Me hizo varios cortes ms, pero se le terminaba el aire. Luego de unos momentos se desplom, por acumulacin de punches ms que por un golpe en particular, y ya no se pudo levantar. En su cara no haba una sola marca de la que yo fuese responsable. La ma, sin duda, tena el aspecto de haber sido pasada por un rallador. Creo que tendr que lavarme un poco, antes de ir a cenar le dije a Milk River, que me tenda mi chaqueta y mi arma. S, diablos! asinti luego de observar mi cara. Un individuo regordete, que llevaba un traje veraniego, se plant delante de m para llamar mi atencin. Soy Turner, de la Orilla Colony Company se present. Debo creer que usted an no ha arrestado a nadie? Ese era el pjaro que haba delatado mi llegada! Aquello no me haba gustado y tampoco me gustaba su cara redonda y agresiva. S le confes. Se han producido dos asesinatos en dos das prosigui el individuo, y ante eso usted no ha hecho nada aunque en casa caso las evidencias son claras. Usted piensa que ese resultado es satisfactorio? No dije nada. Permtame decirle que no es satisfactorio. Para nada. El mismo respondi a sus

propias preguntas. Tampoco es correcto que haya empleado a este hombre seal a Milk River con uno de sus gordos dedos, que es bien conocido como uno de los hombres menos respetuosos de las leyes en todo este condado. Quiero que usted se haga cargo de que, a menos que su tarea sea fructfera, a menos que usted demuestre una clara disposicin para llevar a cabo lo que le hemos pedido que haga, nuestro compromiso llegar a su trmino! Quin me ha dicho usted que es? le pregunt cuando hubo terminado con esa presentacin. Turney, superintendente general de la Orilla Colony. Ah, si? Pues bien, seor superintendente general Turney, los dueos de la compaa se han olvidado de hablarme de usted cuando me emplearon. De modo que yo le desconozco. Cada vez que usted quiera decirme algo, deber dirigirse a los dueos, y si se trata de algo importante de verdad, ellos quiz me lo comuniquen. Turney se exalt. Sin duda alguna que les informar que usted se ha mostrado por entero ineficaz en sus tareas especficas, por muy eficaz que sea en rias callejeras. Agregue una posdata en mi nombre le dije mientras l se alejaba. Dgales que estoy tan ocupado en estos momentos que no puedo atender ningn tipo de consejo, venga de quien venga. Milk River y yo nos dirigimos hacia Can House. Vickers, el gordinfln y cetrino propietario, estaba en la puerta. Si cree que tengo toallas para limpiar la sangre de cada hombre que recibe golpes en la calle, se equivoca me gru. Y tampoco me gusta que me rompan las sbanas para hacer vendas! Jams he visto un to que le caiga tan mal a los dems como t insisti Milk River mientras subamos la escalera. Parece que no eres capaz de entenderte con nadie. Has tenido amigos alguna vez? Slo los tontos! Hice lo que me fue posible con un poco de agua y esparadrapo para poner en mejores condiciones mi cara, pero el efecto final estuvo muy alejado dela belleza. Sentado sobre la cama, Milk River sonrea mientras me observaba. Cuando termin con mis vendajes, bajamos a la tienda de Toad por algo de comida. Tres hombres estaban sentados junto al mostrador. Me vi obligado a cambiar comentarios acerca de la pelea mientras comamos. Nos interrumpi la carrera de varios caballos en la calle. Una docena de hombres, o ms, pasaron junto a la puerta y les omos hablar a gritos mientras desmontaban frente al saln de Bardell. Milk River se inclin hacia m y peg su boca a mi odo: La gente de Big Nacio, que ha venido del can. Ser mejor que te pongas firme, jefe, o te sacudirn el pueblo bajo tus pies. Terminamos nuestra comida y salimos a la calle. Bajo el crculo de luz que proyectaba la lmpara de la puerta del saln de Bardell, un mexicano estaba recostado contra la pared. Un hombre robusto, de barbas oscuras, con las ropas llenas de botones de plata y dos revlveres de cachas blancas, dentro de pistoleras amarradas a sus muslos, bien bajas. Puedes llevar los caballos al establo? le pregunt a Milk River. Subir a acostarme, para recuperar fuerzas. El chico me mir con curiosidad, pero se march a buscar los caballos. Me detuve frente al mexicano barbudo y seal con mi cigarrillo hacia sus revlveres. Se supone que debes quitarte esas armas cuando llegas al pueblo le dije con tono

amable. En realidad, se supone que no las puedes traer, pero no soy tan estricto como para mirar bajo la chaqueta de un hombre para ver si va o no armado. Las barbas y el bigote se abrieron para mostrar una curva sonriente de dientes amarillos. Quiz si al seor jerife no le gustan estas cosas, querr quitrmelas. No. Qutatelas t. Me gusta llevarlas as. Las uso as. Haz lo que te he dicho le ped, an con tono amable y me march en direccin al tinglado de Toad. Luego de inclinarme por encima del mostrador, me apoder de la escopeta de caones recortados, que descansaba en su nido. Puedo llevrmela en prstamo? Quiero que un to se vuelva creyente. Si, seor, por supuesto! Llvela usted! La cargu con dos cartuchos antes de salir a la calle. El mexicano no estaba a la vista. Le encontr dentro, contndole a sus amigos lo sucedido. Algunos de esos hombres eran mexicanos, algunos otros vaya Dios a saber. Todos iban armados. El mexicano robusto se volvi cuando se le hizo evidente que sus amigos miraban con la boca abierta algo que estaba a sus espaldas. Sus manos se deslizaron hasta la empuadura de sus armas, pero no desenfund. No s qu hay aqu dentro les confes mientras apuntaba la escopeta a la mitad del grupo. Tal vez trozos de alambre bordado y cargas de dinamita; podremos enterarnos si vosotros no dejis ahora mismo vuestras armas sobre la barra... Porque, por Dios, que os regar con lo que sea que haya dentro! Dejaron las armas sobre el mostrador. No les reprocho el gesto. El arma que yo tena entre manos podra habernos mutilado a todos. En adelante, cuando vengis a Corkscrew, llevad las armas menos a la vista. El gordo Bardell atraves el grupo, con una mueca de jovialidad en la cara. Puede hacerse depositario de esas armas hasta que sus clientes abandonen el pueblo? le pregunt. S! S! Ser un placer! exclam mientras procuraba superar su sorpresa. Devolv la escopeta a su dueo y sub hasta Can House. Una puerta, de un cuarto que estaba a uno o dos del mo, se abri mientras yo atravesaba el saln de la planta. Chick Orr traspuso el umbral; por encima del hombro iba diciendo: No hagas nada que yo mismo no hara. Clio Landes estaba de pie, junto a la puerta. Chick se apart. Al verme se detuvo y me observ con el ceo fruncido. T no sabes pelear, maldita sea! me dijo. Lo nico que sabes es golpear. Exactamente. Se masaje el vientre con una mano hinchada. Jams he podido aprender a soportarlos en la parte baja. Eso me ha liquidado como profesional. Pero no vuelvas a meterte en una pelea conmigo. Te podra hacer mucho dao! Me hundi el pulgar entre las costillas y sigui bajando por la escalera. La puerta de la muchacha estaba cerrada cuando pas frente al cuarto. En mi habitacin, con papel y estilogrfica delante, logr escribir tres palabras de mi informe cuando sonaron unos golpes en la puerta. Adelante invit, ya que haba dejado la puerta sin llave a la espera de Milk River. Clio Landes abri la puerta.

Ocupado? No. Pase y sintese. Milk River regresar en unos pocos minutos. Usted est engaando a Milk River? me pregunt sin ninguna clase de rodeos. No. No tengo nada contra l. En lo que a mi respecta es un buen chico. Por qu? Oh, por nada. Slo que he pensado que tal vez l haya hecho un par de chiquilladas por las que usted le quiere pillar. Pero a m no me engaa. Esta gente piensa que usted es un fracaso, pero yo s que no. Muchas gracias por esas palabras gentiles. Pero no haga una campaa de divulgacin de mi sabidura. ya he tenido suficiente publicidad. Qu hace usted entre toda esta gente? Qu embestida! Se protegi el pecho con una mano. Un bocn me ha dicho que vivira ms tiempo aqu; como una tonta me lo he credo. Vivir aqu no es distinto de morir en una gran ciudad. Cunto tiempo hace que no vive en el ruido? le pregunt. Tres aos... un par en Colorado y luego en este agujero. Pareciera que fuesen tres siglos. Yo he estado all en abril, por un trabajo le dije. Unas dos o tres semanas. En la gran capital? Fue como si le hubiese dicho que haba estado en el paraso. Me acribill a preguntas: aquello segua siendo as?, lo otro era an de tal otra forma? Tuvimos una pequea fiesta de chismes y me enter de que conoca a algunos amigos de la chica. Un par de ellos eran estafadores de alto fuste, uno era un magnate del contrabando de licores y el resto estaba integrado por una mezcla de corredores de apuestas, estafadores vulgares y as por el estilo. No pude deducir cual era su propio puesto. Hablaba una mixtura de jerga de rateros e ingls de alta escuela y no dijo mucho acerca de s misma. Ya nos encontrbamos muy bien en mutua compaa cuando lleg Milk River. Mis amigos estn an en el pueblo? le pregunt. S. Les he odo alborotar en el saln de Bardell. Tambin he odo que insistes en hacerte impopular. Qu hay ahora? Tus otros amigos, los buenos elementos del pueblo, no parecen estar conformes con tu truco de quitarles las armas a Big Nacio y sus hombres, y drselas a Bardell en depsito. La opinin general sostiene que les has sacado las armas de la derecha para ponrselas en la izquierda. Slo se las he quitado para demostrarles que poda hacerlo expliqu. No quera quedarme con esas armas. De todos modos, habran conseguido otras. Creo que ir all a mostrarme. Regresar en seguida. El Border Palace estaba lleno de gente y de ruidos. Ninguno de los amibos de Big Nacio me prestaba atencin. Bardell atraves el saln para decirme: Me alegra que usted haya apaciguado a los muchachos. Me ahorrar muchos jaleos. Asent con un movimiento de cabeza y sal para dirigirme a las cuadras, donde me encontr con el mozo que las cuidaba por la noche, acurrucado junto a una estufa de hierro, en la pequea oficina. Sabes de alguien que pueda llevar un recado a Filmer esta misma noche? Tal vez pueda encontrar a alguien que vaya me respondi sin entusiasmo. Pues dale un buen caballo y envamelo al hotel lo ms rpido que sea posible le ped. Me sent al borde de la galera exterior del Can House hasta que lleg un jovencito

de piernas largas y unos dieciocho aos, montado en un pony pinto y preguntando por el ayudante del sheriff. Abandon el lugar oscuro en que me haba sentado y baj a la calle para poder hablar con l sin oyentes. El viejo me ha dicho que usted quiere mandar algo a Filmer. Puedes salir de aqu en direccin a Filmer y luego dar la vuelta hacia el Circle H.A.R.? Si, claro que puedo hacerlo. Pues eso es lo que quiero. Cuando llegues all le dirs a Peery que Big Nacio y sus hombres estn en el pueblo y que tal vez vayan a visitarle antes de la maana. De acuerdo, eso har. Esto es para ti. Los gastos de la cuadra los pagar luego Le deslic un billete en la mano. Partirs ya mismo y que nadie ms se entere de lo que te he dicho. Cuando sub a mi cuarto encontr a Milk River y a la chica sentados frente a una botella de licor. Hablamos y fumamos durante un rato y luego la reunin se disolvi. Milk River me dijo que estara en el cuarto contiguo al mo. Los nudillos de Milk River, resonando sobre la puerta, me sacaron de la cama con un estremecimiento de fro a las cinco y algunos minutos de la madrugada. Esto no es una granja! gru al abrirle. Ahora ests en un pueblo y se supone que puedes dormir hasta la salida del sol. Tambin se supone que el ojo de la ley jams duerme me respondi con una vaga sonrisa, mientras le castaeteaban los dientes, porque no llevaba mucha ms ropa que yo. Fisher, que tiene un rancho por aquellos lugares , ha enviado un hombre para avisarte que en el Circle H.A.R. estn de batalla. El to ha golpeado a mi puerta en lugar de hacerlo a la tuya. Iremos all, jefe? Si. Busca algunos rifles, agua y caballos. Yo bajar a la tienda de Toad para que nos prepare el desayuno y algo ms de comida para el almuerzo. Cuarenta minutos ms tarde Milk River y yo nos hallbamos fuera de Corkscrew. La maana se entibiaba a medida que avanzbamos en nuestro camino. El sol comenzaba a llenar el desierto de una luz violeta mientras el roco se alzaba en una niebla suave. Los matorrales de mezquite esparcan su fragancia y hasta la arena que ms tarde se asemejara a una perfecta placa de horno polvorienta tena un aroma fresco y agradable. Por encima del casero del rancho vimos, al acercarnos, tres manchas azules rodeadas de milanos y una silueta de un animal en movimiento se proyect contra el cielo, por un instante, sobre un cerro lejano. Un potro que debera tener jinete y no lo tiene explic Milk River. Ms adelante vimos un sombrero mexicano traspasado de balas y luego la luz del sol resplandeci sobre un puado de cpsulas de bronce vacas. Uno de los edificios del rancho era una negra masa quemad. Cerca de otra de las casas yaca de espaldas, muerto, uno de los hombres a quienes yo haba desarmado en el saln de Bardell. Una cabeza vendada se asom tras la esquina de una de las casas, y su dueo nos sali al paso, con el brazo derecho en cabestrillo y un revlver en la mano izquierda. Por detrs de l trotaba el cocinero chino tuerto, enarbolando un cuchillo. Milk River reconoci al hombre del vendaje. Hola, Red! Ha habido ria? Un poco. Hemos sacado toda la ventaja posible del mensaje que nos ha enviado, y cuando Big Nacio y su tropa llegaron, antes de que alborease, nosotros nos habamos emboscado en el campo. A mi me han dado con un par de tiros, o sea que me he tenido

que quedar mientras los muchachos han perseguido a los otros hacia el sur. Si escuchis con atencin, podris or algn disparo de vez en cuando.. Los seguiremos o trataremos de adelantarnos? pregunt Milk River. Podremos adelantarnos a ellos? Quiz si. Si Big Nacio est en retirada, dar la vuelta hacia su rancho sobre el atardecer. Si cortamos por el can abajo, tal vez lleguemos all antes. No podr ir a toda prisa porque tiene que rechazar el ataque de Peery y de los muchachos. Lo intentaremos, pues. Con Milk River a la cabeza, sorteamos el casero del rancho, descendimos por el barranco y nos metimos en el can, por el mismo lugar por el que lo habamos hecho el da anterior. Pasado un rato, el suelo estaba ms llano y pudimos echarnos a galopar. Al medioda nos detuvimos para que los caballos descansaran; comimos unos emparedados, fumamos. Luego, otra vez al galope. El sol comenzaba a descender hacia nuestra derecha y las sombras se alargaban en el can; ya haban alcanzado la pared este, cuando Milk River, que cabalgaba delante, se detuvo. Es all, al otro lado de esa curva. Desmontamos. bebimos un trago de agua, limpiamos el polvo de nuestros rifles y avanzamos andando hacia unos matorrales que cubran la siguiente curva del can. Ms all. el can rodeaba una colina y desembocaba en una pequea meseta cuyos lados se elevaban suavemente hasta llegar a la altura de la planicie desrtica. En medio de la meseta se erguan cuatro edificios de adobe. A pesar de estar expuestos al sol del desierto, se les vea casi hmedos y oscuros. De uno de ellos se elevaba una delgada columna de humo. No haba a la vista hombres ni animales. Ir a investigar aquello me dijo Milk River mientras me tenda su rifle. De acuerdo consent. Te cubrir. pero si pasa algo, ser mejor que te hagas a un lado. No soy el mejor tirador del mundo! En la primera parte de su camino Milk River tuvo posibilidades de mantenerse oculto. Avanzaba de prisa. Los matorrales que le cubran haban raleado. Su paso se hizo lento y luego se ech a tierra. A rastras, avanzaba hacia alguna piedra, unas matas, una elevacin o un arbusto. Cuando estuvo a unos diez metros de la casa ms cercana se apart de su ltimo escondrijo y dio un brinco para echarse a correr hasta la pared exterior de la casa. Nada sucedi. Milk River se agazap contra la pared durante largos minutos y luego se dirigi hacia la parte trasera del edificio. Un mexicano surgi por una esquina. No pude distinguir sus facciones, pero vi que su cuerpo se pona rgido y que su mano volaba hacia la cintura. El revlver de Milk River relampague. El mexicano cay al suelo. El brillante acero de su cuchillo relumbr muy arriba de la cabeza de Milk River y reson al caer sobre una piedra. Al seguir su marcha, Milk River qued fuera de mi vista, al otro lado de la casa. Cuando le volv a ver, corra hacia la puerta negra de la segunda casa. Varios disparos atravesaron la puerta para darle la bienvenida. Hice lo que me fue posible con los dos rifles una cortina de fuego por delante de mi compaero, que vomitaron plomo contra la puerta abierta tan pronto como logr apuntar. En el momento en que ya haba descargado mi segundo rifle, Milk River estaba demasiado cerca de la puerta como para que me arriesgara a seguir disparando. Dej de lado el rifle y mont en el caballo para correr en ayuda de mi osado ayudante. Pero no la necesitaba. Todo haba concluido cuando yo llegu.

Milk River empujaba a otro mexicano y a Gyp Rainey fuera de la casa con los caones de sus revlveres. Aqu estn todos me dijo a modo de saludo. O, al menos, no he podido encontrar ms. Qu haces aqu? le pregunt a Rainey. Pero el idiota clav una mirada vaca en la tierra y no respondi una sola palabra. Los amarraremos decid. Luego echaremos una mirada por ah. Milk River ejecut la mayor parte de la tarea, ya que tena ms experiencia en materia de lazos. Los dej en tierra, amarrados espalda contra espalda, y nos alejamos para explorar. A excepcin de una buena cantidad de armas de todos los calibres conocidos, y de la municin ms que necesaria para ese arsenal, no hallamos nada demasiado excitante, hasta llegar a una pesada puerta, atrancada con una barra de hierro sujeta con un candado. La puerta cerraba una habitacin central del edificio ms importante, situada en el mismo centro de aquel baluarte. Con la puerta herrumbrada de un viejo pico forc el candado. Luego quitamos la barra de hierro y abrimos la puerta. Desde una celda sin ventilacin ni luz, varios hombres se precipitaron, furiosos, contra nosotros. Eran siete y hablaban una algaraba de lenguas mientras avanzaban. Les mostraremos nuestras armas para detenerles. Sus gritos se hicieron ms fuertes. A callar! les grit. Supieron qu haba querido decirles, aunque no comprendiesen mis palabras. Hicieron silencio mientras los examinbamos. Los siete parecan ser forasteros... e integrantes de alguna banda de destripadores. Milk River y yo les interrogamos en ingls, primero y luego con el pobre castellano que entre ambos pudimos apaar. Ambos intentos produjeron una buena cantidad de chchara, pero nada en ninguna de las dos lenguas que habamos utilizado. Sabes alguna otra lengua? le pregunt a Milk River. Slo chinook. Y esa lengua indgena no nos servira de mucho. Trat de recordar algunas de aquellas palabras a las que considerbamos francesas durante mi servicio en la A. E. F. Un Que dsrez vous? Hizo surgir una radiante sonrisa en la cara gorda de un hombre de ojos azules. Llegu a comprender nous allons aux Etats Units antes de que la velocidad con que pronunciaba las palabras me impidiese reconocer absolutamente nada ms. Eso s que era gracioso. Big Nacio no haba permitido que esos pjaros supiesen que ya se hallaban en Estados Unidos. Supuse que los podra manejar mejor si ellos pensaban que estaban an en Mxico. Montrez moi votre passeport. El pedido produjo una cantidad de voces de protesta emitida por Ojos Azules. Les haban dicho que no era necesario ningn pasaporte. Como no haban podido obtener pasaporte, haba pagado por entrar al pas en forma ilegal. Quand tes vous venus ici? Hier. Es decir, ayer, y ms all del resto de las palabras que me dijo al responder. Big Nacio haba ido a Corkscrew tan pronto como hizo atravesar la frontera a esos hombres y luego de encerrarles en esa cueva. Hicimos entrar otra vez a los inmigrantes en la celda, junto con Rainey y el mexicano. Rainey aullaba como un lobo cuando le quit la aguja hipodrmica y la droga.

Deslzate hacia all arriba y echa una mirada al desierto orden a Milk River mientras yo oculto al hombre que has despachado. Cuando Milk regres, ya haba preparado al mexicano muerto para que sirviese a mis designios: estaba sobre una silla, cerca de la puerta de entrada del edificio principal, con la espalda contra la pared y el sombrero ocultndole la cara. He visto nubes de polvo en el horizonte me comunic Milk River. No me extraara que los tuviramos aqu antes de la noche. La oscuridad era total, desde haca una hora, cuando los hombres llegaron. En ese momento, luego de haber comido y descansado, estbamos dispuestos a enfrentarles. Una luz brillaba dentro de la casa. Milk River estaba dentro, araando algunas notas de una mandolina. La luz sala por la puerta abierta para iluminar apenas al mexicano muerto: la estatua de un hombre dormido. Un poco ms all, asomando slo mis ojos y mi frente, yo me mantena tenso contra la pared. Omos a nuestros huspedes antes de poder verles. Dos caballos que hacan el ruido de diez llegaron levantando polvo. Al frente, Big Nacio estaba ya fuera de la silla y tena un pie en la entrada antes de que las patas delanteras de su caballo alzadas muy alto por la violencia con que el jinete haba tirado de las riendas tocaran otra vez la tierra. El segundo jinete lleg por detrs de l. El barbudo vio el cadver. Dio un salto hacia l, enarbolando el ltigo mientras ruga: Arriba, piojo!4. Las notas de la mandolina callaron. Yo me dej ver. Los bigotazos de Big Nacio descendieron por la sorpresa. Su ltigo cay sobre las ropas del muerto y qued all, en tanto que el lazo sostena el cabo unido a una de sus muecas; Big Nacio llev la otra mano hacia la cadera. Yo tena empuado el revlver desde haca una hora, y estaba cerca. Tuve ms que el tiempo necesario para hacer puntera. Cuando su mano apenas tocaba la empuadura del arma, mi bala se hundi entre la mano y la cadera de Big Nacio. Mientras mi oponente caa, vi a Milk River aplicndole un golpe en la nuca, con la empuadura de su revlver, al otro hombre. Parece que nos complementamos muy bien me dijo el muchacho al inclinarse para recoger las armas de los dos cados. Las maldiciones que ruga el barbudo nos hicieron difcil la conversacin. Llevar a ste al refrigerador anunci. T cuida a Nacio. Luego nos ocuparemos de l. Arrastr al hombre que se hallaba inconsciente hacia la celda. A mitad del camino se recuper, pero le volv a dormir con un golpe de mi revlver. Le ech dentro del agujero, apart a los otros hombres y cerr la puerta con la barra de hierro. Cuando regres, el barbudo haba dejado de bramar. Viene alguien detrs de ti? le pregunt, arrodillado junto a l y mientras le cortaba los pantalones con mi cuchillo. Como respuesta obtuve una extensa informacin acerca de m mismo, mis costumbres, mis antepasados. Nada eso era verdadero, pero en cambio estaba lleno de colorido. Tal vez sera mejor que le amordazramos sugiri Milk River. No. Djale que grite! Me volv otra vez hacia el barbudo: Si estuviese en tu lugar, ya habra contestado a la pregunta. Si los tos del Circle H.A.R. te siguen la huella hasta aqu y nos sorprenden desprevenidos, no habr quien te salve de un linchamiento.
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En castellano en el original

Eso no le haba pasado por la cabeza. S, s. Aquel Peery y sus hombres. Ellos seguir... mucha rapidez5. Alguno de tus hombres, adems de ti y ese otro? No! Ninguno! Lo mejor ser que hagas una hoguera lo ms grande posible, aqu, en el frente, mientras yo detengo esta hemorragia, Milk River. El chico me mir con ojos desilusionados. No emboscaremos a esos tos? No; a menos que nos resulte imprescindible. Cuando termin de aplicar un par de torniquetes al mexicano, Milk River ya haba encendido un fuego crepitante que iluminaba los edificios y la mayor parte de la meseta sobre la que se alzaban. Mi idea haba sido hacer que Nacio y Milk River se parapetasen dentro de la casa, para el caso de que no lograra hacer entrar en razones a Peery. Pero no hubo tiempo. Apenas haba comenzado a explicar mi plan a Milk, cuando la voz de bajo de Peery lleg desde el otro lado del crculo de luz. Todo el mundo manos arriba! Cuidado! advert a Milk y me puse de pie. Pero no alc las manos. El jaleo ha terminado respond. Bajad hasta aqu. Transcurrieron diez minutos. Peery avanz hacia el fuego, montado en su caballo. Su cara de mandbulas cuadradas estaba cubierta de polvo y torva. Su caballo estaba cubierto de una espuma polvorienta. Empuaba sus dos revlveres. Por detrs de l, tambin montado, apareci Dunne: tan sucio, torvo y preparado para disparar como Peery. Nadie segua a Dunne. Los dems, pues, estaban esparcidos a nuestro alrededor, en medio de la oscuridad. Peery se inclin sobre la cabeza de su caballo para observar a Big Nacio, que an estaba tendido en tierra, casi sin respirar. Muerto? No..., un rasguo en la mano y en la pierna. Algunos de sus amigos estn dentro, bajo llave y candado. Chispas de locura relumbraron en los ojos de Peery, a la luz de la hoguera. Puedes quedarte con los otros me dijo con voz ronca. Este hombre es nuestro. Lo comprend muy bien. Me quedar con todos. No tengo ni pizca de maldita confianza me gru Peery. Me quiero asegurar de que terminen ya mismo esas cabalgatas de Big Nacio. Me har cargo de l. No te muevas! Cmo te figuras que me impedirs que me lo lleve? me pregunt con una risotada maligna. No creers que estamos solos Irish y yo, verdad? Si no crees que estis acorralados, haz la prueba de moverte! Le crea, por cierto. Eso no cambia las cosas. Si yo fuese un vaquero nmada o una rata del desierto o un to sin ninguna relacin, me limpiaras en un segundo. Pero no lo soy y t sabes que no lo soy. Cuento con eso. Tendrs que matarme para llevarte a Nacio. Eso es seguro! Y no creo que le quieras tan mal como para arriesgarte hasta ese punto. Me mir fijamente durante unos instantes. Luego sus rodillas dirigieron al caballo hacia el mexicano. Nacio se sent y comenz a rogarme que le salvara. Con lentitud alc mi derecha hacia la pistolera que penda de mi hombro. Abajo esa mano! orden Peery, con sus dos revlveres muy cerca de mi cabeza.
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Las palabras en bastardilla figuran en castellano en el original.

Le dediqu una sonrisa, desenfund mi arma lentamente, y lentamente le apunt por entre las suyas. Mantuvimos esa posicin el tiempo necesario como para transpirar bastante. No era cosa de juego! Una llamarada extraa relampague en los ojos cercados de lneas encarnadas. No comprend lo que suceda hasta que fue demasiado tarde. Su mano izquierda se apart de mi cabeza... dispar. Un agujero se haba abierto en la parte superior de la cabeza de Big Nacio, que se inclin hacia un lado. Sonriente, Milk River derrumb de un disparo a Peery. Yo me hallaba bajo la mano derecha, armada, de mi interlocutor cuando el disparo le hizo caer de la silla, mientras disparaba. De inmediato me encontr arrastrndome entre las patas del caballo encabritado. Los revlveres de Dunne escupieron fuego. Adentro! le grit a Milk River en tanto disparaba dos tiros contra el caballo de Dunne. Estampidos de rifle resonaron desde todas las direcciones posibles, a nuestro alrededor y por sobre nuestras cabezas. Desde la puerta iluminada, Milk River, tirado sobre el piso, arrojaba fuego y plomo desde sus dos revlveres. El caballo de Dunne haba cado. Dunne se puso de pie... alz ambas manos hasta la cara... cay junto a su caballo. Milk River mantuvo el fuego el tiempo necesario para que me arrastrara hacia l y llegase a la casa. Mientras yo rompa la lmpara y apagaba la llama, el muchacho cerr la puerta. Las balas resonaban contra la puerta y las paredes. He hecho bien en liquidar a ese idiota? me pregunt Milk River. Buen trabajo le ment. No tena sentido llorar sobre lo que ya estaba hecho. No haba querido la muerte de Peery. La de Dunne tambin era innecesaria. El momento adecuado para las armas es el que llega despus que las palabras han fracasado, y a m no me faltaban las palabras cuando aquel chico de piel bronceada se haba lanzado a la accin. Las balas dejaron de abrir agujeros en nuestra puerta. Los muchachos deben haber sentado cabeza supuso Milk River. No pueden tener todo un infierno de balas si han estado tirotendose con Nacio desde la maana. Encontr un pauelo blanco en mi bolsillo y comenc a anudarlo en el can de un rifle. Para qu es eso? pregunt mi compaero. Para hablar. Me acerqu a la puerta. Y t tendrs quietas las manos hasta que yo termine la charla. Nunca he visto a un hombre que prefiera las palabras a los tiros se quej el muchacho. Abr la puerta con cautela. Apenas una rendija. No pas nada. Hice asomar el rifle a travs de la rendija y lo agit a la luz del fuego que an arda. No pas nada. Abr la puerta y di un paso hacia afuera. Que alguien baje a hablar! grit hacia las sombras exteriores. Una voz que no reconoc maldijo con amargas palabras e insinu una amenaza: Ya te daremos! Luego todo fue silencio. Un destello metlico relumbr a un lado. Buck Small, son sus ojos hinchados y los prpados cubiertos de oscuro polvo, con una mancha de sangre sobre una mejilla, se adelant hasta el crculo de luz.

Qu pensis hacer, hombre? le pregunt. Me mir con aire hosco. Nos figuramos que nos hemos de llevar a ese Milk River. No tenemos nada en contra tuya. Haces lo que haces porque te han pagado por hacerlo. Pero Milk River no tena que haber asesinado a Peery! Slo os haris dao a vosotros mismos, Buck. Los das salvajes y sin justicia han quedado atrs. Vosotros hasta aqu no sois culpables de nada. Nacio os ha atacado y habis hecho lo que se supone que es correcto al matar a todos sus hombres en el desierto. Pero no tenis derecho a llevaros a mis prisioneros. Peery no lo ha querido comprender as. Y si no le hubiramos matado aqu, ms tarde habra llegado a colgar de una cuerda. Y en cuanto a Milk River: l no os debe nada. Abati a Peery bajo la mira de vuestras armas... cuando ni siquiera se poda soar que fuese posible hacerlo! Vosotros tenais todos los naipes preparados en nuestra contra. Milk River se arriesg a hacer algo que ni t ni yo nos atreveramos a hacer. No tenis de qu lamentaros. Aqu dentro tengo diez prisioneros y una buena cantidad de armas y municiones. Si me obligis, les dar las armas a mis prisioneros y les har pelear. Prefiero perder a cada un o de esos malditos antes que permitiros que os los llevis. Todo lo que ganaris peleando contra nosotros ser aumentar vuestra culpabilidad..., auque ganis o perdis. Este extremo del condado de Orilla ha estado abandonado a s mismo mucho ms tiempo que el resto del Sudoeste. Pero esos tiempos ya han pasado. Ha llegado dinero desde fuera; llega gente tambin. No podris resistir toda la vida frente a eso! En los viejos tiempos los hombres que lo intentaron slo obtuvieron fracasos. Quieres ir a hablar con tus compaeros? S y se alej hacia las sombras. Volv a la casa. Creo que sern sensatos le dije a Milk River, pero no siempre puedes asegurarlo. O sea que ser mejor que eches una mirada por all y veas si se puede llegar a esa celda desde aqu, porque he hablado en serio cuando dije que les dara armas a nuestros prisioneros. Veinte minutos ms tarde Buck Small estaba de regreso. T ganas dijo. Queremos llevarnos a Peery y a Dunne con nosotros. Jams nada me haba parecido tan bueno como mi cama de Can House durante la noche siguiente, la del mircoles. Mi demostracin con aquel caballo amarillo, mi ria con Chick Orr, las, para m, poco habituales cabalgatas que haba hecho... todas stas eran cosas que me haban dejado ms dolores que granos de arena tena el condado de Orilla. Nuestros diez prisioneros descansaban en un viejo almacn de Adderly, vigilados por voluntarios escogidos entre los integrantes del mejor elemento del pueblo, bajo el mando de Milk River. Pens que all estaran seguros hasta que los inspectores de inmigracin a quienes haba hecho llegar un mensaje pudiesen venir por ellos. La mayora de los hombres de Big Nacio haban muerto durante la batalla contra la gente del Circle H.A.R. y no me pareca posible que Bardell lograra reunir los hombres necesarios como para que intentase atacar mi prisin. Los vaqueros del Circle H.A.R. se comportaran razonablemente a partir de ese momento, pens. An quedaban dos puntos oscuros, pero el fin de mi cometido en Corkscrew no estaba demasiado lejos.. De modo que no me hallaba del todo insatisfecho conmigo mismo cuando, rgido de dolores y cansancio, me quit las ropas para echarme en la cama y dormir ese sueo que me haba ganado. Lo pude hacer? No. Estaba confortablemente envuelto en las sbanas, cuando alguien golpe a mi puerta.

Era el inquieto y diminuto doctor Haley. Me han llamado a su prisin temporaria hace algunos minutos para que atendiese a Rainey me dijo el doctor. Ha intentado escapar y se ha fracturado un bazo mientras forcejeaba con uno de los guardias. Eso no es grave, pero sus condiciones fsicas s lo son. Es imprescindible suministrarle algo de cocana. No creo que sea aconsejable dejarle sin droga por ms tiempo. De verdad se encuentra muy mal? Si. Bajar a hablar con l respond, y con poco mpetu volv a vestirme. Le he dado uno que otro pinchazo mientras regresbamos del rancho... lo suficiente como para que no se cayera de la silla; pero ahora quisiera sacarle alguna informacin y no tendr ms droga hasta que haya hablado. Comenzamos a or los aullidos de Rainey antes de llegar a la improvisada crcel. Milk River hablaba con uno de los guardias. Se te echar encima, jefe, si no ledas su dosis me dijo Milk River. Ahora le tenemos amarrado para que no se quite las tablillas del brazo. Est loco como un mico! El doctor y yo entramos al almacn; un guardia nos acompaaba con una linterna para iluminar el camino. En un rincn, sentado sobre la silla a la que le haba amarrado Milk River, hallamos a Gyp Rainey. De las comisuras de sus labios caa una baba blanquecina. Su cuerpo se contorsionaba sin cesar. Por el amor de Dios, dadme un pinchazo! llorique Rainey al verme. Deme una mano, doctor, le llevaremos fuera de aqu. Alzamos a Rainey, con silla y todo, y le llevamos fuera. Deja de berrear y yeme le orden. T asesinaste a Nisbet. Quiero que me cuentes cmo lo has hecho. Si me lo cuentas todo, tendrs tu pinchazo. Yo no le he asesinado! chill. Esa es una mentira. T has robado el lazo de Peery mientras el resto de nosotros se hallaba en casa de Bardell, en la maana del lunes, investigando la muerte de Slim. Luego amarraste el lazo para que pareciese que el asesino se haba retirado por el can. Despus te quedaste junto a la ventana hasta que Nisbet entr al cuarto trasero... y entonces ha sido cuando le has disparado. Nadie ha bajado utilizando ese lazo, porque de ser as Milk River habra encontrado algn rastro. Confesars? No quiso hacerlo. Chill y maldijo, rog y neg saber algo del asesinato. Pues irs all otra vez! le dije. El doctor Haley puso una mano sobre mi brazo. No quiero que usted piense que estoy interfiriendo, pero es mi deber advertirle que lo que est haciendo es peligroso. Creo, y pienso que es mi deber hacerle saber lo que creo, que est poniendo a este hombre a las puertas de la muerte al negarle la droga. Lo s, doctor, pero tendr que afrontar ese riesgo. An no est tan perdido, porque de lo contrario no mentira. Cuando su hambre de droga llegue al punto culminante, hablar! Una vez que dejamos arrumbado otra vez a Gyp Rainey, regres a mi cuarto, pero no a dormir. Yo haba dejado la puerta sin llave y Clio Landes me aguardaba sentada sobre la cama, con una botella de whisky. Estaba animada por unas tres cuartas partes del contenido de la botella: una de esas exuberancias melanclicas. Era una pobre, enferma, solitaria y nostalgiosa nia, alejada de su mundo. Se sirvi ms licor, record a sus padres muertos, algunos hechos tristes de su infancia y desgraciadas situaciones de su pasado, y llor por el recuerdo de todo ello.

Eran casi las cuatro de la maana del martes cuando el whisky oy, por fin, mis splicas y la chica se qued dormida sobre mi hombro. La alc para sacarla al pasillo y llevarla a su cuarto. En el instante mismo en que llegaba a la puerta de la habitacin de la joven, el gordo Bardell suba la escalera. Ms faena an para el sheriff coment con tono jovial mientras pasaba a mi lado. El sol estaba alto y mi habitacin se haba caldeado cuando me despert el sonido ya familiar de alguien golpeando a mi puerta. Esta vez era uno de los guardias voluntarios: el chico de largas piernas a quien haba enviado con la advertencia para Peery el lunes por la noche. Gyp quiere verle. La cara del muchacho estaba macilenta por la falta de sueo. Nunca he visto a un hombre que tenga tanto inters en ver a otro. Rainey estaba convertido en una ruina cuando llegu a su lado. Yo le he matado! Yo! chill al verme. Bardell saba que los del Circle H.A.R, queran contragolpear por la muerte de Slim. Me hizo asesinar a Nisbet y echarle las culpas a Peery para que usted sospechara de ellos. Ya antes lo haba intentado y no le haba valido de mucho...! Un pinchazo! He dicho la verdad, por Dios! Yo rob el lazo, lo amarr en el can y dispar contra Nisbet con el revlver de Bardell cuando el gordo lo mand al cuarto trasero. El arma est bajo el vaciadero de latas, detrs de la tienda de Adderly. Dadme ese pinchazo! Dnde est Milk River? le pregunt al muchacho de las piernas largas. Creo que ha ido a dormir. Se ha marchado de aqu al salir el sol. Pues bien, Gyp. Aguntate hasta que llegue el doctor. Te lo enviar ya mismo! Encontr al doctor Haley en su casa. Un minuto ms tarde sala con una carga de droga y una aguja hipodrmica. El Border Palace no abrira hasta el medioda. Sus puertas estaban cerradas. March calle abajo, en direccin a Can House. Milk River sala del interior en el momento en que yo puse mis pies en la galera del frente. Hola, chico le salud. Tienes idea de cul es el cuarto en que reposa tu amigo Bardell? Me mir como si nunca jams me hubiese visto antes. Por qu no lo averiguas t mismo? Estoy harto de hacerte las faenas sucias. Ya te puedes buscar otra nodriza, hombre, o tambin puedes irte al diablo! El olor del whisky que adornaba sus palabras no era tanto como para que una borrachera fuese la explicacin de ese estallido. Qu te pasa? le pregunt. Me pasa que pienso que eres una sucia... No le dej ir ms lejos. Su mano derecha se lanz hacia su costado cuando me acerqu a l. Lo estrell contra la pared con mi cadera antes de que pudiese desenfundar el arma y le inmovilic los brazos con mis manos. Podrs ser un lobo rabioso con tu gente! rug mientras le sacuda con mucha ms ira que la que habra experimentado si el chico hubiese sido un extrao. Pero si quieres ensayar algunos de tus nmeros conmigo, te podr sobre mis rodillas para azotarte! Los finos dedos de Clio Landes se clavaron en mi brazo. Basta! me grit. Basta! Por qu no os comportis con sensatez? nos amonest a ambos. Est negro por algo que ha ocurrido esta maana. No sabe lo que dice!

Tambin yo estaba negro. Yo s s lo que le he dicho! insist. Pero le quit las manos de encima y entr al hotel. Una vez dentro busqu a Vickers. En qu cuarto est Bardell? En el doscientos catorce. Por qu? Pas junto a l y sub la escalera. Con el revlver en una mano, utilic la otra para llamar a la puerta de Bardell. Quin es? pregunt su voz, desde dentro. Le respond. Qu quiere? Le dije que quera hablar con l. Me hizo esperar durante un par de minutos antes de abrir. Estaba vestido a medias. De la cintura para abajo tena todas sus prendas puestas. Por arriba, una chaqueta le cubra el torso y una de sus manos, estaba hundida en el bolsillo. Sus ojos dieron un brinco al enfocar el revlver que empuaba mi mano. Le arresto por el asesinato de Nisbet! le inform. Saque esa mano del bolsillo. Trat de comportarse como si creyera que todo era una broma. Por el asesinato de Nisbet? Aj. Rainey ha confesado. Saque esa mano del bolsillo. Sus ojos miraron algo, por sobre mi cabeza, con un relmpago de triunfo encendido en ellos. Le gan en el primer disparo por una fraccin de segundo, ya que l haba perdido su tiempo intentando que yo me dejase engaar por aquel antiguo truco. El tiro de Bardell ara mi cuello Mi disparo se incrust en donde la camiseta se estiraba sobre su gordo pecho. Cay mientras trataba de sacar el arma del bolsillo para disparar otra vez. Pude haber saltado sobre l, pero estaba a punto de morir. Esa primera bala le haba atravesado los pulmones. De todos modos, le met otra en el cuerpo. El pasillo se haba llenado de gente. Llamad al doctor! grit. Pero Bardell ya no necesitaba mdico. Estaba muerto antes de que mis palabras hubiesen terminado de sonar. Chick Orr se abri paso entre aquella verdadera muchedumbre y se meti en el cuarto. Me incorpor y enfund mi arma. Todava no tengo nada contra ti, Chick le dije con lentitud. Sabrs mejor que yo si es posible que ms adelante descubra algo. De estar en tu situacin, yo me escurrira de Corkscrew sin perder tiempo en preparar las maletas. El ex boxeador me ech una mirada huidiza, se rasc el mentn y de sus labios se escap algo parecido a un cloqueo. Si alguien pregunta por m, le dirs que he salido de gira y se volvi para abrirse paso entre la gente. Cuando lleg el doctor le llev hasta mi cuarto, donde cur la herida de mi cuello. No era profunda, pero sangraba mucho. Una vez que el mdico hubo terminado con la cura, busqu ropas limpias en mi maleta y me desvest. Pero cuando quise lavarme, comprob que el doctor haba usado toda mi reserva de agua. Me puse la chaqueta, los pantalones y zapatos y baj a la cocina. La recepcin estaba vaca cuando regres con el agua; pero Clio Landes se haba apostado por all. Pas a mi lado sin dirigirme ni siquiera una mirada.

Me lav, me vest, ajust mi pistolera. An quedaba por aclarar un punto y deba hacerlo ya mismo. Pens que no necesitara los juguetes calibre 32, de modo que los dej a un lado. Una sola cosa ms, y todo estara cumplido. Me reconfortaba la idea de marcharme de Corkscrew. No me gustaba el lugar; jams me haba gustado y menos ahora, luego de la discusin con Milk River. Pensaba en l al salir del hotel... y en ese instante le vi, de pie, al otro lado de la calle. Un paso. Y una bala llen de polvo mi pie. Me detuve. Venga, gordito! bram Milk River. O t o yo! Gir lentamente para enfrentarme con l, pensando en algn tipo de salida. Pero no haba ninguna. Sus ojos eran lneas de luz enloquecida. Su cara pareca una lvida mscara salvaje. Era imposible tratar de hacerle razonar. O t o yo! repiti antes de meter otra bala en tierra, a pocos centmetros de mi pie. Dnde est tu arma? Dej de buscar alguna salida y desenfund el revlver. Me dio tiempo suficiente. Y nos encaonamos mutuamente. Oprimimos los gatillos al mismo tiempo. Un fogonazo sali del revlver de Milk River. Ca a tierra... con el lado derecho de mi cuerpo casi insensible. Milk me miraba, entre asombrado y aterrado. Dej de mirarle para observar mi arma: slo haba resonado el martillear del gatillo en el momento del disparo! Cuando volv la mirada hacia mi contrincante, le vi acercarse a paso lento y con su revlver apuntando al suelo. Ha ido a lo seguro, eh? alc mi arma para que pudiese ver el percutor roto. Me lo tengo merecido, por dejarla sobre la cama cuan do salgo a buscar agua. Milk River dej caer su arma y me arrebat la ma. Clio Landes se precipit desde la puerta del hotel hacia nosotros. No ests...? Milk River le meti mi arma casi en las narices. T has hecho esto? Tem que l... comenz a contestar la chica. T...! Con el dorso de la mano abierta, Milk River aplast la boca de la joven. Se dej caer a mi lado y en ese momento su cara de nio era una cara de nio. Una lgrima caliente cay sobre mi mano. Jefe, yo no saba... Est bien le asegur, y lo crea de verdad. Ya no escuch lo que me deca. La insensibilidad de mi lado derecho desapareca y la sensacin que la reemplazaba no era grata. Todo se remova dentro de mi cuerpo... Estaba en la cama cuando recuper el sentido. El doctor Haley le haca cosas desagradables a mi flanco derecho. A sus espaldas, las manos temblorosas de Milk River sostenan un lebrillo. Milk River susurr, porque era lo ms que me poda permitir para hablar. El muchacho se inclin hasta que su oreja qued junto a mis labios. Ve por Toad. El ha matado a Vogel. Cuidado... tiene un arma. Hblale de defensa propia... quiz confiese. Encirrale junto con los otros. Dulce sueo una vez ms. Noche; una dbil luz iluminaba el cuarto cuando volv a abrir los ojos. Clio Landes

estaba sentada junto a la cama, mirando el piso, abrumada. Buenas noches logr articular. Me arrepent de haber hablado. Se ech a llorar sobre mi pecho y tuve que esforzarme para hacerle comprender que le haba perdonado lo que haba hecho con mi revlver. No s cuntas veces la perdon. Y eso resultaba ser una maldita cosa. Tuve que cerrar los ojos y fingir que haba perdido el conocimiento para lograr que se callara. Dorm algo, sin duda, porque cuando volv a mirar a mi alrededor era de da y Milk River estaba sentado en la silla. Se puso de pie, sin mirarme, la cabeza gacha. Me marchar, jefe, ahora que todo est arreglado. Quiero que sepas que si yo hubiese sabido lo que esa... haba hecho a tu revlver, jams habra disparado contra ti. Qu diablos te pasaba? le gru. Estaba loco, lo reconozco murmur. Tena dentro un par de tragos y luego Bardell me llen la cabeza con chismes acerca de ti y de ella... Me dijo que t me tomabas por tonto. Y... me pill la locura de meterte algn plomo en el cuerpo, es verdad. Y has arreglado algo con eso? Diablos! No, jefe! Entonces, por qu no te dejas de tonteras, te sientas y hablamos? An estais reidos? Lo estaban, con nfasis profano. Eres un perfecto idiota! le dije. Ella es forastera aqu, tiene nostalgias de Nueva York. Yo le poda hablar en su mismo lenguaje y conoca a la gente que ella conoca. Eso ha sido todo... Pero no es ese el problema, jefe! Cualquier mujer que sea capaz de hacer... Bobadas! Es un truco sucio, es verdad. Pero una mujer que es capaz de semejante cosa por ti cuando te ve en un aprieto, vale oro. Ahora ve y trae contigo a esa niita Clio, ve! Fingi que iba a buscarla a su pesar. Pero o la voz de la muchacha cuando l golpe la puerta. Y me dejaron yacer en mi lecho de dolor durante una hora bien larga antes de recordar mi existencia. Luego llegaron caminando tan juntos que casi tropezaban el uno contra los pies del otro. Ahora hablaremos de negocios gru. Qu da es hoy? Lunes Has arrestado a Toad? Ya cumpl con ese recado me respondi Milk River; ambos jvenes compartan la nica silla. Ahora estar en la crcel del condado... ha ido all junto con los otros. Se ha tragado aquello de la defensa propia y me lo ha confesado todo. Cmo has logrado adivinar que ha sido l, jefe? Qu ha sido qu? Que ha sido Toad quien ha matado al pobre Slim. El dice que Slim fue a su tienda, le despert, comi por un dlar y diez cntimos y luego le desafi a que intentara hacrselos pagar. En la discusin, Slim desenfund el arma y Toad tuvo miedo y le dispar... Slim, con toda cortesa, trastabill hacia fuera para ir a morir al medio de la calle. Pero cmo has sabido que ha sido Toad? No tendra que revelar mis secretos profesionales, pero lo har por esta nica vez. Toad estaba limpiando su tienda cuando fui a preguntarle qu saba acerca del asesinato, y haba fregado el piso antes que el techo. Si eso tena algn significado, no poda ser otro

que el de que se haba visto obligado a fregar el piso, y para disimular haca luego limpieza general.. O sea que Slim deba haber sangrado sobre el piso. A partir de ese punto, el resto era fcil de suponer. Slim se haba marchado del Border Palace en un estado mental lamentable, entusiasmado al ganar durante la tarde, desesperado luego por el humillante triunfo de Nisbet con la demostracin de su habilidad para las armas; se haba puesto negro y haba estado bebiendo todo el da. Red Wheelan le haba recordado esa tarde aquella ocasin en que Toad le haba seguido hasta el rancho para cobrarle un par de bocados. Qu poda ser ms lgico que Slim quisiese aplacar su ira en la tienda de Toad? Que la herida no haya sido de escopeta no significaba nada. Desde un principio no le tuve ninguna confianza a esa escopeta. Si Toad hubiese dependido de ella para protegerse, no la habra tenido a la vista en un lugar de donde era muy fcil quitarla. Supe que la escopeta tena un efecto moral y que l deba utilizar un arma que estara habitualmente bien oculta. Otra cosa que vosotros dejasteis de lado, ha sido que Nisbet pareca decir la verdad y no el tipo de cuento que habra hecho de ser culpable realmente. Las historias de Bardell y de Chick no eran tan claras, pero es posible que hayan credo que Nisbet haba matado a Slim y que hayan intentado ecubrirle. Milk River me sonri mientras abrazaba a la muchacha. Pues no eres tan tonto me dijo. Clio me haba advertido, la primera vez que te vio, que era mejor que no tratara de hacer trucos contigo. Una mirada lejana le invadi los ojos claros. Pensar que todos esos tos que han muerto o estn heridos o encarcelados, lo estn por un dlar y diez cntimos. Est muy bien que Slim no haya comido por cinco dlares. Todo el estado de Arizona estara despoblado por entero!

La mujer del rufin


[Ruffian's Wife, SUNSET MAGAZINE, octubre 1925] Margaret Tharp sola pasar del sopor a la vivacidad de los ojos abiertos sin que mediara languidez alguna. Aquella maana no hubo nada fuera de lo habitual en su despertar, salvo la ausencia del triste ulular del barco de las ocho de San Francisco. Al otro extremo de la habitacin, las manecillas del reloj semejaban una mano larga que sealaba las siete y unos pocos minutos. Margaret se dio la vuelta bajo las sbanas, dando la espalda a la pared occidental, baada por el sol, y volvi a cerrar los ojos. Pero no lleg a amodorrarse. Ya haba despertado definitivamente a la inquietud matinal de los pollos del vecino, al rumor de un automvil que iba hacia el ferry, al ajeno perfume de magnolias en la brisa que le cosquillaba la mejilla con mechones de pelo. Se levant, desliz los pies en las suaves zapatillas y los hombros en la bata y baj las escaleras para poner las tostadas y el caf antes de vestirse. Un hombre gordo que iba de negro estaba a punto de salir de la cocina. Margaret chill, llevndose la bata a la garganta con las dos manos. Rojo y cristal centellearon en la mano con la que el hombre gordo se quit el hongo negro. Sin soltar el picaporte, se volvi para encararse con Margaret. Se volvi despacio, con la suave precisin de un globo que girara sobre un eje fijo, meneando la cabeza cuidadosamente, como si equilibrara una carga invisible. Usted... es... la... seora... Tharp. Espaciaba las palabras con suspirantes bocanadas, que las almohadillaban, las presentaban como gemas anidadas en algodn en rama. Pasaba de los cuarenta y tena unos ojos relucientes dentro de su opacidad, cuya negrura se repeta con diversidad de acabados en bigote y pelo, en el traje recin planchado y en los abrillantados zapatos. La piel negra de su rostro, con la redondez de una bola por encima del cuello rgido y duro, era peculiarmente basta, fuertemente granulada, como si la hubieran cocido. Sobre aquel fondo la corbata destacaba como una llamarada escarlata. Su... marido... no... est... en... casa. No fue ms inquisitivo que cuando la llam por su nombre, pero se detuvo expectante. Margaret, de pie en el pasillo entre las escaleras y la cocina, segua demasiado sobresaltada para decir no. Usted... le... est... esperando. En la actitud de aquel hombre, que no tena por qu estar en la cocina, pero que tampoco pareca desconcertado porque se le hubiera encontrado all, no haba nada aparentemente amenazador. Las palabras de Margaret fluyeron casi con facilidad. No, todava... le estoy esperando, claro, pero no s exactamente cuando volver. Hombros y sombrero negros, movindose al unsono, dieron la completa impresin de una reverencia, sin que se alterase lo ms mnimo la postura de la redonda cabeza. Ser... tan amable... de... decirle... cuando... llegue... que... yo... espero. Yo... le... espero... en... el... hotel las bocanadas prolongaban interminablemente sus frases y hacan de ellas grupos de palabras finamente divididos, de incierto significado. Dgale... que... Leonidas... Doucas... est... esperando... El sabe. Somos... amigos... muy... buenos... amigos. No... olvide... el... nombre... Leonidas... Doucas. Desde luego que se lo dir. Pero de verdad que no s cundo llegar. El hombre que se haca llamar Leonidas Doucas asinti levemente bajo aquel algo invisible que su cabeza sostena. La negrura de la piel y del bigote exageraban la blancura

de sus dientes. La sonrisa le desapareci con la misma rigidez, con tan poca elasticidad como le haba surgido. Puede... esperarle. Viene... ahora. Se dio la vuelta, alejndose de ella, y sali de la cocina cerrando la puerta. Margaret atraves la habitacin de puntillas para cerrar la puerta con llave. Son el mecanismo interior del cerrojo, pero el resbaln no corri. La envolvi el suave aroma de las magnolias. Abandon la lucha con el pestillo toro y se dej caer en una silla al lado de la puerta. Por la espalda le brotaban puntitos de sudor. Bajo la bata y la combinacin senta las piernas fras. Doucas y no la brisa le haba llevado al lecho el aroma de las magnolias. Su presencia no adivinada en el dormitorio era lo que la haba despertado. Haba subido a descubrir a Guy con sus ojos brillantes. Y si Guy hubiera estado en casa , dormido a su lado? Se imagin a Doucas inclinndose sobre la cama, la cabeza todava erguida rgidamente, con una hoja brillante en el puo enjoyado. Le dio un escalofro. Luego solt una carcajada. pero qu tontita! En qu cabeza caba que a Guy, a su Guy de cuerpo fuerte y nervios de acero, para el que la violencia no supona ms que una suma para un contable, pudiera hacerle dao un hombre gordo, perfumado y asmtico? Durmiera o no Guy, si Doucas llegaba como enemigo, tanto peor para Doucas... Un perrillo faldero regordete que gruera al lobo rojo de su marido! Salt de la silla y empez a trastear con el tostador y la cafetera. Leonidas Doucas qued relegado en sus pensamientos por las noticias que l mismo le haba proporcionado: Guy volva a casa. Eso haba dicho aquel negro gordo, y lo haba dicho con aplomo. Guy volva a casa para llenarla con sus risas tumultuosas, sus blasfemias a voz en cuello, con sus historias de proscrito en lugares de nombres extraos, con su olor a tabaco y a licor, con sus cachivaches de explorador, que no acababan nunca de encajar ni en los armarios ni en las habitaciones, sino que rebosaban, invadiendo la casa desde el tejado hasta el stano.. Rodaran casquillos bajo los pies, botas y cinturones apareceran en lugares insospechados, por todas partes habra cigarros, colillas de cigarros, cenizas de cigarros; probablemente en el porche se alinearan las botellas vacas, para escndalo de los vecinos. Guy volva a casa..., y haba tantas cosas que hacer en una casa tan pequea...; ventanas y cuadros y marcos que limpiar, muebles y suelos que encerar, cortinas que colgar, alfombras que sacudir. Con tal de que no volviera antes de dos das, o tal vez tres. Haba desechado los guantes de goma por incmodos... Los haba puesto en el armario de la entrada o arriba? Tena que encontrarlos. Haba tanto que restregar..., y a Guy no poda ofrecerle unas manos speras. Frunci el ceo ante la manita que se llevaba la tostada a la boca y la acus de aspereza. Tendra que comprar otro frasco de colonia. Si le quedara tiempo despus de trabajar, podra acercarse al centro por la tarde. Pero antes haba que dejar la casa brillante y ordenada, para que Guy pudiera decir: Menudo nidito primoroso para albergar a un toro como yo! Y que quiz contara del mes que haba pasado en la cabaa de la isla de la Rata con dos de la chusma de los siwashes, durmiendo los tres en una cama porque tenan tan pocas mantas que no podan ni repartrselas. Los dos das que Margaret haba deseado pasaron sin Guy, y otro, y otros. Se acab la costumbre de dormir hasta que el ulular del barco de las ocho trepara colina arriba. A las siete, a las seis, a las cinco y media una maana, ya estaba vestida y movindose por la casa, puliendo objetos relucientes, refregando alguno ligeramente manchado por el uso del da antes, enredando en las habitaciones incesante, meticulosa, feliz. Siempre que pasaba por el hotel de camino a las tiendas de la parte baja de la calle Water, vea a Doucas. Por lo general, estaba en el vestbulo de grandes ventanales acristalados, muy derecho en el silln ms grande, cara a la calle, redondo, vestido de

negro, inmvil. Una vez sali del hotel cuando ella pasaba. Ni la mir, ni apart la vista, ni pretendi ser reconocido, ni se esforz por no serlo. Margaret sonri agradablemente, salud agradablemente y sigui calle abajo alejndose de aquel sombrero levantado por una mano enjoyada, de aquella cabecita erguida. El aroma de magnolias acompandola una docena de pasos, acentu su impresin de cierta graciosa bondad no exenta de prepotencia. Esa misma amabilidad indulgente la persegua por las calles, en las tiendas, en sus visitas a Dora Milner, y hasta la propia puerta de su casa cuando sala a abrir a Agnes Peppler y a Helen Chase. Se inventaba frases orgullosas cuando en realidad pronunciaba o escuchaba otras. Guy se mueve de continente en continente con la misma facilidad con que Tom Milner va del mostrador de las medicinas al cajn de los sifones, pensaba, mientras Dora hablaba de la ropa blanca de la habitacin de los huspedes. Dispone de su vida con la misma despreocupacin con que Ned Peppler lleva su maletn, alardeaba cuando serva el t a Agnes y a Helen; vende su osada tan cara como Paul Chase vende los solares de primera. Todos ellos, amigos y vecinos, hablaban entre s de la pobre Margaret, de la pobrecilla seora Tharp, cuyo marido era un notorio rufin, siempre en algn lugar distante, metido en toda clase de canalladas. Aquellos propietarios de dciles animales domsticos la compadecan, o simulaban hacerlo. Porque su hombre era una bestia errante a la que no se poda enjaular, porque no llevaba el insulso uniforme de la respetabilidad, porque no caminaba por caminos trillados y seguros. Pobrecilla seora Tharp! Y ella se llevaba la taza a la boca para contener una risita que amenazaba con interrumpir groseramente la interpretacin que Helen haca de un disputado punto de bridge. De verdad que no importa, siempre que todos sepan las reglas a seguir antes de comenzar el juego dijo tras una pausa que requiri su comentario, y sigui con sus secretos pensamientos. Y cmo sera se preguntaba, con la certeza de que nunca le habra ocurrido a ella eso de tener por marido a un macho domado, domstico, que llegara con regularidad para las comidas y a la hora de dormir, cuyas escapadas ms atrevidas no pasasen del vrtigo de una ocasional partida de cartas, de unas vacaciones urbancolas en San Francisco o, como mucho, de una inspida aventura con alguna mecangrafa, manicura o sombrerera descarriada? Ya avanzado el sexto da de espera, apareci Guy. Mientras se preparaba la cena en la cocina, oy el chirrido de un automvil que se detena delante de la casa. Corri hacia la puerta y atisb por el cristal envisillado. Guy estaba de pie en la acera, dndole su ancha espalda, sacando bolsas de cuero del coche que desde el ferry le haba llevado hasta all. Se alis el cabello con las manos fras, se alis el delantal y abri la puerta. Guy se dio la vuelta, con una bolsa en cada mano y otra bajo el brazo. Sonri a travs de una florida e incipiente barba de dos das y salud con una de las bolsas como quien saluda con un pauelo. Sobre el cabello rojo y enredado llevaba medio cada una gorra rota, le sobresala el pecho de una chaqueta en estado ruinoso, llevaba unos pantalones caqui mugrientos, muy ajustados a las pantorrillas y a los muslos nervudos, zapatos que fueran de loneta blanca que intentaban contener unos pies hechos para un nmero mayor y, fracasando, dejaban asomar un dedo gordo envuelto en un calcetn marrn. Un vikingo rojizo con harapos de mendigo. Llevara otra ropa en las bolsas, pero los harapos eran su disfraz de vuelta a casa, un gesto afectado detrabajador-que-regresa-del-campo. Subi por el camino, las bolsas descuidadas rozando los geranios y las capuchinas.

Margaret senta la garganta congestionada. Una niebla lo emborron todo menos aquel rostro rojo que se le abalanzaba. Un gemido sin exteriorizar le sacudi el pecho. Hubiera querido correr hacia l como hacia un amante. Hubiera querido alejarse de l como de un violador. Se qued muy quieta en el umbral, sonrindole, recatada, con la boca seca y caliente. Sus pies ya rozaban los escalones, el porche. Cayeron las bolsas al suelo. Unos brazos gruesos se le echaron encima. A las fosas nasales le lleg el olor a alcohol, a sudor, a salitre, a tabaco. La carne barbada le rasp las mejillas. Perdi pie, perdi el aliento, la plegaba dentro de l, la apretaba, la magullaba, la apisonaban aquellos labios duros. Cerrando los ojos para luchar contra el dolor que reflejaban, se colg fuertemente de l, del nico ser plantado con firmeza en aquel torbellino de universo. Al odo le llegaba el retumbar de mimitos viciosos, de cariitos soeces; otro sonido percibi an ms prximo..., un arrullo gutural..., se rea. Guy haba vuelto a casa. Envejeci la tarde antes de que Margaret recordara a Leonidas Doucas. Sentada en las rodillas de su marido, se echaba hacia delante para contemplar las baratijas, el botn cingals, que se apilaban en la mesa. Unos pendientes de concha le tapaban a medias las orejas, pesadas incongruencias de oro sobre el almidn remilgado de su ropa de casa. Guy, baado, afeitado y todo vestido de blanco, dio, con la mano libre, un tirn por debajo de la camisa. Perezosamente, de su cuerpo sali un cinturn monedero, que golpe sin ruido la mesa y qued all, grueso y aptico, como una serpiente sobrealimentada. Los dedos pecosos de Guy rebuscaron en los bolsillos del cinturn. Resbalaron billetes verdes de banco, rodaron las monedas para atascarse inmediatamente en los papeles, surgieron crujientes billetes verdes para tapar las monedas. Oh, Guy! grit asombrada. Todo esto? El se ri, la acun en sus rodillas y revolvi los billetes verdes de la mesa como un nio jugando con hojas secas. Todo eso. Y cada uno ha costado un litro de sangre de horchata de algn tipo. A lo mejor te parecen fros y verdes, pero te aseguro que de el primero al ltimo estn ms rojos y calientes que las calles de Colombo, por si no lo ves. Se neg a temblar bajo aquella risa de sus ojos plagados de venas rojas, ri y alarg un dedo tentativo hacia el billete ms prximo. Cunto hay, Guy? Ni lo s. Los cac al vuelo alarde. No tuve ni tiempo de llevar la cuenta. Era bing. Bang, a correr y a por otra. Una noche teimos de rojo Yoda-ela. Abajo el barro, arriba la oscuridad, lluvia por todas partes, y un diablo marrn en cada gota de agua. Y uno con sombrero de caa vena a buscarnos con una linterna que nunca encontr nada salvo un buda con tortcolis encima de una roca antes de que le dejramos fuera de combate. Lo del buda con tortcolis le record a Margaret la cara de Doucas. Oh! Vino un hombre a verte la semana pasada. Te est esperando en el hotel. Se llama Doucas, uno muy corpulento con... El griego! Guy Tharp baj a su mujer de las rodillas. Ni apresurada ni speramente, sino con ese alejamiento de la atencin con que se trata a los juguetes cuando llega la hora del trabajo. Y qu ms tena que decir? Eso fue todo, salvo que era amigo tuyo. Fue por la maana temprano y me lo encontr en la cocina y supe que haba estado arriba. Quin es, Guy?

Un tipo dijo vagamente su marido, la boca rodeando, mordisqueando un nudillo. Pareca no darle importancia ni estar siquiera interesado por la noticia de que Doucas se haba introducido furtivamente en su casa. Le has visto despus? No como para hablar, pero le veo cada vez que paso por delante del hotel. Guy se sac el nudillo de la boca, se frot la barbilla con el pulgar, encorv sus hombros gruesos, los dej caer relajadamente y tendi las manos a Margaret. Arrellanado cmodamente en su silln, abrazndola con sus brazos fuertes, le dio por rer, por bromear, por fanfarronear otra vez, la voz convertida en un retumbar tierno que a Margaret le llegaba desde ms debajo de la cabeza. Pero los ojos no le palidecieron hasta alcanzar su color zafiro habitual: tras las bromas y las risas pareca haberse instalado una reservada seriedad. Aquella noche durmi profundamente, como un nio o un animal, pero ella saba que le haba costado dormirse. Justo antes del alba ella se escurri de la cama y se llev el dinero a otra habitacin para contarlo. Haba doce mil dlares. Por la maana Guy estuvo alegre, lleno de risas y palabras, tras las cuales no se perciba ninguna seriedad extraa. Tena que contar de una pendencia en una calle de Madrs, o de una casa de juegos en Saign; de un finlands, al que haba conocido en el hotel Queen, de Kandy, que se iba a hacer remolcar una gigantesca almada hasta el centro del Pacfico, donde esperaba vivir sin que el ruido de giro de la tierra le molestara demasiado. Guy hablaba, rea y desayunaba con la avidez de quien no sabe cuando volver a comer. Una vez que acab, encendi un puro y se levant. Me parece que voy a bajar la colina para hacerle una visita a tu amigo Leonidas, a ver qu se trae entre manos. Cuando la abraz violentamente para besarla, sinti ella el bulto de un revlver enfundado bajo el traje. Se acerc a la ventana de la calle para verle alejarse; contonendose despreocupadamente colina abajo, meneando los hombros, silbando Bang away My Lulu. De vuelta a la cocina, Margaret se aplic a fregar los platos del desayuno, limpindolos como si fuera una dificilsima tarea, emprendida por primera vez. El agua le salpicaba el delantal, dos veces se le escurri el jabn de la mano al suelo, un asa de una taza se le qued entre los dedos. Luego el fregoteo se le convirti en trabajo rutinario y dej de ser una ocupacin que le apartaba de pensamientos indeseables: llegaron stos recordndole la inquietud de Guy durante la noche y aquella risa que no era totalmente sincera. Se invent una cancin que comparaba a un fofo perrillo faldero con un lobo rojo; a un hombre para el cual la violencia no supona ms que una suma para un contable, con un hombre gordo perfumado y asmtico. La insistencia dio ritmo a aquel canto sin palabras, el ritmo la tranquiliz, apart sus pensamientos de lo que podra estar sucediendo en el hotel colina abajo. Ya haba terminado los platos y estaba restregando el fregadero cuando regres Guy. Le dedic una breve sonrisa y baj la cara, continuando su tarea, para ocultar las preguntas que, sin duda, traslucan sus ojos. El se qued en la puerta, observndola. He cambiado de idea dijo de repente. Que d l el primer paso. Si quiere verme, ya sabe le camino. Es cosa suya. Se apart de la puerta. Ella le oy subir por las escaleras. Apoy las palmas ociosas en el fregadero. La porcelana blanca era hielo blanco: el frescor se le meti en el cuerpo, trepando por los brazos.

Una hora despus, cuando Margaret subi, Guy estaba sentado en el borde de la cama, pasndole un pao al tambor del revlver negro. Ella traste por la habitacin, haciendo como que se ocupaba con esto y aquello, confiando en que l contestara a las preguntas que ella no se atreva a formular. Pero se limit a hablar de cosas inconexas. Limpi y engras el revlver con el detenimiento afectuoso y parsimonioso de un afilador que afilara su cuchillo, mientras hablaba de asuntos que nada tenan que ver con Leonidas Doucas. Pas el resto del da en casa, fumando y bebiendo toda la tarde en el saln. Cuando se echaba hacia atrs, el revlver le haca un bulto bajo la axila izquierda. Estuvo alegre y soez y fanfarrn. Margaret percibi por primera vez en sus ojos y en el detalle de cada uno de sus gruesos msculos faciales los treinta y cinco aos que tena. Despus de cenar se sentaron en el comedor sin otra luz que la del da que se acababa. Cuando se desvaneci por completo, ninguno de los dos se levant para dar al interruptor que haba junto a la puerta encortinada del vestbulo. El se mostraba tan grrulo como de costumbre. A ella le resultaba difcil hablar, pero l no pareca notarlo: con Guy, Margaret nunca haba sido una persona muy locuaz. Estaban sentados en aquella completa oscuridad cuando son el timbre de la puerta. Si es Doucas, hazle pasar dijo Guy. Y ser mejor que subas y te quites de en medio. Margaret encendi la luz antes de salir de la habitacin y se volvi a mirar a su marido. En ese momento estaba aplastando la colilla fra del puro que hasta entonces haba estado mascando. Le dedic una sonrisa forzada. Y si oyes jaleo sugiri ser mejor que te tapes la cabeza con las sbanas y pienses en cmo quitar mejor las manchas de sangre de la alfombra. Ella se mantuvo muy erguida mientras se acercaba a abrir la puerta. Apareci el sombrero redondo de Doucas junto con sus hombros, en un nico movimiento a modo de reverencia que la envolvi con el olor a magnolias. Su... marido... est... en... casa... Si mantuvo la barbilla levantada para que pareciera que sonrea, aunque l le sacaba una cabeza, intentando forzar una sonrisa lo ms dulce y agradable posible. Entre. Le est esperando. Guy segua sentado en el mismo sitio, con un puro nuevo encendido, y no se levant para dar la bienvenida a Doucas. Se sac el cigarro de la boca y dej que el humo le fluyera entre los dientes para guarnecer su sonrisa de insolencia bienintencionada. Bienvenido a nuestro lado del mundo. El griego no dijo nada, quedndose de pie nada ms atravesar la cortina. As les dej Margaret, que cruz la habitacin y subi despus por las escaleras de atrs. La voz de su marido subi tras ella en un estruendo del que ella no pudo distinguir las palabras. Si Doucas habl, ella no le oy. Se qued de pie en el dormitorio oscuro, agarrada con las manos al pie de la cama, trasmitindole su temblor. De la noche surgan preguntas que la atormentaban, preguntas sombras en una profusin cambiante, demasiado rpida como para ver ninguna con claridad, pero todas relacionadas con aquel orgullo que a lo largo de ocho aos se le haba convertido en algo muy preciado. Le traan a la memoria el orgullo depositado en el coraje y en la dureza de un hombre, coraje y dureza que podan transformar robos, asesinatos, delitos vagamente intuidos, en males no mayores que el de un muchacho que roba una manzana. Le hablaban de la existencia o la inexistencia de aquel coraje de oropel, sin el cual un explorador no pasaba de ser un ratero de tienda a escala geogrfica mayor, un ladrn furtivo que entraba en territorios extranjeros en lugar de casas, una figura huidiza y remolona, capaz de

autobiografiarse con todos los encantos posibles. Semejante orgullo no sera sino una estupidez. Del suelo le llegaba un murmullo, el que de las palabras dichas en su comedor de papel pintado marrn dejaban pasar la distancia y la estructura interpuestas. El murmullo la atrajo hacia el comedor y la transport fsicamente, al igual que aquellas preguntas que la asediaban. Dej las zapatillas en el dormitorio. Muy suavemente, sus pies, protegidos por las medias, la hicieron descender por la oscura escalera principal, paso a paso. Con la falda sujeta y levantada para que no crujiera, se desliz por los escalones negros hacia la habitacin donde dos hombres, en ese momento extraos por igual, traficaban. Por abajo y por ambos lados de la cortina se colaba la luz amarilla trazando una plida U torcida en el suelo del vestbulo. Se oa la voz de Guy. ... aqu no. Volvimos la isla del revs, desde Dambulla hasta Kala wewa, y no sacamos nada. Te digo que fue un fracaso. Como coja a esos ingleses, con todo lo que desperdiciaron! Dahl... dijo... que... estaba... all. La voz de Doucas era suave, con esa suavidad infinitamente paciente de quien est a punto de perder la paciencia. Deslizndose hasta el umbral, Margaret atisb por entre las cortinas. En su campo de visin entraron los dos hombres y la mesa que haba entre ellos. De Doucas vea la espalda y los hombros bajo el abrigo; estaba sentado muy derecho, las manos inertes sobre los muslos gruesos, inerte el perfil ladeado. Guy tena los antebrazos, las mangas blancas, apoyados en la mesa y se echaba hacia delante, las venas hinchadas en frente y garganta, ms pequeas y vvidas alrededor del negro azul de sus ojos. El vaso que tena delante estaba vaco, el que haba ante Doucas, rebosaba todava de licor oscuro. Me importa un pimiento lo que diga Dahl la voz de Guy era roma, pero pareca carente de determinacin. Te digo que all no haba nada. Doucas sonri. Sus labios pusieron al desnudo unos dientes blancos para cubrirlos de nuevo en una mueca incmoda, que tena tan poco de humorstica como de espontnea. Pero... no... has... vuelto... de... Ceiln... ms ... pobre... de... lo... que... te... fuiste. Guy asom la punta de la lengua entre los dientes, volvi a ocultarla. Se mir las manos pecosas extendidas sobre la mesa. Mir a Doucas. Pues no. Me he trado quince de los grandes, si es que te importa algo dijo, y luego rebaj la sinceridad de aquella afirmacin fanfarroneando un poco, justificndose. Hice un trabajo para uno. Que no tena nada que ver con lo nuestro. Fue despus de que lo otro fallara. S. Permteme... que... lo... dude. Suave, acolchadamente, aquellas palabras posean una violencia contenida que ningn grito de mentira! Hubiera podido igualar. Se encogieron los hombros de Guy, le castaetearon los dientes, la sangre le golpe en la venas que le ribeteaban la cara. Los ojos le relumbraron, purpreos, ante la oscura mscara cocida que tena enfrente, hasta que el aliento que Margaret retena en su pecho se convirti en un sufrimiento atroz. Se fue apagando el relumbre de los ojos prpura. Bajaron los ojos. Guy frunci el ceo, mirndose las manos, los nudillos, que eran protuberancias blancas y redondas. Como te plazca, hermano dijo atropelladamente. Margaret se tambale tras la cortina protectora, su razn apenas controlando la mano instintiva, que buscaba asidero para recuperar con l el equilibrio. Tena el cuerpo como una concha fra y hmeda alrededor del vaco que hasta ese da, hasta ese momento, pese a todas las dudas, haban generado ocho aos de acumular orgullo. Las lgrimas le

humedecieron la cara, lgrimas por aquel orgullo prepotente que ahora no pasaba de ser ridculo. Se vio como una nia entre adultos, ostentando una cinta de papel Manila en la frente, chillando: Mirad mi corona de oro Perdemos... el... tiempo..., Dahl... dijo... medio... milln... de... rupias. Indudablemente..., era... menos. Pero... lo... ms... seguro... es... que... la... mitad... estuviera... all aquellas bocanadas antes y despus de cada palabra, a base de repetirse sin cambios, se convirtieron en algo absolutamente forzado. Cada palabra perda relacin con la siguiente, transformndose en un signo amenazante que flotaba por la habitacin. Sin... contar...con... los... picos..., mi... parte... sera... de... setenta... y... cinco... mil... dlares. Me... quedo... con... eso. Guy no levant la vista de sus nudillos blancos y duros. Tena la voz lgubre. Y de dnde crees que los vas a sacar? Los hombros del griego se movieron una mnima fraccin de pulgada. Pero como llevaba tanto tiempo sin moverse en absoluto, tal imperceptible movimiento se convirti en un encogimiento de hombros pronunciado. Me... los... vas... a... dar... t. No... querrs... que... le... lleguen... noticias... al... cnsul... britnico... de... alguien... que... no... hace... muchos... das... se... llamaba... Tom... Berkey... en El... Cairo. La silla de Guy sali disparada; l se abalanz por encima de ,a mesa. Margaret tuvo que taparse la boca con la mano para impedir un grito que su garganta no tuvo fuerzas de producir. La mano derecha del griego bailaba enjoyada ante la cara de Guy. La mano izquierda haba materializado de la nada una pistola compacta. Sintate..., amigo. Colgando por encima de la mesa, Guy pareci encogerse de repente, como ocurre cuando alguien que va aproximndose se detiene. Durante un momento se qued as. Luego gru, recuper el equilibrio, levant la silla y se sent. Su pecho suba y bajaba lentamente. Escucha, Doucas dijo con gran franqueza, ests completamente equivocado. Puede que me queden diez mil dlares. Los he conseguido yo solito, pero si tienes algo en perspectiva, har lo que hay que hacer. Puedes quedarte con la mitad de los diez mil. A Margaret le haban desaparecido las lgrimas. Su compasin por s misma se haba tornado en odio hacia los dos hombres que, sentados en su comedor, pisoteaban su orgullo. Segua temblando, pero ahora de rabia, y de desprecio por el lobo de su marido que pretenda comprar a aquel gordo que le haba amenazado. Lo que senta era lo suficientemente profundo como para abarcar tambin a Doucas. Dese traspasar el umbral y mostrarles su desprecio. Pero aquel impulso no la llev a anda. No hubiera sabido qu hacer, qu decirles. Aquel no era su mundo. Cinco... mil... dlares... no... es... nada. Gast... veinte... mil rupias... preparndote... lo... de... Ceiln. Desamparada, Margaret se despreci a s misma. La propia amargura de aquella sensacin la llev a intentar justificar, a intentar reconquistar cualquier fragmento del orgullo que haba sentido por Guy. Despus de todo, qu saba ella de su mundo? Cmo poda ella medir sus valores? poda un hombre ganar todos los envites? Qu poda hacer Guy ante la pistola de Doucas? La futilidad de aquellas preguntas que se planteaba la enrabiet. La nica verdad era que jams haba contemplado a Guy como a un hombre, sino como a un ser casi fabuloso. La fragilidad de cualquier excusa que pudiera encontrar para Guy naca precisamente de la necesidad de encontrar tal excusa. No avergonzarse de l era un pobre sustituto de la admiracin anterior. Convencerse a s misma de que no era un cobarde no dejaba de abrir

un hueco donde antes se haba instalado la alegra por sus atrevimientos. Tras la cortina, los dos hombres seguan regateando con la mesa de por medio. ...ltimo... centavo. Nadie... me... traiciona.. y... se... aprovecha. Ella atisb por el hueco que quedaba entre cortina y cerco: al gordo Doucas con su pistola firme sobre la mesa, al enrojecido Guy que pretenda ignorar la pistola. Una rabia desarmada, impotente, la inund. Desarmada? El interruptor de la luz estaba junto a la puerta. Doucas y Guy estaban atentos el uno al otro... Movi la mano antes de que el impulso se formulara por completo. La situacin era intolerable; pero la oscuridad la modificara, aunque fuera en muy poco, as que la oscuridad era algo deseable. Meti la mano entre la cortina y el cerco, la dobl hacia un lado, como si fuera un ser dotado de visin, y apret el botn con un dedo. La restallante oscuridad se vio rasgada por una llama delgada de color bronce. Guy solt un bramido, un sonido animal sin significado alguno. Una silla cay de plano contra el suelo. Unos pies se arrastraron, patearon, araaron. Los gruidos servan de contrapunto a otros gruidos. Ocultos por la noche, los dos hombres y lo que hacan se convirtieron finalmente en algo real para Margaret, en algo fsicamente inteligible. Ya no eran imgenes que tomaban cuerpo por lo que de su orgullo haban hecho. Uno era su marido, un hombre que poda resultar herido, muerto. El otro alguien que se poda matar. Podan morir, uno o los dos, gracias a la ligereza de una mujer. Una mujer, ella, les arrojaba hacia la muerte por no confesarse que no poda ser menos que la mujer de un gigante. Sollozando, apart de un empujn la cortina y busc a dos manos el interruptor que haba encontrado con tanta facilidad haca un momento. Con ellas tante la pared, que retumbaba cuando los cuerpos caan. A sus espaldas, huesos y carne aporreaban otros huesos y otra carne. Se arrastraban los pies al ritmo de las respiraciones enronquecidas. Maldeca Guy. Ella tanteaba hacia delante y hacia atrs con los dedos, a un lado y a otro, recorriendo el papel pintado de la pared, que en ningn momento se interrumpa para dar paso al artefacto elctrico. Ya no se oa el arrastre de los pies. Un zumbido borboteante invadi la habitacin, ahogando cualquier otro ruido, dando una densidad y un peso sofocantes a la oscuridad, acelerando el tanteo de los dedos frenticos de Margaret. La mano derecha top con el marco de la puerta. All la dej, apretando hasta que el borde de la madera le cort la piel y le impidi seguir la bsqueda frentica, mientras mentalmente recompona su imagen de la pared. El interruptor de la luz deba estar un poco ms debajo de su hombro, pens. Justo por debajo de mi hombro susurr speramente, intentando or sus propias palabras por encima del borboteo. Con el hombro apoyado en el cerco de la puerta, puso las dos manos aplanadas sobre la pared y las movi. Desapareci el borboteo, dejando tras de s un silencio an ms opresivo, un silencio de inmenso vaco. Bajo la palma que se deslizaba surgi el metal fro; un dedo encontr el botn, lo tante con demasiada ansiedad por arriba, resbal. Apret entonces con ambas manos. Se hizo la luz. Se dio la vuelta, qued de espaldas a la pared. Al otro extremo de la habitacin estaba Guy a horcajadas de Doucas, sujetndole la cabeza con sus manos gruesas, que ocultaban al tiempo el cuello blanco del griego. La lengua de Doucas era un colgajo azulado que penda de una boca azulada. Tena los ojos fuera de las rbitas, apagados. El extremo de una liga de seda roja le colgaba de una de las perneras del pantaln, cruzado sobre el zapato. Guy se volvi a mirar a Margaret, parpadeando por la luz. Buena chica le alab. Este griego no era ningn bombn para comrselo a

plena luz del da. Guy tena un lado de la cara completamente enrojecido, bajo un surco rojo. Ella trat de concentrarse en aquella herida para olvidar lo que significaba aquel era. Ests herido! El solt el cuello del griego y se restreg la cara con una mano: se le ti de rojo. La cabeza de Doucas golpe huecamente el suelo, sin temblar. Slo me ha rozado dijo Guy. Me har falta para alegar defensa propia. Aquella insistencia llev la mirada de Margaret al hombre tendido en el suelo, aunque la apart inmediatamente. Est...? Ms muerto que todas las cosas le asegur Guy. Tena la voz aligerada, levemente teida de satisfaccin. Ella le mir horrorizada, la espalda pegada a la pared, asqueada de su propia participacin en aquella muerte, asqueada por la insensible brutalidad de Guy en la voz y en el semblante. Guy no la vea: miraba pensativamente al muerto. Ya te dije que le dara un repaso si era eso lo que andaba buscando fanfarrone. Ya se lo dije, hace cinco aos, en Malta. Apart al muerto Doucas suavemente con un pie. Margaret se encogi contra la pared, sintindose a punto de vomitar. El pie de Guy tanteaba reflexivamente el cadver; Guy tena los ojos apagados, absortos en asuntos lejanos, cosas que haban sucedido haca cinco aos en un lugar que para ella no pasaba de ser un nombre en el mapa, vagamente asociado con cruzadas y gatitos. Le sangraba la mejilla, le colgaba la sangre en gotas que engordaban momentneamente y caan despus sobre el abrigo del muerto. El pie detuvo su macabro juego de tanteo. Los ojos de Guy se abrieron y brillaron, se le aguz el rostro de pura ansiedad. Se dio un golpe en la palma con el puo y salt en torno a Margaret. Dios! Este tipo tiene una concesin perlfera en La Paz! Si llego antes de la noticia de su muerte, podra... Eh! Qu ocurre? Se la qued mirando, la confusin borrando la animacin de su rostro. Margaret no pudo aguantarle de frente. Mir la mesa cada, mir por toda la habitacin, mir al suelo. No quera levantar la vista para que l contemplara lo que haba en sus ojos. Si de repente comprendiera..., no, no podra quedarse all de pie, mirndole, dndole tiempo para que sus ojos lo hicieran comprenderlo todo. Intent que la voz no la traicionara. Te voy a vendar la mejilla antes de llamar a la polica dijo.

El saqueo de Couffignal
[The Gutting Of Couffignal, THE BLACK MASK, diciembre 1925] La isla de Couffignal, de bordes afilados, no es una isla muy grande, y no est muy alejada de la pennsula con la que est unida por un puente de madera. Su costa occidental es un acantilado alto y recto que rompe bruscamente sobre la Baha de San Pablo. Desde lo alto de este acantilado la isla se desliza hacia el este, hasta una suave playa pedregosa donde penetra de nuevo en el mar; en esta parte hay embarcaderos, un club y numerosas embarcaciones de placer amarradas. La calle principal de Couffignal, paralela a la playa, tiene los usuales Banco, hotel, cine y comercios. Pero se distingue de la mayora de las calles de su tamao en que est mejor arreglada y conservada. Hay rboles verde esmeralda. Los edificios se parecen mucho entre s, como si hubieran sido diseados por el mismo arquitecto, y en los comercios podran encontrarse artculos de calidad que competiran con los de los mejores comercios de la ciudad. Las calles laterales alineadas entre filas de limpios chalets prximos al pie de la pendiente se transformaban en caminos cercados a medida que se acercaban al acantilado. Cuanto ms se alejaban estos caminos ms altas y ms grandes se volvan las casas. Los propietarios de estas casas ms altas eran los propietarios y gobernantes de la isla. La mayora de ellos eran viejos caballeros adinerados, que con lo que haban ganado en su juventud, ahora invertido en negocios asegurados, se haban introducido en la colonia de la isla para emplear lo que les quedaba de vida en el cuidado de sus hgados y en mejorar su golf entre los de su clase. Slo toleraban a los comerciantes, trabajadores y gente por el estilo, necesarios para que estuvieran perfectamente servidos. Esto era Couffignal. Era algo despus de la medianoche. Yo estaba sentado en una habitacin del segundo piso de la casa ms grande de Couffignal, rodeado de regalos de boda cuyo valor ascenda a una suma comprendida entre los cincuenta y los cien mil dlares. De todos los trabajos que tiene que hacer un detective privado (excepto el trabajo de divorcio, del que no se ocupa la Agencia de Detectives "Continental"), el de las bodas es de los que menos me gustan. Usualmente me las arreglo para no hacerlos, pero esta vez no haba podido solucionarlo. Dick Foley, que haba sido encargado de este trabajo, tena un ojo negro a consecuencia de un puetazo que le haba dado un carterista el da anterior. Esto excluy a Dick y me incluy a m. Haba venido a Couffignal un recorrido de dos horas en ferry y coche aquella maana, desde San Francisco, y regresara la prxima. Este no era mejor ni peor que los asuntos usuales de las bodas. La ceremonia se haba desarrollado en una pequea iglesia de piedra al pie de la colina. Luego la casa haba empezado a llenarse con los huspedes de la recepcin. Estuvo repleta hasta el momento que los novios partieron para tomar el tren del Este. La sociedad haba estado bien representada. Haba un almirante y uno o dos condes ingleses; un ex presidente de una repblica sudamericana; un barn dans; una princesa rusa, alta y joven, rodeada de ttulos inferiores, incluyendo un general ruso, bajo, gordo, jovial y de barba negra, quien me haba hablado durante una hora entera de boxeo, deporte en el que estaba muy interesado pero del que saba menos de lo que era posible esperar; un embajador de uno de los pases de Europa Central; un miembro del tribunal supremo; y un montn de gente cuya prominencia o semiprominencia no llevaba rtulo. En teora, se supone que un polica que debe proteger los regalos de boda no debe

distinguirse de los otros invitados. Pero en la prctica, nunca se trabaja en estas condiciones. Tiene que pasar la mayor parte del tiempo en medio del botn, con lo que se lo reconoce fcilmente. Aparte de eso, entre los invitados reconoc a ocho o diez personas que haban sido clientes de la Agencia, y que por esa razn me conocan. Sin embargo, el ser conocido no significa tanto como se puede pensar, y todo transcurri tranquilamente. Un par de amigos del novio, excitados por el alcohol y por la necesidad de mantener su reputacin de graciosos, haban tratado de sacar subrepticiamente algunos de los regalos de la habitacin para ocultarlos en el piano. Pero yo me esperaba la broma familiar y la imped antes de que pudiera causarle problema a alguien. Algo despus de oscurecer, el viento empez a arrastrar sobre la baha negros nubarrones que presagiaban una inmediata lluvia. Los invitados que vivan lejos, especialmente los que tenan que atravesar el mar, se apresuraron a regresar a sus casas. Los que permanecan en la isla se quedaron hasta que empezaron a caer las primeras gotas. Entonces se marcharon. La casa de Hendrixson qued en reposo. Los msicos y los sirvientes especiales se marcharon. Los criados de la casa empezaron a desaparecer en direccin a sus dormitorios. Encontr un par de sandwiches, unos libros y un confortable silln, y me los llev hasta la habitacin de los regalos, ahora ocultos bajo sbanas grisceas. Keith Hendrixson, el abuelo de la novia que era hurfana asom la cabeza a travs de la puerta. Tiene todo lo que necesita? pregunt S, gracias. Me dio las buenas noches y se fue a la cama. Era un viejo alto y delgado como un muchacho. El viento y la lluvia eran intensos cuando baj para echar el ltimo vistazo a las puertas y ventanas. En el primer piso todo estaba bien cerrado y seguro, lo mismo que en el stano. Sub de nuevo. Acercando mi silln a una lmpara de pie, puse los sandwiches, los libros, el cenicero, la pistola y la linterna en una pequea mesa de al lado. Entonces apagu las otras luces, encend mi cigarrillo, me sent, apoy mi espalda cmodamente contra el respaldo del silln, tom uno de los libros y me prepar a pasar la noche. El libro se llamaba El lord del mar, y trataba de un hombre fuerte, spero y violento llamado Hogarth, cuyo plan ms modesto era el de apoderarse del mundo. Haba complots y contracomplots, raptos, asesinatos, fugas de crceles, falsificaciones y robos, diamantes ms grandes que puos y fortalezas flotantes ms grandes que Couffignal. Aqu parece descabellado, pero en el libro era tan real como una moneda de diez centavos. Hogarth todava le daba fuerte cuando las luces se apagaron. En la oscuridad, apagu mi cigarrillo aplastndolo contra un sandwich. Dejando el libro, agarr la pistola y la linterna y me levant de la silla. Escuchar los ruidos no da ningn resultado. La tormenta haca cientos de ruidos. Lo que yo necesitaba saber era porqu se haban apagado las luces. Todas las otras luces de la casa estaban apagadas desde haca tiempo, as que la oscuridad del vestbulo no me deca nada. Esper. Mi trabajo consista en vigilar los regalos. Nadie los haba tocado todava. No haba por qu ponerse nervioso. Los minutos pasaron: quiz diez. El suelo se movi bajo mis pies. Las ventanas retumbaron con una violencia ms intensa que la de la tormenta. El sordo estallido de una explosin anul el ruido del viento y del agua al caer. La detonacin no haba sido prxima, pero tampoco lo suficientemente

lejana como para que no hubiera tenido lugar en la isla. Acercndome a la ventana, y escrutando a travs de los vidrios hmedos, no pude ver nada. Debera haber visto unas pocas luces mortecinas all abajo, alejadas de la colina. Esas luces no se vean. En Couffignal estaba todo apagado, no slo en la casa de Hendrixson. Eso estaba mejor. La tormenta poda haber sido la causa del apagn general, quiz podra haber sido la causa de la explosin. Mirando a travs de la negra ventana tuve la impresin de que haba una gran excitacin all abajo, una sensacin de movimiento en la noche. Pero todo estaba demasiado alejado de m para que pudiera ver u or algo aun en el caso de que hubiera luz, y era muy difcil precisar qu se mova. La impresin era fuerte, pero no serva para nada. No me llevaba a ninguna parte. Me dije que estaba empezando a ver visiones, y me retir de la ventana. Otra sacudida me hizo volver de nuevo. Esta explosin se oy ms prxima que la primera, quiz porque fuera ms fuerte. Mirando de nuevo a travs de la ventana, no pude ver nada todava. Y an tena la impresin de que abajo haba cosas que se movan mucho. Pies desnudos sonaron en el vestbulo. O una voz que me llamaba ansiosamente. Retirndome de nuevo de la ventana guard mi pistola y encend la linterna. Keith Hendrixson, en pijama y bata, pareca ms delgado que nunca cuando entr en la habitacin. Es un... ? No creo que sea un terremoto dije, porque es la primera calamidad en que piensa un californiano. Hace un momento que se han apagado las luces. Hubo un par de explosiones debajo de la colina desde que... Me detuve. Haban sonado tres disparos muy seguidos. Disparos de rifle, pero de esa clase que slo los rifles ms pesados pueden hacer. Luego, agudas y pequeas en la tormenta, se escucharon detonaciones de pistola. Qu es eso? pregunt Hendrixson. Son disparos. Se oyeron ms pisadas en los vestbulos, algunas de pies descalzos, otras de calzados. Voces excitadas murmuraban preguntas y exclamaciones. El mayordomo, un hombre solemne y slido, parcialmente vestido y llevando un candelabro de cinco brazos, entr. Muy bien, Brophy le dijo Hendrixson al mayordomo cuando puso el candelabro sobre la mesa al lado de mi sandwich. Ha tratado de averiguar lo que pasa? Lo he intentado, seor. El telfono parece que no funciona, seor. Puedo enviar a Oliver al pueblo? No. No me parece que sea nada importante. Cree que es algo serio? me pregunt. Le dije que no me pareca, pero es que prestaba ms atencin al exterior que a l. Haba odo algo parecido a un grito lejano de mujer y una detonacin de arma corta. El rumor de la tormenta ahog estos disparos, pero cuando el fuego de ms calibre que habamos odo antes empez de nuevo, se oa muy claramente. Si hubiramos abierto la ventana habran entrado enormes cantidades de agua sin que hubiramos odo mejor. Me qued con el odo pegado a la ventana, tratando de llegar a una conclusin sobre lo que estaba sucediendo all abajo. Otro ruido distrajo mi atencin de la ventana: el timbre de la puerta. Se oy alto y persistente. Hendrixson me mir. Yo asent. Mira quien es, Brophy dijo. El mayordomo baj solemnemente, y volvi todava ms solemne.

La princesa Zhukovski anunci. La princesa entr corriendo en la habitacin. Era la alta muchacha rusa que yo haba visto en la fiesta. Sus ojos estaban oscuros y abiertos por la excitacin. Su cara estaba muy blanca y muy mojada. El agua caa a chorros al final de su impermeable azul, cuya capucha cubra sus cabellos oscuros. Oh, seor Hendrixson! La princesa haba tomado una de sus manos entre las suyas. Su voz, sin ningn acento extranjero, era la voz de alguien que est excitado por una sorpresa maravillosa. El Banco ha sido robado, y el... cmo lo llaman ustedes?, el jefe de polica ha sido muerto! Cmo? exclam el viejo, saltando torpemente, porque un chorro de agua del impermeable haba cado sobre su pie desnudo. Weegan muerto? Y el Banco robado? S! No es horrible? dijo ella como si estuviera diciendo "maravilloso". Cuando la primera explosin nos despert, el general envi a Ignati para averiguar lo que pasaba, y lleg abajo en el momento preciso para ver cmo volaba el Banco. Escuche! Escuchamos, y omos el salvaje estallido de un fuego graneado. Eso ser la llegada general! dijo. Se divertir mucho. Tan pronto como Ignati volvi con esas noticias el general arm a todos los varones de la casa, desde Alejandro Sergyeevich hasta Ivn el cocinero, y se los llev ms contento que nunca desde que condujo su divisin al este de Prusia en 1914. Y la duquesa? pregunt Hendrixson. El general abandon la casa estando yo, por supuesto, y me escap cuando la duquesa estaba tratando, por primera vez en su vida, de llenar de agua el samovar. No es una noche para quedarse en casa! Hum! dijo Hendrixson, sin atender evidentemente a sus palabras. Y el Banco? Me mir. Yo no dije nada. El ruido de otro tiroteo lleg hasta nosotros. Podra hacer algo all abajo? pregunt. Puede ser, pero... Seal a los regalos bajo sus cubiertas. Oh, esos! dijo el viejo. Estoy tan interesado en el Banco como en ellos; y, adems, estaremos nosotros aqu. Muy bien! Yo deseaba bastante satisfacer mi curiosidad sobre lo que pasaba debajo de la colina. Bajar. Es mejor que el mayordomo permanezca aqu y que el chofer se quede delante de la puerta principal. Ser mejor que les d pistolas si es que tiene. Pueden prestarme un impermeable? Slo traje conmigo un abrigo liviano. Brophy encontr un impermeable azul que me quedaba bien. Me lo puse, guard la pistola y la linterna convenientemente y encontr mi sombrero mientras Brophy cargaba una pistola automtica para s, y un rifle para Oliver, el chofer mulato. Hendrixson y la princesa me acompaaron escaleras abajo. En la puerta advert que ella no me segua exactamente; vena conmigo. Pero, Sonya! protest el viejo. No voy a hacer tonteras, aunque me gustara le prometi. Pero voy a regresar junto a mi Irina Androvna, que quiz ya ha llenado el Samovar. Es una muchacha sensible! dijo Hendrixson, y nos dej ir en medio de la lluvia y del viento. No era momento apropiado para conversar. En silencio nos dirigimos hacia abajo en medio de dos filas de setos, con la tormenta en nuestras espaldas. Al llegar al primer claro entre los setos, me detuve, sealando la oscura sombra de una casa. Es la suya. Ella me sonri brevemente. Me tom del brazo y me apresur a bajar por el camino. Slo se lo dije al seor Hendrixson para que no se preocupara explic. No

piense que me voy a quedar aqu y perderme el espectculo. Ella era alta. Yo soy bajo y gordo. Tena que mirar hacia arriba para mirarle la cara, para vrsela todo lo que me permita la lluvia gris de la noche. Se empapar hasta los huesos en medio de esta lluvia objet. Cmo? Estoy preparada para ello. Levant el pie para ensearme una pesada bota de goma y la pierna cubierta por una media de lana. No hace falta que le diga que no vamos a dar vueltas por all abajo, porque yo tengo que trabajar .insist. No puedo andar cuidndola. Me puedo cuidar sola. Entreabri el impermeable para mostrarme una pistola automtica en la mano. Me estorbar. No replic. Ya ver que puedo ayudarlo. Soy muy fuerte y ms rpida que usted y s disparar. El retumbar de un fuego graneado haba subrayado nuestra discusin, pero ahora el ruido de un fuego de ms calibre haba silenciado la docena de objeciones a su compaa en las que todava pensaba. Despus de todo podra librarme de ella en la oscuridad si llegaba a ser un estorbo. Haga lo que quiera le dije, pero no espera nada de m. Es muy amable murmur cuando nos pusimos de nuevo en camino con el viento a nuestras espaldas empujndonos. Oscuras figuras se movan ocasionalmente por el sendero ante nosotros, pero eran demasiado lejanas para que fueran reconocibles. De repente un hombre cruz a nuestro lado corriendo hacia arriba, un hombre alto cuyo pijama sala por los pantalones y por el saco, lo cual lo identificaba como un residente. Acabaron con el Banco y ahora estn en Medcraft's! nos grit al pasar. Medcraft es el joyero me inform la muchacha. La pendiente era ahora menos pronunciada. Las casas oscuras pero con caras vagamente visibles en algunas ventanas se hicieron ms prximas. Abajo, los fogonazos de una pistola rayas naranja en la noche podan verse intermitentemente. Nuestro sendero nos condujo hacia el extremo inferior de la calle principal, justo en el momento en que comenzaba el tableteo de una ametralladora. Empuj a la muchacha contra la puerta ms prxima y me arroj tras ella. Las balas chocaban contra las paredes como el sonido del granizo sobre las hojas. Eso era lo que haba tomado por un rifle excepcionalmente pesado, una ametralladora. La muchacha haba cado en un rincn, revuelta encima de algo. La ayud a levantarse. El algo era un muchacho de unos diecisiete aos, con una sola pierna y una muleta. Es el repartidor de diarios dijo la princesa Zhulovski, y le ha hecho dao con su torpeza. El muchacho sacudi la cabeza, haciendo gestos mientras se levantaba. No, no me ha hecho ningn dao, pero es muy amable saltando as sobre m. Tuve que explicarle que ella no haba saltado as sobre l, sino que yo la haba empujado, y que ella lo senta mucho, lo mismo que yo. Qu sucede? pregunt al muchacho cuando pude hablar con l. Todo alarde, como si tuviera una gran autoridad. Deben ser unos cien, volaron el Banco y ahora algunos de ellos estn en Medcraft's, y me parece que tambin lo van a volar. Mataron a Tom Weegan y han emplazado una ametralladora sobre un coche en medio de la calle. Estn disparando ahora.

Dnde est todo el mundo, todos los felices habitantes? Muchos de ellos estn detrs de la municipalidad. No pueden hacer nada, sin embargo, porque la ametralladora no les permite acercarse lo suficiente para ver adnde tienen que disparar, y el inteligente de Bill Vincent me dijo que me fuera, como si teniendo una sola pierna no pudiera disparar como cualquiera, si tuviera algo con que disparar. Eso no estuvo bien de su parte le dije para simpatizar. Pero puedes hacer algo por m: quedarte aqu y vigilar este extremo de la calle, de modo que sepa si ellos se van en esa direccin. No estar tratando de decirme que me quede aqu para librarse de m, verdad? No ment. Necesito alguien que vigile. Iba a dejar a la princesa aqu pero t lo hars mejor. S ella me ayud siguiendo mi idea. Este seor es un detective, y si haces lo que te dice ayudars ms que estando all con los otros. La ametralladora todava estaba disparando, pero ya no en esta direccin. Voy a cruzar la calle le dije a la muchacha. Si usted... Va a reunirse con los otros? No. Si puedo ubicarme detrs de los asaltantes mientras estn ocupados con los otros quiz pueda hacer algo. Ahora vigila atentamente! orden al muchacho, y la princesa y yo corrimos velozmente hasta la otra vereda. La alcanzamos sin tropiezos, caminamos pegados a un edificio durante unos pocos metros, y doblamos por un callejn al final del cual se perciba el olor y el murmullo de la oscura baha. Mientras avanzbamos conceb un plan para librarme de mi compaera, envindola a una caza inofensiva. Pero no se me presentaba la oportunidad. La corpulenta figura de un hombre apareci frente a nosotros. Avanzando delante de la muchacha me dirig hacia l. Debajo de mi impermeable sostena la pistola en su direccin. El no se movi. Era ms corpulento de lo que me haba parecido a primera vista. Era gordo, de hombros redondos y con cuerpo de barril. Sus manos estaban vacas. Le alumbr la cara con la linterna durante un segundo. Tena una cara de mejillas lisas y rasgos gruesos, con pmulos muy pronunciados y un par de cicatrices en ellos. Ignati! exclam la muchacha sobre mi hombro. Empez a hablar, en lo que yo supuse ruso, con la muchacha. Ella sonri y replic. El movi su enorme cabeza obstinadamente, insistiendo en algo. Ella pate el suelo y habl con tono irritado. El movi su cabeza de nuevo y se dirigi a m. El general Pleshkev me ha dicho que lleve a la princesa Sonya a casa. Su ingls era casi tan difcil de entender como su ruso. Su tono me sorprendi. Era como si lo que estuviera explicando fuera algo absolutamente necesario que tuviera que hacer, por lo cual no quera ser culpado, pero que de todas maneras hara. Mientras la muchacha le hablaba de nuevo, yo adivin la respuesta. El corpulento Ignati haba sido enviado por el general para que llevara a la muchacha a casa, y l iba a obedecer sus rdenes aunque tuviera que llevrsela a la fuerza. Trataba de evitar las dificultades conmigo intentando explicarme la situacin.. Llvela le dije, ponindome de su parte. La muchacha se volvi hacia m y sonri. Muy bien, Ignati, me volver a casa dijo ella en ingls al mismo tiempo que daba la vuelta y regresaba por el callejn, con el hombre corpulento a su lado. Satisfecho por estar solo, no tard mucho tiempo en avanzar en direccin opuesta

hasta que las piedras de la playa estuvieron bajo mis pies. Las piedras sonaban agudamente. Retroced hacia un terreno ms silencioso y comenc a andar tan rpidamente como pude por la playa hacia el centro de la accin. La ametralladora segua gruendo. Pistolas de pequeo calibre ladraban de vez en cuando. Tres conmociones llegaron juntas, bombas o granadas de mano, segn me indicaron mis odos y mi memoria. El cielo tormentoso resplandeci por encima de mi cabeza sobre un tejado hacia la izquierda. El estallido de la explosin golpe mis odos. Fragmentos que no pude ver cayeron a mi alrededor. Eso, pens, deba ser la caja fuerte del joyero volando por los aires. Continu por la lnea de la playa. La ametralladora se haba callado. Pistolas ms pequeas sonaban sin cesar. Estall otra granada. La voz de un hombre aull de puro terror. Arriesgndome al crujido de las piedras, regres de nuevo al borde del agua. No pude ver en el agua ninguna forma oscura que pudiera haber sido una embarcacin. Haba embarcaciones amarradas a lo largo de la playa esa misma tarde. La tormenta podra haberlas dispersado, pero yo no lo crea as. La altura occidental de la isla protega a esta playa. El viento era fuerte en esa zona, pero no violento. Paso a paso, me aproxim. Una sombra se movi entre la parte posterior de un edificio y yo. Me qued helado. La sombra, del tamao de un hombre, se movi de nuevo en la direccin que yo vena. Esperando, ignoraba cuan invisible o plano podra estar yo contra el suelo. Podra arriesgarme movindome para tratar de mejorar mi posicin. A unos tres metros la sombra se detuvo repentinamente. Haba sido visto. Mi pistola apuntaba a la sombra. Venga llam suavemente. Contina avanzando. Djeme ver quien es. La sombra vacil, dej la proteccin del edificio y se acerc ms. No poda arriesgarme a encender la linterna. Pude ver una hermosa cara, puerilmente descuidada, con una mejilla manchada de oscuro. Oh! Cmo est? dijo el propietario de la cara con una voz musical de bartono . Usted estaba en la recepcin esta tarde. S. Ha visto a la princesa Zhukovski? La conoce? Se volvi a casa con Ignati har unos diez minutos. Excelente! Se limpi su mejilla manchada con un pauelo ms manchado todava, y volvi para mirar la embarcacin. Es la lancha del seor Hendrixson murmur. Se apoderaron de sa y soltaron las otras. Eso quiere decir que se marcharn por el mar. Si acord, a menos... Por qu no lo intentamos? Quiere decir que la abordemos? Por qu no? pregunt. No puede haber mucha gente a bordo. Dios sabe que la mayor parte de ellos estn en tierra. Usted est armado. Yo tengo una pistola. Primero observaremos decid; as sabremos qu es lo que abordamos. Est bien dijo, y podemos avanzar protegindonos con la parte de atrs de los edificios. Pegados a las paredes de los edificios, avanzamos hacia la embarcacin. La lancha se hizo ms clara en la noche. Quiz fuese una embarcacin de unos trece metros de largo, con su popa hacia la playa, subiendo y bajando en un pequeo embarcadero. En la popa algo sobresala. Algo que yo no poda ver muy claramente. Ruidos de pisadas sonaban intermitentemente en el muelle de madera. En ese momento

una cabeza oscura y unos hombros se mostraron encima de la sorprendente cosa de la copa. Los ojos del muchacho ruso vieron mejor que los mos. Enmascarado me susurr al odo. Algo como una media le tapa la cara y la cabeza. El enmascarado estaba de pie y sin moverse. Nosotros estbamos de pie y sin movernos. Podra alcanzarlo desde aqu? pregunt el muchacho. Puede ser, pero la noche y la lluvia no son una combinacin muy apropiada para hacer buena puntera. Lo mejor que podemos hacer es acercarnos tanto como podamos y empezar a disparar cuando l nos descubra. Est bien convino. Nos descubri cuando dimos el primer paso. El hombre de la lancha gru. El muchacho que estaba a mi lado salt hacia delante. Descubr la cosa de la popa en el mismo momento en que adelantaba mi pie para hacer caer al muchacho ruso. Cay al suelo, todo desparramado sobre las piedras. Me tir detrs de l. La ametralladora de la popa de la lancha arroj plomo sobre nuestras cabezas. Esto es descabellado! dije. Vmonos de aqu. Di el ejemplo retrocediendo hacia la pared del edificio que acabbamos de dejar. El hombre de la ametralladora roci la playa, pero muy torpemente; sus ojos sin duda vean muy mal en la noche, a juzgar por la trayectoria de las balas. Una vez que dimos la vuelta a la esquina del edificio, nos sentamos. Salv mi vida hacindome caer me dijo el muchacho framente. S. Me pregunto si habrn retirado la ametralladora de la calle, o si... La respuesta me lleg inmediatamente. La ametralladora de la calle junt su spera voz con una rfaga de la de la lancha. Dos! exclam. Sabe algo de los asaltantes? No me parece que haya por all ms de diez o doce dijo, aunque es difcil contarlos en la oscuridad. Los pocos que vi van completamente enmascarados, como el hombre de la lancha. Parece que primero cortaron el telfono y la luz y luego volaron el puente. Los atacamos cuando estaban robando el Banco, pero tenan enfrente una ametralladora montada en un automvil, y no estbamos equipados para combatir en igualdad de condiciones. Dnde estn ahora los isleos? Dispersados, y la mayora de ellos ocultos, supongo, a menos que el general Pleshkev haya conseguido reunirlos de nuevo. Mir serio y me exprim el cerebro. Uno no puede enfrentarse con ametralladoras y granadas de mano contando con pacficos habitantes de un pueblo y capitalistas retirados. No importa lo bien dirigidos y armados que estn: no se puede hacer nada con ellos. Por eso, cmo alguien podra tener suerte en un juego tan violento? Qudese aqu y vigile la lancha suger. Yo dar una vuelta por los alrededores para ver si puedo reunir unos cuantos hombres decididos, y tratar de abordar de nuevo el bote, probablemente desde el otro lado. Pero no podemos contar con eso. La retirada ser por mar. Podemos estar seguros de eso, y trataremos de bloquearla. Si usted se arroja al suelo puede vigilar la lancha desde la esquina del edificio sin ofrecer un buen blanco a la ametralladora. Yo tratara de no llamar la atencin hasta que inicien la retirada hacia la lancha. Entonces puede disparar todo lo que quiera. Excelente! dijo. Probablemente encontrar a la mayora de los isleos detrs de la iglesia. Puede llegar all yendo derecho hacia la colina, hasta que encuentre una valla de hierro, y seguir entonces a la derecha.

Bien. Avanc en la direccin que me haba indicado. En la calle principal me detuve antes de aventurarme a cruzarla. Todo estaba tranquilo. El nico hombre que pude ver estaba tendido boca abajo en la vereda prxima a m. Me acerqu andando a gatas hasta su lado. Estaba muerto. No me detuve a examinarlo, sino que me arrastr hasta el otro lado de la calle. Nada se opuso a mi paso. En un portal, pegado contra la pared, escudri alrededor. El viento haba cesado. La lluvia ya no era torrencial, sino que era un flujo continuo de pequeas gotas. La calle principal de Couffignal, por lo que yo poda apreciar, era una calle desierta. Me pregunt si ya habra comenzado la retirada hacia la lancha. Sobre la vereda, caminando rpidamente hacia el Banco, tuve la respuesta. Arriba, en la pendiente, casi en el borde del cerro, y a juzgar por el ruido, una ametralladora comenzaba a esparcir su chorro de balas.. Confundidas con el estrpito de la ametralladora se oan detonaciones de armas ms pequeas, y una o dos granadas. Dej la calle principal y empec a subir hacia la colina. En direccin contraria a la ma venan corriendo varios hombres. Dos de ellos me pasaron sin prestar atencin a mis gritos: Qu est pasando all ahora? El tercer hombre se detuvo porque lo agarr por el brazo; era un hombre gordo con el aliento jadeante, y cuya cara estaba mortalmente plida. Han subido detrs nuestro con el coche de la ametralladora musit cuando por segunda vez le grit mi pregunta al odo. Qu hace usted sin una pistola? le pregunt. Yo, yo la arroj. Dnde est el general Pleshskev? Por all atrs, en alguna parte. Est tratando de apoderarse del coche, pero nunca lo conseguir. Es un suicidio! Por qu no nos llega ayuda? Otros hombres pasaron corriendo hacia abajo, mientras hablbamos. Dej marcharse al hombre de cara plida, y detuve a cuatro hombres que no corran tan rpido como los otros. Qu sucede ahora? les pregunt. Fueron a travs de las casas hasta la colina dijo un hombre de rasgos agudos, de pequeo bigote y con un rifle. Alguno consigui establecer contacto con el exterior de la isla? pregunt. No se puede me inform el otro. Lo primero que han hecho es volar el puente. Alguno sabe nadar? No con este viento. Young Catlan lo intent, y tuvo suerte de salir vivo y con slo dos costillas rotas. El viento est aflojando ahora seal. El hombre de los rasgos afilados entreg el rifle a uno de los otros y se sac el saco. Lo intentar prometi. Bien! Despierte a todo el pas, y hable a travs del servicio fluvial de la Polica de San Francisco con la base naval de Mare Island. Tendrn que intervenir si les dice que los asaltantes tienen ametralladoras. Dgales tambin que los asaltantes tienen una lancha armada para abandonar la isla. Es la de Hendrixson. El nadador voluntario nos dej. Una lancha? preguntaron a la vez dos de los hombres.

S, con una ametralladora emplazada. Si vamos a hacer algo, tiene que ser ahora que estamos entre ellos y su salida. Renan a todos los hombres y armas que puedan. Hostiguen a la lancha desde los tejados. Cuando el coche de los asaltantes aparezca hagan lo mismo. Lo harn mejor desde los edificios que desde la calle. Los tres hombres se fueron hacia abajo. Yo me dirig hacia arriba, donde se oan los tiroteos. La ametralladora disparaba irregularmente. Tableteaba durante unos segundos y luego se detena. Le contestaba un fuego pequeo e irregular. Me encontr con ms hombres, enterndome por ellos que el general, con menos de una docena de hombres, luchaba todava contra el coche. Repet a stos el consejo que haba dado a los otros. Mis informantes se dirigieron hacia abajo para reunirse con ellos. Yo segu hacia arriba. Cien metros ms arriba, lo que quedaba de la docena de hombres del general, pasaron a mi lado volando en direccin contraria, con las balas silbndoles por la espalda. El camino no era lugar para hombres mortales. Tropec con dos cuerpos y me ara en una docena de sitios al saltar sobre un seto. Continu mi ascensin hacia la colina sobre un suave y hmedo csped. La ametralladora, en la colina, detuvo su tableteo. La del bote todava continuaba disparando. La que tena enfrente empez de nuevo a hacer fuego, disparando demasiado alto para que pudiera hacer blanco sobre nada que estuviera prximo. Estaba haciendo un fuego combinado con la de la lancha, barriendo a tiros la calle principal. Antes de que me acercara ms, dej de disparar. Pude or el motor del coche al aproximarse. El coche se acercaba en mi direccin. Me zambull en un seto y me qued all, con mis ojos en tensin atisbando entre los tallos. Tena seis balas en una pistola que no haba usado todava aquella noche en que parecan haberse quemado toneladas de plvora. Cuando vi las ruedas sobre la parte ms iluminada del sendero, vaci mi pistola, apuntando bajo. El coche continu avanzando. Sal de mi escondrijo. El coche se sali de pronto del sendero vaco. Hubo un ruido rechinante. Un choque. El ruido de metal retorcindose. Vidrios rotos. Corr en direccin a esos ruidos. Fuera de un montn de hierros retorcidos, surgi una figura negra, que se lanz a travs del pasto hmedo. Me lanc tras ella, esperando que los otros del accidente estuvieran inmovilizados all. Estaba a menos de quince pasos del hombre que hua cuando se meti en un seto. Yo no soy atleta, pero tampoco l lo era. El pasto hmedo era la causa de que la carrera fuera algo resbaladiza. Tropez cuando yo estaba saltando el seto. Cuando corrimos de nuevo, estaba a menos de diez pasos de l. Apret el gatillo de mi pistola, olvidndome que estaba vaca. Tena seis balas envueltas en un pedazo de papel en el bolsillo de mi chaleco, pero no haba tiempo para cargar. Estuve tentado de tirarle la pistola vaca a la cabeza. Pero no tena muchas posibilidades de alcanzarlo. Se vislumbr un edificio enfrente nuestro. El fugitivo se volvi hacia la izquierda, para desaparecer por una esquina. Dios mo! se quej la melosa voz del general Pleshskev. Haber fallado con una escopeta a un hombre, a esa distancia!

D la vuelta por el otro lado le grit, arrojndome por la esquina tras mi presa. Sus pisadas se oan frente a m. No poda verlo. El general resopl por el otro lado de la casa. Ya lo tiene? No! Frente a nosotros haba una loma de terreno por cuya parte superior corra un sendero. A cada lado nuestro haba un alto y slido seto. Pero, amigo mo protest el general, cmo pudo l...? Un plido tringulo sobresala por el camino de arriba, un tringulo que poda ser un trozo de cara mostrndose por encima del chaleco. Qudese aqu y siga hablando! susurr al general, y me arrastr hacia arriba. Debe haberse ido por el otro lado. El general obedeca mis instrucciones, charlando como si yo continuara a su lado. Porque si hubiera ido por el mo yo tendra que haberlo visto, y si no se subi por los setos o por el terrapln, seguramente alguno de nosotros tendra que haberlo visto de nuevo... Segua hablando cuando yo llegu al borde de la loma por la que corra el sendero, mientras buscaba un terreno apropiado sobre el que poner mis pies. El hombre que estaba en el camino, tratando de hacerse pequeo con la espalda apoyada en un arbusto, miraba al parlanchn general. Me vio cuando yo ya tena un pie en el sendero. El salt, levantando una de sus manos. Yo salt, con las dos mas levantadas. Una piedra que al resbalar tropez contra mi pie, me tir hacia un lado torciendo mi tobillo, pero evitando que mi cabeza fuera alcanzada por la bala que l me dispar. Mi pierna izquierda libre se agarr a las suyas al mismo tiempo que me desparramaba. El cay encima de m. Le di una patada, agarr su brazo armado, e iba a morderlo cuando el general lo encaon en el borde del sendero con la escopeta. Cuando tuve que levantarme, no me encontr muy cmodo. Mi tobillo torcido no soportaba a gusto su parte de mis ochenta kilos. Cargando la mayor parte de mi peso sobre la otra pierna, ilumin al prisionero con mi linterna. Hola, Filippo! exclam. Hola! dijo sin mucho entusiasmo por el reconocimiento. Era un rechoncho joven italiano de unos veintitrs o veinticuatro aos. Haca cuatro aos yo haba colaborado en su envo a San Quintn por su participacin en un robo a los sueldos de una fbrica. Haca pocos meses que estaba en libertad bajo palabra. A la Junta de la prisin no le va a gustar esto le dije. Est equivocado implor. No hice nada. Sub aqu a ver a unos amigos. Y cuando esta cosa empez tena que ocultarme, porque tengo antecedentes, y me meteran entre rejas de nuevo si se enteraran que estuve por aqu. Y ahora usted me encontr y piensa que estoy metido en esto. Piensas muy claramente le asegur, y pregunt al general:Dnde podramos encerrar a este cretino durante un momento bajo llave? En mi casa hay una habitacin de troncos con una puerta muy fuerte y sin ventanas. Eso ir bien. En marcha, Filippo! El general Pleshkev se llev al joven, mientras yo renqueaba detrs de ellos, examinando la pistola de Filippo que estaba cargada excepto el disparo que me haba hecho, y cargando la ma. Habamos tomado a nuestro prisionero en los terrenos del ruso, as que no tuvimos que caminar mucho.

El general llam a la puerta y dijo algo en su idioma. Los cerrojos se descorrieron y rechinaron, y la puerta fue abierta por un criado ruso de grandes bigotes. Detrs de l estaban, de pie, la princesa y una mujer fornida bastante ms vieja. Entramos al mismo tiempo que el general explicaba a los de su casa la captura y se llevaba al prisionero a la habitacin de troncos. Antes lo registr para sacarle su navaja y sus fsforos no tena nada ms que pudiera servirle para huir. Lo encerramos y atranqu slidamente la puerta con un grueso tronco. Luego bajamos de nuevo. Est herido! grit la princesa al verme renquear. Slo es un tobillo torcido le dije. Pero me molesta un poco. Tienen algunas vendas por aqu? S y habl al criado de bigotes, que sali de la habitacin regresando enseguida, trayendo rollos de gasa, vendas y una palangana con agua caliente. Sintese me orden la princesa, tomando las cosas al criado. Pero yo mene la cabeza y agarr las vendas. Quiero agua fra, porque voy a tener que salir de nuevo a la humedad. Si me indica dnde est el bao, podr arreglrmelo enseguida. Discutimos sobre eso, pero al final fui al bao, donde dej correr el agua fra sobre mi pie y mi tobillo, y lo vend tan fuerte como pude, sin detener la circulacin. Ponerme de nuevo el zapato hmedo fue todo un trabajo, pero cuando acab tena dos piernas firmes, aunque una de ellas me molestara un poco. Cuando volv a la habitacin me enter que el fuego en la colina haba cesado, la lluvia empezaba a disminuir, y una claridad griscea anunciaba un prximo amanecer. Me estaba abrochando el impermeable cuando son el timbre de la puerta de calle. Se oyeron palabras rusas a travs de la puerta, y apareci el joven ruso que me haba encontrado en la playa. Eres t, Alejandro! chill la fornida y vieja mujer, y cuando vio la sangre en su mejilla se desmay. El muchacho no le prest atencin en absoluto, como si estuviera acostumbrado a sus desmayos. Se han ido en la lancha me dijo mientras la princesa y los dos criados recogan a la vieja y la tendan sobre un divn. Cuntos? pregunt. Cont diez, y no me parece que me haya perdido ms que uno o dos, si es que me he perdido alguno. No pudieron detenerlos los hombres que mand abajo? El se encogi de hombros. Qu quera usted? Se necesita mucho estmago para enfrentarse con una ametralladora. Sus hombres desaparecieron de los edificios casi antes de llegar. La mujer que se haba desmayado se haba recobrado, y ansiosamente interrogaba en ruso al muchacho. La princesa se estaba poniendo el impermeable azul. La mujer dej de preguntar al muchacho y le dijo algo a la princesa. Todo ha terminado dijo la princesa. Voy a ver las ruinas. Esta sugestin pareci despertar a todo el mundo. Cinco minutos ms tarde todos nos dirigamos hacia la colina. Por todas partes, alrededor nuestro, delante, atrs, la gente se diriga hacia abajo, apresurndose en la lluvia que ahora caa muy suavemente, con las caras excitadas y cansadas en la naciente luz de la maana. A mitad del camino hacia abajo, una mujer se me acerc y empez a decirme algo. La reconoc como una de las sirvientas de Hendrixson. Escuch algunas de sus palabras.

Los regalos desaparecidos... El seor Brophy asesinado... Oliver... Volver ms tarde les dije a los otros y segu a la sirvienta. Ella regresaba corriendo a la casa de Hendrixson. Yo no poda correr, ni incluso caminar rpidamente. Ella, Hendrixson y la mayora de sus criados estaban en el porche de la puerta principal cuando llegu. Mataron a Oliver y a Brophy me dijo el viejo. Cmo? Estbamos detrs de la casa, al fondo del segundo piso, observando las trayectorias de los disparos en el pueblo. Oliver se haba quedado aqu, justamente al lado de la puerta principal, y Brophy en la habitacin de los regalos. Escuchamos un disparo aqu, e inmediatamente apareci un hombre en la puerta de nuestra habitacin, amenazndonos con dos pistolas, y hacindonos permanecer all durante unos diez minutos. Luego cerr la puerta con llave y se fue. Echamos la puerta abajo, y encontramos a Oliver y a Brophy muertos. Djeme verlos. El chofer estaba justo al lado de la puerta principal. Yaca sobre su espalda, con su moreno cuello cortado desde delante casi hasta la vrtebra. Su rifle estaba debajo de l. Lo tom y lo examin. No haba sido disparado. Arriba, Brophy, el mayordomo, estaba amontonado contra el pie de una de las mesas sobre las que haban estado expuestos los regalos. Su pistola haba desaparecido. Lo di vuelta, lo enderec y encontr un agujero de bala en su pecho. Alrededor del agujero su chaqueta estaba muy ensangrentada. Muchos de los regalos todava estaban all. Pero los ms valiosos haba desaparecido. Los otros estaban desordenados, esparcidos de cualquier forma, con sus cubiertas arrancadas. Qu aspecto tena el hombre que vieron? pregunt. No lo vi muy bien dijo Hendrixson. No haba luz en nuestra habitacin. Era slo una figura oscura resaltando contra la luz del candelabro del vestbulo. Un hombre corpulento con un impermeable negro de goma, con una especie de mscara negra que cubra su cabeza y su cara, excepto unos pequeos agujeros en los ojos. Con sombrero? No; slo la mscara sobre la cara y la cabeza. Cuando bajbamos le di a Hendrixson una breve impresin de lo que haba visto, odo y hecho desde que los haba dejado. No era mucho para que constituyera una historia larga. Cree que podr sacarle algo sobre los otros al prisionero que atrap? pregunt cuando me preparaba a salir. No. Pero espero capturarlos igualmente. La calle principal de Couffignal estaba atestada de gente cuando llegu renqueando de nuevo. Haba un destacamento de marines de la base naval de Mare Island y varios hombres en una lancha de Polica de San Francisco. Ciudadanos excitados en todos los grados de desnudez bullan a su alrededor. Un centenar de voces se oan al mismo tiempo, contando sus aventuras y valentas personales y lo que haban visto. Palabras tales como ametralladora, bombas, asaltantes, coche, disparos, dinamita y muertos se oan una y otra vez, en voces de todos los tonos y variedades. El Banco haba sido completamente destruido por la carga que haba volado su bveda. La joyera era otra ruina. En farmacutico serva a travs de la calle como un hospital de campaa. Dos mdicos se apresuraban , curando a los habitantes del pueblo heridos. Reconoc una cara familiar en un hombre de uniforme era el sargento Roche de la

polica del puerto, y me dirig hacia l empujando a la multitud. Acabas de llegar? me pregunt cuando nos estrechbamos las manos. O es que ya estabas durante el jaleo? S. Qu es lo que sabes? Todo. Nunca o que algn polica particular no lo supiera todo ironiz cuando salamos de entre la multitud. Encontr tu gente una lancha vaca en el exterior de la baha? le pregunt cuando estuvimos apartados de la gente. Toda la noche han estado flotando sobre la baha lanchas vacas dijo. No haba pensado en eso. Dnde est ahora la lancha de ustedes? le pregunt. Afuera, tratando de agarrar a los asaltantes. Me qued aqu con un par de hombres para dar una mano. Tienes suerte le dije. Ahora echa una ojeada a travs de la calle. Ves al hombre de patillas negras que est enfrente de la farmacia? El general Pleshkev estaba all de pie, con la mujer que se haba desmayado, el joven ruso cuya mejilla ensangrentada haba causado su desmayo, y un hombre plido y gordo de unos cuarenta y tantos aos que haba estado con ellos en la recepcin. Un poco apartado estaba el corpulento Ignati, los dos criados que haba visto en la casa, y otro que evidentemente era uno de ellos. Estaban charlando entre ellos y observando los excitados ademanes de un hombre de cara roja que le estaba diciendo al teniente de los marines que los asaltantes haban robado su propio coche para montar en l la ametralladora, y le explicaba lo que l consideraba que deba hacerse con respecto a ese asunto. S dijo Roche, veo al tipo de las patillas. Bien, ese es tu hombre. La mujer y los dos hombres que est con l, tambin son presas tuyas. Y aquellos cuatro rusos que estn a la izquierda tambin son de ellos. Falta uno, pero yo me ocupar de l personalmente. Dselo al teniente, y as podrn rodear a estos angelitos sin darles oportunidad de resistir. Creen que estn ms seguros que los ngeles. Ests seguro? pregunt el sargento. No seas ingenuo! le dije, como si nunca me hubiera equivocado en mi vida. Yo me apoyaba en mi pie sano. Cuando pis sobre el otro, para alejarme del teniente, me aguijone durante todo el camino hasta la cadera. Apret los dientes y comenc a cruzar penosamente entre la multitud hacia el otro lado de la calle. La princesa no pareca estar entre los presentes. Mi idea era que, despus del general, era el miembro ms importante del grupo. Si estaba en su casa y sin sospechar todava, me imaginaba que podra acercarme a ella para capturarla sin promover ms disturbios. Caminar me dola horriblemente. Mi temperatura aument. El sudor me caa a chorros. Seor, ninguno de ellos baj por este lado. El muchacho lisiado estaba a mi lado. Le di la bienvenida como si fuera mi talonario de cheques. Acompame de dije, agarrndolo del brazo. Trabajaste muy bien aqu y ahora quiero que habas todava algo ms por m. Media cuadra ms all de la calle principal lo llev hasta el porche de un pequeo chalet amarillo. La puerta principal estaba abierta, dejada as por los ocupantes, sin duda, al salir precipitadamente para dar la bienvenida a los policas y a los marines. Justo al lado de la puerta, en un pequeo vestbulo, haba un cmodo silln de mimbre. Entr ilegalmente, hasta el extremo de sacar la silla fuera del porche.

Sintate, hijo urg al muchacho. Se sent, mirndome con una cara asombrada. Agarr su muleta fuertemente y se la arranqu de la mano. Espera aqu le dije. Si la pierdo te comprar una de oro y marfil! Puse la muleta bajo mi brazo y comenc a caminar hacia la colina. Era mi primera experiencia con una muleta. No bat ningn record. Pero era mucho mejor que ir renqueando sobre un tobillo torcido. La colina estaba ms lejos y ms alta que algunas montaas que haba visto, pero el sendero de grava de la casa de los rusos apareci finalmente bajo mis pies. Todava estaba a unos doce pasos del porche cuando la princesa Zhukovski abri la puerta. Oh! exclam, y luego recobrndose de su sorpresa, dijo : Su tobillo est peor. Baj las escaleras corriendo para ayudarme a subirlas. Cuando lleg percib que algo pesado oscilaba en el bolsillo derecho de su saco gris de franela. Con una mano bajo mi codo, el otro brazo rodendome por la espalda, me ayud a subir las escaleras y a cruzar el porche. Esto me asegur que no crea que yo hubiera descubierto su juego. Si fuera as, no se hubiera confiado ponindose al alcance de mis manos. Por qu, me preguntaba, haba regresado yo a la casa despus de haber ido con los otros abajo? Mientras me haca estas preguntas, entramos en la casa, donde me instal en un silln de cuero grande y mullido. Ciertamente, debe estar deshecho despus de su agotadora noche dijo. Ver si... No, sintese. Seal una silla que estaba enfrente mo. Quiero hablar con usted. Ella se sent, cruzando sus manos blancas y delgadas sobre el regazo. Ni en su cara ni en su pose haba ningn signo de nerviosismo, ni de curiosidad. Y esto lo haca ms extrao. Dnde escondi el botn? pregunt. La blancura de su cara no vari en absoluto. Estaba blanca como el mrmol, igual que desde el primer momento que la haba visto. La oscuridad de sus ojos era tan natural como siempre. Sus otros rasgos no se alteraron. Su voz era suavemente serena. Lo siento dijo. Esa pregunta no tiene nada que ver conmigo. Esa es la cuestin le expliqu. La estoy acusando de complicidad en el saqueo de Couffignal, y en los asesinatos que se han cometido. Y le estoy preguntando dnde est escondido el botn. Lentamente se levant, alz su barbilla y me mir al menos desde un kilmetro por encima de m. Cmo se atreve? Cmo osa hablarme as, a un Zhukovski? No me importa si es una de las hermanas Smith! Inclinndome hacia delante, haba apoyado mi tobillo torcido encima de la pata de la silla y la agona que result no mejor mi disposicin. Para el asunto del que estamos hablando usted es una ladrona y una asesina. Su cuerpo delgado y fuerte se transform en el cuerpo de un animal al acecho. Su blanca cara se transform en la cara de un animal perseguido. Una de sus manos ahora garra se acerc al pesado bolsillo de su saco. Luego, antes de que pudiera cerrar los ojos aunque mi vida pareca depender de que no los cerrara, el animal salvaje haba desaparecido. En lugar de l y ahora s de donde los escritores de los viejos cuentos de hadas sacaban sus ideas apareci nuevamente la princesa, alta, fresca y serena.

Se sent, cruz sus tobillos, apoy su codo sobre el brazo de su silla, poniendo su mejilla en el dorso de esa mano, y me mir curiosamente a la cara. Cmo murmur se las arregl para llegar a una teora tan extraa y fantstica? No tuve que tener suerte, y no es extraa ni fantstica dije. Es posible que nos ahorremos tiempo y dificultades si le cuento parte de los indicios que la acusan. Entonces sabr en qu situacin est y no tendr que romperse la cabeza implorando inocencia. Le estar agradecida sonri. Mucho! Puse mi muleta entre una rodilla y el brazo de mi silln, de modo que mis manos quedaran libres para contar con las puntas de mis dedos. Primero. La persona que plane el asunto conoca la isla no medianamente sino centmetro a centmetro. Sobre eso no hay necesidad de discutir. Segundo. El coche en que fue montada la ametralladora era de propiedad local, y fue robado aqu a su propietario. Lo mismo la lancha en la que se supone que escaparon los asaltantes. Si hubieran sido asaltantes venidos de afuera habran necesitado un coche o una lancha para traer sus ametralladoras, explosivos y granadas, y no parece haber ninguna razn por la que no debieran haber usado su coche o su lancha en vez de robarlos aqu. Tercero. En este golpe no se not ni la ms ligera seal de asaltantes profesionales. Si usted me lo pregunta, le dir que fue un golpe militar desde el principio hasta el fin. Y el peor ladrn de cajas del mundo podra haber robado la bveda del Banco y la caja fuerte del joyero sin necesidad de volar los edificios. Cuarto. Los asaltantes venidos de afuera no habran destruido el puente. Lo habran conservado para el caso de que tuvieran que escaparse en esa direccin. Quinto. Los asaltantes que tuvieran que escaparse en la lancha habran trabajado rpidamente, sin emplear toda la noche. Aqu se hizo suficiente ruido como para despertar a toda California desde Sacramento hasta Los ngeles. Lo que hizo su gente fue que un hombre saliera con la lancha, y disparando, y no fue lejos. Tan pronto como estuvo a una distancia prudencial, se arroj al agua, y nad para regresar a la isla. El corpulento Ignati podra haberlo hecho sin el menor esfuerzo. Esto dej exhausta mi mano derecha. La baj, empezando a contar con la izquierda. Sexto. Me encontr con uno de los de su banda, el muchacho, abajo en la playa, y vena de la lancha. El me sugiri que la asaltramos. Hicieron fuego sobre nosotros, pero la ametralladora estaba jugando. Podra habernos barrido en un segundo si hubiera querido, pero apunt por encima de nuestras cabezas. Sptimo. El mismo muchacho es la nica persona de la isla, por lo que yo s, que vio partir a los asaltantes. Octavo. Todos los de su gente con los que me encontr fueron especialmente amables conmigo; el general se pas, incluso, toda una hora hablando conmigo en la recepcin de esta tarde. Esto es un distintivo de un criminal aficionado. Noveno. Cuando el coche con la ametralladora se estrell, yo persegu a su ocupante. Lo perd alrededor de esta casa. El muchacho italiano que atrap no era l. No poda haberse subido al terrapln sin que yo lo hubiera visto. Pero pudo haber dado la vuelta por el lado del general y desvanecerse en el interior de la casa. Era un amigo del general y podra haberme servido de mucho. Yo lo s, porque el general realiz el milagro de fallarle el tiro cuando dispar sobre l a unos seis pasos con una escopeta. Dcimo. Usted llam a la casa de Hendrixson sin otro objeto que sacarme de all. Esto acab con mi mano izquierda. Prosegu con la derecha. Undcimo. Los dos criados de Hendrixson fueron muertos por alguien que conocan y en quien confiaban. Le dir que usted estaba con Oliver para que la dejara entrar en la casa, y estaba hablndole cuando uno de sus hombres le cort el cuello desde atrs. Luego usted subi las escaleras y probablemente mat al desprevenido Brophy. El no estara alerta contra usted. Duodcimo. Pero creo que ya es suficiente, y se me est

quedando la garganta seca de enumerar todo esto. Ella retir la barbilla de su mano, tom un cigarrillo rubio de una delgada cigarrera negra, y lo puso en su boca mientras yo encenda un fsforo para darle fuego. Le dio una larga chupada una chupada que consumi el tercio de su longitud y exhal el humo hacia su rodilla. Eso sera suficiente dijo, si todo el mundo y usted mismo no supieran que nos fue imposible estar tan ocupados. No nos vio usted, lo mismo que los dems, una y otra vez durante el suceso? Eso fue fcil! arg. Con un par de ametralladoras, un arsenal de granadas, conociendo la isla de arriba abajo, en la oscuridad y en la tormenta, contra aturdidos ciudadanos, eso fue una tarea fcil. Yo conozco a nueve de ustedes, incluyendo a dos mujeres. Cinco cualesquiera de ustedes podran haber realizado el trabajo, una vez que empez, mientras los otros se turnaban apareciendo aqu y all, estableciendo coartadas. Y eso fue lo que hicieron. Se turnaron para tener sus coartadas. A todas partes a las que fui siempre me tropec con alguno de ustedes. Y el general! El viejo bromista de patillas dirigiendo a los ciudadanos ingenuos a la batalla. Los dirigi muy bien! Pueden considerarse afortunados los que estn vivos esta maana! Ella termin su cigarrillo con otra chupada, arroj la colilla sobre la alfombra, la apag con un pie, suspir profundamente, puso sus manos sobre las caderas, y pregunt: Y ahora, qu? Ahora quiero saber dnde guardaron el botn. Lo inmediato de su respuesta me sorprendi. Bajo el garaje, en un stano que cavamos secretamente hace varios meses. No lo cre, por supuesto, pero result ser la verdad. Ya no tena nada que decir. Cuando tom mi muleta prestada para levantarme, levant una mano y me habl amablemente: Espere un momento, por favor. Tengo algo que sugerirle. Medio incorporado, me inclin hacia ella, alargando una mano hasta que la tuve prxima a su lado. Quiero la pistola le dije. Asinti, y se qued sentada mientras se la saqu del bolsillo, la puse en el mo y me sent de nuevo. Usted dijo hace un momento que no le importaba quin era yo empez inmediatamente. Pero quiero que lo sepa. Hay muchos rusos como nosotros que alguna vez fueron alguien y que ahora no son nadie, y con esto no quiero aburrirlo repitindole un cuento del que ya se ha cansado todo el mundo. Pero recuerde que ese cuento de hadas es real para los que somos sus protagonistas. Sin embargo, nos escapamos de Rusia con lo que pudimos llevar de nuestras propiedades, lo cual afortunadamente fue suficiente para permitirnos vivir con un confort soportable durante unos pocos aos. "En Londres abrimos un restaurante ruso, pero Londres se llen sbitamente de restaurantes rusos, y el nuestro lleg a ser, en vez de un medio de vida, una fuente de prdidas. Tratamos de ensear msica e idiomas, y as sucesivamente. En resumen, tratamos de ganarnos la vida del mismo modo que los dems exiliados rusos, y siempre nos encontramos con campos demasiado explotados y, por tanto, improductivos. Pero qu sabamos todava que pudisemos hacer? "Promet no cansarlo. Bien, nuestro capital disminua siempre, y cada vez estaba ms prximo el da en que nos veramos andrajosos y hambrientos, el da en que llegara a ser familiar para los lectores de los diarios dominicales, el ver a una princesa de sirvienta o un duque como mayordomo. No haba lugar en el mundo para nosotros. Los exilados llegan a estar fcilmente fuera de la ley. Por qu no? Acaso poda decirse que le

debiramos al mundo alguna lealtad? No se haba quedado el mundo de brazos cruzados al ver cmo nos despojaban de nuestras tierras, de nuestras propiedades, de nuestro pas? "Lo planeamos antes de que hubiramos odo hablar de Couffignal. Queramos encontrar un pequeo emporio de riqueza, suficientemente aislado, y, despus de habernos establecido all, saquearlo. Cuando lo encontramos, Couffignal nos pareci el lugar ideal. Alquilamos esta casa por seis meses, con el capital justo para hacerlo y vivir decorosamente mientras maduraban nuestros planes. Empleamos seis meses para establecernos, reunir armas y explosivos, planear nuestra ofensiva y esperar la noche favorable. Anoche nos pareci que era nuestra noche, y nos preparamos para realizarlo, contra todas las eventualidades. Pero, naturalmente, no habamos previsto ni su presencia ni su genio. Fueron simplemente otras de las imprevistas desgracias a las que parecemos eternamente condenados". Se detuvo y comenz a estudiarme pensativamente con sus grandes ojos, lo cual me hizo sentirme molesto. No est bien que me llame genio objet. La verdad es que su gente trabaj torpemente desde el principio hasta el fin. La forma de conducir a la gente del general hubiera arrancado una sonrisa a un hombre que no tuviera incluso experiencia militar. Pero adems est el resto de la banda, realizando un asunto que requiere la ms alta clase de habilidad criminal. Mire como actuaron todos a mi alrededor! Como aficionados! Un criminal profesional con alguna inteligencia no me hubiera dejado solo o me hubiera eliminado. No es extrao que hayan fracasado! Por lo que respecta a sus dificultades, yo no puedo hacer nada por ellas. Por qu? dijo muy suavemente. Por qu no puede? Por qu debera? lo dije de una manera descorts. Nadie sabe todava lo que usted sabe se inclin hacia m para ponerme una de sus blancas manos sobre mi rodilla. Hay mucha riqueza en ese stano debajo del garaje. Puede tener todo lo que pida. Mov la cabeza. Usted no es tonto! protest. Usted sabe... Permtame que le saque eso de la cabeza la interrump. Podemos dejar a un lado lo que la honestidad, el sentido de la lealtad a los que nos emplean, y as sucesivamente, significan. Usted puede dudar de ellas, as que las dejaremos a un lado. Soy un detective porque resulta que este trabajo me gusta. Me pagan un sueldo regular, y podra encontrar otros trabajos en los que me pagaran ms. Incluso cien dlares ms por mes seran mil doscientos al ao. Suponga unos veinticinco o treinta mil dlares en los aos que me quedan hasta que cumpla los sesenta. "Ahora renuncio a unos veinticinco o treinta mil dlares de dinero ganado honradamente porque me gusta ser detective, me gusta este trabajo. Y cuando a uno le gusta el trabajo procura hacerlo tan bien como puede. De otro modo no tendra sentido. Esto es lo que soy yo. No s nada ms, no me divierte nada, ni quiero saber ni divertirme con nada distinto. Usted no puede comparar esto con ninguna cantidad de dinero. El dinero es una cosa buena. No tengo nada contra l. Pero en los ltimos dieciocho aos me he estado divirtiendo cazando a criminales y resolviendo enigmas, con lo que mi diversin es cazar a criminales y resolver enigmas. Es el nico deporte que conozco. Y no puedo imaginarme un futuro ms agradable que unos veinte y pico de aos haciendo lo mismo. No voy a eliminarlo de repente! Ella movi la cabeza lentamente, inclinndola hacia abajo, de modo que sus ojos me miraran ahora hacia arriba bajo los delgados arcos de sus cejas. Usted slo habla de dinero dijo. Yo quiero decir que puede tener todo lo que quiera.

Eso estaba fuera de lugar. No s de dnde sacan sus ideas estas mujeres. Todava est equivocada le dije bruscamente, ponindome ahora de pie y ajustndome mi muleta prestada. Usted cree que yo soy un hombre y usted una mujer. Eso no es verdad. Yo soy un cazador de hombres y usted algo que ha estado corriendo delante de m. No hay nada humano en ello. De la misma manera podra esperarse que un perro de caza jurara tiernamente con la liebre que atrapa. De todos modos estamos perdiendo el tiempo. Pensaba que la polica o los marines subiran hasta aqu ahorrndome la caminata. Usted esperaba que regresara su gente y me atrapara. Podra haberle dicho que los estaban arrestando cuando los dej. Eso la impresion. Se levant y retrocedi un paso, echando una mano hacia atrs para buscar apoyo en una silla. De su boca sali una exclamacin que no comprend. Rusa, pens, pero un segundo despus me di cuenta que era italiana. Arriba las manos! Era la spera voz de Filippo. Estaba en la puerta, sosteniendo una pistola automtica. Levant mis manos tanto como pude sin que se cayera la muleta que me sostena, mientras me culpaba por haber sido demasiado despreocupado, o vano, al no tener una pistola en mi mano mientras hablaba con la muchacha. As que sta era la razn por la que ella haba regresado a la casa. Si liberaba al italiano, deba haber pensado, no habra ninguna razn para sospechar que l no estuviera complicado en el robo, y de ese modo se buscara a los asaltantes entre sus amigos. Un prisionero que por supuesto no podra habernos persuadido de su inocencia. Le haba dado la pistola para que pudiera matar a alguien, o lo que sera mejor, para que lo mataran a l mismo. Mientras estaba pensando estas cosas, Filippo se haba puesto detrs de m. Su mano libre palp mi cuerpo, tomando mi propia pistola, la suya y la que le haba sacado a la chica. Te propongo un trato, Filippo le dije, mientras se apartaba hacia un lado, quedando en una posicin que formaba un tringulo con la de la muchacha y la ma. Ests en libertad bajo palabra, pero todava tienes pendientes varios aos. Te atrap con una pistola encima. Esto es suficiente para mandarte de nuevo a la crcel. Yo s que no estabas mezclado en este asunto. Creo que estabas aqu para un golpe particular ms pequeo, pero no puedo probarlo ni quiero hacerlo. Escpate de aqu, solo y neutral, y me olvidar que te vi. Pequeas arrugas pensativas surcaron la redonda y oscura cara del muchacho. La princesa avanz un paso hacia l. Has escuchado la oferta que acabo de hacerle? pregunt. Pues bien, te la hago a ti si lo matas. Las arrugas de la cara del muchacho se hicieron todava ms profundas. Es tu oportunidad, Filippo lo anim. Todo lo que puedo darte es la libertad. La princesa, en cambio, puede darte una parte importante de los beneficios de un asunto fracasado, que quiz con muchas probabilidades te conduzca a la horca. La muchacha, recordando la ventaja que tena sobre m, continu hablndole ardorosamente en italiano, un idioma del que yo slo conoca cuatro palabras. Dos de ellas eran profanas y las otras dos obscenas. Dije las cuatro. El muchacho se debilitaba. Si hubiese sido diez aos ms viejo, hubiera aceptado mi oferta y me hubiera dado las gracias. Pero era joven y ella ahora que lo pensaba era hermosa. La reaccin no era muy difcil de adivinar. Pero no es preciso matarlo le dijo a ella en ingls, para suerte ma. Lo encerraremos donde estaba yo. Yo sospechaba que Filippo no tena grandes prejuicios contra el asesinato. Deba ser

porque lo consideraba innecesario, a menos que estuviera tratando de encerrarme para matarme ms fcilmente. La muchacha no estaba satisfecha con esta sugestin. Le habl ms en un italiano ardiente. Su juego era muy sutil, pero tena una falla. No poda convencerlo de que las posibilidades de escapar con su parte fueran muy grandes. Tena que confiar en sus encantos para ganrselo. Y eso quera decir que tena que mirarlo. Ella se acerc a l. Le cantaba en mil tonos melosos palabras italianas al odo. Ya lo tena. l se encogi de hombros. Su cara entera deca s. Se volvi... Lo golpe en la cabeza con la muleta prestada. La muleta se rompi en mil pedazos. Las rodillas de Filippo se doblaron. Se desmoron cuan largo era. Cay en el suelo sobre su cara. Qued all como muerto, excepto por el delgado hilo de sangre que saliendo de su cabeza se esparca por la alfombra. Di un paso y tropec, y arrastrndome sobre mis manos y rodillas me apoder de la pistola de Filippo. La muchacha, escapndose de mi lado, estaba a medio camino de la puerta cuando me incorpor con la pistola en la mano. Alto! orden. No puedo dijo, pero lo hizo, al menos por el momento. Me voy. Usted se ir cuando yo me la lleve. Ella sonri con una sonrisa agradable, baja y confidencial. Me voy a marchar antes de eso insisti. Yo mov la cabeza. Cmo se propone detenerme? pregunt. No me parece que tenga que decirlo le dije. Usted tiene demasiado sentido como para echarse a correr teniendo yo una pistola en la mano, apuntndola. Sonri de nuevo, pareca divertida. Tengo demasiado sentido comn como para quedarme me corrigi. Su muleta est rota, y usted est rengo. As que no puede alcanzarme corriendo detrs de m. Pretende que har fuego, pero no lo creo. Si yo lo atacara, por supuesto disparara, pero no puedo hacerlo. Saldr simplemente, y usted sabe que no puede dispararme por eso. Querra poder, pero no puede. Lo ver. Su cara se volvi sobre sus hombros, con los ojos oscuros parpadeando, y dio un paso hacia la puerta. Ser mejor que no cuente con eso! la amenac. Por toda respuesta, me sonri dulcemente. Y avanz otro paso. Alto, idiota! le grit. Su cara me sonri por encima del hombro. Se dirigi sin prisa hacia la puerta, con su corta camisa de franela gris moldeando sus piernas hasta las caderas a medida que avanzaba. El sudor humedeci la pistola en mi mano. Cuando tena su pie derecho en el umbral, un ligero suspiro surgi desde su garganta. Adieu! dijo suavemente. Y yo le met una bala en la pantorrilla de su pierna izquierda. Ella se sent. Plum! Una amarga sorpresa se dibuj en su cara blanca. Todava era demasiado pronto para que sintiera dolor. Nunca haba disparado a una mujer. Eso me causaba desazn. Tendra que haber credo que lo hara! Mi voz son spera y salvaje en mis

odos, como si fuera la de un extrao. Acaso no le rob una muleta a un invlido?

El ayudante del asesino


[The Assistant Murderer, THE BLACK MASK, febrero 1926] La placa dorada de la puerta, bordeada de negro, deca: Alexander Rush, Detective privado. Dentro, un hombre feo estaba repantigado en una silla, con los pies sobre un escritorio amarillo. La oficina no era acogedora. Los muebles eran escasos y viejos, posean la lamentable edad de los objetos de segunda mano. Un deshilachado cuadrado de alfombra de color pardo cubra el suelo. De una pared amarilla colgaba un certificado enmarcado que autorizaba a Alexander Rush a ejercer la profesin de detective privado en la ciudad de Baltimore, atenindose a ciertas reglas escritas numeradas en rojo. De otra pared colgaba el mapa de la ciudad. Bajo el mapa, una pequea y frgil estantera abra hueco a su magro contenido: una amarillenta gua de trenes, un listn de hoteles an ms pequeo y callejeros y guas telefnicas de Baltimore, Washington y Filadelfia. Junto al lavabo blanco del rincn se alzaba un tambaleante perchero de roble, que sostena un sombrero hongo y un abrigo negro. Las cuatro sillas de ha estancia no guardaban la menor relacin, salvo su vejez. Adems de los pies del propietario, la araada tapa del escritorio contena un telfono, un tintero manchado de negro, un montn de papeles desordenados que hacan referencia a delincuentes escapados de sta o aquella crcel, y un cenicero gris que albergaba tanta ceniza y colillas de puros como poda contener un recipiente de esas dimensiones. Una fea oficina..., cuyo propietario era an ms feo. Tena la cabeza cuadrada y en forma de pera. Demasiado pesada, ancha y de mandbula contundente, se estrechaba al subir hasta el pelo entrecano, corto e hirsuto que brotaba encima de una frente estrecha e inclinada. Su tez era de un marcado rojo oscuro, su piel de textura spera y cubierta de gruesas capas de grasa. Estas carencias de elegancia elemental no configuraban, en modo alguno, la plenitud de su fealdad. Le haban hecho algo a sus facciones. Si mirabas su nariz desde cierta perspectiva, te pareca que estaba torcida. Si la observabas desde otro ngulo, te convencas de que no estaba torcida, sino de que careca de forma. Al margen de lo que opinaras de su nariz, su color era indiscutible. Las venas haban reventado en mil hilillos que cubran su superficie colorada con brillantes estrellas rojas, espirales y garabatos desconcertantes que parecan albergar un mensaje secreto. Tena los labios gruesos y de piel dura. Entre el labio superior y el inferior apuntaba el brillo metlico de dos slidas hileras de dientes de oro, la de abajo se superponasobre la de arriba, de tan corta que era la abultada mandbula. Sus ojos pequeos, hundidos y de color azul claro estaban tan inyectados en sangre que pensabas que sufra un fuerte resfriado. Las orejas explicaban una faceta de aos pretritos: estaban engrosadas y retorcidas, eran las orejas en forma de coliflor de un pugilista. Un hombre feo de cuarenta y tantos aos, repantigado en la silla y con los pies sobre el escritorio. La puerta con placa dorada se abri y otro hombre entr en la oficina. Unos diez aos ms joven que el del escritorio, era poco ms o menos todo lo que no era el primero. Bastante alto, delgado, de piel blanca y ojos pardos, llamara tan poco la atencin en un garito como en una galera de arte. Su vestimenta traje y sombrero grises estaba limpia y bien planchada e incluso era elegante, de esa manera poco llamativa que constituye una especie de buen gusto. Su rostro tambin era discreto, algo sorprendente, si

pensamos cun cerca estaba de la apostura, de no ser por la delgadez de la boca, seal del individuo excesivamente precavido. Dio dos pasos en la oficina y vacil, mirando con los ojos pardos los mseros muebles y al propietario de mirada enfermiza. El hombre de gris pareci desconcertarse ante tanta fealdad. Sus labios esbozaron una sonrisa de disculpa, como si estuviera a punto de murmurar: Disculpe, me he equivocado de oficina. Cuando por fin habl, dijo otra cosa. Avanz un paso ms y pregunt inseguro: Es usted el seor Rush? Servidor la voz del detective era ronca, con una asfixiada aspereza que pareca confirmar el congestionado testimonio que daban sus ojos. Puso los pies en el suelo y seal una silla con una mano roja y regordeta. Tome asiento, seor. El hombre del traje gris se sent inseguro y erguido en el borde de la silla. En qu puedo ayudarle? cacare afablemente Alec Rush. Quiero..., deseo..., me gustara... no hubo modo de que el hombre de gris dijera algo ms. Tal vez sea mejor que me diga cul es el problema. En tal caso, sabr qu quiere de m sugiri el detective y sonri. Haba amabilidad en la sonrisa de Alec Rush y era difcil resistirse. Es verdad que su sonrisa era una mueca horrible digna de una pesadilla, pero en eso consista su encanto. Cuando un hombre de semblante afable sonre, el beneficio es mnimo: prcticamente su sonrisa slo expresa un rostro sosegado. Sin embargo, cuando Alec Rush distorsionaba su mscara de ogro de modo que de sus ojos encarnados y feroces y de su boca, brutalmente tachonada de metal, asomara como un disparate una alegre expresin amistosa, se trataba de una muestra alentadora y decisiva. S, me parece que ser lo mejor el hombre de traje gris se acomod en la silla como si estuviera dispuesto a quedarse. Ayer me encontr en Fayette Street con una..., con una joven que conozco. No la haba..., haca meses que no nos veamos. En realidad, esto no viene al caso. Cuando nos separamos..., luego de hablar unos minutos..., vi a un hombre. Mejor dicho, sali de un portal y camin en la misma direccin que haba tomado mi amiga. Se me ocurri que la estaba siguiendo. Ella gir por Liberty Street y l hizo lo mismo. Infinidad de personas toman ese camino, y la idea de que la estaba siguiendo me pareci tan delirante que la descart y me ocup de mis asuntos. Pero no logr apartarla de mi mente. Me pareci que haba algo sumamente decidido en los andares de ese individuo y, por mucho que me dije que era un disparate, la idea sigui rondndome. Por ll noche, como no tena nada que hacer, di una vuelta en coche por el barrio donde..., donde vive la joven. Vi nuevamente al mismo individuo. Estaba en una esquina, a dos manzanas de la casa de mi amiga. Estoy seguro de que era el mismo hombre. Intent vigilarlo, pero desapareci mientras yo buscaba aparcamiento. No volv a verlo. stas son las circunstancias. Tendra la amabilidad de investigar este asunto, comprobar si l la est siguiendo, y por qu? Por supuesto acept el detective, roncamente. No le dijo nada a la seora ni a ningn miembro de su familia? Eh hombre de traje gris se revolvi en ha silla y mir la alfombra parda deshilachada. No, no dije nada a nadie. No quise, ni quiero, inquietarla o asustarla. Al fin y al cabo, quiz slo sea una coincidencia sin importancia y..., y..., bueno..., no me gustara... Es imposible! Pens que usted podra averiguar cul es el problema, si es que existe algn problema, y resolverlo sin que yo tenga nada que ver con la cuestin. Tal vez. Recuerde que no he dicho que lo har. Antes necesito ms informacin. Ms? Quiere decir ms...? Ms informacin sobre usted y sobre ella.

No hay nada ms que saber entre nosotros! protest el hombre de traje gris. Las cosas son exactamente como se has he contado. Podra aadir que la joven est..., que est casada, y que hasta ayer no la haba visto desde el da de ha boda. Entonces, su inters por ella es...? el detective no concluy la frase, dejando la pregunta en suspenso. Amistoso..., se trata de una vieja amistad. Ah, ya veo. Dgame, quin es esta joven? El hombre de traje gris volvi a ponerse nervioso, se ruboriz y dijo: Aclaremos las cosas, Rush. Estoy realmente dispuesto a decrselo y lo har, pero no abrir la boca a menos que me diga que llevar este asunto. Lo que quiero decir es que no deseo comunicarle quin es esta joven si..., si no acepta el caso. Lo har? Alec Rush se rasc la cabeza entrecana con un ndice rechoncho. No lo s rezong. Es lo que estoy tratando de decidir. No puedo aceptar un trabajo que podra ir ms lejos de lo previsto. Tengo que saber que cuento con su mejor disposicin. El desconcierto perturb la claridad de los ojos pardos del hombre ms joven. Jams imagin que usted... se interrumpi y dej de mirar al feo. Lo s, no lo imagin una risilla escap de la gruesa garganta del detective, la risilla de alguien a quien tocan en una zona antao sensible. Alz una mano enorme para impedir que su probable cliente se levantara de la silla. Apuesto a que acudi a una de las grandes agencias y les cont su historia. No quisieron meterse, a menos que usted acharara los aspectos confusos. Entonces vio mi nombre por casualidad y record que hace un par de aos me expulsaron del cuerpo de polica. Y se dijo para sus adentros: sta es la ma, este tipo no ser tan quisquilloso! El hombre de traje gris protest con la cabeza, el gesto y la voz, pero su mirada denotaba que estaba avergonzado. Alec Rush volvi a rer roncamente, y aadi: No se preocupe. Es una historia que est superada. Puedo hablar de poltica, de que hice de chivo expiatorio y de lo que quiera, pero mi expediente demuestra que la junta de comisarios de polica me puso de patitas en la calle por una lista de delitos que cubrira de aqu a Canton Hollow. Ya vale, seor, acepto el encargo! Aunque parece falso, podra no serlo. Le costar quince dlares diarios ms las dietas. Comprendo que suene raro, pero pronto averiguar que todo est bien asegur el hombre joven al detective. Supongo que quiere un anticipo. S, digamos que cincuenta dlares. El hombre de traje gris sac cinco crujientes billetes de diez dlares de un billetero de piel de cerdo, y los dej sobre el escritorio. Con ayuda de una pluma gruesa, Alec Rush se dedic a hacer emborronadas manchas de tinta en un recibo. Dme su nombre pidi. Preferira no hacerlo. Recuerde que yo no debo figurar en esta historia. Mi nombre carece de importancia, verdad? Alec Rush dej la pluma y mir a su cliente con el ceo fruncido. Vamos, vamos! protest afablemente. Cmo quiere que llegue a un acuerdo con un hombre como usted? El hombre de traje gris dijo que lo lamentaba, incluso se disculp, pero mantuvo su reserva con toda testarudez. No estaba dispuesto a revelar su nombre. Alec Rush protest, pero se guard los cinco billetes en eh bolsillo. Es posible que su reserva le favorezca, pero supondr una sangra para su bolsillo reconoci el detective al tiempo que se daba por vencido. Supongo que, si no fuera legal, ya se habra inventado un nombre falso. Con respecto a la joven..., quin es?

La seora de Hubert Landow. Menos mal, por fin un nombre! A propsito, dnde vive la seora Landow? Vive en Charles-Street Avenue respondi el hombre de traje gris, y dio el nmero. Puede describirla? Tiene veintids o veintitrs aos, y es bastante alta, deportivamente esbelta, pelo castao, ojos azules y piel muy blanca. Y eh marido? Lo conoce? Lo he visto. Ronda mi edad, los treinta, pero es ms corpulento que yo, se trata de un individuo alto, de hombros anchos, rubio y sano. Y qu aspecto tiene nuestro hombre misterioso? Es muy joven, no supera los veintids aos, y no posee una gran corpulencia, dira que es de talla mediana tirando a esmirriado. Es muy moreno, de pmulos altos y nariz grande. Hombros altos y erguidos en lugar de anchos. Camina con pasos cortos, casi remilgados. Cmo iba vestido? Ayer por la tarde, cuando lo vi en Fayette Street vesta traje marrn y gorra castaa. Supongo que anoche iba de la misma manera, pero no estoy seguro. Supongo que pasar por mi oficina a buscar los informes, ya que no s dnde envirsehos concluy el detective. Desde luego el hombre de traje gris se puso de pie y extendi la mano. Seor Rush, le agradezco enormemente que haya aceptado mi encargo. Alec Rush aadi que no se preocupara. Se dieron la mano y el hombre de traje gris sali. El feo aguard a que su cliente girara en el pasillo que conduca a los ascensores. Luego exclam: Ahora, seor mo!, se levant de la silla, cogi el sombrero del perchero del rincn, cerr con llave la puerta del despacho y baj corriendo la escalera de servicio. Corri con la engaosa y pesada agilidad de un oso. Tambin haba algo osuno en la soltura con que el traje azul se adhera a su cuerpo robusto y en la cada de sus hombros firmes, hombros en pendiente y de extremidades flexibles, cuya inclinacin ocultaba buena parte de su volumen. Lleg a la planta baja a tiempo de ver salir a la calle la espalda gris de su cliente. Alec Rush se pase siguiendo su estela. Camin dos manzanas, gir a la izquierda, recorri otra manzana y torci a la derecha. El hombre de traje gris entr en las oficinas de un banco que ocupaba la planta baja de un gran edificio de despachos. Lo dems fue coser y cantar. Dio medio dlar a un conserje y se enter de que el hombre de traje gris era Ralph Millar, cajero adjunto. La noche caa en Charles-Street Avenue cuando Alec Rush pas, al volante de un modesto cup negro, frente a las seas que Ralph Millar le haba proporcionado. La casa era grande y estaba separada de las vecinas y del pavimento por pequeos sectores de jardn vallado. Alec Rush sigui avanzando, gir a la izquierda en el primer cruce, hizo lo mismo en el siguiente y en el posterior. Durante media hora condujo el coche a lo largo de un camino de mltiples giros y cuando por fin aparc en el bordillo, a cierta distancia pero a la vista de la residencia Landow, haba recorrido hasta el ltimo centmetro de va pblica de las inmediaciones de la casa. No haba visto al joven moreno y de hombros altos descrito por Millar. Las luces se encendieron alegremente en Charles-Street Avenue y el trfico nocturno ronrone hacia el sur, en direccin al centro de la ciudad. El grueso cuerpo de Alec Rush

se desplom contra el volante del cup mientras impregnaba el interior del coche con el humo acre de un puro y fijaba sus ojos pacientes e inyectados de sangre en lo que divisaba de la residencia Landow. Transcurridos tres cuartos de hora percibi movimientos en el interior de la casa. Una limusina sali del garaje del fondo rumbo a la puerta principal. Apenas discernibles a esa distancia, un hombre y una mujer abandonaron la casa y se dirigieron a la limusina. El vehculo se intern en la corriente de trfico que se desplazaba al centro. El tercer coche de la fila era el modesto cup de Alec Rush. Con excepcin de un momento de peligro en North Avenue, en que el avasallador trfico transversal estuvo a punto de separarlo de su presa, Alec Rush no tuvo dificultades para seguir la limusina. El vehculo dej su carga frente a un teatro de Howard Street: un jovencito y una joven, altos los dos, vestidos de etiqueta y sin duda coincidentes con las descripciones que el cliente le haba proporcionado. Los Landow entraron en ha sala a oscuras, mientras Alec Rush compraba la entrada. Volvi a verlos cuando se encendieron las luces del primer intervalo. Dej su asiento en direccin al fondo de la sala y encontr un ngulo desde el que pudo observarlos durante los cinco minutos de descanso que an quedaban. La cabeza de Hubert Landow era pequea en relacin a su altura, y los cabellos rubios amenazaban a cada instante con escapar de un peinado artificial para formar rizos revueltos. Su cara, saludablemente rubicunda, era apuesta en un sentido musculoso y muy masculino, y no denotaba mucha rapidez mental. Su esposa posea esa belleza que no es necesario describir. Sin embargo, su pelo era castao, azules sus ojos y blanca su piel, para no hablar de que pareca uno o dos aos mayor que el tope mximo de veintitrs que le haba asignado Millar. Durante el intermedio, Hubert Landow habl impacientemente con su esposa, y su brillante mirada era la propia de un amante. Alec Rush no logr ver los ojos de ha seora Landow. Not que de vez en cuando responda a las palabras de su marido. Su perfil no denotaba la menor ansia de responder. Tampoco daba a entender que estuviera aburrida. En mitad del ltimo acto, Alec Rush sali del teatro para situar su cup en posicin favorable a la partida de los Landow. Pero cuando salieron del teatro, ha limusina no los recogi. Bajaron por Howard Street y entraron en un llamativo restaurante de segunda categora, donde una pequea orquesta lograba ocultar, por pura voluntad, sus dudosas aptitudes musicales. Despus de aparcar cmodamente el cup, Alec Rush busc una mesa desde la cual vigilar a los sujetos sin llamar la atencin. El marido segua cortejando a la esposa con comentarios incesantes e impacientes. La esposa estaba aptica, educada, fra. Apenas probaron los platos que les sirvieron. Bailaron una sola pieza, y el rostro de la mujer sigui tan impertrrito como cuando escuchaba las palabras del marido. Era un rostro muy bello, pero huero. Los Landow salieron del restaurante cuando el minutero del reloj niquelado de Alec Rush apenas haba iniciado el ltimo ascenso del da, del punto en que el VI pasa al XII. La limusina estaba a dos puertas del local, y un joven negro con cazadora fumaba recostado en la portezuela. Los Landow volvieron a casa. Despus de verlos entrar y de comprobar que la limusina se quedaba en el garaje, el detective volvi a dar vueltas por las calles del barrio en su cup. No vio al joven moreno descrito por Millar. Alec Rush volvi a casa y se acost. A las ocho en punto de la maana siguiente, el feo y su modesto cup volvan a estar apostados en Charles-Street Avenue. El elemento masculino de Charles-Street Avenue caminaba con el sol a la izquierda, en direccin a sus oficinas. A medida que la maana envejeca y las sombras se tornaban ms cortas y anchas, lo propio ocurra con los

individuos que formaban la procesin matinal. La de las ocho en punto estaba formada por jvenes delgados y de paso rpido; la de has ocho y media, no tanto; la de las nueve, an menos, y la retaguardia de las diez no era predominantemente joven ni delgada y de paso ms lento que vivo. Aunque fsicamente no perteneca a una hora de las posteriores a las ocho y media, un dos plazas azul se llev a Hubert Landow con la procesin de la retaguardia. Sus hombros anchos estaban cubiertos por un abrigo azul, su cabellera rubia con una gorra gris, e iba solo en eh coche. Alec Rush ech un rpido vistazo a su alrededor para comprobar que el joven moreno no circulaba por all, y se dedic a seguir el coche azul con su cup. Se internaron rpidamente en la ciudad y llegaron al centro financiero, donde Hubert Landow aparc su dos plazas frente a una oficina de agentes de Bolsa de Redwood Street. La maana se convirti en medioda algo antes de que Landow saliera y enfilara hacia el norte en su dos plazas. Cuando perseguido y perseguidor se detuvieron una vez ms, estaban en Mount Royal Avenue. Landow se ape del coche y entr deprisa en un gran edificio de apartamentos. A una calle de distancia, Alec Rush encendi un puro y se acomod en el asiento del cup. Transcurri media hora. Alee Rush volvi la cabeza y chav la dorada dentadura en el cigarro. A menos de seis metros del cup, en la puerta de un garaje, pasaba el rato un joven moreno, de pmulos marcados y hombros altos y rectos. Tena la nariz grande. Vesta un traje marrn, del mismo color que los ojos, que no parecan hacer caso de nada en medio de la delgada bocanada de humo azul que escapaba de la colilla de un lnguido cigarrillo. Alec Rush se quit el cigarro de la boca, lo estudi, sac la navaja del bolsillo para recortar el extremo mordido, volvi a ponerse el cigarro en la boca y la navaja en el bolsillo y, a partir de ese momento, fue tan indiferente a lo que pasaba en Mount Royal Avenue como el joven que estaba a sus espaldas. ste se adormeci en el portal. El otro dormit dentro del coche. La tarde se arrastr lentamente hacia la una, hacia la una y media. Hubert Landow sali del edificio de apartamentos y desapareci muy pronto en el dos plazas azul. Su partida no inmut a ninguno de los dos hombres inmviles, y menos an sus miradas. Slo despus de un cuarto de hora, uno de ellos se dign moverse. En ese momento, el joven moreno abandon el portal. Camin calle arriba, sin prisa, con pasos cortos, casi remilgados. Cubierto con un sombrero negro, Alec Rush dio la espalda al joven, que pas junto al cup negro; quiz fue casual, pues nadie poda asegurar que el feo se haba dignado mirar al otro desde que lo avist por primera vez. El joven moreno mir con indiferencia la nuca del detective. Deambul calle arriba hacia el edificio de apartamentos que Landow haba visitado, subi ha escalinata y se perdi en su interior. En cuanto el joven moreno desapareci, Alec Rush tir el puro, se desperez y encendi el motor del cup. A cuatro manzanas y dos giros de Mount Royal Avenue, se ape del vehculo y lo dej cerrado y vaco delante de una iglesia de piedra gris. Regres a Mount Royal Avenue y se detuvo en una esquina, a dos calles de la posicin anterior. Esper media hora ms hasta que el joven moreno apareci. Alec Rush compraba un puro en un estanco con escaparate de cristal cuando el otro pas a su lado. El joven subi al tranva en North Avenue y encontr asiento. El detective subi al mismo tranva en la parada siguiente y permaneci de pie en la plataforma trasera. Alertado por la significativa inclinacin hacia adelante de los hombros y la cabeza del joven, Alec Rush fue el primer pasajero en bajar en Madison Avenue y el primero en subir a otro tranva que se diriga hacia el sur. Tambin fue el primero en apearse en Franklin Street. El joven moreno se dirigi en lnea recta a una pensin de esa calle al tiempo que el

detective se apoyaba en el escaparate de una tienda de la esquina especializada en maquillaje para actores. All estuvo hasta las tres y media. Cuando el joven moreno sali a la calle, ech a andar mientras Alec Rush le pisaba los talones hasta Eutaw Street, cogi el tranva y viaj hasta Camden Station. En la sala de espera de la estacin, el joven moreno encontr a una joven que lo mir torvamente y pregunt Qu demonios estuviste haciendo? Al pasar junto a ellos, el detective oy el enfadado saludo, pero la respuesta del joven fue susurrada, y tampoco volvi a or una sola de las respuestas de la joven. Hablaron cerca de diez minutos, de pie, en un extremo vaco de la sala de espera, de modo que Alec Rush no pudiera acercarse a ellos sin llamar la atencin. La muchacha se mostraba impaciente, porfiada. El joven pareca darle explicaciones, tranquilizarla. De vez en cuando gesticulaba con las manos castigadas pero hbiles de un buen mecnico. Su acompaante se mostr ms afable. Era baja y cuadrada, pareca escuetamente tallada a partir de un cubo. Como era de prever, su nariz era corta y el mentn cuadrado. Superado el enfado inicial, ahora se vea que posea una cara alegre, un rostro vivaracho, belicoso y bien irrigado que anunciaba a bombo y platillo una vitalidad inagotable. Ese anuncio estaba presente en todos sus rasgos, desde las puntas animadas de su corta cabellera castaa hasta la posicin enraizada de sus pies sobre el suelo de cemento. Vesta ropa oscura, poco llamativa y cara, pero no la luca con donaire pues colgaba desaliadamente aqu y all, sobre su cuerpo macizo. El joven asinti enrgicamente en varias ocasiones, se toc la visera de la gorra con dos dedos descuidados y sali a la calle. Alec Rush lo dej partir sin seguirlo. Fue detrs de la joven cuando sta se encamin lentamente hacia las puertas de hierro de la estacin, avanz junto a la taquilla del equipaje y sali a la calle. An la segua cuando la muchacha se uni al grupo de compradores de las cuatro de la tarde en Lexington Street. La joven fue de compras con la entusiasta actitud de alguien que no tiene preocupaciones. En los segundos grandes almacenes que visit, Alec Rush la dej ante un mostrador de encajes mientras l avanzaba, tan rpida y directamente como poda en medio de los animados clientes, en direccin a una mujer alta, de hombros gruesos, canosa y vestida de negro que pareca esperar a alguien junto a la escalera. Hola, Alec! salud la mujer cuando el detective le toc el brazo y sus ojos vivaces contemplaron con verdadera alegra la tosca cara de Rush. Qu haces en mi territorio? Tengo una mechera para ti murmur. La chica fornida, vestida de azul, junto al mostrador de los encajes. Sabes de quin te hablo? La detective de la tienda ech un vistazo y asinti. S, Alec, muchas gracias. Ests seguro de que es una ratera? Venga ya, Minnie! se quej y su voz ronca solt un gruido metlico. Me crees capaz de darte un dato falso? Tom el camino del sur con un par de prendas de seda y es harto probable que a estas alturas tenga algunos encajes. Hmmm, hmmm mascull Minnie. Entendido. En cuanto pise la accra estar a su lado. Alec Rush volvi a rozar el brazo de la detective. Me gustara seguirla explic. Qu te parece si le pisamos un rato los talones y averiguamos qu trama antes de cazarla? De acuerdo si no nos lleva todo el da acept ella. Cuando la joven fornida y vestida de azul abandon la seccin de encajes y los grandes almacenes, los detectives la siguieron, la acompaaron al interior de otra tienda y

aunque quedaron demasiado rezagados para comprobar si estaba robando se dieron por satisfechos con vigilarla. De esa tienda sali la joven, se dirigi a la parte ms srdida de Pratt Street y entr en una misrrima casa de tres plantas dividida en varios pisos amueblados. A dos manzanas de distancia, un polica giraba en la esquina. Vigila el edificio mientras voy a buscar al uniformado orden Alec Rush. Al regresar con el polica, vio que la detective de la tienda aguardaba en el vestbulo. Primer piso inform Minnie. A sus espaldas la puerta permaneca abierta y permita entrever un oscuro pasillo y el pie de la escalera cubierta por una gastada moqueta. En el sombro pasillo apareci una mujer delgada y desaliada, con un arrugado vestido de algodn gris, que pregunt quejumbrosa al tiempo que avanzaba: Qu buscan aqu? Tengo una casa decente. Quiero que sepan y que comprendan que yo... En el primer piso vive una chica fornida de ojos oscuros cacare Alec Rush. Mustrenos cul es su puerta. La cara delgada de la mujer se convirti en infinitas lneas de sorpresa y sus ojos mortecinos se ensancharon como si confundiera la aspereza de la voz del detective con la brusquedad de las grandes emociones. Tartamude algo y record la primera regla de la administracin de una pensin sospechosa: no te interpongas nunca en el camino de la polica. Les mostrar la puerta acept, se levant con una mano la falda arrugada y los gui escaleras arriba. Sus dedos delgados golpearon la puerta cercana a la escalera. l~Quin es? pregunt una voz femenina indiferentemente seca. La casera. La chica fornida y vestida de azul, ahora sin sombrero, abri la puerta. Alec Rush encaj su enorme pie para impedir que la cerrara al tiempo que la casera deca: Aqu la tienen. Tendr que acompaarnos afirmaba simultneamente el polica. Querida, nos gustara entrar y hablar contigo apostillaba Minnie. Dios mo! exclam la joven. Creo que estn cometiendo un lamentable error. En absoluto dijo Alec Rush con voz ronca, dio un paso al frente y mostr su espeluznante sonrisa amistosa. Vayamos a un sitio donde podamos conversar. Con un simple movimiento de su desgarbada osamenta, un paso para aqu y medio paso para all, y girando su fea cara hacia ste y hacia aqulla, Alec Rush gui a su antojo al pequeo grupo, despidi a la avinagrada casera e hizo pasar a todos a las habitaciones de la chica. Recuerden que no s de qu va ha cosa dijo la chica cuando llegaron a la sala, una estrecha habitacin donde el azul luchaba con el rojo sin llegar a ser violeta. Es fcil llevarse bien conmigo y si le parece que ste es el sitio adecuado para hablar de lo que usted quiere hablar, adelante! Pero si confa en que yo suelte el rollo, tendr que espabilarse. Rateras, querida dijo Minnie y se inclin para palmearle el brazo a la chica. Trabajo en Goodbodys. Supone que he birlado algo? sa es ha cuestin? S, exactamente. Claro que s, eso es Alec Rush no dej lugar a dudas. La muchacha entrecerr los ojos, hizo morritos con los labios pintados de rojo y mir al feo de soslayo. Estoy de acuerdo anunci, siempre que Goodbodys quiera hacerme cargar

con las culpas... as podr ponerle un pleito por un milln cuando fracase. No tengo nada que declarar. Llveme a la comisara. Hermana, ya te llevaremos a la comisara asegur el feo afablemente. Nadie te sacar del apuro. Dime, te molesta que eche un vistazo a tu casa? Tiene algn papel firmado por un juez en el que diga que est autorizado? No. Entonces no echar ni una ojeada! Alec Rush ri entre dientes, se meti las manos en los bolsillos del pantaln y deambul por las habitaciones, comprobando que haba tres. Sali del dormitorio portando en la mano una foto en un marco de plata. Quin es? pregunt el detective a la chica. Avergelo si puede. Es lo que intento minti Alec Rush. No es ms que un incompetente! se enfureci la chica. Sera incapaz de encontrar agua en el ocano! Alec Rush ri con ronca alegra. Poda darse ese lujo. La foto que tena en la mano era de Hubert Landow. El ocaso rodeaba la iglesia de piedra gris cuando el propietario del cup abandonado regres al coche. La chica fornida dijo llamarse Polly Vanness fue fichada y encerrada en una celda de la comisara de Southwestern. En su piso aparecieron cantidades ingentes de mercancas robadas. An llevaba encima la cosecha de esa tarde cuando Minnie y una matrona de la comisara la registraron. Se haba negado a hablar. El detective no mencion que conoca al sujeto de la foto ni habl del encuentro de la chica con el joven moreno en la estacin de tren. Ninguna de las cosas aparecidas en su vivienda esclareci esas cuestiones. Como haba cenado antes de regresar al coche, Alec Rush puso rumbo a CharlesStreet Avenue. Al pasar frente a ha residencia Landow, vio encendidas las luces de costumbre. Algo ms lejos gir el cup para que apuntara hacia el centro y aparc junto al bordillo, en una zona oculta por los rboles, desde la que divisaba la casa. Se hizo noche cerrada y nadie sali ni entr en casa de los Landow. Unas uas golpearon el cristal de la ventanilla del cup. Divis a un hombre. En la oscuridad no se poda decir nada sobre l, salvo que no era corpulento y que deba de haberse acercado sigilosamente desde la parte posterior del coche para que el detective no se apercibiera de su presencia. Alec Rush extendi la mano y abri ha portezuela. Tienes fuego? pregunt el hombre. El detective titube, le ofreci una caja de cerillas y dijo: S. El hombre encendi un fsforo e ilumin su cara morena y joven, de nariz grande y pmulos altos: era la misma persona a la que Alec Rush haba seguido esa tarde. Slo el joven moreno dio seales de haber reconocido al detective: Supona que eras t dijo llanamente mientras acercaba el fsforo encendido al cigarrillo. Tal vez no sepas quin soy, pero te conoc cuando formabas parte de la polica. S el ex sargento de la Brigada de Detectives no dio el menor tono a su ronco monosflabo. Aunque no estaba seguro, me pareci verte esta tarde entre el gento de Mount Royal prosigui el joven, que subi al cup, se sent junto al detective y cerr ha portezuela. Soy Scutthe Zeipp. No soy tan famoso como Napolen, de modo que tampoco pasa nada si jams has odo mi nombre.

S. isa es la cuestin! Si se te ocurre una buena respuesta, cete a ella sbitamente el rostro de Scuttle Zeipp se convirti en una mscara broncnea bajo el brillo del cigarrillo. Bastar con que des la misma respuesta a la prxima pregunta. Ests interesado en los Landow? S aadi burlndose roncamente de la voz del detective. Otra calada ilumin su rostro y las palabras salieron envueltas en humo, a medida que se extingua el brillo de la colilla. Supongo que querrs saber qu hago merodeando. No es un secreto. Te lo dir. Me han dado quinientos pavos para que me cargue a la chica... dos veces. Qu te parece? Ya te he odo respondi Alec Rush. Cualquiera que sabe hablar puede soltar una sarta de tonteras. Una sarta de tonteras? Ya lo creo reconoci Zeipp alegremente. Tambin es una tontera cuando el juez dice Ahorcado hasta que muera y que Dios se apiade de su alma. Muchas cosas son pura chchara, pero eso no les impide ser reales. S? S, hermano, s! Escchame bien: esto va de regalo. Hace un par de das me visit cierta persona con una oferta de alguien que me conoce. Te das cuenta? Esa cierta persona me pregunt cunto quera por carganne una zorra. Pens que mil eran suficientes y lo dije. Le pareci excesivo. Quedamos en quinientos. Recib doscientos cincuenta y el resto a cobrar cuando se enfriara la historia Landow. No estaba mal por tratarse de una cosa fcil... una bala a travs de la portezuela del coche, eh? Venga ya, a qu esperas? pregunt el detective. Quieres convertirlo en una travesura fantasiosa... matarla el da de su cumpleaos o un festivo? Scuttle Zeipp chasque los labios y, en medio de la oscuridad, hundi un dedo en el pecho del detective. Ni soarlo, hermano! Parece que pienso ms rpido que t! Escucha: me guardo los doscientos cincuenta de adelanto y vengo a reconocer a fondo el terreno para no toparme con algn imprevisto. Mientras fisgoneo, encuentro a otra persona que hace lo mismo. Esta segunda persona me tantea, pero yo soy muy listo y la suerte me sonri. Fue directo al grano. Sabes qu me pregunt? Quera saber cunto cobro por cargarme una zorra! Sera la misma que la otra quera cargarse? Te aseguro que s! No soy tonto. Cobro doscientos cincuenta pavos ms y recibir mucho ms cuando termine la faena. Me crees capaz de hacerle algo a la bella Landow? Si lo creyeras, seras un imbcil. Ella es mi seguro. Si vive hasta que yo destape la olla, ser ms vieja que t o que la baha. Por ahora me han dado quinientos. Hay algn problema en rondar la zona y esperar a que aparezcan otros clientes que no la quieren? Si dos quieren comprarle eh billete para sacarla de este mundo, por qu no ms? La respuesta es afirmativa. Y apareces t, que tambin ests fisgoneando. Esta es la historia, hermano, mira, degusta y toca. En la oscuridad del interior del cup reina el silencio varios minutos, hasta que la spera voz del detective pregunt con escepticismo: Quines son los que quieren quitarla de en medio? Ests loco? lo reprendi Scuttle Zeipp. Te estoy contando la historia, pero no pienso dar nombres. Y para qu me la cuentas? Para qu? Porque de alguna manera ests en el medio. Si nos estorbamos, ninguno obtiene beneficios. Si no aunamos esfuerzos, el chanchullo se ir al carajo. Ya he ganado quinientos con la Landow. Eso me pertenece, pero un par de hombres que saben lo que se hacen pueden recoger mucho ms. Eso digo. Te propongo que compartamos a partes iguales todo lo que podamos obtener. Pero no te dar los nombres de mis personas! No me molestara delatarlas, pero no soy tan rata como para decirte quines son.

Alec Rush farfull y plante otra pregunta ambigua. Scutthe, por qu confas tanto en m? El asesino a sueldo ri sagazmente. Por qu no? Eres un buen tipo. Sabes aceptar un beneficio si te lo ofrecen. No te echaron de la pohi por ser tan inocente. Adems, en el caso de que quisieras traicionarme, qu podras hacer? Te ser imposible demostrar todo lo que te he contado. Ya te dije que no pretendo que la mujer sufra el menor dao. Ni siquiera estoy armado. Pero eso son tonteras. Tienes la cabeza bien puesta y conoces el pao. Alec, t y yo podemos conseguir un pastn! Volvi a reinar el silencio hasta que el detective habl lenta y reflexivamente: En primer lugar, tendramos que averiguar los motivos por los que tus personas quieren acabar con la chica. Sabes algo? Nada de nada. Por lo que has dicho, entiendo que las dos son mujeres. Scuttle Zeipp se mostr indeciso. S admiti. Pero no me preguntes nada sobre ellas. En primer lugar, no s nada y, en segundo, no soltara prenda aunque lo supiera. S cacare el detective como si comprendiera la retorcida idea de lealtad de su compaero. Si son mujeres, cabe la posibilidad de que este rollo tenga que ver con un hombre. Qu opinas de Landow? Parece un to guapo. Scutthe Zeipp se inclin y volvi a hundir un dedo en el pecho del detective. Alec, has dado en el blanco! Es posible, ya lo creo que podra ser por eso! S reconoci Alec Rush mientras manoseaba las palancas del coche. Saldremos de aqu y nos mantendremos alejados hasta que yo he haya echado un vistazo. El detective paro el cup en Franklin Street, a media manzana de la pensin hasta la que, por la tarde, haba seguido al joven. Quieres apearte aqu? pregunt. Scutthe Zeipp mir de soslayo y de forma inquisitiva el desagradable rostro del hombre mayor. Por qu no? respondi el joven. De todos modos, eres un adivino de primera se detuvo con la mano en la portezuela. Alec, trato hecho? Vamos a medias? Yo dira que no Alec Rush le sonri con horripilante afabilidad. Scuttle, eres un buen chico y si surge alguna ganga recibirs tu parte, pero no esperes que haga causa comn contigo. Zeipp entrecerr los ojos y sonri hasta mostrar una dentadura amarillenta bien emparejada. Maldito gorila, seras capaz de venderme y yo te... se burl de la amenaza y su rostro moreno volvi a adoptar una expresin joven y despreocupada. no te saldrs con la tuya. No me equivoqu al decidir que compartira tu suerte. Lo que t digas ir a misa. S confirm el feo. Mantnte alejado de la residencia hasta que yo te avise. Ven a verme maana. Busca las seas de mi despacho en el listn. Hasta pronto, chico. Hasta pronto, Alec. Por la maana Alec Rush se dedic a investigar a Hubert Landow. En primer lugar fue al Ayuntamiento y ech un vistazo a los libros grises donde se anotan todas las licencias matrimoniales. Averigu que Hubert Britman Landow y Sara Falsoner se haban casado haca seis meses. El apellido de soltera de la chica enturbi los ojos inyectados en sangre del detective. El aire escap ruidosamente por sus fosas nasales aplastadas. S, s, s!, dijo casi para sus adentros, con tanto mpetu que un delgado pasante que estaba a su lado y consultaba

otros expedientes lo mir asustado y se apart. Al salir del Ayuntamiento, Alec Rush fue con el apellido de soltera de la novia a las redacciones de dos peridicos en las que, tras estudiar los archivos, compr un montn de diarios de haca seis meses. Los llev a su oficina, los abri sobre el escritorio y puso manos a la obra con la tijera. Despus de recortar y descartar el ltimo haba sobre su escritorio un grueso fajo de recortes. Alec Rush los orden cronolgicamente. Encendi un puro, acomod los codos sobre el escritorio, se sujet la fea cabeza entre las palmas de las manos y se puso a leer una historia que la gente de Baltimore aficionada a la prensa haba conocido medio ao atrs. Depurada de comentaroos impertinentes y digresiones, la historia era bsicamente la siguiente: Jerome Falsoner, de cuarenta y cinco aos, era un soltern que viva solo en un piso de Cathedral Street, y que disfrutaba de una renta ms que suficiente para asegurar su bienestar. Era un hombre alto pero de constitucin delicada, tal vez a causa de una indulgencia desmedida en los placeres para un fisico que, en principio, no era muy fuerte. Era muy conocido, al menos de vista, por todos los noctmbulos de Baltimore y por aquellos que frecuentaban hipdromos, garitos y reideros clandestinos que, de vez en cuando, operan fugazmente en los sesenta kilmetros de zona rural que separan Baltimore de Washington. Una tal Fanny Kidd, que como tena por costumbre se present a las diez en punto de la maana para limpiar la casa de Jerome Falsoner, lo encontr tendido boca arriba en la sala, mirando con los ojos muertos un punto del techo, un punto brillante que reflejaba la luz del sol... que la reflejaba en el mango metlico de su cortapapeles clavado en el pecho. La investigacin policial demostr cuatro hechos: En primer lugar, Jerome Falsoner llevaba muerto catorce horas cuando Fanny Kidd lo encontr, lo que situaba su asesinato alrededor de las ocho de la noche anterior. En segundo lugar, las ltimas personas que, por lo que se supo, lo vieron vivo, fueron Madehine Boudin, una mujer de la que haba sido ntimo, y tres amigos de ella. Lo vieron vivo entre las siete y media y las ocho, o menos de media hora antes de su muerte. Se dirigan a una casa de campo a orillas del ro Severn y Madehine Boudin dijo a los dems que quera ver a Falsoner antes de partir. Los dems se quedaron en el coche mientras ella tocaba el timbre. Jerome Falsoner abri la puerta y la mujer entr. Sali diez minutos ms tarde y se reuni con sus amigos. Jerome Falsoner la acompa a la puerta y salud con la mano a uno de los hombres que viajaba en el coche, Frederick Stoner, que apenas conoca a Falsoner y que estaba relacionado con la oficina del fiscal del distrito. Dos mujeres que charlaban en la escalinata de la casa de enfrente tambin vieron a Falsoner y la partida de Madeline Boudin y sus amigos. En tercer lugar, la heredera y nica pariente directa de Jerome Falsoner era su sobrina Sara Falsoner que, por un capricho del azar, contraa matrimonio con Hubert Landow a la misma hora en que Fanny Kidd descubra el cadver de su patrn. Sobrina y to apenas se trataban. Se demostr concluyentemente que la sobrina durante unos pocos das las sospechas de la polica se centraron en ella haba estado en casa, en su apartamento de Carey Street, desde las seis de la tarde de la fecha del asesinato hasta las ocho y media de la maana siguiente. Su marido, a la sazn su prometido, haba estado con ella desde las seis hasta las once de la noche. Antes de ha boda, la chica haba trabajado como taqugrafa en el mismo banco donde prestaba sus servicios Ralph Millar. En cuarto lugar, dos das antes del asesinato Jerome Falsoner, que no posea un carcter que pudiera considerarse tranquilo, haba discutido con el islands Einer Jokumsson en una casa de juego. Jokumsson lo haba amenazado. El islands un individuo fornido y grueso, de pelo y ojos oscuros desapareci de su hotel, dejando el

equipaje, el da que se descubri el cadver y desde entonces nadie le haba visto el pelo. Despus de leer minuciosamente el ltimo recorte, Alec Rush se meci en la silla y mir el techo con pensativa expresin de monstruo. Luego se enderez, consult el listn y decidi marcar el nmero del banco donde trabajaba Ralph Millar. En cuanto supo el nmero cambi de idea. No importa dijo por el auricular y llam a Goodbodys. Cuando se puso, Minnie le cont que Polly Vanness fue identificada como Polly Bangs, detenida dos aos atrs en Milwaukee por ratera y condenada a dos aos de crcel. Minnie aadi que esa misma maana haban puesto en libertad bajo fianza a Polly Bangs. Alec Rush colg y revis los recortes hasta encontrar la direccin de Madehine Boudin, la mujer que haba visitado a Falsoner poco antes de su muerte. Las seas correspondan a Madison Avenue. All lo llev su cup. No, la seorita Boudin no vive aqu. S, haba vivido aqu, pero se mud hace cuatro meses. Tal vez ha seora Blender, del segundo piso, conozca sus seas actuales. La seora Blender no las saba. Estaba enterada de que la seorita Boudin se haba mudado a un edificio de apartamentos de Garrison Avenue, pero supona que esas no eran sus seas actuales. Al llegar a la vivienda de Garrison Avenue, Alec Rush averigu lo siguiente: la seorita Boudin se haba mudado haca un mes y medio... a un sitio de Mount Royal Avenue. Nadie saba el nmero. El cup traslad a su feo propietario a Mount Royal Avenue, hasta el edificio de apartamentos que el da anterior haban visitado Hubert Landow y, a continuacin, Scuttle Zeipp. En portera pregunt por Walter Boyden, pues pensaba que viva all. El portero no tena noticias de Walter Boyden. Sin embargo, el 604 estaba ocupado por la seorita Boudin, que se apellidaba B-o-u-d-i-n y viva sola. Alec Rush abandon el edificio y volvi a montar en su coche. Entorn sus ojos enrojecidos y colricos y asinti satisfecho trazando con el dedo un pequeo crculo en el aire. Despus regres a su oficina. Volvi a marcar el nmero del banco, pidi que le pusieran con Ralph Millar y lo hicieron en seguida. Soy Rush. Puede venir inmediatamente a mi oficina? Qu pasa? Por supuesto. Cmo... cmo...? S, voy para all. La sorpresa que transmita la voz de Millar a travs del telfono haba desaparecido cuando lleg a la oficina del detective. No hizo ninguna pregunta relativa al hecho de que el detective conociera su identidad. Aunque hoy vesta traje marrn, llamaba tan poco la atencin como ayer de gris. Pase y sintese lo recibi eh feo. Seor Millar, necesito unos datos. La delgada boca de Millar se tens y frunci el entrecejo con terca reserva. Rush, pens que habamos acharado ese punto. Ya he dije... Alec Rush mir a su cliente con afable aunque aterradora exasperacin. Ya s lo que me dijo lo interrumpi. Eso fue en el pasado y ahora estamos en el presente. El asunto se est desenredando y apenas veo lo suficiente, de modo que puedo liarme en esta historia si no estoy alerta. Encontr a su hombre misterioso y habl con l. Tena razn, segua a la seora Landow. Segn cuenta, lo contrataron para matarla. Millar se levant de un salto y se inclin sobre el escritorio amarillo, aproximando su cara a la del detective. Dios mo! Rush!, qu ha dicho? La quiere matar? Vamos, vamos, tmelo con calma. No la matar. Creo que no tiene la menor intencin de matarla, pero asegura que le pagaron para cargrsela.

Lo ha detenido? Ha encontrado al hombre que lo contrat? El detective bizque con los ojos inyectados en sangre y estudi la expresin apasionada de su cliente. A decir verdad, no he hecho ni lo uno ni lo otro respondi serenamente cuando acab de estudiarlo. En este momento la joven no corre el menor peligro. Puede que el muchacho me engaara o me dijera la verdad, pero sea como fuere no me habra contado nada si hubiese tenido intencin de actuar. Yendo al fondo del asunto, seor Millar, quiere que el muchacho sea detenido? S! Mejor dicho... Millar se apart del escritorio, se dej caer flojamente en la silla y se tap la cara con manos temblorosas. Dios mo, Rush, no lo s! Exactamente confirm Ahec Rush. se es el meollo. La seora Landow es la sobrina y la heredera de Jerome Falsoner. Trabajaba en su banco. Se cas con Landow la misma maana en que apareci el cadver de su to. Ayer Landow visit el edificio donde vive Madeline Boudin. Fue la ltima persona conocida que estuvo en casa de Falsoner antes de que lo asesinaran. Y su coartada es tan irrecusable como la de los Landow. El hombre que dice que lo contrataron para matar a la seora Landow tambin visit ayer el edificio donde vive Madehine Boudin. Lo vi entrar. Lo vi reunirse con otra mujer. Esta ltima es una ratera. En su vivienda encontr una foto de Hubert Landow. El moreno sostiene que lo contrataron dos veces para matar a la seora Landow... lo contrataron dos mujeres, ninguna de las cuales sabe que la otra tambin lo hizo. No quiso decirme quines son, pero no era necesario. La voz ronca ces y Alec Rush cedi la palabra a Millar. Durante un rato Millar permaneci mudo. Su mirada era desesperadamente desmesurada y perdida. Alec Rush alz una manaza, la cerr hasta formar un puo casi perfectamente esfrico y golpe el escritorio con suavidad. stos son los hechos, seor Millar aadi. Es un buen embrollo. Pero no se preocupe, si me cuenta lo que sabe, desenredaremos la madeja. Si no habla... no cuente conmigo! Aunque a duras penas, Millar encontr palabras con las que expresarse: Rush, no puede abandonar! No puede dejarme a m... a nosotros.., a ella.., a todos en la estacada! No es... Usted no ser capaz de... Alec Rush mene su fea cabeza en forma de pera para resaltar lentamente su determinacin. Aqu tenemos un asesinato y Dios sabe qu ms. No me gusta jugar con los ojos vendados. Cmo puedo saber cules son sus intenciones? O me dice lo que sabe, absolutamente todo, o ms vale que contrate a otro detective. Es mi ltima palabra. Ralph Millar entrelaz los dedos, apret los labios contra los dientes y suplic al detective con expresin de acoso. No lo haga, Rush implor. Ella an corre peligro. Aunque est en lo cierto cuando dice que ese hombre no la atac, tampoco est a salvo. Las mujeres que lo contrataron pueden apelar a otro matn. Rush, tiene que protegerla. S? En ese caso, usted tendr que ser explcito. Tendr que ser...? S, Rush, hablar. Le dir todo lo que quiera saber. Pero prcticamente no s nada o casi nada ms que lo que usted ya ha averiguado. La joven trabajaba en su banco? S, en mi seccin. Y dej el puesto para casarse? S. Mejor dicho... No, Rush, la verdad es que la despidieron. Fue una injusticia pero... Cundo ocurri?

El da antes de... el da antes de su boda. Explquese. Tena... Rush, antes tendr que explicarle su situacin. Sara es hurfana. Ben Falsoner, su padre, tuvo una juventud disipada... tal vez no slo su juventud tuvo esas caractersticas, pues estoy convencido de que todos los Falsoner estn cortados con el mismo patrn. Sea como fuere, Ben discuti con su padre, el viejo Howard Falsoner, que lo borr del testamento, pero no del todo. El viejo esperaba que Ben se enmendara y, en tal caso, estaba decidido a dejarle algo. Lamentablemente confi en su otro hijo, Jerome. El viejo Howard Falsoner redact un testamento por el cual la renta de sus bienes iba a parar a manos de Jerome en vida de ste. Jerome deba mantener a su hermano Ben segn considerara adecuado. O sea que tena libertad absoluta para disponer de los bienes. Poda dividir la renta a partes iguales, pasarle una miseria o no darle nada, segn la conducta de Ben. A la muerte de Jerome, los bienes se dividiran a partes iguales entre los nietos del viejo. En teora, era un acuerdo sensato, pero en la prctica no lo fue porque estaba en manos de Jerome Falsoner. Lo conoci? Bien, era la ltima persona a la que se poda confiar un arreglo de esta naturaleza. Ejerci su poder hasta las ltimas consecuencias. Jams pas un cntimo a Ben Falsoner. Hace tres aos muri Ben y la chica, su nica hija, ocup la posicin del padre con respecto a los bienes del abuelo. Su madre ya haba muerto. Jerome Falsoner jams le pas un cntimo. sta era su situacin cuando hace dos aos entr a trabajar en eh banco. No fue agradable. Sara tiene, por lo menos, un toque de la temeridad y la excentricidad de los Falsoner. Y all estaba: heredera de cerca de dos millones de dlares, ya que Jerome nunca contrajo matrimonio y ella es la nica nieta, pero sin ninguna renta salvo su salario, que no era muy alto. Contrajo deudas. Supongo que en ocasiones intent ahorrar, pero apretarse el cinturn resultaba doblemente desagradable al pensar que dos millones de dlares estaban a la vuelta de la esquina. Al final, los altos cargos del banco supieron que estaba endeudada. De hecho, uno o dos cobradores se presentaron en la oficina. Como trabajaba en mi seccin, tuve el desagradable deber de advertirla. Se comprometi a pagar sus deudas y a no contraer nuevas y supongo que lo intent, pero no tuvo mucho xito. Nuestros jefes estn chapados a la antigua, son ultraconservadores. Hice todo lo que pude por salvarla, pero fue intil. No queran una empleada que estaba endeudada hasta el cuello. Millar hizo una pausa, mir tristemente el suelo y prosigui: Tuve la desagradable misin de tener que comunicarle que sus servicios ya no eran necesarios. Intent... Fue espantosamente desagradable. Ocurri el da antes de su boda con Landow. Fue... hizo otra pausa. Como si no se le ocurriera nada ms, Millar repiti : S, ocurri el da antes de su boda con Landow volvi a mirar tristemente el suelo. Alec Rush, que durante el relato haba permanecido inmvil como la escultura monstruosa de una antigua iglesia, se inclin sobre el escritorio y pregunt con voz ronca: Quin es Hubert Landow? A qu se dedica? Ralph Millar neg cabizbajo. No lo conozco. Lo he visto pero no s nada de l. Y la seora Landow nunca lo mencion? Quiero decir, nunca habl de l mientras fue empleada del banco? Es posible, pero no me acuerdo. Y entonces no supo qu pensar cuando se enter de que ella se haba casado con l? El hombre ms joven lo mir con sus ojos pardos y aterrados. Rush, adnde quiere llegar? No pensar que... S, como acaba de decir, me sorprend. Adnde quiere ir a parar?

La licencia matrimonial fue entregada a Landow cuatro das antes de la boda, cuatro das antes de que apareciera el cadver de Jerome Falsoner respondi el detective, haciendo caso omiso de la angustiada y reiterada pregunta de su cliente. Millar se mordi una ua y, desesperado, mene la cabeza. No s adnde quiere ir a parar murmur con el dedo en la boca. Este asunto es realmente desconcertante. Seor Millar, no es verdad que usted tena con Sara Falsoner una relacin ms amistosa que con cualquier otro compaero de trabajo? la voz del detective retumb en la oficina con su ronca insistencia. El joven levant ha cabeza y mir a Alec Rush..., sostuvo su mirada con ojos pardos obstinadamente firmes. La verdad es que ped a Sara Falsoner que se casara conmigo el da que dej su puesto respondi quedamente. S. Y entonces ella... Y entonces ella... Supongo que la culpa fue ma. Fui torpe, tosco, lo que le parezca. Slo Dios sabe lo que Sara pens: que le peda que se casara conmigo por compasin, que intentaba imponerle el matrimonio despidindola cuando saba que estaba hundida hasta el cuello en deudas. Pudo pensar cualquier cosa. De todas maneras, fue.., fue desagradable. Quiere decir que no slo lo rechaz sino que... hmmm... que se mostr desagradable? Eso es lo que estoy diciendo. Alec Rush se recost en la silla e hizo nuevas muecas grotescas alzando sinuosamente un ngulo de su boca de labios llenos. Sus ojos enrojecidos estaban perversa y reflexivamente clavados en el techo. Lo nico que podemos hacer es visitar a Landow y contarle lo que sabemos concluy el detective. Est seguro de que... ? objet Millar indeciso. A menos que sea un actor extraordinario, est muy enamorado de su esposa declar el detective con absoluta certeza. Y eso es suficiente para que tenga sentido contarle esta historia. Millar segua dubitativo. Est seguro de que es lo ms sensato? S. Debemos contar esta historia a una de estas tres personas: l, ella o la polica. Creo que l es la opcin ms atinada, pero la decisin est en sus manos. El joven asinti contrariado. Est bien, Pero no necesita contar conmigo, verdad? inquiri repentinamente alarmado. Puede manejar las cosas de modo tal que yo no me vea involucrado. Comprende lo que quiero decir? Ella es su esposa y resultara muy... No se preocupe. Le cubrir las espaldas prometi Alec Rush. Sin dejar de doblar la tarjeta del detective con los dedos, Hubert Landow recibi a Alec Rush en la sala lujosamente amueblada del primer piso de la casa de Charles Street Avenue. Estaba de pie alto, rubio y juvenilmente apuesto en medio de la estancia, frente a la puerta, cuando entr el detective gordo, canoso, machacado y feo. Quera venne? Pase y tome asiento. La actitud de Hubert Landow no era comedida ni campechana. Era exactamente la actitud que cabe esperar en un joven que recibe la visita inesperada de un detective con tan mala traza. S declar Alec Rush mientras se sentaban en sillas enfrentadas. Tengo algo que comunicarle. No llevar mucho tiempo, pero parece un disparate. Puede o no que sea

una sorpresa para usted, pero es muy serio, Espero que no piense que le estoy tomando el pelo. Hubert Landow se ech hacia adelante con expresin de profundo inters. No se preocupe. Lo escucho. Hace un par de das segu a un hombre que podra estar relacionado con un trabajo que me interesa. No es trigo limpio. Mientras lo segua descubr que se interesaba por sus asuntos y los de su esposa. Les ha pisado los talones tanto a usted como a ella. Ayer pas el rato delante del edificio de apartamentos de Mount Royal Avenue que usted visit, y luego entr personalmente. Qu demonios pretende? se enfureci Landow. Cree que se trata de...? Espere aconsej el feo. Espere a or toda ha historia, luego me dar su opinin. Sali del edificio de apartamentos y se dirigi a Camden Station, donde se encontr con una joven. Hablaron un rato y ms tarde ella fue detenida en unos grandes almacenes... por ratera. Se llama Polly Bangs y ha cumplido condena en Wisconsin por eh mismo delito. Tena una foto suya en el tocador. Mi foto? Alec Rush asinti plcidamente en la cara del joven que se haba puesto de pie. Su foto. Conoce a Polhy Bangs? Es una chica fornida, gruesa y pesada, de unos veintisis aos, pelo castao y ojos pardos... de aspecto pcaro... El rostro de Hubert Landow denotaba un profundo desconcierto. No! Qu demonios haca con mi foto? inquiri. Est seguro de que era mi foto? No estoy absolutamente seguro, sino lo bastante como para no necesitar confirmacin. Tal vez usted la ha olvidado o ella vio su foto en alguna parte y se la qued porque le caa bien. Qu disparate! el rubio se rebel ante este piropo y se ruboriz tan vvidamente que a su lado la tez de Alec Rush era casi incolora. Tiene que existir algn motivo racional. Ha dicho que la detuvieron? S, pero ha salido en libertad bajo fianza. Permtamne proseguir el relato. Anoche el matn del que le habl y yo estuvimos charlando. Afirma que lo contrataron para matar a su esposa. Hubert Landow, que haba vuelto a sentarse, se incorpor de manera tan brusca que la madera cruji speramente. Su cara, de color carmes unos segundos antes, se puso blanca como el papel. En la estancia se percibi otro sonido distinto al del crujir de la silla: debilsimos jadeos amortiguados. Aunque el rubio no pareci orlos, Alec Rush desvi unos instantes sus ojos inyectados en sangre y mir fugazmente una puerta que se cerraba al otro hado de la estancia. Landow volva a estar de pie, se inclinaba junto al detective y hunda los dedos en los hombros sueltos y musculosos del feo. Esto es horrible! clamaba. Tenemos que... Se abri la puerta que el detective haba observado unos segundos antes. Apareci una joven bella y alta: Sara Landow. Su revuelta cabellera de color castao enmarcaba un rostro muy blanco. Sus ojos parecan muertos. Avanz lentamente hacia los hombres con el cuerpo echado hacia adelante, como si se protegiera de un vendaval. Hubert, es intil su voz son tan muerta como sus ojos. Ser mejor que lo afrontemos. Se trata de Madehine Boudin. Ha descubierto que asesin a mi to. Calla, cario, calla! Landow abraz a su esposa e intent serenarla posando una mano en su hombro. No sabes lo que dices. S que lo s se zaf del abrazo de su marido y ocup la silla que Alec Rush acababa de dejar. Se trata de Madehine Boudin y t lo sabes. Y ella sabe que mat a to

Jerome. Landow se volvi hacia el detective y estir ambas manos para sujetar el brazo del feo. Rush, no haga caso de lo que dice suplic. Ultimamente no se encuentra bien. No sabe lo que dice. Sara Landow ri con lnguida amargura. As que no me he encontrado bien ltimamente? pregunt. Es verdad, no me encuentro bien desde que lo mat. Cmo podra estar bien despus de lo que hice? Usted es detective clav sus ojos vacos en Alec Rush. Arrsteme, he matado a Jerome Falsoner. Con los brazos en jarras y las piernas separadas, Alec Rush la mir severamente pero no dijo nada. Rush, no puede hacerlo! Landow volva a tirar del brazo del detective. Hombre, ni lo intente. Es absurdo! Usted... Donde encaja Madeline Boudin? inquiri la voz ronca de Alec Rush. Ya s que era amiga de Jerome pero, por qu quiere acabar con la vida de su esposa? Landow vacil, pas el peso del cuerpo de un pie al otro y respondi muy a su pesar: Era la amante de Jerome y haba tenido un hijo de l. Cuando se enter, mi esposa insisti en pasarle una renta. Fue por este asunto por lo que ayer la visit. S. Volvamos a Jerome. Si no recuerdo mal, usted estaba en el apartamento de su esposa, con ella, cuando lo mataron, no es as? Sara Landow suspir con desanimada impaciencia. Es necesario hablar de todo esto? pregunt con voz baja y fatigada. Yo lo mat. Nadie ms lo hizo. Nadie ms estaba presente cuando lo mat. Lo acuchill con el cortapapeles despus de que me atacara, grit No lo hagas! No lo hagas!, se puso a llorar y cay de rodillas. Hu corriendo. Alec Rush pase la mirada de la muchacha al hombre. La cara de Landow estaba hmeda de sudor, tena los puos blancos y su pecho suba y bajaba agitado. Habl con voz tan ronca como la del detective, pero no tan alta. Sara, puedes esperar aqu a que regrese? Slo estar fuera un rato, no ms de una hora. Espera y no hagas nada hasta que vuelva. De acuerdo acept la chica, sin mostrar curiosidad ni inters. Hubert, te repito que no servir de nada. Deb decirlo desde el principio. No sirve de nada. Esprame, Sara rog y lade la cabeza hacia la oreja deforme del detective. Rush, por amor de Dios, qudese con ella! susurr y abandon deprisa la estancia. La puerta principal se cerr violentamente. El motor de un coche ronrone, alejndose de la casa. Alec Rush se dirigi a la chica: Dnde est el telfono? En la habitacin contigua respondi sin apartar la mirada del pauelo que retorca con los dedos. El detective franque la puerta por la que haba aparecido la joven y descubri que daba a la biblioteca, en uno de cuyos ngulos estaba el telfono. Al otro lado de la estancia, el reloj marcaba las cuatro menos veinticinco. El detective se acerc al telfono, llam a la oficina de Ralph Millar, pregunt por l y, cuando se puso, le dijo: Soy Rush. Estoy en casa de los Landow. Venga inmediatamente. No puedo, Rush. Acaso no comprende mi...? Y un huevo! se enfad Alec Rush. Venga de inmediato! La joven de los ojos muertos, que segua jugueteando con el dobladillo del pauelo, no alz la mirada cuando el feo regres. Ninguno habl. De espaldas a la ventana, Alec Rush consult dos veces el reloj con mirada furibunda.

De la planta baja lleg el dbil tintineo del timbre. El detective cruz la estancia hasta la puerta del pasillo y baj la escalera principal con pesada rapidez. Ralph Millar, cuyo rostro pareca un campo de batalla en el que combatan el temor y la turbacin, estaba de pie en el vestbulo y tartamudeaba algo ininteligible ante la criada que le haba abierto la puerta. Alec Rush apart bruscamente a la sirvienta, hizo pasar a Millar y lo acompa a la planta alta. Dice que mat a Jerome murmur al odo de su cliente mientras ascendan por la escalera. Aunque Ralph Millar se puso temerosamente plido, no mostr la menor sorpresa. Estaba enterado de que ella lo mat? pregunt Alec Rush. Millar hizo dos intentos por hablar, pero no emiti sonido alguno. Haban alcanzado el rellano del primer piso cuando exclam: Aquehla noche la vi por la calle, caminando en direccin al domicilio de su to! Alec Rush buf molesto y dirigi al joven hasta el lugar en el que se encontraba Sara Landow. Landow ha salido explic apresuradamente. Tengo que irme. Qudese con ella. Est muy perturbada... es capaz de hacer cualquier cosa si la dejamos sola. Si Landow regresa antes que yo, pdale que me espere. Antes de que Millar pudiera expresar la confusin que demud su rostro, ya haban franqueado la puerta y entrado en la sala. Sara Landow levant la cabeza. Se puso de pie como guiada por una fuerza invisible. Se irgui en toda su altura. Millar se qued junto a la puerta. Se miraron cara a cara, como si ambos fueran presa de una fuerza que los una y de otra que los repela. Alec Rush baj torpe y silenciosamente la escalera y sali a la calle. Al llegar a Mount Royal Avenue, divis en seguida el dos plazas azul. Estaba vaco frente al edificio de apartamentos donde viva Madehine Boudin. El detective pas de largo y aparc el cup junto al bordillo, tres manzanas ms abajo. Apenas haba frenado cuando Landow sali corriendo del edificio, subi a su coche de un salto y se larg. Condujo hasta un hotel de Charles Street. El detective lo sigui. Una vez en el hotel, Landow se dirigi directamente al saln escritorio. Estuvo media hora inclinado sobre una mesa, llenando hoja tras hoja con palabras escritas deprisa, mientras el detective permaneca en un ngulo apartado del vestbulo, detrs de un peridico, y vigilaba la salida del saln escritorio. Landow sali con un abultado sobre en el bolsillo, abandon el hotel, cogi su vehculo y condujo hasta las oficinas de un servicio de mensajera de St. Paul Street. Estuvo cinco minutos en la mensajera. Al salir ignor el dos plazas aparcado junto al bordillo y camin hasta Calvert Street, donde abord un tranva en direccin norte. El cup de Alec Rush se desliz detrs del tranva. Landow se ape en Union Station y se dirigi a la taquilla. Acababa de pedir un billete de ida a Filadelfia cuando Alec Rush le palme el hombro. Hubert Landow se volvi lentamente, con el dinero del billete an en la mano. El hecho de reconocer al detective no alter su cara de guapo. S, qu quiere? pregunt friamente. Con su fea cabeza, Alec Rush seal la taquilla y el dinero que Landow tena en ha mano. No debera hacerlo opin con voz ronca. Aqu tiene su billetedijo el empleado a travs de la ventanilla enrejada. Ninguna de las personas les prest la menor atencin. Una mujer rolliza, que llevaba

un vestido rosa, rojo y violeta, empuj a Landow, lo pis y se adelant en direccin a la taquilla. Landow retrocedi y el detective lo sigui. No debi dejar sola a Sara declar Landow. Est... No est sola. He llamado a alguien para que la acompae. No ser...? No es la polica, si eso es lo que supone. Landow camin lentamente por el largo vestbulo de la estacin y el detective lo sigui a corta distancia. El rubio se detuvo y mir directamente a la cara del otro. Por casualidad est con Millar? inquiri. S. Rush, trabaja para Millar? S. Landow se pase de un lado a otro. Cuando llegaron al extremo del vestbulo, pregunt: Y qu pretende ese cabrn? Alec Rush encogi sus hombros gruesos como ramas y guard silencio. Y usted qu quiere? pregunt el joven con cierto malestar, mirando cara a cara al detective. No quiero que deje la ciudad. Landow encaj esas palabras con eh ceo fruncido. Si insisto en partir, qu har para impedrmeho? Puedo acusarlo de complicidad en el asesinato de Jerome. Volvi a reinar el silencio hasta que Landow se decidi a hablar. Escuche, Rush, trabaja para Millar, que en este momento est en mi casa. Acabo de enviar una carta a Sara a travs de un mensajero. Deles tiempo para que la lean, telefonee luego a Millar y pregntele si quiere o no retenerme. Alec Rush neg decididamente con la cabeza y respondi: No es mi estilo. A mi juicio, Millar est demasiado enamorado como para que yo tome en serio lo que diga por telfono de este asunto. Volveremos a su casa y hablaremos. En este punto fue Landow quien se plant: No, no volver! mir con fra deliberacin la fea cara del detective. Rush, puedo comprarlo? No, Landow. No se confunda a raz de mi apariencia y mi historial. Me lo imaginaba. Landow mir al techo y luego sus pies. Expuls aire bruscamente. Este no es un sitio adecuado para conversar. Busquemos un lugar tranquilo. Podemos charlar en mi coche sugiri Alec Rush. Una vez instalados en el cup del detective, Hubert Landow encendi un cigarrillo y Alec un puro. Rush, esa Polly Bangs de la que habl es mi esposa comenz el rubio sin prembulos. Me llamo Henry Bangs. Le ser imposible encontrar mis huellas dactilares. Cuando hace un par de aos detuvieron a Polly en Milwaukee y la condenaron, vine al Este e hice buenas migas con Madeline Boudin. Formamos un buen equipo. Ella tiene un cerebro privilegiado y debo reconocer que, si alguien piensa por m, soy un excelente trabajador. Sonri al detective y se seal la cara con el cigarrillo. Alec Rush vio que una oleada carmes iluminaba el rostro del rubio hasta quedar sonrosado como el de una tmida colegiala. Bangs ri y el rubor comenz a esfumarse. ste es uno de mis mejores trucos explic. Es fcil si tienes dotes y te mantienes en forma: te llenas de aire los pulmones e intentas expulsarlo mientras le cortas

el paso a la altura de la laringe. Para un tramposo es una mina de oro! Rush, le sorprendera saber la cantidad de gente que confia en m despus de que les dedico uno o dos rubores. Madeline y yo nos consagramos al dinero. Ella tiene sesera, valor y un aspecto atractivo. Salvo cerebro, tengo de todo. Hicimos un par de operaciones, una estafa y un chantaje, y entonces Madeline se top con Jerome Falsoner. Al principio pensbamos extorsionarlo, pero cuando Madeline descubri que Sara era su heredera, que tena muchas deudas y que se llevaba mal con el to, dejamos de lado el plan inicial y decidimos explotar esa vela. Madeline se las ingeni para que alguien me presenlara a Sara. Me mostr simptico y me hice el pazguato, el joven tmido y enamorado. Como le he dicho, Madeline tiene la cabeza bien puesta. Jams dej de usarla. Me pegu a Sara, le envi bombones, libros y flores, la llev al teatro y a cenar. Los libros y las obras de teatro formaban parte del plan de Madehine. En dos de los libros se haca alusin a que el marido no puede prestar declaracin contra la esposa y a que sta no puede testimoniar en contra del marido. Una de las obras de teatro abordaba el mismo tema. As sembramos la idea. Pusimos otra semilla con mis sonrojos y mis palabras entrecortadas... convencimos a Sara, mejor dicho, dejamos que descubriera por s misma que yo era el peor mentiroso del mundo. Sentadas las bases, empezamos a desplegar el juego. Madeline sostena una buena relacin con Jerome. Sara estaba cada vez ms endeudada y la ayudamos a contraer unas cuantas deudas ms. Nos ocupamos de que una noche asaltaran su apartamento... fue un ladrn llamado Ruby Sweeger, quiz lo conozca. Ahora est en chirona por otro golpe. Ruby se llev todo el dinero que Sara tena y casi todas las cosas que podra haber empeado en caso de tener dificultades. Luego tocamos a varios acreedores, les enviamos cartas annimas en las que les decamos que no confiaran en que se convirtiera en la heredera de Jerome. Eran cartas absurdas, pero cumplieron su propsito. Un par de acreedores enviaron cobradores al banco. Jerome reciba trimestralmente la renta de sus bienes. Tanto Madeline como Sara conocan las fechas. Un da antes del cobro, Madeline azuz a los acreedores de Sara. No s qu les dijo, pero surti efecto. Acudieron en tropel al banco y, en consecuencia, al da siguiente Sara cobr dos semanas y fue despedida. Nos encontramos cuando sala.., por casualidad... S, claro, llevaba toda la maana vigilndola. Dimos un paseo y a las seis de la tarde la dej en su apartamento. En la puerta encontramos ms acreedores frenticos y dispuestos a abalanzarse sobre ella. Los ech, represent al muchacho magnnimo y le hice todo tipo de tmidas ofertas de ayuda. Como era de prever, las rechaz. Vi que una expresin de determinacin demudaba su rostro. Sara saba que en esa fecha Jerome reciba el cheque trimestral. Decidi ir a verlo y exigirle que, por lo menos, pagara sus deudas. Aunque no me dijo a dnde iba, lo not claramente pues, como imaginar, era la seal que estaba esperando. Me desped y la esper frente al edificio donde viva, en Franklin Square, hasta que la vi salir. Busqu un telfono, llam a Madeline y le comuniqu que Sara se diriga al piso de su to. La colilla quem los dedos de Landow. La solt, la pis y encendi otro cigarrillo. Rush, es una historia interminable que pronto concluir se disculp. Amigo, siga hablando pidi Alec Rush. Al hablar con Madeline supe que en su apartamento haba gente, gente que intentaba convencerla de que fuera a una fiesta campestre. En ese momento Madeline decidi acompaar a sus amigos, pues le proporcionaran una coartada an mejor de la que haba pensado. Les explic que necesitaba ver a Jerome antes de partir, de modo que la llevaron en coche a casa de Jerome y esperaron mientras Madeline lo visitaba. Llevaba una botella de coac con droga. Sirvi un trago a Jerome y le cont que

haba conocido a un nuevo contrabandista dispuesto a vender unas doce cajas de ese coac a precio razonable. El coac era lo bastante bueno y el precio lo bastante tentador como para que Jerome creyera que Madeline se haba presentado en su casa para pasarle un buen dato. Pidi que transmitiera su pedido al contrabandista. Luego de cerciorarse de que el cortapapeles de acero estaba perfectamente visible sobre la mesa, Madeline se reuni con sus amigos y arrastr a Jerome hasta la puerta para que ellos vieran que estaba vivo. Despus se fueron. Ignoro qu meti Madeline en el coac. Si me lo dijo, lo he olvidado. Se trataba de una sustancia poderosa... entindame, no era veneno, sino un estimulante. Sabr a qu me refiero cuando conozca el resto de la historia. Sara debi llegar al piso de su to diez o quince minutos despus de la partida de Madeline. Dice que, al abrirle la puerta, su to tena la cara roja y encendida. Era un hombre dbil y ella una joven fuerte aunque, en este aspecto, hay que admitir que no le tema ni siquiera al mismo diablo. Sara entr y le reclam el pago de sus deudas aunque no estuviera dispuesto a pasarle una pensin. Los dos son Falsoner y la discusin debi de volverse spera. Adems, la droga influa en Jerome y ya no le quedaba voluntad para resistirse a sus efectos. La agredi. El cortapapeles estaba sobre la mesa, como Madeline lo haba dejado. Jerome era un fantico. Sara no es de las que se refugian en un rincn y dan grititos. Agarr el cortapapeles y se lo clav. Al ver que su to caa, dio media vuelta y huy. Como la segu inmediatamente despus de hablar con Madeline, me encontraba en la entrada de la casa de Jerome cuando Sara sali disparada. La detuve y me confes que acababa de matar a su to. Le ped que esperara en la puerta mientras entraba a comprobar si estaba muerto. La llev a su piso y expliqu mi presencia en la puerta de la casa de Jerome diciendo, con mi actitud ingenua y torpe, que tema que cometiera una locura y que me haba parecido mejor no quitarle ojo de encima. Cuando llegamos a su apartamento, Sara estaba totalmente dispuesta a entregarse a la polica. Seal el peligro que corra y sostuve que, como tena deudas, como haba ido a ver a su to para pedirle dinero y como era su nica heredera, seguramente la declararan culpable de haberlo asesinado con premeditacin a fin de hacerse con el dinero. La convenc de que se burlaran de su historia sobre la agresin y la consideraran un camelo sin base alguna. Estaba tan embotada que no fue difcil convencerla. El siguiente paso fue sencillo. Aunque no sospechara concretamente de ella, la polica la investigara. Por lo que ambos sabamos, yo era la nica persona cuyo testimonio poda condenarla. Aunque yo le era leal, no era tambin el peor mentiroso del mundo? Acaso la mentira ms leve no haca que me pusiera del color del bandern de las subastas? Dos de los libros que le haba regalado y una de las obras de teatro que habamos visto apuntaban al modo de salvar esa dificultad: si me converta en su marido, no podra prestar declaracin en su contra. Nos casamos a la maana siguiente, con la licencia que llevaba en el bolsillo desde haca casi una semana. Y ah estbamos. Me haba casado con Sara. En cuanto se resolvieran los asuntos de su to, recibira un par de millones. Pareca imposible que se salvara de la detencin y la condena. Aunque nadie la hubiera visto entrar o salir del piso de su to, todos los hechos apuntaban a su culpabilidad, y el absurdo camino que yo le haba hecho seguir dara al traste con su posibilidad de sostener que lo hizo en legtima defensa. Si la ahorcaban, los dos millones acabaran en mis manos. Si la condenaban a una larga estancia en la crcel, al menos me encomendaran el manejo del dinero. Landow dej caer la segunda colilla y la pis. Durante unos segundos permaneci con ha mirada perdida. Rush, cree en Dios, la providencia, el destino o cualquiera de estas cosas? Ya

sabe. Cada uno cree en algo. Escuche y se sorprender: jams detuvieron a Sara, nunca sospecharon de ella. Al parecer, un finlands o sueco tuvo una disputa con Jerome y lo amenaz. Supongo que, como no poda explicar su paradero la noche del asesinato, decidi esconderse en cuanto supo de la muerte de Jerome. Las sospechas de la polica se centraron en l. Obviamente, investigaron a Sara, pero muy por encima. Nadie la vio por la calle y sus vecinos, que la observaron entrar conmigo a las seis y no la vieron salir y volver o no lo recordaron, aseguraron a la polica que estuvo toda la tarde en casa. La polica estaba demasiado interesada en eh finlands desaparecido como para indagar en los asuntos de Sara. Volvamos a estar en una situacin imposible. Aunque haba dado el braguetazo, no tena cmo entregar su parte a Madeline. Esta propuso que de momento dejramos las cosas como estaban hasta que se aclarara la sucesin. Luego daramos el chivatazo a la polica con respecto a Sara. Cuando se resolvi lo del dinero, surgi otro problema. Fue obra ma. Yo... yo... bueno, quera que todo siguiera como estaba. Entindame, no tuvo nada que ver con los remordimientos de conciencia. Simplemente pas que... que convivir con Sara era lo nico que me importaba. Ni siquiera lamentaba lo hecho porque, si no lo hubiese hecho, jams la habra tenido. Rush, ni siquiera s si hago bien en decrselo, pero incluso ahora no lamento nada. Podra haber sido distinto.., pero no lo fue. Tuvo que ser as. He tenido estos seis meses. S que he sido un majadero. Sara nunca fue para m. La consegu por un crimen y una trampa y me aferr a la absurda esperanza de que algn da me vera... me vera tal como yo a ella. En el fondo, siempre supe que era intil. Exista otro hombre, el bendito Millar. Ahora que se sabe que estoy casado con Polly, Sara es libre y espero que... espero... Madeline se desesper porque no pasaba nada. Le cont a Sara que Madeline haba tenido un hijo con Jerome y accedi a pasarle dinero. Para Madeline no fue suficiente. No se trataba de una cuestin sentimental. Quiero decir que no era que sintiera algo hacia m, slo le interesaba el dinero. Quera hasta el ltimo cntimo que pudiera conseguir y no le bastaba con el tipo de acuerdo que Sara estaba dispuesta a aceptar. Con Polly pas lo mismo y quizs un poco ms. Creo que me quiere. Ignoro cmo dio conmigo cuando sali de la crcel de Wisconsin, pero imagino cmo se represent la situacin. Yo estaba casado con una ricachona. Si la mujer mora, abatida por un bandido en un intento de atraco a mano armada, yo tendra dinero y Polly tendra dinero y a m. No la he visto, ni siquiera me habra enterado de que est en Baltimore si no fuera por usted, pero s que su mente sigue discurriendo por esos derroteros. La idea del asesinato tambin se le pudo ocurrir a Madeline. Le haba dicho que no estaba dispuesto a hacerle el viaje a Sara. Madeline saba que si segua adelante por su cuenta y le endilgaba a Sara el asesinato de Falsoner, yo echara a perder el chanchullo. Pero si Sara mora, yo heredara el dinero y Madeline cobrara su parte. As estaban las cosas. Rush, no me di cuenta hasta que usted me lo dijo. Me importa un bledo lo que opine de m, pero es la pura verdad que ignoraba que Polly o Madeline queran cargarse a Sara. Bien, esto es todo. Me segua cuando fui al hotel? S. Lo supona. La carta que escrib y envi a casa explica lo que acabo de decirle, cuenta toda la historia. Pensaba escapar, dejando limpia de cargo y culpa a Sara. Es inocente, no hay duda, pero ahora yo tendr que asumir la situacin. Rush, no quiero volver a verla. Me hago cargo. Supongo que no quiere volver a verla despus de haberla convertido en asesina. No es as protest Landow. No asesin a nadie. Olvide contrselo, pero lo inclu en la carta. Jerome Falsoner no estaba muerto, ni siquiera agonizante cuando entr

en su piso. Tena el cortapapeles clavado en el pecho, pero a demasiada altura. Yo lo mat, hund el cortapapeles en la misma herida, pero empujando hacia abajo. Para eso entr, para asegurarme de que estaba en el otro mundo! Alec Rush alz sus ojos feroces inyectados en sangre y contempl absorto la cara del asesino confeso. Es mentira, pero me parece correcto coment finalmente con voz ronca. Est seguro de que quiere ceirse a estas palabras? Bastar la verdad para dejar limpia a la chica y tal vez para evitar que lo ahorquen. Qu importancia tiene? pregunt el joven. Estoy acabado. Ms vale que demuestre la inocencia de Sara tanto ante s misma como ante ha ley. No tengo salida y, qu le hace una mancha ms al tigre? Ya le he dicho que Madeline tena la cabeza bien puesta. Su inteligencia me abrumaba. Era capaz de guardarse un as bajo la manga para sorprendemos... para arruinar a Sara. No le costaba nada burlarse de m. Yo no poda correr ms riesgos. Ri ante la fea cara de Alec Rush y con un ademn algo teatral hizo sobresalir unos centmetros el puo de la camisa por debajo de la manga del abrigo. El puo tena una mancha marrn hmeda. Hace una hora mat a Madeline dijo Henry Bangs, alias Hubert Landow.

El gran golpe
[The Big Knockover, THE BLACK MASK, febrero 1927] Encontr a Paddy el Mexicano en el garito de Jean Larrouy. Paddy, un estafador simptico que se pareca al rey de Espaa, me mostr sus grandes dientes blancos en una sonrisa, con un pie me acerc una silla y le dijo a la chica que estaba sentada a la mesa con l: Nellie, te presento al detective con el corazn ms grande de todo San Francisco. Este gordito har lo que sea por quien sea, a nada que crea poder colgarle una cadena perpetua. Se volvi hacia m y con un movimiento de su cigarro me seal la chica: Nellie Wade, a ella no puedes echarle nada encima. No necesita trabajar: su viejo es contrabandista de alcohol. Era una muchacha delgada, vestida de azul, piel blanca, grandes ojos verdes y con el pelo corto color de nuez. Su rostro, mustio hasta ese momento, revivi en un resplandor de belleza mientras tenda su mano hacia m a travs de la mesa. Ambos remos por lo que haba dicho Paddy. Cinco aos? me pregunt. Seis la correg. Maldita sea! exclam Paddy, sonriente, en tanto que haca una sea al camarero . Algn da estafar a algn detective. Hasta ese momento haba estafado a todos: jams haba dormido en una trena. Mir otra vez a la muchacha. Seis aos antes, esta ngel Grace Cardigan haba timado a media docena de tipos de Filadelfia, aunque no les haba sacado demasiado. Dan Morey y yo le habamos echado el guante, pero ninguna de sus vctimas quiso presentar cargos contra ella, de modo que hubo que soltarla. Por aquel entonces, era una joven de diecinueve aos, si bien le sobraban dotes y maas. En mitad del saln, una de las chicas de Larrouy empez a cantar Tell Me What You Want And I'll Tell You What You Get. Paddy el Mexicano ech ginebra de su propia botella dentro de los vasos con tnica que nos haba trado el camarero. Bebimos y le entregu a Paddy un trozo de papel que llevaba escrito un nombre y unas seas. Itchy Maker me ha pedido que te pase esto expliqu. Le vi ayer en la casona de Folsom. Dice que es de su madre y que quiere que t la visites y compruebes si necesita algo. Supongo que ha querido decir que debes entregarle su parte de vuestro ltimo trabajo. Hieres mis tiernos sentimientos dijo Paddy; guard el papel y sac a relucir una vez ms la botella. Beb mi segunda tnica con ginebra y junt los pies, dispuesto a levantarme de la silla y a marcharme a mi mesa. En ese instante, cuatro clientes de Larrouy llegaron desde la calle. Al reconocer a uno de ellos, cambi de idea y permanec sentado. Alto, nada gordo, iba todo lo emperejilado que puede ir un hombre bien vestido. Sus ojos eran penetrantes, la cara aguda con unos labios que parecan cuchillos afilados y un bigote pequeo y bien recortado: Bluepoint Vance. Me pregunt qu estara haciendo a mil quinientos kilmetros de su coto privado de Nueva York. Mientras me lo preguntaba, le di la espalda fingiendo interesarme en la cantante que ofreca a los clientes, en ese momento, I Want To Be A Bum. Por detrs de ella, lejos, en un rincn, entrev otra cara familiar que tambin perteneca a otra ciudad: Happy Jim Hacker, gordo y sonrosado pistolero de Detroit, sentenciado a muerte dos veces y dos

veces indultado. Cuando volv a mirar al frente, Bluepoint Vance, con sus tres compaeros, se haba situado a dos mesas de distancia. Se hallaba de espaldas a nosotros. Estudi a sus compaeros. Sentado frente a Vance, vi a un joven gigante de anchos hombros, pelo rojizo, ojos azules y una cara rstica que, a su modo brutal, casi salvaje, era bien parecida. A su izquierda estaba una joven de ojos astutos y oscuros, que llevaba un sombrero lamentable. La chica hablaba con Vance. La atencin del gigante pelirrojo se haba concentrado en el cuarto miembro del grupo. La joven bien se lo mereca. Ni alta ni baja, ni delgada ni regordeta. Llevaba una especie de tnica rusa negra, con bordados en verde de los que colgaban dijes de plata. En el respaldo de su silla haba extendido un abrigo de piel negra. Ella deba andar por los veinte: ojos azules, boca roja, rizos castaos asomando bajo el turbante negro, verde y plata... y qu nariz. Atractiva, sin necesidad de perderse en detalles. Lo dije y Paddy el Mexicano asinti con un as es y ngel Grace me sugiri que fuese a decirle a Red O'Leary que yo pensaba que la chica era atractiva. Red O'Leary es ese pjaro gigante? pregunt mientras me deslizaba hacia abajo en mi silla, para poder estirar mis pies bajo la mesa y por entre las piernas de Paddy y ngel Grace. Quin es su hermosa amiguita? Nancy Reagan, y la otra es Sylvia Yount. Y ese soplagaitas que est de espaldas? prob sus conocimientos. El pie de Paddy, en busca del de la joven por debajo de la mesa, tropez con el mo. No me des de puntapis, Paddy le rogu. Me portar bien. Adems, no pienso quedarme a recibir golpes. Me voy a casa. Intercambiamos saludos y me dirig hacia la puerta, dando la espalda a Bluepoint Vance. Junto a la entrada, tuve que hacerme a un lado para dar paso a dos hombres que venan de la calle. Ambos me conocan, pero ninguno de los dos me dirigi el ms breve saludo. Eran Sheeny Holmes (no el viejo que haba montado el expolio de Moose Jaw en los tiempos de las carretas) y Denny Burke, el rey de Frog Island en Baltimore. Menuda pareja: incapaces de matar a nadie, a no ser que tuvieran ganancias aseguradas y cobertura poltica. Una vez fuera, gir hacia Kearny Street y camin sin prisa; iba pensando que esa noche haba lleno de ladrones en el garito de Larrouy, algo ms que un simple goteo casual de visitantes notables. Desde un portal una sombra interrumpi mis elucubraciones. La sombra me dijo: Psss! Me detuve y escudri hasta comprobar que era Beno, un vendedor de diarios casi tonto que me haba pasado algunos datos, unos buenos, otros falsos. Tengo sueo gru antes de acercarme a Beno y a su montn de peridicos en el portal. Ya me han contado lo del mormn que tartamudeaba, o sea que si es eso lo que quieres decirme, me marcho ahora mismo. De mormones no s nada protest. Pero s otras cosas. Y? A ti te va bien decir y?, pero lo que quiero saber es qu me tocar a m. chate en este agradable portal y duerme le aconsej mientras me encaminaba hacia mi casa. Cuando despiertes te encontrars muy bien. Eh! Oye, tengo algo para ti. Lo juro por Dios! Y? Oye! se acerc, susurrando. Han montado un golpe contra el Nacional de

Marinos. No s cul es la pandilla, pero es verdad... Lo juro por Dios! No quiero engaarte. No puedo darte nombres. Sabes que te los dara si los supiera. Lo juro por Dios. Dame diez dlares. La noticia bien los vale, verdad? Es de las mismsimas fuentes..., lo juro por Dios! S, de la fuente de la plaza! No! Juro por Dios que yo... Qu golpe es se, pues? No lo s. Lo que he podido averiguar es que piensan limpiar a los Marinos. Lo juro por... Dnde lo has averiguado? Beno sacudi la cabeza. Le puse un dlar de plata en la mano. Cmprate otro poco de droga y pinsalo mejor le dije. Si es lo suficientemente divertido, me lo contars y te dar los otros nueve. Me encamin hacia la esquina; me rascaba la frente mientras analizaba el cuento de Beno. As, tal cual, sonaba a lo que, seguramente, era: un cuento chino inventado para sacarle un dlar a un detective crdulo. Pero haba ms. El garito de Larrouy slo uno de los muchos que haba en la ciudad estaba poblado de bandidos que constituan una amenaza contra vidas y propiedades. Por lo menos, vala la pena tenerlo en cuenta, sobre todo sabiendo que la aseguradora que cubra al Banco Nacional de Marinos era cliente de la Agencia de Detectives Continental. Al otro lado de la esquina, a menos de cuatro metros de Kearny Street, me detuve. A mis espaldas, en la calle que acababa de abandonar, haban sonado dos disparos: provenan de una pistola de grueso calibre. Volv sobre mis pasos. Cuando gir en la esquina vi un grupo de hombres en la calle. Un joven armenio, un chico guapo de diecinueve o veinte aos, pas a mi lado en direccin contraria a la que yo llevaba, a paso lento, silbando Broken-hearted Sue. Me un al grupo que rodeaba a Beno y que ya era casi una muchedumbre. Estaba muerto; de los dos agujeros que tena en el pecho, manaba la sangre hasta el montn de peridicos arrugados sobre la acera. Me acerqu al garito de Larrouy y ech un vistazo. Red O'Leary, Bluepoint Vance, Nancy Reagan, Sylvia Yount, Paddy el Mexicano, ngel Grace, Denny Burke, Sheeny Holmes y Happy Jim Hacker haban desaparecido: todos. Regres al lugar en que se hallaba el cadver de Beno. De espaldas contra la pared, aguard a que llegara la polica, preguntara cosas sin lograr nada ni encontrar testigos y a que se marchara, llevndose consigo los restos del vendedor de peridicos. Me fui a mi casa y me acost. A la maana siguiente pas una hora en el archivo de la agencia, rebuscando entre fotografas y antecedentes. No tenamos nada sobre Red O'Leary, Denny Burke, Nancy Reagan ni Sylvia Yount; y slo algunas suposiciones acerca de Paddy el Mexicano; ni una letra escrita sobre ngel Grace, Bluepoint Vance, Sheeny Holmes y Happy Jim Hacker, pero estaban all sus fotografas. A las diez en punto hora de apertura de los bancos sal, rumbo al Nacional de Marinos, con todas esas fotografas y la advertencia de Beno. La oficina de la Agencia de Detectives Continental en San Francisco est situada en un edificio de oficinas de Market Street. El Banco Nacional de Marinos ocupa la planta baja de un elevado edificio gris en Montgomery Street, en el centro financiero de San Francisco. Jams me ha gustado caminar innecesariamente, ni siquiera siete manzanas, de modo que lo lgico hubiera sido que subiese a algn autobs. Pero haba atasco en

Market Street, de modo que fui andando, para lo cual gir en Grand Avenue. Al poco de echar a andar comprend que algo no iba bien en la zona de la ciudad hacia la cual me diriga. En principio, ruidos, estrpitos, traqueteos, explosiones. En Sutter Street, un hombre que pasaba a mi lado, entre gruidos, se sostena la cara con ambas manos como si quisiera poner en su lugar una mandbula dislocada. Llevaba una mancha roja en la mejilla. Baj por Sutter Street. El embrollo de trfico llegaba hasta Montgomery Street. Hombres excitados, con la cabeza descubierta, corran de un lado a otro. Las explosiones se oan con ms nitidez. Un coche lleno de policas pas calle abajo, a toda la velocidad que le permita el trfico. Una ambulancia vena, calle arriba, haciendo sonar su sirena, subindose en la acera cuando el trfico le impeda el paso por la calzada. Cruc Kearny Street al trote. Al otro lado de la calle corran dos policas. Uno llevaba el arma desenfundada. Ante nosotros, los ruidos de las explosiones formaban un coro siniestro. Cuando gir en Montgomery Street me fui encontrando cada vez menos mirones: el centro de la calzada estaba lleno de camiones, autocares de excursin y taxis, todos vacos. Una manzana ms arriba, entre Bush Street y Pine Street, el infierno estaba en pleno jubileo. El jolgorio tena su climax justo en el centro de la manzana, donde estaban, frente por frente, el Banco Nacional de Marinos y la Compaa Golden Gate. Las siguientes seis horas las pas ms ocupado que una pulga en el cuerpo de una gorda. Ya avanzada la tarde, me tom un descanso en mi faena de sabueso y me fui a la oficina a celebrar junta con el Viejo. Estaba recostado en su silla, mirando por la ventana, repiqueteando sobre el escritorio con su clsico lpiz amarillo. Mi jefe era un hombre alto, robusto, de unos setenta aos, bigote blanco, cara de nio-abuelo y plcidos ojos azules por detrs de unas gafas sin montura; un hombre tan acogedor como una soga de ahorcar. Cincuenta aos de dar caza a toda clase de malhechores para la Agencia Continental le haban vaciado de todo lo que no fuese cerebro y un corts modo de hablar. Su caparazn de cortesa sonriente era siempre el mismo, independientemente de que las cosas le cayeran mal o bien y, por tanto, poco significaba en uno u otro caso. Quienes trabajbamos a sus rdenes nos enorgullecamos de su sangre fra. Solamos asegurar, en broma, que el Viejo era capaz de escupir hielo en pleno julio y, entre nosotros, le llambamos Poncio Pilato, a causa de su sonrisa amable cuando nos enviaba a que nos crucificaran en un caso suicida. Apart su vista de la ventana cuando entr, me seal una silla con la cabeza y se pas un extremo del lpiz por el bigote blanco. Sobre su escritorio, los diarios de la tarde vociferaban, a cinco colores, los titulares del doble atraco al Banco Nacional de Marinos y a la Compaa Golden Gate. Cul es la situacin? me pregunt con el mismo tono con que podra haber preguntado qu tiempo haca. La situacin tiene sus bemoles le expliqu. Si hubo ladrones metidos en el asunto, han debido ser ciento cincuenta. Yo mismo he visto, o he credo ver, a unos cien, y haba muchos ms a quienes no he visto y que andaran por all para entrar a todo trapo cuando hicieran falta refuerzos frescos. Y han sacado tajada, sin duda. Embrollaron a la polica y la han dejado hecha un asco de tanto ir y venir. Han dado el golpe en los dos sitios a las diez en punto, se han apoderado de toda la manzana, han espantado del lugar a la gente sensata y a la que no, la han tumbado de un tiro. El saqueo era coser y cantar para una pandilla de esa envergadura. Veinte o treinta por banco, mientras los dems

aguantaban la cosa en la calle. No han tenido ms que hacer el equipaje y llevrselo a casa. Ahora se est celebrando una reunin de ejecutivos indignadsimos, accionistas de ojos desorbitados y dems, que no paran de chillar pidiendo el corazn del jefe de polica. La polica no hace milagros, ya se sabe, pero no existe departamento de polica equipado para controlar catstrofe como sta, se pongan como se pongan. Todo el atraco dur menos de veinte minutos. Ha habido, digamos, ciento cincuenta atracadores, bien armados para resistir y con los pasos calculados al centmetro. Cmo se podra llevar a los polis necesarios, hacerse cargo de la situacin, planear una estrategia y llevarla a la prctica en tan poco tiempo? Es muy fcil decir que la polica tendra que preverlo todo y disponer de un operativo para cada emergencia. Pero esos mismos pjaros que ahora gritan corrupcin seran los primeros en aullar qu robo! si les subieran los impuestos un par de cntimos para comprar ms equipo y alistar ms policas. Sin embargo, la polica ha fracasado, de eso no hay duda. Y van a rodar no pocas cabezas gordas. Los coches blindados no han valido de nada y las granadas han sido tiles a medias, puesto que los ladrones tambin conocan ese juego. Pero la verdadera desgracia del jaleo han sido las ametralladoras de la polica. Banqueros e inversores han dicho que ya estaban emplazadas: que las atascaron deliberadamente o que las manejaban sin saber, eso se lo pregunta todo el mundo. Slo una de todas esas ametralladoras lleg a disparar y no demasiado bien. La huida fue por Montgomery hacia Columbus, en direccin al norte, pues. A lo largo de Columbus, el desfile se disolvi, de dos en dos coches, por las calles laterales. La polica mont una emboscada entre Washington y Jackson: cuando lograron abrirse camino hasta all, los coches de los atracadores ya se haban esparcido por toda la ciudad. Ya se han hallado varios... vacos. An no hay informes completos, pero hasta este momento lo que se sabe es ms o menos lo siguiente: el botn es de sabe Dios cuntos millones y, sin ninguna duda, el ms alto que se haya conseguido con armas convencionales. Diecisis polis han quedado fuera de combate y hay una cantidad tres veces mayor de heridos. Doce espectadores inocentes, empleados de banco y clientes, han sido asesinados, y otros tantos, por lo menos, heridos de gravedad. Hay dos bandidos muertos, junto a otros cinco cadveres de los que no se sabe si eran atracadores o mirones que se acercaron demasiado. Los asaltantes han perdido, que sepamos, siete hombres; hay treinta y un detenidos, todos con alguna herida. Uno de los muertos es el gordo Boy Clarke. Lo recuerda? Escap a tiros del juzgado de Des Moines hace tres o cuatro aos. Pues bien, le hemos encontrado en el bolsillo un trozo de papel con el plano de Montgomery Street entre Pine y Bush, la manzana del atraco. Por la parte de atrs del plano haba instrucciones escritas a mquina, que le decan con exactitud qu deba hacer y cundo. Una X en el plano le indicaba dnde aparcar el coche en el que tena que llegar con sus siete hombres y haba un crculo en el lugar en que deba apostarse con ellos, con los ojos puestos en las cosas en general y en las ventanas y los techos de los edificios del otro lado de la calle en particular. Los nmeros 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7 y 8 en el plano sealan las puertas de entrada, escalones, una ventana profunda y detalles similares, como sitios en los cuales parapetarse, por si fuera necesario disparar contra techos y ventanas. Clarke no deba prestar atencin al extremo de la manzana limitado por Bush Street, pero en cambio, si la polica cargaba por el lado de Pine Street, l y sus hombres tendran que ir hacia all para distribuirse en los puntos marcados con las letras a, b, c, d, e, f, g y h. Su cadver estaba en el punto a. Cada cinco minutos, durante el atraco, deba enviar un hombre hasta un coche detenido en la calle, en el lugar sealado con una estrella, para ver si haba nuevas instrucciones. Deba advertir a sus hombres que si le mataban, uno de ellos tendra que comunicarlo a las personas del

coche para que se les asignara un nuevo jefe. Cuando se diera la seal para la retirada, enviara uno de sus hombres hacia el coche en que haban llegado al lugar. Si el coche estaba en condiciones de marcha an, ese hombre deba sentarse al volante y avanzar sin adelantar al coche que tuviese delante. Si el coche estaba inutilizado, el hombre tena que acudir al coche marcado con la estrella en busca de instrucciones; all le diran cmo conseguir otro vehculo. Supongo que contaban con hallar una buena cantidad de coches aparcados con los cuales solucionar inconvenientes. Mientras estuviesen aguardando al coche, Clarke y sus hombres deban echar todo el plomo que pudiesen sobre cada uno de los blancos de su zona y nadie deba subir al coche hasta que el vehculo no estuviese justamente delante de cada cual; luego deban dirigirse por Montgomery hacia Columbus, hasta... en blanco. Comprende usted? pregunt. Tenemos ciento cincuenta pistoleros divididos en grupos y con jefes de grupo, con planos y una lista de lo que debe hacer cada cual, con la indicacin de la boca de incendio junto a la que deba arrodillarse, el ladrillo sobre el que haba de poner los pies, el sitio en que deba escupir... todo, menos el nombre y las seas del polica al que tena que matar! Daba igual que Beno me contase o no los detalles: los hubiera tomado por palabrera de drogadicto! Muy interesante dijo el Viejo, con una sonrisa blanda. La del gordo Boy ha sido la nica lista de instrucciones que se ha encontrado prosegu con mi informe. He visto varias caras conocidas entre los muertos y los detenidos, y la polica an tiene que identificar a otros. Algunos son cerebros locales, pero la mayora parece gnero importado. Detroit, Chicago, Nueva York, St. Louis, Denver, Portland, Los ngeles, Filadelfia, Baltimore: parece que de todos lados han enviado representantes. Tan pronto como la polica les identifique, le har una lista de nombres. De los que no han sido detenidos, Bluepoint Vance parece ser el objetivo fundamental. Estaba en el coche que ha dirigido las operaciones. No s quin ms se hallaba junto a l. Shivering Kid estaba en los preparativos y creo que tambin Alphabet Shorty McCoy, aunque no logr verle bien. El sargento Bender me ha dicho que crey ver a Toots Salda y a Darby M'Laughlin, y Morgan ha visto al Dis-and-Dat Kid. Una buena reunin de fueras de la ley: ladrones, pistoleros, estafadores y atracadores desde Rand a McNally. La jefatura ha sido una carnicera durante toda la tarde. La polica no ha liquidado a ninguno de sus huspedes (que yo sepa, por lo menos), pero como hay Dios que les estn transformando en creyentes. Los periodistas, que no hacen ms que quejarse de lo que llaman tercer grado, andan por all ahora. Despus de unos golpes, algunos de los huspedes han hablado. Pero la maldicin de todo esto es que no saben una palabra. Conocen ciertos nombres: Denny Burke, Toby Lugs, el viejo Pete Best, el gordo Boy Clarke y Paddy el Mexicano. Algo es algo, pero ni los mejores brazos de la polica han podido sacar una sola palabra ms a esos tipos. El atraco pueden haberlo organizado as: Denny Burke, por ejemplo, tiene fama de habilidoso en Baltimore. Pues bien, coge a ocho o diez muchachos tan astutos como l, de uno en uno. "Te gustara conseguir unos cntimos en la Costa?", les pregunta. "Cmo?", averigua el candidato. El rey de Frog Island responde: "Haciendo lo que te ordenen. T ya me conoces; te aseguro que es la faena ms rpida que jams se haya pensado: una patada y todo arreglado. Todos los que intervengan volvern a casa con ms pasta que la que nunca han soado... y volvern si no abren la boca cuando no deben. Eso es lo que te propongo. Si no ests de acuerdo, olvdate". Esos tipos conocen a Denny, y si l dice que el trabajo es bueno, les basta con su palabra. Y se comprometen con l. Denny no les ha dicho nada, se ha asegurado de que tengan buenas armas, les ha dado un billete para San Francisco y veinte dlares a cada

uno, y les ha dicho dnde le veran una vez aqu. Anoche los rene a todos y les dice que el trabajo es hoy por la maana. En esos momentos, ya se haban paseado por la ciudad lo suficiente como para advertir que era un hervidero de talentos visitantes, incluyendo a reyezuelos como Toots Salda, Bluepoint Vance y Shivering Kid. O sea que esta maana, tan chulos y arrogantes, con el rey de Frog Island en cabeza, se ponen en marcha, a ejecutar su tarea. Los dems heraldos habrn dicho cosas similares, aunque haya habido variantes. En medio del revoltillo del calabozo, la polica ha hecho lugar para meter algunos de sus chivatos. Pocos son los atracadores que se conocen entre s, o sea que los chivatos han tenido una tarea fcil por delante. Sin embargo, lo nico que han podido agregar a lo ya sabido es que los detenidos aguardan una liberacin en masa para esta noche. Al parecer, piensan que la banda asaltar los calabozos y los pondr en libertad. Lo ms posible es que todo eso sea basura, pero esta vez la polica estar preparada, de todos modos. sta es la situacin hasta el momento. La polica barre las calles y detiene a cualquiera que necesite un afeitado o que no pueda exhibir un certificado de buena conducta firmado por su prroco; adems vigila con especial atencin los trenes expresos, los barcos y los autocares. He enviado a Jack Counihan y a Dick Foley a North Beach, para que merodeen por los lugares conocidos de reunin y vean qu logran averiguar. Crees que Bluepoint Vance ha sido el verdadero cerebro de este asalto? pregunt el Viejo. Eso espero... al menos le conocemos. El Viejo hizo girar su silla para que sus ojos apacibles pudiesen contemplar otra vez el paisaje que se le ofreca a travs de la ventana y, con aire reflexivo, tamborile sobre el escritorio con el lpiz. Pues me temo que no dijo con tono que pareca pedir perdn. Vance es una alimaa, un criminal con mil recursos y mucha decisin, pero su debilidad es la ms comn entre los tipos de su clase. Sus aptitudes son buenas para una accin de momento, no para un plan de futuro. Ha llevado a cabo alguna operacin de largo alcance, pero siempre he pensado que tena detrs a otro cerebro dndole las ideas. No poda discutir. Si el Viejo deca que algo era as o as, lo normal era que as fuese, porque era uno de esos tipos que aunque estn viendo un nubarrn por la ventana se limitan a decir Creo que est lloviendo porque piensan que alguien puede estar echando agua desde el tejado. Y quin ser ese sper-cerebro? pregunt. Es casi seguro que t lo sabrs antes que yo me dijo mientras me diriga una de sus benvolas sonrisas. Regres a los calabozos para seguir ayudando a cocer a algunos detenidos en su propio jugo; hasta las ocho, hora en que mi apetito me record que no haba comido nada desde despus de desayunar. Solucion el asunto y luego me encamin al bar de Larrouy, andando a paso lento, sin prisa, para que el ejercicio no interrumpiera mi digestin. Estuve en aquel antro durante casi una hora, sin ver a nadie que me interesara en especial. Pocos de los presentes me eran conocidos y ninguno demostraba entusiasmo por acercarse a m: en los crculos criminales suele ser poco saludable que te vean sealando con el mentn junto a un detective, justo cuando se acaba de llevar a cabo un trabajo. Al no sacar nada en limpio de all, me march en direccin a otro agujero: el de Wop Healy, calle arriba. Me recibieron del mismo modo; me sent a una mesa y permanec solo. La orquesta de Healy interpretaba Don't You Cheat con todas sus energas mientras los parroquianos que se sentan en buen estado atltico se descoyuntaban sobre la pista de baile. Uno de los bailarines era Jack Counihan, que tena los brazos ocupados en torno a

una chica robusta, de piel olivcea y de cara agradable pero facciones estpidas. Jack era un muchacho alto, delgado, de veintitrs aos o veinticuatro que haba aparecido como empleado de la Continental unos pocos meses antes. Era el primer trabajo que tena y jams lo hubiera conseguido de no haber insistido el padre en que si su hijito quera seguir disponiendo del dinero familiar, deba hacerse a la idea de que ser universitario no era trabajo suficiente para toda una vida. Y as haba llegado Jack a la agencia: haba pensado que la faena de detective sera divertida. A pesar de que apresar al ladrn que tocaba en cada caso resultaba ms difcil para l que elegir una corbata adecuada, era un prometedor talento detectivesco. Joven, agradable, de buena musculatura para su delgadez, de cabellos suaves, con cara y modales de caballero, nervioso y rpido de cabeza y manos, rebosaba esa alegra juvenil a la que no le importa nada de nada. Tena la cabeza completamente llena de pjaros, por supuesto, y necesitaba de alguien que lo sujetara, pero yo prefera trabajar con l en vez de hacerlo con no pocos hombres de experiencia que conozco. Pas media hora sin nada que me interesara. Luego entr un muchacho; vena de la calle y era un chico delgado, vestido con ropas poco convencionales, pantalones muy ajustados, zapatos muy brillantes y con una impdica cara cetrina de facciones muy pronunciadas. Era el muchacho que se me haba cruzado silbando, Broadway abajo, un momento despus de que Beno hubiese sido despachado. Me ech hacia atrs en mi silla, de modo que el amplio sombrero de una mujer se interpusiera entre nosotros, mientras observaba al joven armenio esquivando mesas hasta llegar a una, en un rincn apartado, en la que estaban sentados tres hombres. El joven habl tal vez no les dirigi a ellos ms de una docena de palabras y se alej hacia otra mesa, en la que se hallaba sentado un hombre de nariz roma y pelo negro. El armenio se dej caer sobre una silla, frente al hombre de la nariz roma, dijo unas pocas palabras, respondi con aire burln a algunas preguntas del otro y pidi un trago. Despus de haber bebido su copa, atraves el saln para ir a hablar con un hombre de cara de halcn y de inmediato se march del bar. Le segu. Al salir, pas junto a la mesa en que Jack estaba con su chica, y le ech una mirada furtiva. Una vez fuera, vi al armenio que se alejaba, a media manzana de distancia. Jack Counihan me dio alcance y me adelant. Con un Ftima en la boca le pregunt: Tienes una cerilla, hermano? Mientras encenda el cigarrillo con una cerilla de la caja que Jack me haba dado, le dije protegido por las manos: Ese pjaro de la ropa vistosa... sguelo. Ir detrs de ti. Yo no le conozco, pero si ha sido l quien ha limpiado a Beno por hablar conmigo anoche, me conoce. Pgate a sus talones! Jack se guard las cerillas en el bolsillo y se larg a la caza del muchacho. Le di cierta ventaja y luego le segu. Y entonces ocurri algo interesante. La calle estaba bastante llena de transentes. La mayora eran hombres, algunos caminaban, otros holgazaneaban en las esquinas y frente a las paradas de venta de bebidas gaseosas. Cuando el joven armenio lleg a la esquina de un callejn, en el que haba luz, dos hombres se le aproximaron y hablaron con l; entonces, se separaron, de modo que el muchacho qued entre ambos. El armenio intentaba seguir caminando, al parecer sin prestarles atencin, pero uno de los hombres le detuvo extendiendo un brazo frente a l. El otro hombre extrajo su mano del bolsillo derecho y la alz hasta la cara del muchacho: sus nudillos emitieron un centelleo plateado bajo la luz. Con un movimiento veloz, el muchacho eludi el brazo y el puo amenazantes y atraves el callejn a paso tranquilo, sin siquiera volverse a mirar de reojo a los dos hombres que, de inmediato, echaron a

andar deprisa tras l. Antes de que le diesen alcance, otro hombre les dio alcance a ellos. Era un individuo de anchos hombros, brazos largos y aspecto simiesco que yo no conoca. Con cada uno de sus brazos aprision a un hombre. Con sus garras en las respectivas nucas, los apart de su trayectoria, los sacudi hasta hacerles caer los sombreros de la cabeza, hizo chocar ambos crneos, que sonaron como maderas quebradas, y arrastr los cuerpos exnimes para ocultarlos callejn arriba. Mientras esto suceda, el muchacho armenio segua caminando, con su porte airoso de siempre, sin echar ni una sola mirada hacia atrs. Cuando el rompecrneos sali del callejn, pude verle la cara a la luz: era un rostro de piel oscura y rasgos pronunciados, ancho y plano, con msculos prominentes en unas mandbulas que parecan convertrsele en abscesos por debajo de los lbulos de las orejas. El mono aquel escupi, se alz los pantalones y se escurri hacia la calle, en pos del muchacho. El armenio se meti en el bar de Larrouy. El rompecrneos le sigui. Sali el muchacho; por detrs, a menos de un metro de distancia, le segua el rompecrneos. Jack les haba seguido hasta el interior del bar, pero yo me haba quedado fuera. Sigue con los recados? pregunt. S. Ha hablado con cinco hombres en el bar. Tiene un guardaespaldas estupendo, verdad? S. Y t tendrs que poner mucha atencin para no meterte en medio de los dos le aconsej. Si se separan, yo seguir al rompecrneos y t no sueltes al pjaro. Nos separamos para continuar con nuestro juego. Nos hicieron recorrer todos los tugurios de San Francisco: cabarets, salones de billar, hoteluchos de mala muerte, bodegas, garitos y todo lo imaginable. En todos esos lugares el chico fue encontrando hombres a los que transmitir su docena de palabras y, entre uno y otro lugar, fue encontrndose con otros hombres en algunas esquinas. En varias ocasiones me sent tentado de seguir a alguno de aquellos tipos, pero me resista a dejar a Jack solo con el muchacho y con su guardaespaldas: parecan ser muy importantes. Tampoco poda pedirle a Jack que siguiese l a alguno de aquellos hombres, porque no resultaba seguro para m dejarme ver por el armenio. De modo que seguimos adelante con el juego tal como lo habamos iniciado, siguiendo a nuestra pareja de agujero en agujero, mientras la noche avanzaba hacia el da. Unos pocos minutos despus de medianoche, nuestros hombres salieron de un pequeo hostal en Kearny Street y, por primera vez desde que les seguamos, caminaron a la par, uno junto a otro, hasta Green Street, donde giraron hacia el este a lo largo de Telegraph Hill. A media manzana de all subieron los escalones de la fachada de una desvencijada casa de huspedes y desaparecieron en el interior del edificio. Me un a Jack en la esquina en la que se haba apostado. Ya ha entregado todas las invitaciones supuse. De lo contrario, no habra permitido que su guardaespaldas entrase con l. Si durante la prxima media hora no sucede nada, yo me voy y t te quedas de plantn aqu hasta maana por la maana. Veinte minutos despus, el rompecrneos sali de la casa y se march calle abajo. Yo le sigo. T qudate a ver qu pasa con el cro orden a Jack Counihan. El rompecrneos dio diez o doce pasos y se detuvo. Mir hacia atrs, hacia la casa, alzando la cara para observar los pisos superiores. En ese momento, Jack y yo pudimos or lo que el mono haba odo, el sonido que le haba hecho detenerse. Arriba, en la casa, gema un hombre. No era un gemido demasiado fuerte. Incluso en el momento en que se haba elevado lo suficiente como para que nosotros pudisemos orlo, era dbil. Pero en esa voz temblona, en esa nica voz, se barruntaban todos los terrores mortales posibles. A Jack le castaeteaban los dientes; a m se me erizaban los pelos y se me encoga el alma.

Pero aun as no pude evitar que se me frunciera el entrecejo. El gemido era demasiado dbil, maldita sea, para ser como era. El rompecrneos entr en accin. De cinco giles zancadas regres a la casa. No pis ni uno solo de los escalones de la fachada. De la acera pas al interior del vestbulo con un nico salto que ningn mono poda haber superado en velocidad, agilidad y sigilo. Un minuto, dos minutos, tres minutos. El gemido ces. Tres minutos ms y el rompecrneos abandonaba la casa una vez ms. Se detuvo en la acera para escupir y alzarse los pantalones. Luego se perdi calle abajo. Ve t tras l, Jack orden. Ir a ver al muchacho ahora. No podr reconocerme. La puerta de entrada del hostal estaba no slo sin llave, sino abierta de par en par. Ech a andar por un pasillo, en el que una luz mortecina, que vena del piso superior, dibujaba apenas un tramo de escalera. Sub y gir hacia la parte delantera de la casa. El gemido provena de esa zona, de ese piso o del siguiente. Era muy posible que el rompecrneos hubiese dejado abierta la puerta de la habitacin ya que no se haba entretenido en cerrar la puerta de la calle. En el segundo piso no tuve suerte, pero el tercer picaporte que tante con cautela en el tercer piso gir y permiti que el borde de la puerta se separara de su marco. Ante aquella rendija aguard un momento; no o ms que un sonoro ronquido procedente del otro extremo del pasillo. Puse una palma contra la puerta y la abr unos treinta centmetros ms. Ningn sonido. El cuarto estaba negro como los planes de un poltico honesto. Deslic mi mano por encima del marco, palp unos centmetros del empapelado: el interruptor de la luz. Encend. Dos bombillas en el centro del cuarto arrojaron su dbil luz amarillenta sobre una habitacin srdida y sobre el muchacho armenio, que yaca muerto, encima de la cama. Entr en la habitacin, cerr la puerta y me acerqu al cadver. Los ojos del muchacho estaban abiertos y salidos de sus rbitas. Tena una sien oscurecida por la marca de un golpe. Su garganta se abra en una lnea roja que la atravesaba de oreja a oreja. Junto a esa lnea, en los pocos puntos que no se hallaban cubiertos de sangre, el delgado cuello mostraba marcas oscuras. El rompecrneos haba golpeado al chico en la sien y luego le haba intentado estrangular. Pero el muchacho no estaba muerto y haba recuperado la conciencia suficiente como para echarse a gemir: no la suficiente como para no hacerlo. El rompecrneos haba regresado para rematar su faena con un cuchillo. Tres lneas rojas sobre las mantas de la cama indicaban los lugares en los que la hoja del cuchillo haba sido limpiada. Asomaban todos los forros de los bolsillos del armenio. El rompecrneos les haba dado la vuelta. Revis toda la ropa del cadver; pero, tal y como esperaba, no hall nada: el asesino se lo haba llevado todo consigo. El cuarto no me brind nada ms que unas pocas ropas que no ofrecan ninguna informacin. Hecho el registro, me qued en medio del cuarto, rascndome el mentn y sumido en cavilaciones. En el pasillo se oy un crujido. Retroced tres pasos sobre mis zapatos con suela de goma y me met dentro de un armario sucio, cuya puerta dej entreabierta apenas. Sobre la puerta son el repiqueteo de unos nudillos, mientras yo desenfundaba mi revlver. Los nudillos repiquetearon otra vez, en tanto que una voz femenina deca: Kid! Eh, Kid! Ni el golpe de los nudillos ni la voz eran fuertes. Alguien movi el picaporte. La puerta se abri para dar paso a la chica de ojos inquietos a quien ngel Grace haba llamado Sylvia Yount. La sorpresa le paraliz los ojos cuando los pos sobre el cuerpo del armenio.

Santo infierno! jade antes de marcharse. Ya medio haba salido del armario cuando o que la joven regresaba, de puntillas. Metido nuevamente en mi agujero, aguard con el ojo puesto en la habitacin. Entr en el cuarto deprisa, cerr la puerta sin hacer ruido y se acerc a la cama para inclinarse sobre el cadver del muchacho. Las manos de Sylvia Yount se movieron sobre el cuerpo, explorando los bolsillos, cuyos forros yo haba metido en su lugar. Maldita suerte! dijo la mujer en voz alta cuando termin la estril bsqueda. Luego se march, al parecer, de la casa. Le di tiempo para que llegara a la acera. Se diriga hacia Kearny Street cuando abandon el hospedaje. La segu por Kearny hasta Broadway y por Broadway hasta el bar de Larrouy. El bar estaba lleno, sobre todo cerca de la puerta; los clientes entraban y salan. Me encontraba a menos de dos metros de la chica cuando ella detuvo a un camarero para preguntarle con un susurro lleno de excitacin: Red est aqu? El camarero sacudi la cabeza. No ha venido esta noche. La muchacha sali del bar y, taconeando a toda prisa, se encamin hacia un hotel de Stockton Street. La observ desde el ventanal que daba a la calle, mientras se acercaba al mostrador y hablaba con el recepcionista. ste neg con la cabeza. La joven volvi a hablar y el empleado le dio papel y sobre, sobre los cuales garabate algo con un lpiz que haba sobre el escritorio. Antes de abandonar mi posicin para ocupar otra ms protegida desde la cual me fuese posible cubrir la retirada de Sylvia Yount, me fij a qu casillero iba a parar el sobre con la nota. Desde el hotel, en un autobs, la chica se dirigi hacia la esquina de Market y Powell y luego subi por Powell hasta O'Farrell. All un joven de cara redonda, que llevaba abrigo y sombrero grises, le sali al encuentro ofrecindole el brazo y la condujo hasta un taxi, detenido en O'Farrell Street. Les dej ir, no sin antes tomar nota del nmero de la matrcula del taxi: el hombre de la cara redonda pareca un cliente ms que un compinche. Eran algo menos de las dos de la maana cuando regres a Market Street y me dirig hacia la oficina. Fiske, que est a cargo de la agencia por las noches, me dijo que Jack Counihan no haba regresado ni se haba comunicado con l an. Nada nuevo haba sucedido. Le ped que hiciese levantar a algn agente y al cabo de diez o quince minutos tuvo xito con Mickey Linchan, que se despert para atender la llamada. Oye, Mickey le dije. Te he elegido la ms hermosa esquina de la ciudad para que te quedes en ella por el resto de la noche. As que ponte los paales y te largas para all, vale? Entre sus gruidos y sus maldiciones, logr intercalarle el nombre y el nmero del hotel de Stockton Street, le describ a Red O'Leary y le expliqu en qu casillero haban dejado la nota. Puede que Red no est viviendo all, pero es importante cubrir esa posibilidad finalic mi explicacin. Si le ves, trata de no perderle hasta que yo logre enviar a alguien que te lo quite de encima. Colgu en medio de un estallido de maldiciones, provocado por mis palabras. La central de polica estaba en pleno movimiento cuando llegu, aunque nadie, todava, hubiese intentado asaltar los calabozos del piso superior. Con intervalos de pocos minutos, llegaban nuevos lotes de sospechosos. Por todos los rincones haba policas, uniformados o vestidos de paisano. La sala de detectives era un avispero. Al intercambiar informacin con los detectives de la polica, les cont lo ocurrido con el muchacho armenio. Nos hallbamos organizando una excursin para visitar los restos

mortales del chico cuando se abri la puerta del despacho del capitn y el teniente Duff entr en la sala. Allez! Oop! dijo mientras apuntaba con un grueso dedo a O'Gar, Tully, Reecher, Hunt y a m. En Fillmore hay algo que vale la pena ver. Le seguimos hasta su coche. Nuestro destino era una casa gris de Fillmore Street. Gran cantidad de gente se haba reunido en la calle, con la vista fija en la casa. Un camin de polica estaba aparcado frente a la puerta principal; los uniformes policiales poblaban la entrada y la acera. Un cabo de bigotes rojizos salud a Duff y nos introdujo en la casa mientras nos explicaba: Han sido los vecinos quienes nos han pasado el dato; dijeron que haba pelea y cuando llegamos aqu ya no quedaba quien pudiese reir, de verdad. Lo nico que quedaba en aquella casa eran catorce hombres muertos. Once de ellos haban sido envenenados: dosis excesiva de somnferos en la bebida, dijo el forense. A los otros tres los haban matado a tiros en el pasillo, a intervalos regulares. De todo ello se deduca que todos haban bebido un tonel entero un tonel bien cargado y que los que no haban bebido, fuese por templanza o porque sospechaban algo, haban sido asesinados de un disparo cuando intentaban huir. La identidad de los cadveres nos dio una idea de cul haba sido el nudo de la cuestin. Eran todos ladrones y se haban bebido el veneno a la salud del botn del da. No conocamos a todos los muertos, pero todos nosotros conocamos a algunos y los archivos nos diran, ms tarde, quines eran los otros. La lista completa pareca el Quin es Quin en el Mundo de los Ladrones. All estaban el Dis-and-Dat Kid, que haban huido de Leavenworth dos meses atrs; Sheeny Holmes; Snohomish Shitey, quien se supona que haba muerto como un hroe en Francia, en 1919; L. A. Slim de Denver, sin calcetines ni ropa interior y, como siempre, con un billete de mil cosido a cada hombrera de la chaqueta; Spider Girrucci, que llevaba un chaleco a prueba de balas bajo la camisa y que luca aquella cicatriz desde la coronilla hasta el mentn debida al cuchillo de su propio hermano; Old Pete Best, que en tiempos haba sido congresista; Nigger Vojan, que alguna vez haba ganado ciento setenta y cinco mil dlares en una partida de pquer en Chicago (sobre su cuerpo, en tres lugares distintos, tena tatuada la palabra Abracadabra; Alphabet Shorty McCoy; Tom Brooks, cuado Alphabet Shorty e inventor de aquel tiovivo de Richmond, con cuyas ganancias haba construido hoteles; Red Cudahy, que haba asaltado un tren de la Union Pacific en 1924; Denny Burke; Bull McGonicke, plido todava tras los quince aos que haba pasado en Joliet, y Toby Pulmones, compinche de Bull, que sola jactarse de haberle limpiado el bolsillo al presidente Wilson en un cabaret dudoso de Washington. El ltimo de la lista era Paddy el Mexicano. Duff ech una mirada a los cadveres y no pudo por menos que dejar escapar un silbido. Otro par de golpes como ste dijo y nos quedaremos todos sin trabajo. Ya no quedarn ladrones de los que haya que proteger a los ciudadanos honestos. Me alegra que esto te siente bien le asegur. A m... no me gustara nada ser polica de San Francisco durante los prximos das. Por qu? Mira esto: una obra maestra de traicin. Ahora mismo nuestra ciudad est llena de tipos dudosos que esperan a que uno de estos cadveres les lleve su parte del atraco. Qu te figuras t que suceder cuando corra la voz de que no habr pasta para la pandilla? Habr cien estranguladores, o ms, que corrern en busca del dinero que ha desaparecido.

Habr tres robos por manzana y un atraco en cada esquina; te robarn hasta las monedas para el autobs. Que Dios te ampare, hijo, por lo que vas a sudar para ganarte la paga! Duff encogi sus robustos hombros y pas por entre los cadveres en direccin al telfono. Cuando termin con sus llamadas, yo hice la ma a la agencia. Hace un par de minutos ha llamado Jack Counihan me dijo Fiske y me repiti la direccin de Army Street que le haba dado el muchacho. Ha dicho que ha puesto a sus hombres all, con compaa. Llam para que me enviaran un taxi y luego me volv hacia Duff para explicarle: Voy a salir un momento. Te llamar aqu si hay algo que tenga relacin con esto... y si no lo hay tambin. Esperars? Si no tardas mucho, s. Descend del taxi a dos manzanas de las seas que Fiske me haba dado y baj por Army Street hasta encontrar a Jack Counihan apostado en un rincn oscuro. Tengo una mala noticia fue su saludo de bienvenida. Mientras llamaba desde un restaurante que est un poco ms arriba, se me ha escurrido alguno de stos. S? Cmo ha sido la cosa? Pues, despus de que el mono ese se marchara de Green Street, le segu hasta una casa de Fillmore Street y... Qu nmero? El nmero que Jack me dijo era el de la casa con los cadveres, de donde yo vena. Durante los diez o quince minutos siguientes fueron llegando entre diez y doce tipos. La mayora lleg andando, solos o por parejas. Luego aparcaron dos coches al mismo tiempo. Nueve hombres. Los he contado. Se metieron en la casa y los coches quedaron delante de la entrada. Pas un taxi y lo llam, por si mi hombre se alejaba en alguno de esos coches. No sucedi nada durante los siguientes treinta minutos, contados a partir del momento en que los nueve tipos entraron en la casa. Luego fue como si todos se hubieran calentado... muchos gritos, algunos disparos. Dur el tiempo suficiente como para despertar a todo el vecindario. Cuando el gritero ces, diez hombres (tambin los he contado) salieron a la carrera de la casa, se metieron en los coches y se marcharon. Mi hombre iba con ellos. Mi fiel taxista y yo gritamos "A la carga!" y salimos tras ellos. Hasta aqu hemos llegado; han entrado a esa casa, al otro lado de la calle, donde todava est aparcado uno de los coches. Al cabo de una media hora, poco ms o menos, pens que era mejor llamar a la agencia, de modo que dej el taxi; (que an est a la vuelta de la esquina, con el contador en marcha) y habl con Fiske. Cuando volv aqu, uno de los coches se haba ido, maldita sea!, y no s quin se ha marchado en l. Lo he estropeado todo? Por supuesto! Tendras que haberte llevado los coches contigo para llamar a Fiske. Vigila al que |ha quedado all mientras voy en busca de algn refuerzo. Desde el restaurante que me haba sealado Jack llam a Duff, le dije dnde estaba y agregu: Si te vienes con tus hombres, tal vez saquemos algn provecho de la situacin. Un par de coches llenos de tipos que han pasado por Fillmore Street sin recalar all, han llegado hasta esta casa. Puede que algunos sigan dentro cuando t llegues, si vienes de inmediato. Duff trajo consigo a sus cuatro detectives y a una docena de agentes uniformados. Atacamos la casa por el frente y por la parte trasera. No perdimos tiempo en llamar al timbre; nos limitamos a echar abajo las puertas. En el interior todo fue negrura hasta que encendimos nuestras linternas. No hubo resistencia. En condiciones normales, los seis hombres que encontramos all dentro nos habran liquidado, o poco menos, a pesar de que los triplicbamos en nmero. Pero estaban demasiado muertos para eso.

Nos miramos unos a otros boquiabiertos. Oh, esto empieza a resultar aburrido se quej Duff mientras se meta en la boca un buen trozo de tabaco. Lo normal es que el trabajo sea rutinario, pero estoy empezando a cansarme de meterme en habitaciones llenas de ladrones asesinados. En este caso la lista de nombres era mucho menos larga que la anterior, pero mucho ms importante. Estaban Shivering Kid (nadie cobrara ya el dinero ofrecido como recompensa por entregarle); Darby M'Laughlin, con sus gafas de concha ladeadas sobre la nariz y con sus diez mil dlares de diamantes en dedos y corbata; Happy Jim Hacker; Donkey Marr, el ltimo de los patizambos Marr, todos asesinos, padre y cinco hijos; Toots Salda, el hombre ms poderoso en el reino de los ladrones, que una vez haba sido arrestado y haba huido con los dos policas de Savannah a los que se hallaba esposado, y Rumdum Smith, que haba asesinado a Lefty Read en Chicago en 1916 y que llevaba un rosario rodeando una de sus muecas. All no se haba tratado de un envenenamiento caballeroso: los haban liquidado con un rifle del 30, provisto de silenciador casero, pero eficaz. El rifle estaba sobre la mesa de la cocina. Una puerta comunicaba la cocina con el comedor. Frente a esa puerta, sobre la pared opuesta, se abra de par en par otra de dos hojas que conduca al saln en el que yacan los cadveres. Todos estaban junto a la pared de enfrente, como si les hubiesen alineado all para fusilarles. El empapelado gris de la pared estaba manchado de sangre y mostraba los agujeros de un par de proyectiles que haban atravesado la mampostera. Los jvenes ojos de Jack Counihan advirtieron unas manchas sobre el papel: no eran accidentales. Estaban cerca del suelo, junto al cuerpo de Shivering Kid. Los dedos de la mano derecha de Kid estaban sucios de sangre. Antes de morir, haba escrito sobre la pared, con los dedos mojados en su propia sangre y en la de Toots Salda. Las letras de cada palabra se desdibujaban en los lugares en que el dedo se haba quedado sin sangre y la grafa era deforme, temblorosa, porque, casi sin duda, deba haber escrito a oscuras. Tratamos de completar los trazos que faltaban, de descifrar las letras superpuestas, de adivinar cuando no podamos hacer otra cosa. El resultado fue un par de palabras: Big Flora. Para m eso no significa nada dijo Duff, pero es un nombre y la mayora de los nombres que tenemos pertenecen a hombres que estn muertos ahora, de modo que ser bueno que lo agreguemos a nuestra lista. Qu pensis de esto? pregunt O'Gar, el sargento detective de la seccin de Homicidios, famoso por su cabeza en forma de bala. Se refera a los cadveres. Sus amigos les han quitado la pasta, los han alineado contra la pared y luego el mejor tirador de todos ellos les ha disparado desde la cocina, bing, bing, bing, bing, bing, bing! As parece asentimos todos. De Fillmore Street han venido diez dijo. Seis se han quedado aqu. Cuatro se han marchado a otra casa... donde algunos de ellos no querrn compartir su parte con los dems. Lo nico que habr que hacer ser seguir el rastro de cadveres de casa en casa, hasta que no haya quedado ms que uno, que es capaz de jugar a suicidarse y permitir que se recupere el botn tan ntegro como al principio. Muchachos, os deseo que no tengis que quedaros en pie toda la noche para llegar hasta los restos mortales de ese ltimo ladrn. Ven, Jack, lo mejor ser que nos vayamos a dormir un rato. A las cinco en punto de la maana abr mi cama me deslic entre las sbanas. Me dorm antes de que saliera de mis pulmones la ltima bocanada s de humo de mi Ftimade-las-buenas-noches. A las cinco y quince minutos en punto me despert el telfono. Quien hablaba era Fiske: Mickey Linchan acaba de llamar para decirme que tu Red O'Leary se ha metido en

la cueva, a dormir, hace una media hora. Dile que lo detengan respond, y a las cinco y diecisiete minutos estaba dormido otra vez. Con la ayuda del reloj despertador, salt de la cama a las nueve, desayun y me dirig hacia la sala de detectives de la polica para enterarme de cmo les haba ido con el pelirrojo. El resultado era lamentable. Nos tiene varados me dijo el capitn. Le sobran coartadas para el da del atraco y para todas las horas de anoche. Y ni siquiera podemos acusar de vagabundeo a ese hijo de puta. Tiene medios de vida. Es vendedor del Diccionario Enciclopdico Universal de Conocimiento til y Valioso de Humperdickel, o algo parecido. Comenz a repartir folletos de propaganda el da antes del golpe y a la hora en que se produca el atraco l estaba yendo de puerta en puerta para preguntar a la gente si le compraban o no sus malditos libros. Al menos, tiene tres testigos que as lo confirman. Anoche estuvo en un hotel desde las once hasta las cuatro y media, jugando a los naipes, y tiene testigos. No le hemos encontrado encima nada, ni tampoco en su cuarto. Le ped el telfono al capitn para llamar a casa de Jack Counihan. Podras identificar a alguno de los hombres que viste anoche? le pregunt cuando logr desprenderse de las sbanas y acudir al telfono. -No. Estaba oscuro y se movan muy deprisa. Apenas si poda verle la cara al taxista. De modo que no puede, eh? dijo el capitn. Pues yo puedo tenerle veinticuatro horas, sin acusarle, y eso voy a hacer, pero tendr que soltarle luego, a menos que t puedas desenterrar alguna cosa. Despus de pensar durante algunos minutos con el cigarrillo en la boca, suger: Tal vez ser mejor que le sueltes ahora mismo. Se ha provisto de todas las coartadas necesarias, de modo que no tiene motivos para ocultarse. Le dejaremos solo durante todo el da, para que se convenza de que nadie le sigue y, por la noche, iremos tras l sin abandonarle ni un solo instante. Has sabido algo acerca de Big Flora? No. El chico asesinado en Green Street era Bernie Bernheimer, alias Motsa Kid. Creo que era un ratero, al menos se codeaba con rateros, pero no era muy... El repiqueteo del telfono le interrumpi. S respondi al levantar el auricular, y luego agreg: Un momento antes de ofrecerme el aparato. Una voz femenina me dijo desde el otro extremo: Soy Grace Cardigan. He llamado a tu agencia y me han dicho dnde podra encontrarte. Necesito verte. Puedes venir ahora mismo? Dnde ests? En el locutorio telefnico de Powell Street. Estar all dentro de quince minutos le dije. Llam a la agencia y le ped a Dick Foley que se encontrara conmigo en la esquina de Ellis Street y Market Street cinco minutos ms tarde. Luego devolv el telfono al capitn. Hasta luego salud antes de marcharme para cumplir con mis citas. Dick Foley estaba en la esquina cuando yo llegu. Era un canadiense trigueo y menudo, que apenas si alcanzaba el metro cincuenta de estatura puesto en pie sobre unos tacones exagerados y que no deba pesar ms de cuarenta kilos; hablaba como un telegrama en escocs y era capaz de seguir a una gota de agua salada desde Golden Gate hasta Hong-Kong sin perderla de vista ni siquiera durante una mnima fraccin de segundo. Conoces a ngel Grace Cardigan? le pregunt.

Se ahorr una palabra sacudiendo la cabeza: No. Voy a verla al locutorio de Powell Street. Cuando nos separemos, la sigues. Es una chica lista y estar buscndote todo el tiempo. O sea que no te ser tan sencillo el asunto, pero haz lo que puedas. La boca de Dick describi una curva hacia abajo antes de abrirse en una de sus largas y rarsimas frases completas: Cuanto ms difciles parecen, ms fciles son dijo. Foley se mantuvo a cierta distancia de m cuando entr en el locutorio. ngel Grace estaba de pie cerca de la puerta. Tena la cara ms mustia que nunca y por lo tanto mucho menos hermosa; pero sus ojos verdes seguan siendo bellsimos y brillaban con un fuego que nada tena de mustio. Llevaba un peridico enrollado en una mano. No habl, ni sonri, ni hizo ninguna clase de gesto de saludo. Vamos al restaurante de Charley; all podremos hablar le dije, mientras la guiaba a la vista de Dick Foley. No logr sacarle ni un murmullo antes de sentarnos a una mesa apartada, y aun all, slo habl cuando el camarero se march con nuestros pedidos. Entonces despleg el diario sobre la mesa con manos temblorosas. Esto es verdad? me pregunt. Ech una mirada a la noticia que su dedo tembloroso sealaba: era un relato de lo que se haba hallado en las casas de Fillmore Street y de Army Street. Pero era un relato parcial. De un vistazo, comprob que no haba nombres y que la polica haba censurado bastante la noticia. Mientras finga leer, me pregunt si sera ventajoso para m decirle a la chica que la historia era falsa. Pero no pude deducir cul sera la utilidad de ello, de modo que le ahorr a mi alma el peso de una mentira. Prcticamente s le asegur. Has estado all? Haba dejado caer el diario al suelo y estaba inclinada sobre la mesa. Con la polica. Estaba...? su voz se quebr en una nota ronca. Tena los dedos blancos clavados en el mantel y levantaban dos pequeas ondulaciones en la litad de la mesa. Se aclar la garganta. Quin estaba...? alcanz a decir en su segundo intento. Hubo una pausa. Esper. Sus ojos se abatieron y vi la pelcula acuosa que apagaba el fuego que despedan. Durante la pausa lleg el camarero con nuestra comida, la deposit sobre la mesa y se march. T sabes qu te he querido preguntar me dijo entonces, en voz baja, entrecortada . Estaba all? Estaba all? Dmelo, por el amor de Dios! Las pes a ambas: verdad contra mentira, mentira contra verdad. Y una vez ms la verdad triunf. Paddy el Mexicano muri... Fue asesinado... en la casa de Fillmore Street le dije. Las pupilas de sus ojos se contrajeron hasta convertirse en minsculos puntos y luego se dilataron hasta casi cubrir el verde del iris. La joven no dijo una sola palabra ni emiti ningn sonido. Su cara estaba vaca. Empu el tenedor y se llev un bocado de ensalada hasta los labios..., luego otro. Me inclin sobre la mesa para quitarle el tenedor de la mano. Lo nico que haces es echarte la ensalada sobre la ropa gru. No puedes comer si no abres la boca para meterte la comida. Tendi las manos sobre la mesa, en busca de las mas; temblaba, me apret las manos con unos dedos que se sacudan en movimientos espasmdicos y que me araaron con sus uas.

No me ests mintiendo? solloz mientras le rechinaban los dientes. T eres honesto! Lo fuiste conmigo aquella vez, en Filadelfia! Paddy me ha dicho siempre que eres el nico detective decente que existe. No me engaas? Te he dicho la verdad le asegur. Paddy significaba mucho para ti? Asinti con un movimiento rendido y se domin para dejarse caer en un estado parecido al estupor. Est abierta la puerta para vengarle suger. Quieres decir...? Que hables. Me observ con una mirada fija y en blanco durante un largo rato, como si intentara buscar algn sentido para lo que yo le haba dicho. Le la respuesta en sus ojos antes de que ella la tradujese en palabras. Juro por Dios que quisiera poder hacerlo. Pero yo soy hija de John Cardigan, el Cajacartn. No soy quin para delatar a nadie. T ests del otro lado y yo no puedo pasarme al tuyo. Ojal pudiese. Pero la sangre de los Cardigan es demasiado poderosa. A cada minuto desear que les eches el guante y que estn bien muertos, pero... Tus sentimientos son nobles, o al menos tus palabras lo son me burl de ella. Quin te figuras que eres? Juana de Arco? Tu hermano Frank estara entre rejas ahora si su compinche, Johnny el Fontanero, no le hubiese sealado con el dedo en el rodeo de Great Falls? Despierta, chiquilla! Eres una ladrona entre ladrones y quienes no traicionan son traicionados. Quines han liquidado a tu Paddy? Sus compinches! Pero t no puedes devolver el golpe porque eso sera deshonesto. Dios! Lo nico que consegu con mi discurso fue que se le acentuara ms su aire mustio. Yo devolver el golpe me dijo. Pero no puedo, no puedo ser una chivata. No puedo decirte nada. Si fueses un pistolero, te... De todos modos, tendr la ayuda que necesite para llevar adelante mi juego. Dejmoslo todo as, quieres? Me figuro cmo te sientes t frente a todo esto, pero... Me dirs quin ms... quin ms haba... a quin ms han encontrado en esas casas? S, por supuesto! rug en la cara de ngel Grace. Te lo dir todo. Te dejar que me agotes con una bomba hasta quedar seco. Pero, claro, t no me dars ni siquiera una pista para mantener intachable la tica de tu muy honorable profesin de ratera! Por el hecho de ser mujer, la joven ignor cada una de mis palabras y se limit a repetir: Quin ms? No te lo dir. Pero voy a hacer otra cosa. Te dir el nombre de dos que no estaban all. Big Flora y Red O'Leary. Su aire letrgico se disip. Estudi mi expresin con sus ojos verdes, envolvindome con una mirada torva, oscurecida y salvaje. Estaba Bluepoint Vance? pregunt. T qu crees? repliqu. Durante otro par de segundos volvi a estudiar mi expresin y luego se puso de pie. Gracias por lo que me has dicho se despidi, y gracias por haber acudido a mi llamada. Espero que logres vencer. Se march, quedando en manos de Dick Foley. Yo me dediqu a saborear la comida. Esa tarde, a las cuatro en punto, Jack Counihan y yo detuvimos el coche que habamos alquilado en un lugar desde el que podamos vigilar la puerta de entrada del hotel Stockton. Ya ha aclarado su situacin con la polica, de modo que tal vez no tiene motivos para marcharse de aqu expliqu a Jack, y prefiero no meterme con la gente del hotel, porque no les conozco. Si no le vemos por aqu dentro de un par de horas,

tendremos que hablar con ellos. Nos entretuvimos con nuestros cigarrillos, con minuciosas consideraciones que versaban sobre quin sera el prximo campen de los pesos pesados, consejos sobre cmo comprar una buena ginebra y qu hacer luego con ella; hablamos de la injusticia de las nuevas disposiciones de la agencia que, en cuanto a pago de gastos, consideraban que Oakland estaba dentro de la ciudad, y agotamos algunos otros temas igualmente excitantes. Con todo ello, pas el tiempo y llegamos a las nueve y diez de la noche. A las nueve y diez, Red O'Leary sali del hotel. Dios es bueno dijo Jack, mientras descenda el coche para seguir a pie a nuestro hombre. Por mi parte, puse en marcha el motor. v El gigante de la cabeza roja no nos llev demasiado lejos. La puerta de entrada al bar de Larrouy se lo trag unos pocos momentos ms tarde. Despus de aparcar el coche, entr en el bar. Tanto O'Leary como Jack haban encontrado asientos. La mesa de Jack estaba junto a la pista de baile. O'Leary se hallaba al otro extremo del saln, cerca de un rincn. Una pareja de gordos rubios dejaba la mesa de ese rincn en el momento en que yo entr, de modo que persuad al camarero que ya me guiaba hacia una mesa de que lo hiciera hacia la que estaba prxima a Red O'Leary. El pelirrojo miraba en otra direccin; Red tena los ojos puestos en la puerta de entrada; la observaba con una ansiedad que se convirti en alegra cuando vio entrar a una muchacha. Era la chica que ngel Grace haba llamado Nancy Reagan. Ya he dicho que era bonita. Y el pequeo y desafiante sombrero azul que aquella noche le ocultaba por entero el cabello no disminua su belleza. El pelirrojo se puso de pie con precipitacin y se llev por delante a un camarero y a un par de clientes mientras se diriga hacia la muchacha. Como premio a su vehemencia, se gan alguna expresin provocativa que no pude or y una sonrisa de ojos azules y dientes muy blancos que... vaya... era muy dulce. Condujo a la joven hasta su mesa y la hizo sentar en una silla que quedaba frente a m; l, por supuesto, se sent frente a la muchacha. La voz de O'Leary era un gruido de bartono del que mis odos en estado de alerta no pudieron pillar ni una sola palabra. Al parecer, era mucho lo que tena que comunicar a la joven y a ella le resultaba agradable lo que oa. Pero, Reddy, cario, no tendras que haberlo hecho dijo la muchacha en cierto instante. Su voz (conozco otras palabras, pero ser mejor que nos limitemos a sta) era dulce. Adems de un aroma sensual, tena clase. Fuera quien fuese esa mueca de pistoleros, o bien haba tenido un buen inicio en la vida, o bien haba aprendido su papel a la perfeccin. De vez en cuando, en los momentos en que la orquesta dejaba de tocar, me era posible or unas pocas palabras; pero no significaban mucho para m y slo logr saber que ni la chica ni su rstico acompaante estaban el uno en contra del otro. El bar estaba casi vaco cuando lleg Nancy Reagan. Sobre las diez de la noche, en cambio, estaba lleno, y las diez es una hora muy temprana para los clientes de Larrouy. Comenc a prestar menos atencin a la amiga de Red a pesar de lo bonita que era y mucha ms a mis vecinos. Mientras comprobaba el hecho, advert que la proporcin de mujeres era mnima con respecto a la de los hombres. Hombres, con cara de ratas, con cara de cuchillo, mandbulas cuadradas, mentones agudos, rostros plidos, huesudos, hombres de aspecto gracioso, otros rudos, otros vulgares. Se hallaban sentados de dos en dos, de cuatro en cuatro, a una misma mesa. Llegaban ms hombres y... maldita sea... muy pocas mujeres. Hablaban como si no tuvieran inters en lo que decan. Miraban a su alrededor, recorran el saln con la mirada y, al llegar a la cara de O'Leary, sus expresiones se

vaciaban de todo contenido. Y siempre esas miradas eventuales y aburridas se detenan en el gigante pelirrojo durante uno o dos segundos. Volv mi atencin hacia O'Leary y Nancy Reagan. Red estaba ahora un poco ms erguido en su silla que unos minutos antes. Pero su posicin era suelta, fcil y, aunque sus hombros se haban encorvado apenas, no revelaba rigidez. La chica le dijo algo. Red se ech a rer mientras volva su cara hacia el centro del saln. Pareca rer no slo de lo que ella le haba dicho, sino tambin de aquellos hombres sentados a su alrededor, a la expectativa. Era una risa sincera, joven y descuidada. La muchacha pareci sorprendida, como si algo en aquella risa la hubiese desconcertado. Luego sigui hablando de lo mismo con su acompaante. Pens que Nancy no saba que se hallaba sentada sobre dinamita. O'Leary, en cambio, s lo saba. Cada centmetro de su cuerpo, cada gesto suyo parecan pregonar: Soy robusto, fuerte, joven, rudo y pelirrojo. Muchachos, cuando vosotros queris cumplir con vuestra faena, all estar yo. Transcurra el tiempo. Unas pocas parejas bailaban. Jean Larrouy iba y vena con una negra sombra de cuidado en su cara redonda. Su bar estaba lleno de clientes pero, sin duda, en ese instante, Larrouy hubiese preferido tenerlo vaco. Sobre las once me puse de pie e hice una sea a Jack Counihan. Se acerc a mi mesa, nos estrechamos la mano, intercambiamos algunos Cmo ests? y Pues muy bien, ya lo ves, y Jack se sent a mi mesa. Qu pasa? me pregunt bajo la proteccin de los sonidos de la orquesta. No puedo ver nada claro, pero hay algo en el aire. O es que me estoy poniendo histrico? Lo estars, en pocos minutos. Los lobos se estn reuniendo y Red O'Leary es el cordero. Si tuvieses una mano libre podras pillar a alguno de los ms tiernos, pero estos gorilas han intervenido en el atraco a un banco y, en el momento de la paga, se han encontrado con que los sobres estaban vacos o con que ni siquiera haba sobres. Habr corrido la voz de que tal vez O'Leary sepa qu ha pasado. Y as es como estn las cosas. Ahora esperan... quiz a alguien... quiz a tener suficiente alcohol dentro de su cuerpo. Y nos hemos sentado aqu porque sta va a ser la mesa ms cercana al blanco de todos estos tipos en cuanto se haya montado el espectculo? pregunt Jack. Vayamos a la mesa de Red. Estaremos ms cerca an y, adems, me gusta mucho la chica que est sentada con el pelirrojo. No te pongas ansioso; tendrs tu diversin en el momento correspondiente le promet. Es absurdo que O'Leary muera. Si hacen un pacto caballeresco con l, nosotros nos mantendremos fuera del asunto. Pero si las cosas se ponen feas para Red, t y yo los defenderemos; a l y a la chica. As se habla, amigo del alma! sonri Jack, con una mueca que le marc una lnea blanca en torno a la boca. Algn detalle especial? O simplemente nos metemos a protegerles, sin ms? Ves la puerta que est a mis espaldas, hacia m derecha? En cuanto se arme el jaleo, ir a abrirla. Entretanto, t mantendrs despejado el camino hacia all. Cuando yo grite, le prestas a Red la ayuda necesaria para que llegue a esa puerta. Oh, s, s! mir la galera de tipos tan poco tranquilizadores que le rodeaba, se humedeci los labios y luego clav los ojos en la mano con que sostena el cigarrillo: una mano temblorosa. Espero que no pienses que soy un cobarde dijo. Pero no soy un asesino con tanta experiencia como t. Y sta es una reaccin ante la idea de esta inminente matanza. Y un cuerno de reaccin! le respond. Ests tieso de miedo. Pero no hagas tonteras, por favor! Si intentas hacer tu propio nmero, te aseguro que me encargar que no quede nada de lo que estos gorilas quieran dejar de ti. Haz lo que te he ordenado y nada ms. Si se te ocurre alguna idea brillante, gurdatela para comunicrmela luego.

Oh, mi conducta ser absolutamente ejemplar! me asegur con nfasis. Era casi medianoche cuando los lobos vieron aparecer lo que haban estado aguardando. La ltima ficcin de indiferencia desapareci de aquellas caras que, gradualmente, haban ido ganando en tensin. Sillas y pies resonaron sobre el suelo: todos se apartaban unos centmetros de sus mesas. Los msculos se flexionaban para que sus cuerpos estuviesen prontos para la accin. Las lenguas humedecieron los labios y los ojos se clavaron al mismo tiempo en la puerta de entrada al bar. Bluepoint Vance llegaba a la reunin. Lleg solo, saludando a sus amistades, a derecha e izquierda; su cuerpo delgado se mova con gracia, con soltura, dentro de un traje de excelente corte. Una sonrisa de total confianza le cubra la cara de facciones definidas. Sin ninguna prisa, y sin pausa, se acerc a la mesa de Red O'Leary. Me era imposible ver la cara de Red, pero tena rgidos los msculos de la nuca. La muchacha dirigi una sonrisa cordial a Vance y le dio la mano. Lo hizo con toda naturalidad. Era evidente que no saba nada. Vance hizo que su sonrisa gravitara desde la cara de Nancy Reagan hasta la cara del gigante pelirrojo. Pareca la mueca del gato que juega con el ratn. Cmo van los negocios, Red? pregunt. Pues estupendos fue la respuesta inmediata. La orquesta haba dejado de tocar. Larrouy, de pie junto a la puerta de entrada, se enjugaba la frente con un pauelo. Junto a mi mesa, a la derecha, un mono de pecho como un tonel, nariz quebrada y traje a rayas anchas, respiraba con pesadez por entre sus dientes de oro; los ojos grises y acuosos se le salan de las rbitas para no perder un solo movimiento de O'Leary, Vance y Nancy. Su actitud pasaba casi desapercibida: eran muchos los que hacan lo propio. Bluepoint Vance gir la cabeza para llamar a un camarero: Una silla. El camarero acerc una silla a la mesa que enfrentaba la pared. Vance se sent echado hacia atrs, apenas vuelto con aire indolente hacia Red; su brazo izquierdo estaba arqueado sobre el respaldo de la silla y su mano derecha sostena un cigarrillo casi con desgana. Bien, Red dijo despus de haberse acomodado en el asiento. Tienes alguna noticia para m? Su voz era suave, pero lo bastante alta como para ser oda en las mesas cercanas. Ni una palabra. La voz de O'Leary no pretenda denotar sentimientos amistosos ni precauciones. Qu? Conque nada del otro jueves? la sonrisa de Vance entreabri sus labios delgados y en sus ojos oscuros brill una chispa de regocijo muy poco agradable. Nadie te ha dado nada que debas entregarme? No asegur O'Leary, enftico. Dios! exclam Vance, mientras la sonrisa de su boca y de sus ojos se ahondaba y se volva menos agradable an. Qu ingratitud! Me ayudars a cosechar, Red? No. Me sent disgustado con aquel pelirrojo de poco seso: casi estuve a punto de dejarle librado a su suerte en el momento en que estallara la tormenta. Por qu no trataba de ganar tiempo? Por qu no inventaba un cuento estpido que Bluepoint se viese obligado a aceptar, siquiera a medias? Pero no... aquel O'Leary tena un orgullo tan tosco, que se pona en el papel de nio y se obligaba a montar un espectculo en lugar de utilizar el meollo. Si hubiese arriesgado su propio pellejo en el jaleo que se avecinaba, habra sido justo. Pero no era justo de ningn modo que Jack y yo tuvisemos que sufrir las mismas consecuencias. Aquel gigantesco zoquete era demasiado valioso para permitir que

desapareciera. Y nosotros bamos a tener que dejarnos zurrar para librarle de lo que se mereca por su empecinamiento de chiquilicuatre. No era justo. Tengo que recibir cierta cantidad de dinero, Red. Vance hablaba con un tono entre perezoso e insultante. Y necesito ese dinero. Dio una chupada a su cigarrillo y, como por casualidad, arroj el humo a la cara del pelirrojo. Luego prosigui: Mira, ya sabes que en la lavandera te piden veintisis cntimos por lavar un pijama. Necesito ese dinero. Duerme con la ropa interior puesta replic O'Leary. Vance se ech a rer. Nancy Reagan sonri, pero en su cara se dibujaba un gesto de inquietud. Al parecer, la muchacha no saba cul era el tema de la charla, pero no poda por menos de comprender que haba algn tema especial. O'Leary se inclin hacia delante y habl con voz clara y alta, de modo que cualquiera pudiese orle: Bluepoint, no tengo nada que darte... ni ahora ni nunca. Y esto vale para cualquiera que est interesado en el asunto. Si t o tus amigos pensis que os debo algo... tratad de quitrmelo. Al infierno contigo, Bluepoint Vance! Y si no te sienta bien lo que te he dicho... pues aqu estn tus amigos. Diles que vengan! Qu flor y nata de idiota! Pens que lo nico que me sentara bien en ese momento sera una ambulancia... sin duda tendran que llevarme con l. La sonrisa de Vance estaba cargada de malignidad. Sus ojos arrojaban chispas a la cara de O'Leary. Te apetece que sea as, Red? O'Leary alz sus poderosos hombros y luego los dej caer. No me importa que haya pelea dijo. Pero ser mejor que Nancy quede fuera del asunto. Se volvi hacia la muchacha. Ser mejor que te marches, cario, voy a tener mucho trabajo. La chica fue a decir algo, pero Vance, con sus palabras, no le permiti continuar. Le hablaba con suavidad y no se opuso a que Nancy se marchara. En resumen, vino a decirle que sin duda se sentira muy sola en adelante, sin Red. Incluso se permiti entrar en detalles acerca de esa futura soledad. La mano derecha de Red O'Leary descansaba sobre la mesa. De pronto se alz en direccin a la boca de Vance. Al llegar a su objetivo, la mano se haba convertido en puo. Un golpe as suele ser poco eficaz. La fuerza debe provenir de los msculos del brazo, precisamente, de los menos adecuados. Sin embargo, Bluepoint Vance se vio proyectado desde su asiento hasta la mesa contigua. Las sillas del bar de Larrouy quedaron vacas. La fiesta haba comenzado. De pie rug a Jack Counihan, e hice todo lo posible para mostrarme como el gordito nervioso que era en ese instante. Me precipit hacia la puerta trasera, esquivando a los hombres que, sin prisa an, se dirigan hacia O'Leary. Debo haber tenido el aspecto del to temeroso que se escabulle cuando hay jaleo, porque a nadie se le ocurri detenerme y llegu a la puerta antes de que la pandilla estrechara filas alrededor de Red. La puerta estaba cerrada, pero sin llave. Gir hasta quedar de espaldas a ella, con una porra en la mano derecha y el revlver en la izquierda. Ante m haba muchos hombres, pero todos ellos me daban la espalda. Erguido junto a su mesa, O'Leary dominaba la escena; su cara rstica y rojiza se haba puesto tensa, en una expresin de desdeoso desafo, y su cuerpo de gigante se balanceaba sobre las plantas de los pies. Entre el pelirrojo y yo estaba Jack Counihan, con la cara vuelta hacia m, y la boca crispndosele en una sonrisa nerviosa mientras sus ojos bailoteaban, deleitados. Bluepoint Vance ya se haba puesto de pie. Un hilo de sangre le caa desde los finos

labios hasta el mentn. Sus ojos eran puro hielo; observaban a Red O'Leary con la mirada calculadora del leador que mide el rbol que se dispone a echar abajo. La pandilla de Vance tena los ojos fijos en su jefe. Red! vocifer en medio del silencio. Por aqu, Red! Las caras se volvieron hacia m... todas las caras que haba en el saln... millones... Ven, Red! grit Jack Counihan, en tanto avanzaba un paso, con su revlver desenfundado. La mano de Bluepoint Vance relampague en direccin al bolsillo interno de su chaqueta. El revlver de Jack dispar hacia l. Bluepoint se ech hacia el suelo antes de que el gatillo del joven se hubiese movido. El proyectil se perdi en el vaco, pero la suerte de Vance estaba echada. Red alz a la chica con su brazo izquierdo. Una descomunal automtica haba florecido en su puo derecho. Luego ya no pude prestar mucha atencin al pelirrojo: estaba muy ocupado. La cueva de Larrouy rebosaba de armas: revlveres, cuchillos, porras, chismes para adornar los nudillos, sillas que se balanceaban con mucho garbo, botellas y toda la miscelnea posible en materia de elementos destructivos. Muchos de esos hombres anhelaban poner sus armas en contacto conmigo. El juego consista en tratar de alejarme de aquella puerta. Para O'Leary hubiese sido una buena tarea. Pero yo no soy un gigante joven de pelo rojo. Ya rondaba los cuarenta aos y, por lo menos, tena ocho kilos de ms. Me gustaba el ocio acorde con mi peso y mi edad: y aquella ocasin no me deparaba el ocio que a m me gustaba. Un portugus estrbico me lanz una cuchillada al cuello y me arruin la corbata. Le di encima de la oreja, con el costado de mi revlver, antes de que pudiese apartarse de m; la oreja le qued colgando sobre el cuello. Un chico sonriente, de no ms de veinte aos, se arroj contra mis piernas: una de esas triquiuelas del rugby. Sent sus dientes en la rodilla, que alc, y los sent quebrarse. Un mulato picado de viruelas apoy el can de su revlver sobre el hombro del tipo que tena delante. Mi porra golpe con fuerza el brazo de aquel hombre, que se inclin hacia un lado en el momento preciso en que el mulato oprima el gatillo consiguiendo que el disparo le volase la mitad de la cara. Hice fuego dos veces. Una, cuando vi un arma que me apuntaba al pecho, a menos de treinta centmetros de distancia; la segunda, cuando descubr a un hombre, de pie sobre una mesa cercana, haciendo puntera hacia mi cabeza. Por lo dems, me confi a mis brazos y piernas y economic proyectiles. La noche era joven y yo slo tena una docena de pildoritas. Seis en el revlver y seis en mi bolsillo. Aquello era un costal lleno de gatos rabiosos. Esguince a la derecha, esguince a la izquierda, patada, esguince a la derecha, esguince a la izquierda, patada. Sin descanso, sin un blanco. Dios proveer siempre algn tipo que reciba los golpes del revlver o de la porra, y algn vientre en el que hundir el pie. Una botella lleg por los aires y se encontr con mi frente. El sombrero amortigu su fuerza, pero el golpe no me sent nada bien. Me inclin y slo pude quebrar una nariz, cuando tendra que haber roto un crneo. El saln ola mal, la ventilacin era pauprrima. Alguien tendra que haber advertido a Larrouy de aquella deficiencia. Qu tal te ha sentado esa caricia en la sien, rubiales? Esta rata de mi izquierda se me est acercando demasiado. La arrastr hacia mi derecha para que se entienda con el mulato y luego le dar con todas mis fuerzas. No ha estado tan mal! Pero no puedo continuar as toda la noche. Dnde estn Red y Jack? De pie, por all, observando mi nmero? Alguien me tir algo sobre el hombro, un piano, a juzgar por la sensacin que me produjo. No pude esquivarlo. Otra botella se llev mi sombrero y parte de mi pelo. Red O'Leary y Jack Counihan se abran paso a golpes, con la chica protegida entre los dos.

Mientras Jack sacaba a la joven por la puerta, Red y yo limpiamos un pequeo crculo en torno a nosotros. El pelirrojo era hbil para eso. No quise dejarle solo con aquella carga, pero tampoco me preocupaba por ahorrarle ejercicio. Vamos! grit Jack. Red y yo atravesamos el umbral y cerrarnos la puerta de golpe. No hubiese aguantado ni siquiera con cerradura. O'Leary dispar tres veces a travs de la hoja de la puerta, para que los muchachos, al otro lado, tuviesen en qu pensar. E iniciamos nuestra retirada. Nos hallbamos en un estrecho pasaje iluminado por una luz bastante potente. A un extremo se vea una puerta cerrada. Hacia la derecha se alzaba una escalera. Recto? pregunt Jack, que iba al frente. O'Leary respondi: S. Yo orden: No. Vance ya habr hecho bloquear esa puerta, si es que sus monos no lo han hecho antes. Arriba, por la escalera, al tejado. Llegamos a la escalera. A nuestras espaldas la puerta se abri con violencia. De inmediato la luz se apag. Al otro extremo del pasaje la puerta se abri de par en par, a juzgar por el ruido. Ni un mnimo rayo de luz atravesaba ninguna de las dos puertas. Vance hubiese querido un poco de luz. Sin duda Larrouy deba haber accionado el interruptor, con la esperanza de evitar que su almacn quedara convertido en astillas. En el pasaje a oscuras creca el tumulto, mientras nosotros subamos por la escalera mediante el antiguo sistema del tanteo. Fueran quienes fuesen los que haban entrado por la puerta trasera, se estaban uniendo a los que nos seguan desde el bar. Se unan entre topetazos, maldiciones y algn que otro disparo. Sus fuerzas crecan! Subamos Jack a la cabeza, luego la muchacha, yo por detrs y Red O'Leary que cerraba la marcha. Galante, Jack iba dando pistas a la joven: Cuidado en el descansillo, media vuelta a la izquierda ahora, la mano derecha contra la pared y... Cllate! le gru. Es preferible dejar que se caiga y no que se nos echen encima todos esos monos. Llegamos al segundo piso. Era la negrura misma. Y el edificio tena tres plantas. No encuentro el comienzo del otro tramo se quej Jack. Tanteamos en la oscuridad, en busca del tramo de escaleras que nos podra llevar hasta el tejado. No pudimos hallarlo. Abajo, el alboroto se aquietaba. La voz de Vance adverta a los suyos que se estaban mezclando y dando de golpes unos con otros; todos se preguntaban por dnde habamos salido nosotros. Al parecer, nadie lo saba. Nosotros tampoco. Por all llam entre la oscuridad. Me abr paso por el pasillo hacia la parte posterior del edificio. A algn lado iremos a parar. Desde abajo an nos llegaban ruidos, pero ya no eran de pelea. Los hombres hablaban de conseguir alguna luz. Tropec contra una puerta, al otro lado del pasillo, y la abr. Un cuarto con dos ventanas, a travs de las cuales el plido resplandor de las luces de la calle nos pareci el brillo del sol, despus de la oscuridad en que nos habamos movido. Mi pequea banda me sigui y cerramos la puerta. Red O'Leary atraves el cuarto y se asom por una de las ventanas. La calle trasera murmur. No hay modo de bajar, como no sea saltando. Alguien a la vista? pregunt. No veo a nadie. Mir a mi alrededor: una cama, un par de sillas, una cmoda y una mesa.

Tiraremos la mesa por la ventana dije. La arrojaremos tan lejos como nos sea posible y quiera Dios que el estrpito les haga salir antes de que se decidan a echar una mirada aqu arriba. Red y la muchacha se aseguraban mutuamente que cada uno estaba an entero y de una sola pieza. El pelirrojo se apart de la joven para echarme una mano con la mesa. La balanceamos un par de veces y la soltamos. La mesa se comport muy bien, al estrellarse contra la pared del edificio de enfrente para caer dentro de un patio y producir un buen estrpito sobre una pila de hojalata o una coleccin de cubos de basura o algo semejante que gener un simptico estruendo. Pero no se habra odo a ms de una manzana y media de distancia. Nos apartamos de la ventana en el momento en que nuestros perseguidores comenzaron a precipitarse hacia la calle por la puerta trasera del bar de Larrouy. La muchacha, incapaz de hallar heridas en el cuerpo de O'Leary, se haba dedicado a Jack Counihan. El chico tena un corte en la mejilla. Y ella se propona currselo con un pauelo. Cuando termines con ste le deca Jack a su improvisada enfermera, saldr para que me hagan otro en la otra mejilla. Oh!, sa es una buena idea aprob Nancy. San Francisco es la segunda ciudad de California. Sacramento es la capital del estado. Te interesa la geografa? Quieres que te hable de Java? Nunca he estado all, pero tomo el caf que produce la isla. Si... Tonto! dijo Nancy, y se ech a rer. Si no te quedas quieto, terminar ya mismo. Oh!, sa ya no es una buena idea replic mi ayudante. Me quedar quieto. Nancy no haca ms que enjugar la sangre de la mejilla: una sangre que tendra que haberse secado all, por si sola. Cuando termin sus primeros auxilios perfectamente intiles, la joven retir la mano con lentitud, observando los poco visibles resultados con aire de orgullo. Cuando su mano lleg a la altura de los labios de Jack, l inclin la cabeza hacia delante y estamp un beso en la punta de uno de esos dedos. Tonto! dijo Nancy otra vez y alej su mano deprisa. Djate de sas mascull Red O'Leary, o te pongo fuera de combate. Mtete en lo que te importa respondi Jack Counihan. Reddy! grit Nancy, demasiado tarde. La derecha de O'Leary sali a relucir. Jack recibi el golpe en mitad del estmago y fue a dar en el suelo, dormido. El gigante pelirrojo gir sobre sus talones para enfrentarse conmigo. Tienes algo que decir? pregunt. Mir hacia abajo, a Jack, con una sonrisa. Luego alc la cabeza para sonrerle a Red. Estoy avergonzado de l dije. Dejarse poner fuera de combate por un pesado que usa la derecha. Quieres probarla? Reddy! Reddy! suplic la muchacha, pero ninguno de los dos le prestbamos atencin. Si lo haces con la derecha respond al pelirrojo... Lo har prometi, y as lo hizo. Yo hice mi parte: esquiv el golpe torciendo la cabeza y le met el ndice en el mentn. se podra haber sido un puetazo le advert. S? Pues all va uno. Me las apa para soportar su izquierda, flexionando mi brazo por delante de mi

garganta. Pero con eso ya haba agotado mis recursos defensivos. Y me pareci mi deber tratar de hacerle algo al gigante, si es que me era posible. La muchacha le aprision un brazo y se colg de l. Reddy, cario, no te ha bastado la pelea de esta noche? No puedes ser sensato, aunque seas irlands? Tuve que reprimir la tentacin de darle un buen golpe, mientras su amiguita le tena aferrado. El pelirrojo se ech a rer, baj la cabeza y bes en los labios a la muchacha. Luego me dedic una sonrisa. Siempre hay una segunda vez me dijo, de buen talante. Ser mejor que salgamos de aqu si es posible dije. Has organizado demasiado jaleo y no estamos a salvo en este lugar. No te preocupes tanto, gordito me respondi Red. Cgete de los bordes de mi chaqueta y yo te sacar. El muy idiota. De no haber sido por Jack y por m en ese momento no le quedaran ni siquiera los bordes de la chaqueta. Nos acercamos a la puerta poniendo todos nuestros sentidos. No se oa ningn ruido. La escalera hacia el tercer piso debe estar por delante susurr: busqumosla. Abrimos la puerta con cuidado. La luz que llegaba por atrs fue suficiente para dejarnos vislumbrar una promesa de quietud. Nos deslizamos por el pasillo, cada uno con una mano en un brazo de la muchacha. Tena la esperanza de que Jack se las compusiera para salir de all: l mismo se haba hecho poner fuera de combate y yo tena mis propios problemas. Nunca haba pensado que el edificio del bar de Larrouy fuera tan grande como para tener un pasillo de un kilmetro de longitud. Y lo tena. Recorrimos casi medio kilmetro en la oscuridad antes de llegar a la escalera por la que habamos subido. No nos detuvimos all para escuchar las voces del piso inferior. Al cabo de otro medio kilmetro, el pie de O'Leary hall el escaln inicial del tramo que llevaba hacia arriba. En ese preciso instante, un grito brot del extremo inferior del tramo de escalera que habamos dejado atrs. Arriba! Estn arriba! Una luz blanca relampague sobre el gritn y un inconfundible tono irlands se dej or en las palabras que alguien dijo desde abajo: Vamos, baja, bola de viento. La polica susurr Nancy Reagan. A empellones subimos por la escalera que nos conduca hacia el tercer piso. Ms oscuridad, tal como la que habamos dejado atrs. Nos detuvimos en el tope de la escalera. Al parecer no tenamos compaa. El tejado dije. Corramos el riesgo de encender una cerilla. A nuestras espaldas, en un rincn, la dbil luz de la cerilla nos dej ver una escala adherida a la pared que llevaba hasta una trampilla en el cielo raso. En el mnimo tiempo posible nos hallamos sobre el tejado del bar de Larrouy, con la trampilla cerrada ya. Todo de maravilla dijo O'Leary, y si las ratas de Vance y la poli se entretienen unos minutos ms... va libre! Dirig la marcha por los tejados. Bajamos unos tres metros para pasar al edificio contiguo y luego subirnos apenas para llegar al siguiente. Al final de ese tercer tejado, encontramos una escalera de incendios que bajaba hasta un patio estrecho con una puerta que daba a un callejn. Por aqu tendra que ser dije y comenc a bajar. La chica baj por detrs de m y, por ltimo, lo hizo Red. El patio en el que habamos

ido a dar estaba vaco: una pequea superficie de cemento entre dos edificios. El extremo de la escalera de incendios cruji bajo mi peso, pero el ruido no produjo ninguna alarma a nuestro alrededor. La oscuridad del patio era mucha, pero no llegaba a la negrura total. Cuando estemos en la calle, nos separaremos me dijo O'Leary, sin una palabra de gratitud por mi ayuda: una ayuda que, segn l, no habra sido necesaria, sin duda. T te irs por tu lado y nosotros por el nuestro. Aja asent, mientras me devanaba los sesos para determinar qu poda hacer en esas circunstancias. Investigar ese callejn antes de salir. Con sumo cuidado me dirig hacia el otro lado del patio y arriesgu mi cabeza descubierta para atisbar en el callejn. Estaba en silencio, pero en una de las esquinas, a un cuarto de manzana, dos vagabundos parecan estar muy entregados a su holgazanera. No eran policas. Di un paso hacia la calle y los llam. No podan reconocerme a esa distancia y con tan poca luz; tampoco haba motivos para que pensasen que yo no era de la pandilla de Vance, en el caso de que ellos s lo fueran. Cuando se encaminaron hacia donde me hallaba yo, retroced hasta el patio y silb a Red. No era de los que hay que llamar dos veces cuando hay pelea. Lleg a mi lado en el instante en que los otros dos hacan su aparicin. Me encargu de uno de ellos. Red del otro. Lo que yo necesitaba era organizar algn lo. Tuve que sudar como una mula para conseguirlo. Para ser justos, aquellos dos eran un par de caramelos. El mo no saba qu hacer frente a mis embestidas. Tena un revlver, pero lo primero que consigui fue dejarlo caer y, en la refriega, lo pateamos lejos de todo posible alcance. El vago se dobl en dos, mientras yo sudaba tinta para hacerle recuperar su posicin erguida. La oscuridad me prestaba su auxilio, pero aun as era ridculo fingir que aquel tipo me estaba dando guerra; mi intencin era ponerle a espaldas de O'Leary, que en esos momentos no tena ninguna dificultad con el suyo. Por fin lo logr. Estaba detrs de O'Leary, que haba arrinconado a su adversario contra la pared con una mano y, con la otra, se dispona a ponerle fuera de combate. Sujet con la mano izquierda la mueca de mi contrincante, le hice girar hasta que qued de rodillas, desenfund mi revlver y le met un tiro en la espalda a O'Leary, por debajo del hombro derecho. Red se inclin, sin dejar de aplastar a su hombre contra la pared. Yo me deshice del mo con un golpe del can de mi arma. Te ha dado, Red? le pregunt, en tanto que le sostena con un brazo y asestaba un buen golpe en la cabeza de su oponente. S. Nancyllam. La chica corri hacia nosotros. Sostnlo de ese lado dije a la muchacha. Trata de tenerte en pie, Red, y nos escurriremos de aqu ya mismo. La herida era demasiado fresca an para que afectara a sus movimientos, pero tena el brazo derecho fuera de combate. Bajamos por la calle hasta una esquina. Tuvimos perseguidores antes de llegar a ella. Caras curiosas nos observaron en la calle. A una manzana de distancia, un polica comenz a moverse en direccin a nosotros. Con la muchacha sosteniendo a O'Leary de un lado y yo del otro, corrimos durante media manzana para llegar hasta el coche que habamos utilizado Jack y yo. La calle estaba animada en el momento en que puse en marcha el motor y la chica acomod al gigante pelirrojo en el asiento trasero. El poli grit y nos obsequi con un tiro al aire. Abandonamos el vecindario. No me haba fijado ningn destino todava, de modo que despus de la primera

escapada veloz, disminu la marcha, di la vuelta a no pocas esquinas y me detuve en una calle oscura, al otro lado de Van Ness Avenue. Red estaba casi cado en un rincn del asiento trasero; la chica trataba de mantenerlo erguido cuando me volv a mirarles. Adnde? pregunt. Un hospital, un mdico, algo! solloz la muchacha. Est murindose! No me cre semejante cosa. Y si era verdad, la culpa era del propio Red. De haber demostrado la gratitud suficiente como para llevarme consigo en calidad de compaero, no me hubiese visto yo obligado a dispararle, de modo que tuviese que llevarme consigo en calidad de enfermera. Adnde quieres ir, Red? le pregunt, tocndole una rodilla con el dedo. Me respondi con dificultad: las seas del hotel de Stockton Street. Eso no me parece bien me opuse. Todo el mundo en la ciudad sabe que sa es tu cueva y si vuelves all, te limpiarn. Pinsalo. Adnde quieres ir? Hotel repiti. Me puse de rodillas sobre el asiento y me inclin hacia l, para seguir con mi trabajo de convencimiento. Estaba dbil. Ya no podra resistir mucho tiempo ms. Intimidar a un hombre que, despus de todo, tal vez estuviese a punto de morir, no era muy caballeresco. Pero ya haba invertido no pocos cuidados en aquel pollo con la intencin de que me condujese hasta sus compinches. Y no estaba dispuesto a amilanarme por tan poca cosa. Durante algunos minutos me dio la impresin de que an no se encontraba lo bastante dbil. Tal vez me vera obligado a dispararle nuevamente. Pero la muchacha me secund de modo admirable y, por ltimo, entre ambos logramos convencerle de que la nica alternativa segura era marcharnos a algn lugar donde pudiese permanecer oculto, mientras se le brindara la atencin mdica que le era imprescindible. En rigor no le convencimos de nada... Slo le fatigamos hasta que cedi, porque se encontraba demasiado dbil para continuar la discusin. Me dio una direccin de las afueras de la ciudad, cerca de Holly Park. Con la esperanza de que todo fuese para bien, enfil el coche hacia all. Era una casa pequea en medio de una hilera de otras casas pequeas. Sacamos a nuestro gigantn del coche y entre ambos le arrastramos hasta la puerta de la calle. Casi podra haberlo hecho por s mismo, sin ayuda nuestra. La calle estaba a oscuras. No se vea ninguna luz dentro de la casa. Hice sonar el timbre. No sucedi nada. Otro timbrazo. Luego, otro ms. Quin es? pregunt una voz spera, desde el interior de la casa. Red est herido respond. Hubo silencio durante unos momentos. Luego la puerta se abri, menos de diez centmetros. A travs de la abertura llegaba un hilo de luz: suficiente para reconocer la cara chata y los protuberantes msculos de las mandbulas del rompecrneos que haba sido guardaespaldas y verdugo de Motsa Kid. Qu diablos? pregunt. Asaltaron a Red. Casi lo liquidan expliqu empujando hacia delante al pelirrojo semiinconsciente. Pero no conseguimos mover la puerta: el rompecrneos la sostuvo tal como estaba. Esperaris dijo antes de cerrarnos la puerta en las narices. Desde el interior nos lleg su voz: Flora. Aquello s que fue bueno. Red nos haba llevado al sitio exacto que yo pretenda descubrir. Cuando el rompecrneos volvi a abrir la puerta, la abri de par en par y Nancy Reagan y yo nos adelantamos con nuestro fardo. Junto al rompecrneos, de pie, vestida

con una prenda de mal corte y de seda negra, una mujer nos observaba. Big Flora, supuse. Medira, por lo menos, metro setenta y cinco, sobre los tacones finos de sus pantuflas. Eran muy pequeas aquellas pantuflas y comprob que tambin lo eran sus manos sin anillos. Pero no el resto de su cuerpo. Tena hombros anchos, un pecho amplio y una garganta rosada que, a pesar de su piel suave, dejaba ver una musculatura de luchador. Aparentaba, poco ms o menos, mis aos cerca de los cuarenta y tena el pelo muy rubio, rizado y brillante; la piel sonrosada subrayaba la belleza brutal de su cara. Sus ojos profundos eran grises, sus labios gruesos estaban bien delineados y su nariz era lo bastante ancha y curvada como para darle un aspecto de fuerza; el mentn de Big Flora era digno de esa nariz. Desde la frente hasta la garganta, su piel rosada encubra suaves y poderosos msculos. Aquella Big Flora no era un juguete. Tena el aspecto y la actitud de una mujer que bien poda haber organizado el atraco y la traicin posterior. A menos que su rostro y su cuerpo mintiesen, era poseedora de toda la fortaleza fsica y mental, y de la voluntad necesarias para el caso. Y an algo ms, si fuera preciso. El material de que estaba hecha, sin duda, era ms duro que el del mono rompecrneos que estaba de pie a su lado o que el del gigante pelirrojo que yo sostena. Bien? pregunt una vez que la puerta se hubo cerrado a nuestras espaldas. Su voz era profunda pero no masculina... era una voz adecuada a su porte. Vance lo ha atacado con toda su pandilla en el bar de Larrouy. Tiene un tiro en la espalda le respond. T quin eres? Mtelo en la cama! desvi el tema. Tendremos toda la noche para hablar. Big Flora se volvi e hizo chasquear sus dedos. Un hombrecito viejo y desarrapado emergi de una puerta cercana a la parte trasera de la habitacin. Sus ojos marrones transmutaban un miedo cerval. Ve arriba, maldicin orden Flora. Prepara la cama, lleva agua caliente y toallas. El hombrecito trep por la escalera como si fuese un conejo atacado de reumatismo. El rompecrneos ocup el puesto de la muchacha junto a Red y entre ambos lo llevamos, escaleras arriba, hasta un cuarto en el que el viejo se mova deprisa, con las manos cargadas de palanganas. Flora y Nancy Reagan nos siguieron. Echamos al herido boca abajo sobre la cama y le desnudamos. An manaba sangre del orificio del proyectil. Red O'Leary estaba inconsciente. Nancy Reagan perdi todo su aplomo. Est murindose! Llamad a un mdico! Oh, Reddy, amor mo...! Cllate! orden Big Flora. Este mierda tena que ir a reventar al bar de Larrouy, justamente esta noche. Aprision al hombrecito asustado por un hombro y lo empuj hacia la puerta. Desinfectante y ms agua le orden. Dame la navaja, Pogy. El hombre con aspecto de mono extrajo el arma de uno de sus bolsillos. Tena una larga hoja que haba sido afilada hasta convertirse en una lmina de metal estrecha y fina. sta es la navaja que ha cortado la garganta del Motsa Kid, pens. Con aquella misma navaja, Big Flora iba a extraer el proyectil enterrado en la espalda de Red O'Leary. El mono Pogy arrincon a Nancy Reagan sobre una silla mientras se realizaba la operacin. El hombrecito asustado estaba de rodillas junto a la cama y alcanzaba a Flora lo que ella le peda, y enjugaba la sangre a Red a medida que inundaba la herida y corra hacia los lados. Yo permaneca de pie, junto a Flora, encendiendo cigarrillos del paquete que ella me haba entregado. Cuando Flora alzaba la cabeza, mi funcin era pasar el cigarrillo de mi

boca a la suya. La mujer llenaba sus pulmones con una chupada que consuma la mitad del cigarrillo y haca un gesto afirmativo. Entonces yo le quitaba el cigarrillo de la boca. Flora exhalaba el humo y volva a su tarea. A continuacin, con la colilla que tena entre manos, le encenda otro cigarrillo y me preparaba para entregrselo cuando me lo pidiera. Big Flora estaba de sangre hasta los codos. Su cara estaba cubierta de sudor. Era una verdadera carnicera y llevaba tiempo. Pero cuando Flora se irgui para exhalar la ltima bocanada de humo, haba extrado el proyectil de la espalda de Red, el flujo de sangre se haba detenido y el pelirrojo estaba vendado. Gracias a Dios que todo ha terminado dije antes de encender uno de mis propios cigarrillos. Esas pldoras que fumas t son insoportables. El hombrecito asustado fregaba el suelo. Nancy Reagan se haba desmayado sobre la silla, al otro lado del cuarto, y nadie le prestaba atencin. No le quites el ojo a este caballero, Pogy orden Flora al rompecrneos mientras me sealaba con un movimiento de su cabeza. Voy a lavarme. Me acerqu a la muchacha, le friccion las muecas, le ech unas gotas de agua en la cara. Recuper el sentido. Le han sacado la bala. Red duerme. Dentro de una semana estar metido en otra nueva pelea le dije. Se puso en pie de un brinco y corri hacia la cama. Flora reapareci en el cuarto. Se haba lavado y se haba cambiado el vestido negro, manchado de sangre, por un kimono verde que se entreabra aqu y all y dejaba ver gran parte de su ropa interior, de color orqudea. Habla orden, de pie frente a m. Quin, qu y por qu? Soy Percy Maguire le respond, como si ese nombre, que acababa de inventar, lo explicase todo. Eso contesta al quin me dijo Big Flora, como si mi nombre inventado no explicase nada. Qu hay del qu y del porqu? El mono Pogy, de pie a un lado, me observ de pies a cabeza. Soy bajo y regordete. Mi cara no asusta ni siquiera a un nio, pero es testigo fidedigno de una vida que no se ha desarrollado en medio del refinamiento y las comodidades. La diversin de aquella noche me lo haba decorado con golpes y araazos y haba operado ciertos cambios en mi ropa. Con que Percy repiti el rompecrneos con una sonrisa llena de dientes amarillos y separados. Dios, tus viejos deban ser daltnicos!6 Eso contesta tambin al qu y al porqu insist frente a Big Flora, sin prestar atencin al chiste del representante del zoolgico. Soy Percy Maguire y quiero mis ciento cincuenta mil dlares. Las cejas de Flora se abatieron sobre sus ojos. Que quieres ciento cincuenta mil dlares? Asent bajo su cara bella y brutal. S. Por eso he venido. Oh! No los tienes an, y los quieres? Oye, hermana, quiero mi pasta. Tena que mostrarme duro si quera que el juego continuase. Eso de t quieres y de t no los tiene an slo me ha dado sed. Hemos participado en el gran golpe, sabes? Y luego, cuando supimos que el pago no llegara, le he dicho al chico que iba conmigo: No te preocupes, chico, tendremos nuestra pasta. T sigue a Percy. Y luego ha venido Bluepoint y me ha pedido que me metiera en el asunto con l y le he dicho: Pues claro que s. Y el chico y yo nos hemos ido con l hasta aquel bar, para ver a Red. Entonces le he dicho al chico: Estos pistoleros baratos quieren liquidar a Red y eso no nos lleva a ninguna parte. Lo sacaremos de aqu y lo obligaremos
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Juego de palabras con Maguise, marab. (N. del T.)

a que nos lleve hasta el sitio en que Big Flora est sentada sobre el botn. Ahora que han quedado tan pocos en el asunto, bien podemos pedir ciento cincuenta mil por cabeza. Si despus de eso se nos ocurre liquidar a Red, pues bueno, eso haremos. Pero los negocios antes que el placer y ciento cincuenta de los grandes es un real negocio. Y eso hemos hecho. Le abrimos una salida al gigantn cuando ya no tena ninguna. El chico se puso pesado con el pelirrojo y la muchacha, y recibi una paliza. A m eso me da igual. Si esta cra vale ciento cincuenta mil para l... pues es justo. Yo he venido con Red. Por derecho, tendra que recibir los ciento cincuenta mil del chico... que seran trescientos mil en total... pero si me das los ciento cincuenta mil que he venido a buscar dejamos todo liquidado ya mismo. Me figuraba que este discurso poda tener algn efecto. Por supuesto que ni haba soado con que ella me diese un solo cntimo. Pero si los jefes de la banda no conocan a esta gente, por qu haba de pensar que esta gente conoca a todos los miembros de la pandilla? Flora dio una orden a Pogy: Ve a quitar ese cacharro de delante de la puerta. Me sent ms a gusto cuando el rompecrneos sali. Big Flora no lo hubiese enviado fuera a cambiar de sitio el coche de haberme preparado alguna jugarreta. Habr algo de comida aqu? pregunt como si me hallara en mi propia casa. La mujer se acerc a la escalera y grit: Haznos algo de comer. Red segua inconsciente an. Nancy Reagan, sentada junto a la cama, sostena una mano del pelirrojo. La cara de la chica estaba totalmente blanca. Big Flora regres al cuarto, ech una mirada al herido, le aplic una mano a la frente y le tom el pulso. Bajame dijo. Yo... yo preferira quedarme aqu, si es posible balbuce Nancy Reagan. Tanto su voz como sus ojos traslucan el terror que le inspiraba Big Flora. La mujer, sin decir palabra, baj la escalera. La segu hacia la cocina, donde el hombrecito estaba preparando huevos y jamn en una sartn. Observ que la ventana y la puerta trasera estaban reforzadas con gruesas maderas sostenidas por fuertes tablones atornillados al suelo. El reloj que estaba sobre el fregadero marcaba las dos y cincuenta de la madrugada. Flora sac a relucir una botella de licor y sirvi un par de copas: para ella y para m. Nos sentamos a la mesa y, mientras esperbamos la comida, Flora maldijo a Red O'Leary y a Nancy Reagan, por encontrarse y estropearlo todo justo en el momento en que ella, Flora, ms necesitaba de la fuerza del gigantn. Los maldijo individualmente, como pareja y hasta plante una cuestin racial al maldecir a todos los irlandeses. El hombrecito nos puso en la mesa los huevos y el jamn. Habamos ingerido ya los slidos y estbamos mejorando el sabor de nuestra segunda taza de caf con unas gotas de alcohol, cuando regres Pogy. Traa noticias. Al otro lado de la calle, en la esquina, hay un par de tipos que no me caen bien. Polis o...? pregunt Flora. O respondi el mono. Flora volvi a maldecir a Red y a Nancy. Pero ya haba agotado el tema. Se dirigi a m, pues. Por qu diablos les has trado aqu? pregunt. Mira que dejar una pista de un kilmetro de ancho! Por qu no has dejado que ese idiota muriera donde le acertaron? Le he trado aqu para conseguir mis ciento cincuenta mil. Psamelos y seguir mi camino. No me debes nada ms que eso. Y yo no te debo nada a ti. Dame la pasta, en lugar de darme palabras, y ahuecar el ala ahora mismo.

Diablos, s que lo hars dijo Pogy. La mujer me mir entre sus prpados entornados y sigui bebiendo su caf. Quince minutos ms tarde, el hombrecito desarrapado lleg corriendo a la cocina y diciendo que oa pasos sobre el techo. Sus opacos ojos marrones parecan los de un buey aterrorizado, y sus labios blanquecinos se estremecan bajo el bigote ralo y amarillento. Flora le aplic diversos calificativos y lo envi escaleras arriba nuevamente. Se puso de pie y se ajust el kimono verde en torno al robusto cuerpo. T ests aqu me dijo, y tendrs que quedarte con nosotros. No hay otra salida. Tienes un arma? Admit que tena un revlver, pero sacud la cabeza para negarme a todo lo dems. No ha llegado la hora de mi entierro... todava respond. Haran falta los ciento cincuenta mil, en metlico, en propia mano, para que Percy se metiera en el jaleo. Yo quera saber si el producto del atraco estaba en la casa. La voz llena de sollozos de Nancy Reagan lleg hasta nosotros desde la escalera: No, cario, no! Por favor, por favor, vuelve a la cama! Te ests matando, Reddy, querido! Red O'Leary irrumpi en la cocina. Estaba desnudo, a excepcin de unos pantalones grises y del vendaje. Sus ojos parecan afiebrados y felices. Sus labios resecos se estiraban en una sonrisa. Sostena una pistola en la mano izquierda. El brazo derecho le penda junto al costado, intil. Por detrs de l vena al trote Nancy Reagan. La chica dej de suplicarle y se acurruc cerca de la espalda del gigante al ver a Big Flora. Haz sonar la campana y salgamos dijo entre risotadas el pelirrojo semidesnudo . Vance est en la calle. Flora se acerc a l, le aplic un par de dedos al pulso y los mantuvo all durante unos segundos. De inmediato, hizo un gesto de asentimiento. T, loco, hijo de tal dijo con un tono que denotaba orgullo maternal ms que cualquier otra cosa. Ya te encuentras bien para una pelea. Y nos viene al pelo, maldita sea, porque ahora mismo se va a organizar una. Red se ech a rer. Era una carcajada triunfante que se jactaba de su propia tosquedad. Luego sus ojos se volvieron hacia m. Se le desvaneci la risa y una mirada inquisitiva los convirti en una lnea oscura. Hola me dijo. He soado contigo, pero no puedo recordar qu pasaba en el sueo. Pasaba... espera. Lo recordar dentro de un minuto. Suceda... Por Dios! He soado que eras t el que me meta el plomo en el cuerpo! Flora me dedic una sonrisa: la primera que vea yo en sus labios y habl deprisa: No lo sueltes, Pogy. Gir para abandonar mi asiento describiendo una trayectoria oblicua. El puo de Pogy me alcanz en la sien. Me tambale a todo lo ancho de la cocina e hice todos los esfuerzos posibles por mantener el equilibrio. Entretanto, pensaba en el golpe sobre la sien de Motsa Kid. Pogy ya se me haba echado encima cuando una pared me ayud a recuperar la vertical. Logr meterle uno de mis puos en su chata nariz plaf! y de inmediato comenz a chorrear sangre. Pero me haba aferrado con sus garras pilosas; met el mentn y le di un cabezazo en la cara; el perfume de Big Flora me inund la nariz. Sus ropas de seda me rozaron. Agarrndome un buen mechn de pelo con cada mano me levant la cabeza, ofreciendo mi cuello a Pogy. El mono lo aferr con sus dos garras. Dej de resistir. Aquella presin en mi garganta no era mortal, pero no tena nada de agradable. Flora me requis la porra y el revlver. Treinta y ocho especial declar en voz alta el calibre del arma. Te he sacado

un proyectil del treinta y ocho especial de la espalda, Red. Las palabras me sonaron dbiles, entre el zumbido que me llenaba el crneo. En la cocina, la voz del viejo balbuceaba algo. No pude comprender lo que estaba diciendo. Las manos de Pogy me soltaron; me apret la garganta con mis propias manos: era infernal la sensacin de no sentir ya esos dedos duros como garfios. La negrura que me cubra los ojos se disip con lentitud, dando paso a innumerables nubecitas purpreas que flotaban y flotaban en torno a m. En ese momento me sent sobre el suelo; entonces supe que haba estado de espaldas. Las nubes purpreas se disiparon lo bastante como para ver, a travs de ellas, que en la cocina habamos quedado slo tres personas. En un rincn, temblando sobre una silla, se hallaba Nancy Reagan. Sentado en otra, junto a la puerta, con una pistola en la mano, estaba el hombrecito aterrorizado. Sus ojos reflejaban miedo y desesperacin. Su arma y su mano se sacudan en direccin a m. Trat de pedirle que dejase de temblar o que no me apuntase con el arma, pero an no poda decir una palabra. Escaleras arriba resonaron los disparos de varias armas, cuyo estrpito pareca ms fuerte a causa del reducido espacio de la casa. El hombrecito dio un respingo. Scame de aqu susurr en forma sorpresiva. Te dar todo, todo. S! Te lo dar todo... si me sacas de esta casa. Ese dbil rayo de luz, que se filtraba por donde antes no haba ni siquiera un punto luminoso, me devolvi el uso de mis cuerdas vocales: Habla deprisa logr decir. Te entregar a los que estn all arriba. A ese demonio de mujer. Te dar el dinero, te lo dar todo... si me dejas salir de aqu. Soy viejo. Me encuentro enfermo. No puedo vivir en la crcel. Qu tengo que ver yo con los robos? Nada. Es culpa ma que ella sea un demonio de mujer?... T lo has visto ya. Soy un esclavo... yo, que estoy casi al final de mi vida. Abusa de m, me maldice, me pega... es el cuento de nunca acabar. Y ahora tendr que ir a la crcel porque esa mujer es un demonio. Soy viejo, no podr vivir en la crcel. Djame que me marche. Hazme ese favor. Te entregar a ese demonio de mujer... y a los otros demonios que estn con ella... y te entregar el dinero que han robado. De verdad! y el viejo sigui gimoteando y sollozando, abatido en la silla, presa del pnico. Como podra sacarte de aqu? pregunt mientras me levantaba sin apartar los ojos de su arma. Tena que llegar hasta l mientras estuviese hablndome. T puedes. Eres amigo de la polica... lo s. La polica est aqu ahora... Esperan la luz del da para entrar en la casa. Yo mismo, con mis viejos ojos, les he visto llegar con Bluepoint Vance. T puedes sacarme de aqu entre tus amigos, los policas. Haz lo que te pido y te entregar a esos demonios y el dinero. Me parece bien le dije; avanc un paso haca l, con sumo cuidado. Pero podr marcharme de aqu cuando quiera? No! No! exclam sin prestar atencin al segundo paso que yo haba dado en direccin a l. Antes te entregar a esos tres demonios. Y el dinero. Eso har. Luego t me sacars fuera de aqu... y tambin a esta chica. Con un movimiento brusco de la cabeza, me seal a Nancy Reagan, cuya cara blanca, bella an, a pesar de que el terror la cubra por completo, se haba convertido casi por entero en un par de ojos desorbitados. Ella tambin. No tiene nada que ver con los crmenes de esos demonios. Ha de marcharse conmigo. Me pregunt qu se propondra hacer aquel anciano conejo. Frunc el ceo con el ms profundo de los aires pensativos; al mismo tiempo avanc otro paso hacia mi interlocutor. No cometas errores susurr el viejo con fruicin. Cuando ese demonio de mujer regrese aqu, morirs... te matar, sin duda.

Tres pasos ms y hubiese estado lo bastante cerca de l como para atacarlo y quitarle el arma. Ruido de pasos en la sala. Demasiado tarde para saltar. S? sise el viejo con desesperacin. Asent con la cabeza una dcima de segundo antes de que Big Flora apareciese en el vano de la puerta. Estaba vestida, presta para la accin, con unos pantalones azules que tal vez seran de Pogy, mocasines de tacn bajo y una blusa de seda. Un lazo le sujetaba los cabellos rubios y rizados a la altura de la nuca. Llevaba un revlver en la mano y uno en cada bolsillo del pantaln. El que tena en la mano se elev hasta apuntarme a la altura del pecho. Ests liquidado me dijo, sin ningn rodeo. Mi nuevo compinche gimote: Un momento! Un momento, Flora! Aqu no, por favor. Djame llevarlo al stano. Flora le ech una mirada despreciativa y encogi sus anchos hombros cubiertos de seda. Date prisa orden. Dentro de media hora ser de da. Sent que poda echarme a llorar hasta las carcajadas en las narices de ellos. Es que iba a creerme que aquella mujer permitira al viejo conejo cambiar sus planes? Supongo que antes deba haber concedido alguna importancia a la ayuda del vejete; de lo contrario no me hubiera sentido tan desilusionado al ver que la comedia era, en realidad, una farsa. Pero cualquier situacin en la que me metiera no poda ser peor que aquella en la que me hallaba. De modo que me encamin hacia la sala, con el viejo a mis espaldas, abr la puerta que l me indic, encend la luz del stano y comenc a descender por la rstica escalera. Por detrs el viejo susurraba: Primero te mostrar dnde est el dinero y luego te entregar a esos demonios. No olvidars tu promesa? Nos hars pasar entre la polica a la muchacha y a m? S, claro asegur al vejete. Se acerc a m y me puso la empuadura de un arma en la mano: Aguanta esto murmur. Cuando met en mi bolsillo el arma, el viejo me dio otra, que haba sacado con su mano libre del bolsillo interior de la chaqueta. A continuacin me mostr el botn. An estaba dentro de las cajas y de los sacos en los que haba salido de los bancos. El viejo insisti en mostrarme el contenido de algunos sacos y cajas: fajos verdes con las bandas amarillas que les haban puesto en el banco. Cajas y sacos estaban apilados en una pequea celda de ladrillos que cerraba con una puerta provista de candado. La llave estaba en poder del viejo. Cerr la puerta cuando terminamos nuestra inspeccin, pero no le puso el candado. Luego me hizo recorrer una parte del camino que habamos seguido al llegar. All est el dinero, ya lo has visto me dijo. Ahora vamos a por sos. Qudate aqu, ocltate tras esas cajas. Un tabique divida el stano por la mitad. El tabique mostraba la abertura de una puerta inexistente. El lugar que seal el viejo como escondite estaba cerca de esa abertura, junto al tabique y por detrs de cuatro grandes cajas de cartn. Oculto all, estara a la derecha y apenas por detrs de cualquiera que bajase la escalera y atravesara el stano en direccin a la celda donde se hallaba guardado el dinero. Es decir, que estara en esa posicin cuando los que llegasen atravesaran la abertura del tabique. El viejo rebuscaba algo dentro de una de las cajas. Por fin extrajo un tubo de plomo

de unos cincuenta centmetros de longitud que pareca un trozo de tubo de riego. Me lo puso en la mano mientras me explicaba su plan. Vendrn de uno en uno. Cuando estn a punto de atravesar esta puerta, ya sabrs qu hacer con esto. Entonces sern tuyos y cumplirs tu promesa, verdad? Oh, s le asegur, como entre sueos. Se march escaleras arriba. Me acurruqu junto a las cajas y me puse a examinar las armas que me haba dado... y maldita sea mi estampa si les encontr algn defecto. Estaban cargadas y, al parecer, listas para entrar en accin. Ese detalle final me dej por entero desconcertado. Ya no supe si me encontraba en un stano o en un globo. Cuando Red O'Leary, an vestido slo con aquellos pantalones grises y las vendas, apareci en el stano, tuve que sacudir con violencia mi cabeza para aclararme a tiempo y asestarle un buen golpe en la nuca, tan pronto como su pie desnudo traspuso la abertura del tabique. Cay al suelo de bruces. El viejo se escurri, escaleras abajo, con una cara llena de muecas sonrientes. Deprisa! Deprisa! jade mientras me ayudaba a arrastrar al pelirrojo hacia la celda del dinero. All sac a relucir dos trozos de cordel y at pies y manos del gigante. Deprisa! volvi a jadear antes de abandonarme para precipitarse escaleras arriba. Regres a mi escondrijo y sopes el tubo de plomo. Me preguntaba si no sera que Flora me haba asesinado y que ahora gozaba de las recompensas a mis virtudes... en un paraso en el que podra divertirme para siempre, donde podra aporrear a todos aquellos tipos que tan mal se haban portado conmigo all abajo. El rompecrneos con cara de mono bajaba por la escalera. Lleg hasta la puerta. Le di en la cabeza con intensos deseos de partrsela. El vejete se acerc a la carrera. Arrastramos a Pogy hasta la celda. Lo maniatamos. Deprisa! jade el conejo, que brincaba de un lado a otro en su excitacin. La siguiente es ella... pega fuerte! Subi por la escalera y o sus pisadas sobre mi cabeza, resonantes y apresuradas. Parte de mi perplejidad ya me haba abandonado y estaba haciendo sitio a cierta dosis de inteligencia dentro de mi crneo. Esta locura en que nos habamos metido no era real. No poda estar sucediendo. Jams nada se haba resuelto as. No es verdad que puedas estarte en un rincn poniendo fuera de combate a una persona tras otra, como una mquina, mientras un conejo calamitoso, desde el otro lado, te las va mandando una a una. Qu estupidez! Ya basta! Me apart de mi escondite, dej el tubo de plomo a un lado y descubr otro agujero para ocultarme: bajo unos estantes, junto a la escalera. Acurrucado all, empu un arma en cada mano. Este juego en el que me haba metido era tena que serlo peligroso en su parte final. Y no me iba a seguir arriesgando. Flora descenda por la escalera. A sus espaldas, trotaba el hombrecito. Con un revlver en cada mano, la mujer hizo girar su ojos por todo el stano. Llevaba la cabeza gacha, como un animal que se apresta para la lucha. Sus fosas nasales se estremecan. Su cuerpo descenda sin prisa, pero sin detenerse, con un movimiento equilibrado, como el de una bailarina. Aunque viviera un milln de aos, jams olvidara el cuadro de aquella mujer hermosa y brutal bajando los escalones desparejos. Era un bello animal de ria que se diriga a la pelea. Me vio cuando me incorpor. Suelta las armas! le dije, aunque saba muy bien que ella no me obedecera. El hombrecito extrajo de su manga una porra de color marrn y golpe a Flora detrs de una oreja, en el momento en que ella me apuntaba con sus revlveres. Salt a tiempo

para sujetarla antes de que cayera al suelo. Pues ya lo ves! me dijo el hombrecito, jubiloso. Tienes el dinero y los tienes a ellos. Ahora nos vas a sacar de aqu a m y a la chica. Antes la meteremos a ella junto con los otros. Despus de haber dispuesto a Flora, le ped al viejo que cerrase la puerta de la celda. Lo hizo; con una mano me apoder de la llave y con la otra de su cuello. Se movi como una serpiente mientras yo le revisaba la ropa para quitarle la porra y el revlver. Tambin le encontr un cinturn con dinero. Qutatelo orden. No te llevars nada. Sus dedos se afanaron por desprender la hebilla, arrastrando el cinturn por debajo de sus ropas y lo dejaron caer al suelo. Estaba bien relleno. Siempre sujetndole por el cuello, le hice subir la escalera. La muchacha segua sentada sobre la silla de la cocina, como si la hubiesen congelado en esa posicin. Fue necesario que la obligase a tomar un trago de whisky y que le dijera una buena tanda de palabras antes de que lograra hacerle comprender que saldra de all junto con el viejo y que no deba decir ni una sola palabra a nadie y menos a la polica. Dnde est Reddy? me pregunt cuando los colores le volvieron a la cara, que ni aun en los peores momentos haba perdido la belleza, y los pensamientos a la mente. Le dije que estaba bien y le promet que lo internaran en un hospital antes de que finalizara la maana. La joven no hizo ninguna otra pregunta. La envi escaleras arriba, en busca de su sombrero y de su abrigo, acompa al viejo que peda su propio sombrero y luego los met a ambos en el saln delantero de esa planta. Os quedaris aqu hasta que venga a buscaros les dije. Cerr la puerta con llave, me guard la llave en el bolsillo y sal. La puerta principal y la ventana de la fachada de la casa estaban atrancadas como las de la parte trasera. No quise arriesgarme a abrirlas, aunque ya haba bastante luz afuera. De modo que sub al piso de arriba, prepar una bandera con la funda de una almohada y el larguero de una cama y la hice asomar por una ventana. Luego permanec a la expectativa. Al cabo de unos pocos minutos, una voz profunda se dej or: De acuerdo, di lo que tengas que decir. Me asom entonces y anunci a los policas que iba a dejarlos entrar. Tard cinco minutos en abrir la puerta a hachazos. El jefe de polica, el capitn de detectives y media fuerza policial aguardaban en la acera y en la calzada, cuando por fin logr franquearles la entrada. Los conduje hasta la celda del stano y entregu a Big Flora, Pogy y Red O'Leary, junto con el dinero. Flora y Pogy estaban conscientes, pero no dijeron ni una palabra. Mientras los funcionarios se arremolinaban en torno a su presa, sub al piso de arriba. La casa estaba llena de oficiales de polica. Intercambi saludos con ellos mientras me diriga hacia el cuarto en que haba dejado a Nancy Reagan y al vejete. El teniente Duff tena puesta su mano sobre el picaporte de la puerta cerrada. O'Gar y Hunt estaban a su espalda. Sonre a Duff y le entregu la llave. El teniente abri la puerta, mir al viejo, a la chica sobre todo a la chica y luego a m. El conejo y Nancy estaban de pie en el centro de la habitacin. Los ojos marchitos del vejete dejaban ver su miserable estado de terror. Los azules de la joven estaban oscurecidos por la ansiedad. Pero aquel aire ansioso no desmereca en nada su belleza. Si te pertenece, no te reprocho que la hayas encerrado bajo llave murmur O'Gar en mi odo. Ya os podis marchar les dije a mis presuntos prisioneros. Antes de volver al trabajo, dormid todo lo que os haga falta.

Ambos asintieron con un movimiento de cabeza y salieron de la casa. As es como se equilibran las cosas en tu agencia? pregunt Duff. Los agentes femeninos compensan la fealdad de los agentes masculinos. Dick Foley entr a la sala. Qu ha sucedido? le pregunt. Todo ha terminado. La ngel me llev hasta Vance. Vance me condujo hasta aqu. Yo traje a la poli. Ellos han arrestado a ambos. Dos disparos resonaron en la calle. Fuimos hasta la puerta y advertimos gran movimiento junto a uno de los coches de la polica, calle abajo. Nos acercamos al lugar. Bluepoint Vance, esposado, estaba tendido a medias sobre el asiento, a medias sobre el suelo. Le estbamos custodiando, en el coche, Houston y yo explicaba a Duff un hombre de boca y rasgos duros y ropas de paisano. Intent huir, tena aferrada el arma de Houston con las dos manos. Trat de separarlos... dos veces. El capitn me mandar al infierno! Quera tenerle aqu a toda costa para que mantuviera un careo con los otros. Pero sabe Dios que si he disparado, ha sido porque se trataba de l o de Houston. Duff insult al hombre vestido de paisano llamndole mico intil, mientras alzaban a Vance hasta el asiento. Los ojos torturados de Bluepoint se fijaron en m. Te conozco? pregunt con esfuerzo. Continental... Nueva... York? S le dije. Has... salido... del bar... de Larrouy... con... Red? S le confirm. Hemos apresado a Red, Pogy y toda la pasta. Pero... no... a... Papa...dop...oul...os. Al pap de quin? pregunt con impaciencia. Vance se irgui en el asiento. Papadopoulos repiti despus de haber reunido las ltimas fuerzas agnicas que le quedaban. He tratado... dispararle... le vi... marcharse... la chica... el poli... demasiado rpido... hubiese... querido... Sus palabras se apagaron. Su cuerpo se estremeci. La muerte le cubra la mirada casi por entero. Un mdico de chaqueta blanca quiso meterle en el coche. Le empuj hacia afuera y me inclin sobre Vance para pasarle un brazo por detrs de los hombros. Mi nuca era un tmpano y tena el estmago vaco. Oye, Bluepoint le grit a la cara. Papadopoulos? El viejecito? El cerebro del atraco? S dijo Vance y la ltima gota de vida que quedaba en l se extingui junto con el sonido de esa palabra. Dej caer el cadver sobre el asiento y me march. Por supuesto! Cmo no lo haba comprendido antes? El muy bribn. Si, a pesar de su aparente terror, no hubiese sido l el jefe de la operacin, cmo podra haberme enviado a los otros, uno cada vez? Estaban rodeados; era cosa de morir en la pelea o rendirse y ser colgados. No haba otra salida. La polica tena a Vance, y ste poda decir, y lo hara, que el pequeo bufn era el jefe... El viejo no tena posibilidad de engaar a los jurados con el rollo de su edad, de su debilidad y con su papel de esclavo de los otros. Y yo... sin ninguna posibilidad de eleccin, estaba obligado a aceptar su ofrecimiento. De lo contrario, estaba aniquilado. Haba sido un juguete en sus manos; sus cmplices tambin haban sido un juguete para l. Les haba traicionado, de la misma manera que ellos le haban ayudado a traicionar a los dems... y yo le haba dejado marcharse con toda tranquilidad. Claro que podra poner todo patas arriba por toda la ciudad, para buscarle: mi promesa se haba limitado a sacarle de la casa, pero...

Qu vida!

La muerte de Main
[The Main Death, THE BLACK MASK, junio1927] El capitn me dijo que Hacken y Begg eran los que llevaban el caso. Les alcanc en el momento en que salan de la Sala de Juntas de la Jefatura de Polica. Begg era un peso pesado con la cara plagada de pecas, tan afable como un San Bernardo, pero mucho menos inteligente. El sargento-inspector Hacken, alto, delgado y mucho menos comunicativo que su compaero, era el que llevaba el peso intelectual del equipo tras un rostro enjuto y preocupado. Tiene prisa? pregunt. Siempre andamos con prisa cuando se trata de volver a casa dijo Begg. Las pecas parecieron treparle por el rostro para hacer lugar a una sonrisa. Qu quera? pregunt Hacken. Que me dijeran qu saben del asunto Main, si es que saben algo. Va a trabajar en el caso? S respond. En nombre del jefe de Main, Gungen. Entonces podr decirnos una cosa. Por qu llevaba encima veinte mil dlares en efectivo? Se lo dir maana por la maana promet. No he visto a Gungen todava. Tengo una cita con l esta noche. Mientras hablbamos habamos entrado en la Sala de Juntas, amueblada con pupitres y bancos como una sala de clase de escuela. Aqu y all quedaban an algunos policas redactando sus informes. Nos sentamos los tres en torno al pupitre de Hacken, el sargento larguirucho, que en seguida comenz a hablar. Main volvi a su casa el domingo a las ocho de la noche con veinte mil dlares en el bolsillo. Vena de Los ngeles, donde haba ido a vender algo por encargo de Gungen. A usted le toca averiguar por qu llevaba tanto dinero en efectivo encima. Le dijo a su mujer que haba hecho el viaje de vuelta en coche con un amigo, no sabemos quin. Su esposa se acost hacia las diez y media y le dej leyendo. Tena el dinero, doscientos billetes de cien dlares, en una cartera de color marrn. Hasta aqu todo perfecto. El lea en la sala, ella dorma en el dormitorio. Estaban los dos solos en el apartamento. De pronto un alboroto despert a la seora Main. Salt de la cama y corri a la sala donde hall a su marido luchando a brazo partido con un par de hombres. Uno de ellos era alto y fornido; el otro era de corta estatura y de constitucin casi femenina. Ambos llevaban un pauelo negro sobre la cara y gorras caladas hasta los ojos. Cuando la seora Main apareci en la sala, el de menor estatura se volvi hacia ella y, apuntndola con una pistola, la oblig a permanecer inmvil y a guardar silencio. Su esposo y el otro hombre seguan enzarzados en la pelea. Main empuaba una pistola, pero su asaltante haba logrado aferrarle la mueca y se la retorci obligndole a soltar el arma. Acto seguido el enmascarado sac su propia pistola y mantenindose a cierta distancia se agach a recoger la que haba soltado su vctima. En el momento en que lo hizo, Main se abalanz sobre l y crey desarmarle sin darse cuenta de que su atacante haba tenido tiempo de coger el arma que l haba dejado caer. Durante un par de segundos los cuerpos de los dos hombres se confundieron en la pelea sin que la seora Main pudiera ver exactamente lo que ocurra. De pronto se oy un disparo y Main se desplom. Su chaleco arda en el lugar en que le haba alcanzado el disparo. Haba recibido un balazo en pleno

corazn. Su pistola humeaba en la mano del enmascarado. La seora Main se desmay. Cuando volvi en s estaba sola en el apartamento con el cadver de su marido. La cartera de ste haba desaparecido y tambin su pistola. Haba estado inconsciente una media hora. Lo sabemos porque nos informaron a la hora exacta en que son el disparo varios vecinos que lo oyeron, aunque no pudieron localizar su procedencia. El apartamento de los Main est en la sexta planta de un edificio de ocho pisos. El edificio de al lado, el de la esquina de la Avenida 18, es una casa de dos plantas, en la de abajo hay una tienda de comestibles y en la de arriba vive el propietario del establecimiento. La trasera de los dos inmuebles da a un callejn estrecho. Prosigamos. Kinney, el vigilante de la zona, pasaba en aquel momento por la Avenida 18 y oy el disparo. Lleg a sus odos con toda claridad porque el apartamento de los Main est situado en la fachada del edificio que da a la casa que acabo de describirle, pero no pudo decidir inmediatamente de dnde proceda el sonido. Perdi un tiempo precioso inspeccionando la avenida, y para cuando lleg al callejn su presa haba volado. Al menos hall que en su huida haban dejado caer la pistola de Main, la que haban utilizado para cometer el crimen, pero no vio a ningn sospechoso. Ahora bien, saltar desde la ventana del pasillo del tercer piso del edificio de apartamentos al tejado de la casa vecina es cosa de nios. Cualquiera que no sea un paraltico puede entrar y salir sin la menor dificultad por esa ventana que adems no est nunca cerrada. Y bajar desde el tejado de esa casa al callejn es igualmente sencillo. Una caera de hierro, el antepecho de una ventana y las bisagras salientes de una puerta forman una escala casi perfecta que permite subir y bajar por esa pared. Begg y yo lo hicimos sin ningn problema. Es muy probable que los asesinos subieran por ella. Al menos sabemos con seguridad que fue por all por donde escaparon. En el tejado de la casa de la tienda de ultramarinos hallamos la cartera de Main, vaca desde luego, y un pauelo. La cartera tiene cantoneras de metal y el pauelo se haba enganchado en una de ellas. Era de Main el pauelo? Era de mujer. Tena una E bordada en una esquina. Perteneca a la seora Main? La seora Main se llama Agnes dijo Hacken. Se lo mostraron y no lo reconoci, aunque s identific la pistola y la cartera como pertenecientes a su esposo. Reconoci, sin embargo, el aroma que despeda, un perfume llamado Dsir du Coeur. Basndose en esto aventur la conjetura de que el asaltante de menor estatura poda tratarse de una mujer. Anteriormente ya le haba descrito como de constitucin femenina. Encontraron huellas o indicios de alguna clase? pregunt. No. Phels examin el apartamento, la ventana, el tejado de la casa vecina, la billetera y la pistola. Nada en absoluto. Podra reconocer la seora Main a los asaltantes? Dice que podra reconocer al ms bajo. Quiz sea cierto. Tiene idea de quin pudo hacerlo? An no respondi el sargento larguirucho mientras avanzbamos hacia la puerta. Ya en la calle me separ de los dos policas y me dirig a la casa de Bruno Gungen, situada en Westwood Park. Gungen, comerciante en joyas raras y antiguas, era hombre de corta estatura y bastante pintoresco. Vesta un esmoquin ceido a la cintura como un cors y provisto de enormes hombreras. El cabello, el bigote y la barba, que llevaba teidos de negro y cubiertos de brillantina, le relucan casi tanto como las uas largas, rosadas y puntiagudas. Hubiera apostado a que el arrebol de aquellas mejillas cincuentonas era colorete. Emergi de las profundidades de un amplio silln de cuero y me tendi una mano blanda y caliente

no mayor que la de un nio al tiempo que se inclinaba sonriendo con la cabeza ligeramente ladeada. Luego me present a su mujer, que me hizo un saludo con la cabeza sin levantarse de la silla que ocupaba junto a la mesa. En apariencia no contaba ms que un tercio de la edad de su marido. Deba tener unos diecinueve aos, pero pareca que tena diecisis. Era aproximadamente de la misma estatura que ste y tena el rostro cetrino, hoyuelos en las mejillas, ojos castaos y redondos, labios gruesos muy pintados y el aire de una mueca cara en el escaparate de una juguetera. Bruno Gungen le explic con cierto detalle que yo trabajaba para la Agencia de Detectives Continental y que me haba contratado para que ayudara a la polica a encontrar a los asesinos de Jeffrey y Main y a recuperar los veinte mil dlares robados. La mueca murmur Ah, s! en un tono que no dejaba lugar a dudas respecto a su falta de inters por el asunto, y luego se levant diciendo: Entonces les dejo.... No, no, cario respondi su esposo agitando sus dedos rosados en el aire. Ya sabes que yo nunca te oculto nada volvi hacia m de una sacudida su ridculo rostro y pregunt con una risilla: No cree usted que entre marido y mujer no debe haber secretos? Fing estar de acuerdo con l. Ya s, querida dijo dirigindose a su esposa, que haba vuelto a tomar asiento, que ests tan interesada como yo en este asunto porque ambos sentamos el mismo afecto por el pobre Jeffrey. No es cierto? Ella repiti Ah, s!, con la misma falta de inters que en el caso anterior. Gungen se volvi hacia m y me dijo: Y bien?, como animndose a hablar. Habl con la polica. Hay algo que pueda aadir usted a lo que me dijeron? Alguna novedad o algo que no les dijera a ellos? volvi el rostro hacia su mujer. Hay algo, Enid? Nada que yo sepa replic sta. Gungen ri tontamente y me mir despus con deleite. As es dijo. No sabemos nada ms. Main regres a San Francisco el domingo por la noche a las ocho en punto, tres horas antes de que le mataran, con veinte mil dlares en billetes de cien. Cmo es que llevaba todo ese dinero? Era el producto de una venta que efectu en mi nombre a uno de mis clientes explic Gungen, el seor Nathaniel Ogilvie, de Los ngeles. Por qu lo llevaba en efectivo? La cara pintada del hombrecillo se agudiz en un gesto de astucia maliciosa. Un pequeo enjuague admiti de buen grado. Un truco del oficio, podramos decir. Conoce usted el gnero de los coleccionistas? Ah tiene buen campo para la investigacin. Ver, me vino a las manos una tiara de oro de la antigua Grecia, o mejor, permtame que me corrija, supuestamente trabajada en la antigua Grecia y supuestamente hallada en el sur de Rusia, cerca de Odessa. Si son ciertas o no estas suposiciones no lo s, pero lo cierto es que la tiara es una maravilla. Emiti una risilla ahogada. Tengo un cliente, el seor Nathaniel Ogilvie, de Los ngeles, que posee un apetito devorador por esa clase de objetos, un tipo que tiene la mana de lo perfecto. El valor de ese tipo de joyas, como usted se puede imaginar, es exactamente la cantidad que el cliente est dispuesto a pagar por ellas, ni ms ni menos. Lo mnimo que hubiera pedido por esa tiara, vendindola como una joya cualquiera, hubiera sido diez mil dlares, pero cmo puede considerarse una joya cualquiera una corona de oro trabajada hace siglos para un rey escila que yace hoy en el olvido? Imposible! As pues, Jeffrey se llev la tiara a Los

ngeles envuelta en algodones y meticulosamente empaquetada para mostrrsela al seor Ogilvie. Tena instrucciones de no revelar de qu modo haba llegado la joya a nuestras manos. En lugar de ello hara unas referencias veladas a intrigas y contrabandos, salpicadas con unas gotas de violencia y algn crimen que otro, lo suficiente para justificar el secreto. Para un coleccionista de corazn, no hay cebo mejor. Nada le merece su estima a menos que se haya conseguido con dificultad. Jeffrey tena instrucciones precisas de no mentir. Eso s que no! Mon Dieu, eso habra sido vergonzoso, despreciable! Pero s dejara adivinar todo lo suficiente y se negara, y cmo!, a aceptar un cheque por la tiara. Nada de cheques, caballero! Nada que pueda dejar rastro! Dinero contante y sonante! Un pequeo tejemaneje, como ve, pero inofensivo. El seor Ogilvie iba a comprar la tiara de todos modos y con ese pequeo truco le aumentbamos el placer de poseerla. Adems, quin dice que la tiara no sea autntica? Y si lo es, todas las alusiones de Jeffrey tendran algo de verdad. El seor Ogilvie pag por ella veinte mil dlares y por eso el pobre Jeffrey llevaba encima esa cantidad en efectivo agit en el aire una mano rosada, afirm vigorosamente con su cabeza teida, y acab con un Voil! Eso es todo. Le llam Main cuando volvi? pregunt. El joyero sonri como si mis palabras le hubieran hecho gracia y volvi la cabeza para dirigir la sonrisa a su mujer. Nos llam, Enid, cario? dijo brindndole la pregunta. Ella frunci los labios de mal talante y se encogi de hombros con indiferencia. Nos enteramos de que haba vuelto replic Gungen interpretando sus gestos el lunes por la maana, cuando nos informaron de su muerte. No es cierto, pichona ma? Su pichona murmur S, y se levant de la silla, diciendo: Tengo que escribir una carta. Me disculpan? Desde luego, tesoro respondi Gungen al tiempo que ambos nos ponamos de pie. Camino de la puerta la mujer pas junto a su esposo, que frunci la nariz e hizo girar las pupilas en una caricatura de xtasis. Qu delicioso perfume, amor mo! exclam. Qu olor tan divino! Qu poema para el olfato! Tiene nombre esa esencia, cario? Si. replic ella detenindose en el umbral de la puerta. Cul es? Dsir du Coeur contest sin volver la cabeza mientras sala de la habitacin. Bruno Gungen volvi a rer con su risita tonta. Me sent de nuevo y le pregunt qu saba de Jeffrey Main. Todo lo que se puede saber de una persona, ni ms ni menos me asegur. Durante doce aos, desde que Jeffrey tena dieciocho, fue mi brazo derecho. Qu clase de hombre era? Bruno Gungen volvi hacia m las rosadas palmas de sus manos. Qu clase de hombre es cualquiera de nosotros? pregunt. Aquello no me deca nada y permanec callado, esperando. Le dir comenz a decir el hombrecillo en aquel momento, Jeffrey tena el olfato y la aficin necesarios para este tipo de trabajo. No hay un hombre en el mundo entero, excepto yo, que sepa tanto de este oficio como saba l. Y por aadidura era honrado a carta cabal. Que nada de lo que yo diga le haga pensar lo contrario. Nunca he tenido una cerradura de la que Jeffrey no poseyera la llave y la hubiera tenido siempre de haber vivido ms tiempo. Slo tena un pero. En lo referente a su vida privada si le describiera como sinvergenza me quedara corto. Era bebedor, jugador, mujeriego, manirroto... Dios mo,

lo que gastaba ese hombre! En lo que respecta a la bebida, al juego, a las mujeres y al gastar era un tipo disoluto sin el menor gnero de dudas. No tena ni idea de lo que es la moderacin. Del dinero que recibi de una herencia y de los cincuenta mil dlares o ms que tena su esposa cuando se casaron no quedan ni los rastros. Por suerte tena seguro de vida, de modo que su esposa no ha quedado en la miseria. Era un verdadero Heliogbalo ese hombre! Cuando me levant para irme, Bruno Gungen me acompa hasta la puerta. Le dije Buenas noches, y camin por el sendero de grava hasta el lugar donde haba estacionado el coche. La noche era limpia, oscura y sin luna. Los altos arbustos que se alzaban a ambos lados de la casa formaban dos paredes negras. Hacia la izquierda rompa la oscuridad un agujero grisceo apenas visible, una mancha oval del tamao de un rostro. Sub al automvil, encend el motor y arranqu. Al llegar al primer cruce dobl a la derecha, estacion y volv a pie hacia la casa. Aquel valo del tamao de un rostro me haba inspirado curiosidad. Al llegar a la esquina, vi a una mujer, que al parecer proceda de la casa de los Gungen, venir corriendo en direccin a donde yo me hallaba. Las sombras de la tapia me ocultaban a su vista. Cautelosamente retroced hasta llegar a un portn con saledizos de ladrillos y me escond entre ellos pegndome lo ms posible a la pared. La mujer cruz la calle y corri hacia la lnea del tranva. No consegu ms que corroborarme en la idea de que era mujer. Quiz viniera de la casa de los Gungen, quiz no. Haba un cincuenta por ciento de posibilidades. Me inclin por el s y la segu. Se dirigi a la farmacia que haba junto a la parada del tranva. All hizo una llamada telefnica y pas diez minutos hablando. Opt por no entrar en el establecimiento a escuchar lo que deca y me qued en la acera de enfrente contentndome con estudiarla con la mirada. Tena unos veinticinco aos y era de altura mediana, ms bien llenita, de ojos color gris plido subrayados de bolsas, nariz ancha y labio superior prominente. No llevaba sombrero e iba envuelta en una larga capa de color azul. Desde la farmacia la segu hasta la casa de los Gungen, donde entr por la puerta trasera. Se trataba probablemente de una criada, pero no era la doncella que me haba abierto la puerta. Volv a mi automvil y regres a la oficina. Tiene trabajo esta noche Dick Foley? pregunt a Fiske, el encargado nocturno de la Agencia de Detectives Continental. No. Sabes el chiste del tipo al que acaban de operarle del cuello? Fiske aprovecha cualquier oportunidad para largarle a uno doce chistes seguidos. Me precipit a contestar: S. Busca a Dick y dile que tengo un trabajito para l en Westwood Park maana por la maana. Se trata de seguir a una persona. Le di a Fiske para que se la transmitiera a Dick la direccin de Gungen y la descripcin de la muchacha que haba hecho la llamada telefnica desde la farmacia, le asegur que saba el chiste del negrito llamado Opio y tambin lo que le dijo el viejo a su mujer el da de sus bodas de oro, y antes de que me amenazara con contarme otro chiste me refugi en mi despacho, donde escrib y puse en clave un telegrama dirigido a la oficina de Los ngeles en el que peda que investigaran todo lo referente al viaje de Main a aquella ciudad. A la maana siguiente recib la visita de Hacken y Begg y les puse al tanto de lo que Gungen me haba dicho respecto a que los veinte mil dlares fueran en efectivo. Los

inspectores me dijeron a su vez que un confidente les haba informado de que un tal Bunky Dahl, un delincuente local que actuaba en solitario y se haca con un buen pasar secuestrando camiones cargados especialmente de bebidas alcohlicas, haba estado haciendo alarde de dinero desde la muerte de Main. An no le hemos arrestado dijo Hacken. No hemos podido dar con l, pero sabemos dnde encontrar a su novia. Claro, puede haber escondido la pasta en otra parte. A las diez de aquella maana tuve que ir a Oakland a prestar testimonio en contra de dos estafadores que haban vendido toneladas de acciones de una supuesta fbrica de productos de goma. Cuando regres a la agencia a las seis de la tarde encontr sobre la mesa de mi despacho un telegrama de Los ngeles, segn el cual Jeffrey Main haba rematado la transaccin con Ogilvie el sbado por la tarde, haba pagado inmediatamente despus la cuenta del hotel y haba tomado el tren nocturno que haba de depositarle en San Francisco el domingo por la maana. Los billetes de cien dlares con que Ogilvie le haba pagado la tiara eran nuevos y de numeracin consecutiva. El Banco de ste haba dado los nmeros al agente de Los ngeles. Antes de dar por terminada la jornada llam a Hacken, le inform del contenido del telegrama y le di la numeracin de los billetes. An no hemos localizado a Dahl me dijo. A la maana siguiente lleg el informe de Dick Foley. La muchacha haba salido de la casa de los Gungen la noche anterior para dirigirse a la esquina de la avenida Miramar y la calle Southwood donde la esperaba un hombre en el interior de un Buick. Dick le describi como de unos treinta aos de edad, un metro setenta y cinco de estatura, unos sesenta y cinco kilos de peso, tez normal, ojos y cabellos castaos, rostro alargado con mentn prominente, sombrero, traje y zapatos marrones y abrigo gris. La muchacha subi al coche, que arranc en direccin a la costa. Recorrieron unos cuantos kilmetros sin dejar la carretera principal y despus regresaron a la misma esquina de Miramar y Southwood, donde la chica baj del automvil. Como al parecer volva a casa de los Gungen, Dick decidi seguir al Buick, que se dirigi a los apartamentos Futurity, situados en la calle Mason. El tipo permaneci en el interior del edificio una media hora, al cabo de la cual sali acompaado de dos mujeres y otro hombre. Este era aproximadamente de la misma edad que l, un metro sesenta y cinco o setenta de estatura, unos setenta y cinco kilos de peso, ojos y cabellos castaos, tez morena, cara ancha y achatada y pmulos salientes. Iba vestido con un traje azul, sombrero gris, abrigo marrn, zapatos negros y un alfiler de corbata con una perla en forma de pera. Una de las mujeres tena unos veintids aos de edad y era baja, delgada y rubia. La otra era tres o cuatro aos mayor que ella, pelirroja, de altura y peso normal y nariz respingona. Las dos parejas subieron al coche y se dirigieron al caf Argelino, donde permanecieron hasta poco despus de la una de la madrugada. Luego regresaron a los apartamentos Futurity. Hacia las tres y media los dos hombres salieron del edificio, encerraron el coche en un garaje de la calle Post y continuaron a pie hasta el hotel Mars. Cuando acab de leer el inform llam a Mickey Linehan, un agente de la Continental, le le el inform y le di instrucciones: Averigua quines son. En el momento en que Mickey colg, son el telfono. Era Bruno Gungen: Buenos das. Tendr algo que decirme hoy? Quiz le dije. Est usted en el centro? S, estoy en mi tienda. Estar aqu hasta las cuatro.

Entendido. Ir a verle esta tarde. A medioda volvi Mickey Linehan. El primer sujeto me dijo, el que Dick vio con la chica, se llama Benjamin Weel. Es el propietario del Buick y vive en el hotel Mars, habitacin 410. Es representante, aunque no se sabe de qu. El otro es un amigo suyo que lleva viviendo con l un par de das. No he podido averiguar nada de l. No figura en el registro del hotel. Las dos tipas del Futurity son un par de prostitutas. Viven en el apartamento 303. La mayor responde al nombre de Effie Roberts y la ms joven, la rubia, se llama Violet Evarts. Esprame aqu le dije a Mickey, y me dirig a la sala de archivos a consultar las fichas. Busqu bajo la W: Weel, Benjamin, alias el Tosferina, Ref. 36.312 W. El contenido del dossier nmero 36.312 me inform de que Ben Weel, el Tosferina, haba sido detenido por robo en el condado de Amador en 1916 y haba cumplido en San Quintn una condena de tres aos. En 1922 haba sido arrestado de nuevo en Los ngeles acusado de intento de chantaje a una artista de cine, cargo del que le haban absuelto. Su descripcin encajaba con la que Dick me haba facilitado del conductor del Buick. La fotografa, copia de la que haba tomado la polica de Los ngeles en 1922, revelaba un rostro de rasgos muy definidos y un mentn prominente en forma de cua. Llev la foto a la oficina y se la mostr a Mickey. Este es Weel hace cinco aos. No le pierdas de vista. Cuando se fue el agente, llam a la Jefatura de Polica. Tanto Hacken como Begg haban salido, pero logr hablar con Lewis, del departamento de identificacin. Puede describirme a Bunky Dahl? le pregunt. Un minuto respondi. Al poco rato regres. Edad: treinta y dos aos; estatura: un metro setenta; peso: 78 kilos; constitucin: robusta; ojos y cabellos castaos; cara ancha y achatada con pmulos salientes; puente de oro en la dentadura inferior; una verruga bajo la oreja derecha y dedo pequeo del pie derecho deforme. Podra facilitarme una foto de l? Desde luego. Gracias. Mandar a un chico a por ella. Mand a Tony Howd a recoger la fotografa y sal a comer algo. Despus del almuerzo me acerqu a la tienda de Gungen, situada en la calle Post. El joyero iba ms llamativo que nunca aquella tarde. Llevaba una chaqueta negra con ms relleno en las hombreras y ms ajustada a la cintura que el esmoquin de la tarde anterior, pantalones rayados grises, un chaleco tirando a morado y una enorme corbata de satn bordada con hilos de oro. Pasamos a la trastienda, y por una estrecha escalerilla subimos a un pequeo cubculo, situado en el entresuelo, que le serva de oficina. Dgame, qu ha averiguado? pregunt una vez que hubo cerrado la puerta y nos instalamos. La verdad es que tengo ms preguntas que informacin. Lo primero, quin es una muchacha de nariz ancha, labio superior abultado y ojos de color gris que vive en su casa? Es Rose Rubury una sonrisa de satisfaccin surc su rostro de arrugas. Es la doncella de mi mujer. Anda con un ex presidiario. De veras? se acarici la barba de chivo con una mano rosada, complacido hasta el mximo. Como le digo, es la camarera de mi mujer. Main no regres de Los ngeles con un amigo como dijo su esposa. Volvi en el

tren del sbado por la noche, lo que significa que lleg a San Francisco doce horas antes de aparecer por su casa. Bruno Gungen solt una risita y lade el rostro con expresin de autntico deleite. Ah! dijo riendo an entre dientes. Veo que vamos progresando! Vamos progresando! No es cierto? Quiz. Recuerda usted si Rose Rubury estaba en su casa el domingo por la noche, digamos entre las once y las doce? S, lo recuerdo. Estaba. Lo s con seguridad. Mi esposa no se senta bien. Haba salido temprano aquella maana para ir al campo a visitar a unos amigos, no me dijo quines. A las ocho de la noche volvi quejndose de un horrible dolor de cabeza. Su aspecto me inquiet y fui a menudo a su habitacin a ver cmo se encontraba. Por eso s que su doncella estuvo en casa aquella noche, hasta la una por lo menos. Le ense la polica el pauelo que encontraron junto a la cartera de Main? Si se removi en el borde de su asiento con la expresin de un chiquillo contemplando el rbol de Navidad. La risita no le permiti hablar. Se content con afirmar con la cabeza tan enrgicamente que la perilla pareca un cepillo de cerdas negras que limpiara la corbata. Pudo dejrselo olvidado alguna vez que visitara a la seora Main? aventur. Imposible me corrigi ansiosamente. Mi esposa y la seora Main no se conocen. Pero su esposa s conoca al seor Main? Volvi a rer y a cepillarse la corbata con la barba. ntimamente? Se encogi de hombros hasta que las hombreras le tocaron las orejas. No lo s dijo alegremente. Por eso he contratado a un detective. Ah!, s? le mir con el ceo fruncido. A ste que tiene delante le ha contratado para que averige quin rob y mat a Main, y pare usted de contar. Si cree que voy a sacarle a la luz los trapos sucios de su familia est tan equivocado como la Ley Seca. Pero, por qu no? Por qu no? respondi aturdido. Es que no tengo derecho a saber la verdad? Puede estar seguro de que no habr escndalo ni proceso de divorcio. Por aadidura, Jeffrey ha muerto, o sea, que todo pas a la historia. Mientras vivi no me di cuenta de nada. Estaba ciego. Despus de su muerte me enter de muchas cosas. Para mi satisfaccin personal me gustara saber con certeza, eso es todo. Le ruego que me crea. Pues no ser yo quien se lo diga le respond secamente. Slo s del asunto lo que usted acaba de decirme y no puede contratarme para averiguar ms. Por otro lado, si no piensa hacer nada acerca de ello, por qu no lo deja y lo echa al olvido? No, no, amigo mo sus ojillos haban recuperado su alegra habitual. No soy viejo, pero tengo cincuenta y dos aos. Mi esposa tiene dieciocho y es una mujer encantadora ri entre dientes. Si esto ha ocurrido una vez, no es posible que vuelva a ocurrir de nuevo? Y no es propio de marido precavido estar listo para, cmo le dira, poder aplicar a su esposa... una rienda, un freno? Aun en el caso de que no vuelva a repetirse, no ser la esposa ms dcil si el marido posee cierta informacin acerca de ella? Eso es cosa suya dije mientras me pona en pie. Yo no quiero tener nada que ver con el asunto. No discutamos por eso se puso en pie de un salto y tom una de mis manos entre las suyas. Si no quiere hacerlo, no lo haga. Pero queda el aspecto criminal del caso, que es para lo que le contrat. Eso no lo dejar de la mano, verdad? Cumplir lo acordado,

no es cierto? Supongamos por un segundo que su esposa estuvo complicada en la muerte de Main, qu pasara entonces? En tal caso respondi Gungen, encogindose de hombros y extendiendo las manos con las palmas hacia arriba, el asunto pasara a manos de la ley. De acuerdo. Cumplir, pero slo con el entendimiento por su parte de que no tiene derecho a ms informacin de la que concierne al aspecto criminal del caso. Estupendo! Y si sucede que no puede separar de ello a mi querida mujercita... Asent. Me asi la mano de nuevo y me dio en ella unas cuantas palmaditas. La retir y volv a la agencia. Sobre mi escritorio encontr una nota: Hacken quera hablar conmigo. Le llam. Munky Dahl no tuvo nada que ver con la muerte de Main me dijo. El y un compinche suyo llamado Ben Weel, alias el Tosferina, estuvieron de juerga en un bar de la carretera cerca de Vallejo aquella noche desde las diez aproximadamente hasta que les echaron a las dos de la madrugada por armar camorra. El informe es de buena ley. El tipo que me lo dijo es de fiar y otros dos me lo han confirmado. Di las gracias a Hacken y llam a casa de los Gungen. Habl con la seora y le pregunt si poda verla. Ah, s! contest. Deba ser su expresin favorita, pero por el tono en que la deca no significaba absolutamente nada. Me met en el bolsillo las fotos de Dahl y de Weel, tom un taxi y me dirig a Westwood Park. En el camino, alimentando mi cerebro con el humo de un Fatima, urd la serie de mentiras que pensaba contarle a la esposa de mi cliente con la esperanza de que me valieran la informacin que necesitaba. A unos ciento cincuenta metros de la casa vi estacionado el coche de Dick Foley. Una doncella delgada y de tez plida me abri la puerta y me condujo a una salita del segundo piso. Al verme entrar, la seora Gungen dej a un lado el ejemplar de Fiesta que haba estado leyendo, y con una mano en que sostena un cigarrillo encendido me seal una butaca que haba junto a ella. Aquella tarde pareca ms que nunca una mueca cara, sentada como estaba en un silln de brocado con un vestido de color naranja. Mientras encenda un cigarrillo la mir repasando en la memoria la primera conversacin que tuve con ella y con su marido, y decid olvidarme de todos los cuentos chinos que haba tramado durante el camino. Usted tiene una camarera llamada Rose Rubury comenc. No quiero que oiga lo que voy a decirle. Sin hacer el menor gesto de sorpresa dijo: Muy bien y aadiendo: Disclpeme un momento se levant de la silla y sali de la habitacin. A los pocos segundos volvi y se sent, estilo moruno, sobre los dos pies. La hice salir y no volver hasta dentro de media hora dijo. Con eso tenemos tiempo de sobra. Esa tal Rose anda con un ex presidiario llamado Weel. La cara de mueca frunci el ceo y apret sus gruesos labios pintados. Esper a que dijera algo. No dijo nada. Saqu las fotos de Weel y de Dahl y se las mostr. El de la cara afilada es el amigo de Rose. El otro es un compinche suyo, otro tipo de cuidado. Tom las fotografas con una mano pequea tan firme como la ma y las mir cuidadosamente. Su boca se achic, apret an ms los labios y sus ojos castaos se

oscurecieron. Luego las nubes se disiparon de su rostro, murmur Ah, s!, y me devolvi las fotos. Cuando le inform de ello a su marido le dije con deliberada lentitud, me contest: Es la camarera de mi esposa, se ri. Enid Gungen no respondi. Dgame continu, qu quera decir con eso? Cmo quiere que lo sepa? dijo con un suspiro. Usted sabe que junto a la cartera vaca de Main se hall un pauelo suyo dej caer estas palabras como sin dar importancia al asunto, fingiendo concentrar mi atencin en un cenicero de jaspe tallado en forma de atad sin tapa. Ah, s! respondi con acento fatigado. Eso me han dicho. Cmo cree que ocurri? No tengo la menor idea. Yo s contest, pero preferira saberlo con seguridad. Seora Gungen, ahorraramos mucho tiempo si pudiramos hablar francamente. Por qu no? pregunt distradamente sin el menor inters. Usted es el hombre de confianza de mi marido y tiene permiso suyo para interrogarme. Si da la casualidad de que eso me humilla, qu le vamos a hacer. Despus de todo soy slo su mujer, y no creo que ninguna de las indignidades que cualquiera de ustedes pueda maquinar sean peores que las que ya he sufrido. Hice caso omiso de aquel discurso teatral y segu adelante. Seora Gungen, slo me interesa averiguar quin rob y asesin a Main. Cualquier cosa que pueda decirme con referencia a este asunto representar para m una gran ayuda, pero slo si se refiere a ese asunto. Comprende lo que le quiero decir? Desde luego dijo. Comprendo que est usted a sueldo de mi marido. Por aquel camino no bamos a ninguna parte. Lo intent otra vez. Qu impresin cree que me llev de la conversacin de la otra noche? No tengo la menor idea. Por favor, haga un esfuerzo. Indudablemente sonri dbilmente, usted se llev la impresin de que mi marido pensaba que yo era amante de Jeffrey. Y bien? Est preguntndome los hoyuelos de sus mejillas se hicieron ms evidentes que nunca; pareca divertida si fui realmente su amante? No, aunque desde luego me gustara saberlo. Ya s que le gustara respondi de buen talante. Qu impresin se llev usted esa noche? pregunt. Yo? arrug la frente. Que mi esposo le haba contratado a usted para que demostrara que yo haba sido amante de Jeffrey repiti la palabra amante como si saboreara la forma que adquira en su boca. Pues se equivoc. Conociendo a mi esposo como le conozco, me cuesta trabajo creerle. Conocindome yo a m como me conozco, estoy seguro de ello insist. No hay ningn malentendido entre su marido y yo, seora Gungen. Est bien claro que mi deber consiste en hallar al asesino y nada ms. De veras? con esta pregunta pona un elegante punto final a una discusin que comenzaba a fatigarla. Me ata usted de pies y manos me lament mientras me pona en pie disimulando la fijeza con que la observaba. No me queda ms remedio que detener a Rose Rubury y

a los dos hombres y ver qu puedo sacarles. Dijo usted que la chica volvera dentro de una media hora? Me mir fijamente con sus redondos ojos castaos. Ya no puede tardar mucho. Va a interrogarla? Pero no aqu la inform. La llevar a la Jefatura de Polica y har que detengan a los dos sujetos. Puedo utilizar su telfono? Desde luego. Est en la habitacin contigua cruz el cuarto para abrirme la puerta. Llam al nmero 20 de Davenport y pregunt por la Seccin de Homicidios. La seora Gungen, de pie en el gabinete, dijo en voz tan baja que apenas pude orla: Espere. Con el auricular en la mano me volv para mirarla a travs de la puerta abierta. Con el ceo fruncido se pellizcaba los labios rojos con el ndice y el pulgar. No colgu el telfono hasta que apart la mano de la boca y la tendi hacia m. Slo entonces volv al gabinete. Me haba hecho dueo de la situacin. Permanec en silencio. Le corresponda jugar a ella. Me mir fijamente, al menos por un minuto, antes de decidirse a hablar: No voy a fingir que confo en usted dijo vacilando y como para su capote. Usted trabaja para mi marido y a l ni siquiera el dinero le interesa tanto como lo que yo haya podido hacer. No me queda ms que elegir entre dos males; el cierto por un lado, o el ms que probable por otro. Dej de hablar y empez a frotarse las manos. En sus ojos redondos comenz a revelarse una expresin de indecisin. Si no la echaba una mano cuanto antes, se volvera atrs. Estamos los dos a solas la anim. Despus puede negarlo todo. Es mi palabra contra la suya. Si no me lo dice usted, s que puedo sacrselo a otros. Usted cree que dir a su esposo todo lo que me diga. Piense que si confiesan los otros, probablemente su marido acabar leyndolo todo en el peridico. Su nica posibilidad de salvacin est en confiar en m, y no crea que esa posibilidad es tan remota. Pero usted es la que tiene que decidir. Medio minuto de silencio. Supongamos murmur que le pago para que... Para qu quiere hacer eso? Si yo fuera a contarle todo a su marido podra quedarme con el dinero y decrselo de todos modos, no? Sus labios rojos se curvaron, apareciendo los hoyuelos, y sus ojos se iluminaron. Eso me anima dijo. Se lo dir todo. Jeffrey volvi de Los ngeles por la maana temprano para que pudiramos pasar el da juntos en el apartamento que tenamos para nuestras citas. Por la tarde entraron dos hombres que abrieron la puerta con una llave. Llevaban sendos revlveres y le robaron a Jeffrey los veinte mil dlares. Haban preparado bien el golpe. Al parecer saban todo lo referente al dinero y a nosotros. Nos llamaron por nuestros nombres y nos amenazaron con la historia que contaran si les denuncibamos. Cuando se fueron nos vimos incapaces de hacer nada. Nos haban dejado en una situacin ridculamente desesperada. No podamos actuar en ningn sentido, puesto que para empezar no podamos reemplazar el dinero. Jeffrey ni siquiera poda fingir que lo haba perdido ni que le haban robado estando solo. Haba vuelto antes de tiempo y en secreto a San Francisco, y eso hara que automticamente sospecharan de l. Perdi la cabeza. Primero me propuso que huyera con l y luego quiso que furamos a ver a mi marido para decirle toda la verdad. Yo, como es natural, no le permit que hiciera ni lo uno ni lo otro. Las dos cosas habran sido una locura.

Salimos del apartamento por separado poco despus de las siete. La verdad es que para entonces no estbamos ya en los mejores trminos. En el momento en que tropezamos con una dificultad, dej de ser l... No, no debo decir eso. Dej de hablar y se qued en pie mirndome con su cara plcida de mueca. Se haba descargado de sus problemas simplemente traspasndomelos a m. Las fotos que le he enseado son las de los dos ladrones? pregunt. S. Saba su doncella lo que haba entre ustedes? Estaba enterada de la existencia del apartamento? Saba del viaje de Main a Los ngeles y de su plan de regresar temprano con el dinero en efectivo? No puedo decrselo con seguridad, pero lo cierto es que pudo enterarse de todo espindome, escuchando detrs de las puertas y leyendo mi correspondencia. Jeffrey me escribi una nota para decirme que nos veramos el domingo por la maana y en ella mencionaba el viaje a Los ngeles. Quiz Rose la viera. Soy muy descuidada. Ahora tengo que irme le dije. Espere tranquila hasta que yo la avise. Y no asuste a su doncella. Recuerde, no le he dicho nada me dijo mientras me segua hasta la puerta del gabinete. De la casa de los Gungen me fui directamente al Hotel Mars. Mickey Linehan estaba sentado en un rincn del vestbulo parapetado detrs de un peridico. Estn en su cuarto? le pregunt. Si. Vamos a verles. Mickey llam con los nudillos a la puerta nmero 410. Una voz metlica pregunt: Quin es? Un paquete respondi Mickey, fingiendo la voz de un muchacho. Un hombre flaco de mentn prominente abri la puerta. Le alargu una tarjeta. No nos invit a pasar, pero tampoco hizo nada por impedirnos la entrada. Eres t Weel? le pregunt mientras Mickey cerraba la puerta tras l. Luego, sin esperar a que respondiera, me volv hacia el hombre de la cara ancha que estaba sentado sobre la cama: Y t eres Dahl, no? Weel le dijo a su compaero con tono intrascendente: Son un par de sabuesos. El hombre sentado en la cama nos mir con una sonrisa. Yo tena prisa. No poda perder el tiempo. Quiero la pasta que le robasteis a Main anunci. Sonrieron despectivamente al unsono, como si lo hubieran estado ensayando. Saqu la pistola. Weel ri groseramente: Ve a buscar tu sombrero, Bunky dijo entre dientes. Van a detenernos. Estis equivocados les expliqu. Esto no es un arresto. Es un atraco a mano armada. Arriba las manos! Dahl me obedeci sin ms averiguaciones. Weel dud hasta que Mickey le arrim a las costillas la boca del can de su 38 especial. Cachales! orden a Mickey. Registr primero a Weel y le sac una pistola, unos cuantos documentos, algo de dinero suelto y un cinturn repleto de billetes. Luego hizo lo propio con Dahl. Cuntalo! le dije. Mickey vaci los cinturones, se escupi en los dedos y puso manos a la obra.

Diecinueve mil ciento veintisis dlares y sesenta y dos centavos anunci cuando hubo terminado. Con la mano que tena libre busqu en mi bolsillo el papel en que haba apuntado la numeracin de los billetes de cien dlares con que Ogilvie haba pagado a Main. Le entregu la nota a Mickey. Mira a ver si los nmeros coinciden con stos. Tom la nota, la mir y respondi: Coinciden. Bien. Gurdate las pistolas y el dinero, y registra la habitacin a ver si encuentras ms. Mientras tanto Ben Weel, el Tosferina, haba recuperado el aliento. Eh, oiga! protest. No pueden hacernos esto. Dnde se cree que est? No piense que va a salirse con la suya! Nada me impide intentarlo le asegur. Podis llamar a gritos a la polica. A que no lo hacis? Os tenis bien merecido esto por pensar, como idiotas que sois, que con obligar a la mujer a guardar silencio estaba todo solucionado y no tenais que preocuparos ms. Os estoy haciendo a vosotros la misma jugada que le hicisteis a ella y a Main, slo que la ma es mejor porque luego no vais a poder mover un dedo sin descubrir todo el pastel, as que a callar! No hay ms guita dijo Mickey. Lo nico que he encontrado es cuatro sellos de correo. Llvatelos le dije. Ocho centavos no son de despreciar. Ahora, vmonos! Oiga! Djenos al menos un par de dlares! dijo Weel. No te dije que te callaras la boca? le espet mientras avanzaba hacia la puerta que Mickey abra en aquel momento. El pasillo estaba desierto. Mickey se par ya en l apuntando a Weel y Dahl con su pistola, mientras yo sala de espaldas de la habitacin y cambiaba la llave del interior al exterior. Hecho esto cerr de un portazo, di vuelta a la llave y me la guard en el bolsillo. Bajamos las escaleras y salimos del hotel. Mickey tena el coche estacionado a la vuelta de la esquina. Una vez en su interior traspasamos el botn, a excepcin de las pistolas, de sus bolsillos al mo. Luego l se baj y volvi a la agencia. Yo me dirig en el coche al edificio en que se cometi el crimen. La seora Main era una mujer alta, de menos de veinticinco aos de edad. Tena cabello castao y rizado, ojos de un azul grisceo rodeados de espesas pestaas y un rostro amable de rasgos bien definidos. Iba vestida de negro de la cabeza a los pies. Ley mi tarjeta, asinti cuando le dije que Gungen me haba contratado para investigar la muerte de su marido y me hizo pasar a una sala decorada en gris y blanco. Es sta la habitacin? pregunt. Si tena voz agradable, ligeramente ronca. Me acerqu a la ventana y mir hacia el tejado del edificio de la tienda de ultramarinos y a lo que desde all se vea del callejn. Tena prisa. Seora Main le dije volvindome hacia ella y bajando el tono de voz para suavizar lo ms posible la brusquedad de mis palabras. Despus de la muerte de su marido usted arroj la pistola por la ventana. Luego enganch el pauelo a la cartera y los tir juntos. Como pesaban menos que la pistola no fueron a parar al callejn sino que aterrizaron en el tejado vecino. Por qu puso el pauelo...? Sin decir una palabra se desvaneci. Consegu alcanzarla antes de que cayera al suelo, la llev hasta el sof, fui a buscar colonia y unas sales y se las hice aspirar. Sabe a quin perteneca el pauelo? le pregunt una vez que, vuelta en s, se incorpor en el asiento. Movi la cabeza de derecha a izquierda.

Entonces por qu se tom tanta molestia? Lo encontr en un bolsillo de mi marido y no supe qu hacer. Pens que la polica reparara en l y quise deshacerme de todo lo que pudiera despertar su curiosidad. Por qu se invent la historia del robo? No contest. Para cobrar el seguro? insinu. Alz bruscamente la cabeza y grit desafiante: S! Acab con todo su dinero y con el mo. Y para colmo tuvo que hacer... una cosa as. Interrump sus lamentaciones. Espero que dejara una nota. Algo que pueda servir de prueba de que ella no le mat. Si. se busc algo en el seno, bajo el vestido negro. Bien continu ya de pie. A primera hora de la maana lleve esa nota a su abogado y dgale toda la verdad. Murmur unas palabras de simpata y sal de all como pude. Estaba ya anocheciendo cuando por segunda vez en aquel mismo da llam a la puerta de la casa de los Gungen. La doncella que me abri me dijo que el seor Gungen estaba en casa y me condujo al segundo piso. Rose Rubury bajaba en aquel momento las escaleras. En el rellano se detuvo para dejarnos pasar. Me par frente a ella mientras mi gua continuaba en direccin a la biblioteca. Se acab la funcin, Rose le dije a la muchacha que segua parada en el descansillo. Te doy diez minutos para que te largues de aqu. Si no te gusta el trato, ya me dirs si te gusta el interior de la crcel. Qu valor! Os sali mal el negocio met una mano en el bolsillo y saqu un fajo de billetes de los que habamos encontrado en el Hotel Mars. Acabo de hacer una visita a Ben el Tosferina y a Bunky. Aquello le hizo mella. Se volvi y sali corriendo escaleras arriba. Bruno Gungen, que sala a buscarme a la puerta de la biblioteca, nos mir con curiosidad, primero a la chica, que ahora suba las escaleras en direccin al tercer piso, y luego a m. Tena a flor de labios una pregunta, pero antes de que la formulara, cort con una afirmacin: El asunto est terminado. Bravo! exclam mientras entrbamos en la biblioteca. Has odo eso, tesoro? El asunto est terminado. Su tesoro, que estaba sentada a la mesa en el mismo lugar que en la primera entrevista, sonri sin que su rostro de mueca reflejara la menor emocin y murmur: Ah, s en tono inexpresivo. Me acerqu a la mesa y vaci mis bolsillos sobre ella. Diecinueve mil ciento veintisis dlares y setenta centavos, incluidos dos sellos anunci. Los ochocientos setenta y tres dlares y treinta centavos restantes han desaparecido. Ah! Bruno Gungen se acarici su negra barba de chivo con mano temblorosa y me mir fijamente con ojos duros y brillantes. Dnde lo encontr? Por favor, sintese y cuntenos toda la historia. Estamos deseosos de orla, no es cierto, amor mo? Su amor dio un bostezo: Ah, s. No hay mucho que contar le dije. Para recobrar el dinero tuve que acceder a un trato, prometer silencio. Robaron a Main el domingo por la tarde, pero, aunque tuviramos a los ladrones, no podramos lograr que los declararan culpables porque la

nica persona que podra identificarles no quiere hacerlo. Pero quin mat a Jeffrey? dijo el joyero martillendome el pecho con sus dos manos rosadas. Quin le mat esa noche? Se suicid. Perdi la cabeza cuando le robaron en circunstancias que no poda explicar. Absurdo! a mi cliente no le haba gustado lo del suicidio. El disparo despert a la seora Main. Declarar el suicidio supona la cancelacin de la pliza del seguro. Habra quedado en la ruina. Tir la pistola y la cartera por la ventana, ocult la nota que dej su marido, e invent la historia del robo. Pero y el pauelo? grit Gungen al borde del paroxismo. El pauelo no significaba nada le asegur solemnemente, excepto que Main, que segn me dijo usted era hombre mujeriego, debi andar tonteando con Rose Rubury, quien, como todas las doncellas, se haba apropiado de varias prendas de su esposa. Gungen, que estaba a punto de estallar, dio unas patadas en el suelo que parecan pasos de baile. Su indignacin resultaba tan cmica como la afirmacin que la haba provocado. Esto no quedar as! gir sobre sus talones y sali de la habitacin repitiendo. Esto no quedar as! Enid Gungen me tendi la mano. Su rostro de mueca era todo curvas y hoyuelos. Gracias murmur. No hay de qu gru sin tomarle la mano. He enredado las cosas de modo que nadie pueda probar nada. Pero l lo sabe. No se lo dije todo prcticamente? Eso no importa con un gesto rpido, ech hacia atrs la cabeza como echndose todas las preocupaciones a la espalda. Mientras no tenga pruebas concretas puedo arreglrmelas muy bien sola. La cre. Bruno Gungen irrumpi de nuevo en la biblioteca, echando espumarajos por la boca, mesndose la perilla teida y declarando a gritos que Rose Rubury se haba ido de la casa. A la maana siguiente, Dick Foley me dijo que la criada se haba reunido con sus compinches y se haba ido con ellos a Portland.

Aquel asunto del Rey


[This King Business, MYSTERY STORIES, enero 1928] El tren de Belgrado me dej en Stefana, capital de Muravia, a primera hora de una tarde desapacible. Un viento helado me ech una lluvia fra sobre el rostro y por el cuello hacia abajo, cuando sal del cuadrado grantico de una estacin de tren para saltar dentro de un taxi. El chofer no entenda el ingls ni el francs. Probablemente, tampoco hubiera resultado en un buen alemn. El mo era bueno. Era una mezcla de grgaras y gruidos. Este chofer era la primera persona que pretendi entenderlo alguna vez. Sospech que estaba adivinando y que me llevara a algn punto lejano de los suburbios. Quiz era un buen adivino. Sea como fuere, me llev al Hotel de la Repblica. El hotel era un edificio nuevo, de seis pisos, muy orgulloso de sus ascensores, de sus caeras norteamericanas, de sus baos individuales y de otros artefactos modernos. En cuanto me hube lavado y cambiado, baj al restaurante para almorzar. Despus, con la ayuda de minuciosas instrucciones en ingls y en francs y en el lenguaje universal de los signos, proporcionadas por un portero muy uniformado, me levant el cuello del impermeable y atraves la plaza llena de barro para encontrarme con Roy Scanlan, el representante de los Estados Unidos en el Estado ms joven y ms pequeo de los Balcanes. Era un hombre regordete, de unos treinta aos, de cabellos lacios, bastante grises ya, con un rostro nervioso y blando, manos blancas, rollizas, que se crispaban, y muy bien vestido. Nos estrechamos la mano, me hizo sentar afablemente en una silla, apenas ech una ojeada a mi carta de presentacin y clav su mirada en mi corbata, mientras me deca: De modo que usted es un detective privado de San Francisco? S. Y?... Lionel Grantham. No! Si. Pero l es... El diplomtico se dio cuenta que me estaba mirando a los ojos, desvi rpidamente su mirada hacia mi pelo y se olvid de lo que me estaba empezando a decir. Yo insist: Pero l es que? Oh! contest con un vago movimiento de cabeza y de cejas. No es de ese tipo. Cunto hace que est aqu? pregunt. Dos meses. Posiblemente tres o tres y medio. Lo conoce bien? Oh, no! De vista, desde luego y he hablado algo con l. Somos los nicos dos norteamericanos que vivimos aqu, de manera que nos conocemos bastante. Le dijo porqu est aqu? No. Me imagino que se detuvo aqu por casualidad en uno de sus viajes, excepto, desde luego, si ha venido por alguna razn especial. No hay duda de que en todo esto est mezclada una chica, es la hija del general Radnjak, aunque no lo creo. Cmo pasa su tiempo? En realidad, no tengo la menor idea. Vive en el Hotel de la Repblica, es uno de

los favoritos entre nuestra colonia extranjera, monta un poco a caballo y lleva la vida normal de un muchacho de buena familia y de dinero. Est mezclado con alguien que no es lo que debera ser? No, que yo sepa, aunque lo he visto con Mahmoud y con Einarson. Casi seguro que son unos canallas, pero podran no serlo. Quines son? Nubar Mahmoud es el secretario particular del doctor Semich, el presidente. El coronel Einarson es un islands. Hoy en da es virtualmente el dueo del ejrcito. No s nada acerca de ninguno de los dos. Excepto que son unos canallas? El representante arrug su ancha frente redonda en seal de disgusto y me mir con reproche. De ninguna manera dijo. Y ahora, puedo preguntar qu se sospecha de Grantham? Nada. Entonces? Hace siete meses, el da que cumpli los veintin aos, este Lionel Grantham entr en posesin del dinero que le haba dejado su padre, un buen bocado. Hasta entonces, el muchacho haba tenido dificultades. Su madre tena y sigue teniendo, unas nociones burguesas de refinamiento muy desarrolladas. Su padre haba sido un autntico aristcrata a la antigua usanza... un individuo de alma dura y hablar suave que obtuvo todo lo que quiso por el sencillo procedimiento de tomarlo; le gustaban el vino viejo y las mujeres jvenes, y ambas cosas en grandes cantidades, las cartas, los dados y las carreras de caballos... y las luchas, ya fuera que tomase parte en ellas o que asistiera como espectador. "Mientras viva, educ l mismo al muchacho. La seora Grantham encontraba que los gustos de su marido eran ordinarios, pero l era un hombre que haca las cosas a su manera. Adems, la sangre de los Grantham era la mejor de Norteamrica. Ella era una mujer que se dejaba impresionar por esto. Hace once aos cuando Lionel era un chico de diez aos el viejo muri. La seora Grantham cambi la ruleta de la familia por una caja de domin y empez a convertir al chico en una especie de Galahad. "Yo no lo he visto en mi vida, pero me han contado que no tuvo mucho xito. Sin embargo, lo mantuvo sujeto durante once aos, sin dejarlo siquiera ir al colegio. Y as sigui todo, hasta el da en que legalmente fue mayor de edad y entr en posesin de su parte del patrimonio de su padre. Aquella maana, dio un beso a Mam y le dijo casualmente que se marchaba en una pequea correra alrededor del mundo... solo. Mam hizo y dijo cuanto se poda esperar de ella, pero todo fue intil. Haba salido la sangre de los Grantham. Lionel prometi que le mandara una postal de vez en cuando, y se march. "Parece que durante su vagabundeo se port bastante bien. Supongo que el mero hecho de ser libre deba proporcionarle toda la excitacin que necesitaba. Pero hace unas cuantas semanas, la Trust Company, que se ocupa de sus asuntos, recibi instrucciones suyas para que cambiaran algunas obligaciones de ferrocarriles en dinero lquido y se lo mandaran a un Banco de Belgrado. La cantidad era importante ms de tres millones de dlares de modo que la Trust Company fue a contrselo a la seora Grantham. Tuvo un ataque. Haba estado recibiendo cartas suyas desde Pars, en las que no hablaba para nada de Belgrado. "Mam estaba a punto de venirse corriendo a Europa. Su hermano, el senador Welbourn, se lo quit de la cabeza. Mand algunos telegramas y se enter de que Lionel no se encontraba en Pars ni en Belgrado, a menos que se estuviera ocultando. La seora Grantham hizo sus valijas y reserv los pasajes. El senador se lo volvi a quitar de la

cabeza, convencindola de que el muchacho se resentira de que se inmiscuyese en sus asuntos. Le dijo que lo mejor que poda hacer era investigar en silencio. Trajo el trabajo a la Agencia. Yo me fui a Pars y me enter de que un amigo de Lionel se ocupaba de hacer seguir su correspondencia, y de que l se encontraba aqu, en Stefana. En mi camino hacia aqu, me detuve en Belgrado, y me enter que le iban a mandar el dinero... la mayor parte ya est mandado. De manera que aqu estoy. Scanlan sonri con expresin de felicidad. No puedo hacer nada dijo. Grantham es mayor de edad y se trata de su dinero. Desde luego asent, yo me encuentro en el mismo aprieto. Todo cuanto puedo hacer es andar a tientas, enterarme de lo que se propone hacer, e intentar salvarle la guita si es que se la estn robando. No puede darme ni una pista siquiera? Tres millones de dlares... en qu los puede haber invertido? No lo s dijo el representante, agitndose incmodamente. Aqu no existe ningn negocio que valga nada. Es un pas exclusivamente agrcola, repartido entre pequeos propietarios... campitos de cuatro, seis, ocho hectreas... Pero queda su asociacin con Mahmoud y con Einarson. Probablemente le robaran si tuviesen la oportunidad de hacerlo. Afirmo que lo estn robando. Pero no creo que lo hicieran. Quiz no se conozcan mucho. Se trata probablemente de una mujer. Bueno. A quin tendra que ver? El hecho de no conocer el pas y de no hablar el idioma es un gran obstculo para m. A quin puedo ir a contar mi historia y de quin puedo obtener ayuda? No lo s contest tristemente. Entonces se encendi su rostro. Vaya a ver a Vasilije Djudakovich. Es el Jefe de Polica. Ese es su hombre! Lo puede ayudar a usted y usted puede confiar en l. En lugar de un cerebro tiene un estmago. No entender nada de lo que le cuente. S, Djudakovich es su hombre! Gracias contest, y sal vacilando a la calle fangosa. Encontr el despacho del Jefe de Polica en el edificio de la Administracin, una construccin triste y concreta al lado de la Casa de Gobierno, dominando la plaza. Un escribiente delgado, con patillas blancas, que pareca un Pap Noel tuberculoso, me dijo en un francs que todava era peor que mi alemn, que Su Excelencia no estaba. Baj la voz hasta que no fue ms que un murmullo y le repet solemnemente que vena de parte del representante de los Estados Unidos. Esto pareci impresionar a Pap Noel. Movi la cabeza en seal de que comprenda y desapareci de la habitacin. Al instante volvi, inclinndose hacia la puerta, y me invit a seguirlo. Fui tras l por un corredor oscuro hacia una enorme puerta marcada con el nmero 15. La abri y se inclin indicndome que entrara y dijo jadeando: Asseyez vous, s'il vous plait. Cerr la puerta y me dej solo. Estaba en un despacho grande y cuadrado. En l todo era grande. Las cuatro ventanas eran dobles. Las sillas eran bancos, excepto la de cuero, detrs de la mesa, que muy bien hubiera podido ser la mitad trasera de un coche de turismo. En la mesa hubieran podido dormir un par de personas. Veinte hubieran podido comer. Se abri una puerta, enfrente de aquella por la que yo haba entrado, y entr una muchacha que cerr la puerta tras de s, ahogando el ronroneo parecido al de una locomotora pesada que se oa a travs de ella. Soy Romaine Frankl dijo en ingls, la secretaria de Su Excelencia. Quiere decirme lo que desea? Poda tener cualquier edad entre los veinte y los treinta aos, y algo menos de un metro y medio de altura. Era delgada sin ser huesuda, con cabellos ondulados de un color tan prximo al negro como puede ser el marrn, sus ojos con pestaas negras, cuyos iris

grises tenan rebordes negros, un rostro pequeo de facciones delicadas y una voz que pareca demasiado suave y demasiado dbil para seguir adelante tan bien como continu. Llevaba un vestido de lana roja sin otra forma que la que le daba el cuerpo y cuando se mova para andar o para levantar una mano pareca que no le costara ningn esfuerzo, como si alguien la estuviera moviendo. Me gustara verlo personalmente dije mientras iba registrando estos datos. Ms tarde, desde luego me prometi, pero en este momento es imposible. Se volvi de nuevo hacia la puerta con su peculiar gracia carente de esfuerzo, y la abri, en la habitacin se volvi a or el ruido de la locomotora. Lo oye? me pregunt. Est haciendo la siesta. Cerr la puerta contra el ronquido de Su Excelencia y atraves la habitacin flotando en el aire para trepar en el inmenso silln de cuero que haba detrs de la mesa. Sintese, por favor me dijo, sealndome con su pequeo ndice una silla que estaba junto a la mesa. Ganar tiempo contndome a m todo su asunto, porque a menos que hable nuestra lengua tendr que hacer de intrprete cuando le transmita su mensaje a Su Excelencia. Le habl acerca de Lionel Grantham y de mi inters por l, prcticamente con las mismas palabras que haba utilizado para dirigirme a Scanlan, agregando: Ve usted? No puedo hacer nada excepto intentar enterarme qu piensa hacer el muchacho y darle una mano si la necesita. No puedo presentarme directamente ante l, me temo que sea demasiado Grantham para tomarse bien lo que l considerara una especie de niera. El seor Scanlan me aconsej que tuviera una entrevista con el Jefe de la Polica para pedirle ayuda. Tuvo suerte. Pareca como si desease hacer un chiste sobre el representante de mi pas, pero no estuviera segura de cmo lo tomara yo. El representante de su pas no siempre resulta fcil de entender. Una vez que se ha dado con el truco, no es difcil contest. Se trata de limitarse a descartar todas las declaraciones que contengan no o nada. Eso es! Eso es, exactamente! Siempre supe que tena que haber una clave exclam inclinndose hacia m y rindose, pero hasta ahora nadie la haba encontrado. Ha resuelto usted nuestro problema nacional. Entonces, como recompensa, debera darme todas las informaciones que tenga sobre Grantham. Debera, pero primero tendr que hablar con Su Excelencia. Me puede contar extraoficialmente lo que piensa de Grantham. Lo conoce? S. Es encantador. Un muchacho simptico, deliciosamente ingenuo, sin ninguna experiencia, pero realmente encantador. Quines son sus amigos? Movi la cabeza y dijo: No puedo decirle nada ms sobre este tema hasta que se despierte Su Excelencia. Usted es de San Francisco? Recuerdo que por las calles haba unos carritos muy divertidos, y la niebla, y la ensalada en seguida despus de la sopa, y el caf Dan. Estuvo usted? Dos veces. Estuve un ao y medio en los Estados Unidos, en revistas, sacando conejos de sombreros. Todava estbamos hablando de esto media hora ms tarde cuando se abri la puerta y entr el Jefe de Polica. Las proporciones descomunales del mobiliario se encogieron rpidamente hasta llegar a ser normales, la muchacha se convirti en una enana, y yo me sent como un nio

pequeo. Este Vasilije Djudakovich meda casi dos metros de altura y esto no era nada comparado con su corpulencia. Quiz no pesaba ms de doscientos cincuenta kilos, pero al mirarlo era difcil pensar en otros trminos que en toneladas. Era una enorme montaa de carne, con pelo y barba rubios, dentro de una levita negra. Llevaba una corbata, de manera que supongo que tambin llevara un cuello de camisa, pero quedaba escondido en todo su contorno por los rollos de carne colorada de su propio cuello. Su chaleco blanco tena el tamao y la hechura de un miriaque, y a pesar de eso le quedaba estrecho. Sus ojos eran casi invisibles entre los cojines de carne que los rodeaban y sus sombras los transformaban en un color negro incoloro, semejante al del agua de un pozo profundo. Su boca era un valo grueso y rojo entre los pelos amarillos de su barba y de sus patillas y bigotes . Entr en la habitacin lentamente, de manera imponente, y me sorprendi el hecho de que el suelo no crujiera. Romaine Frankl me observaba atentamente mientras se deslizaba fuera del gran silln de cuero y me presentaba al Jefe. Este me sonri sooliento, me dio una mano que tena toda la apariencia de un beb desnudo y se dej caer en la silla que la muchacha haba dejado libre. Una vez instalado, fue bajando la cabeza hasta que descans sobre las almohadas formadas por sus numerosas papadas, y entonces pareci que se iba a volver a dormir. Traje otra silla para la muchacha. Ella volvi a mirarme agudamente, como si buscara algo en mi rostro, y empez a hablarle en lo que supongo que era el idioma nativo. Habl rpidamente durante unos veinte minutos, mientras l no daba ninguna seal de estar escuchando, y ni siquiera de estar despierto. Cuando hubo terminado, el Jefe contest: Da. Hablaba como en sueos, pero sta nica slaba posea un volumen que no hubiera podido proceder de un lugar menor que de ese gigantesco estmago. La muchacha se volvi hacia m sonriendo, y dijo: Su Excelencia estar encantado de ayudarlo a usted en todo lo que le sea posible. Oficialmente, desde luego, no le inters mezclarse en los asuntos de un visitante de otro pas, pero se da cuenta de la importancia que tiene el hecho de evitar que el seor Grantham se convierta en vctima de alguien mientras permanezca aqu. Si usted quiere volver maana por la tarde, digamos a las tres... Promet hacerlo, le di las gracias, estrech de nuevo la mano de la montaa y sal otra vez hacia la lluvia. De regreso al hotel, no me fue muy difcil averiguar que Lionel Grantham ocupaba un departamento en el sexto piso y que en aquel momento se encontraba en el hotel. Tena su fotografa en mi bolsillo y su descripcin en mi cabeza. Me pas el resto de la tarde y el principio de la noche esperando poder echarle un vistazo. Lo consegu un poco despus de las siete. Sali del ascensor. Era un muchacho alto, con un cuerpo gil, que iba adelgazndose desde sus anchos hombros hasta sus caderas estrechas, recto, de piernas largas, el tipo de hechura que gusta a los sastres. Su rostro rosa, de facciones regulares, verdaderamente hermoso, tena una expresin de superioridad distante demasiado pronunciada para ser algo ms que una fachada para ocultar la inconsciencia propia de la juventud. Sali a la calle encendiendo un cigarrillo. Haba dejado de llover, a pesar de que unos nubarrones muy bajos prometan ms lluvia dentro de poco. Gir calle abajo, a pie. Yo hice lo mismo. Fuimos a un restaurante demasiado dorado, en el que una orquesta de zngaros tocaba

desde un pequeo balcn colgado de una manera insegura en lo alto de una de las paredes. Todos los mozos y la mitad de las personas que estaban cenando all parecan conocer al muchacho. Salud y sonri una y otra vez mientras se diriga hacia una mesa cerca del fondo, en la que dos hombres lo estaban esperando. Uno de ellos era alto y fuerte, de cabellos negros y espesos y con un gran bigote negro. Su rostro florido, de nariz chata, tena la expresin de un hombre a quien no le importa tener una pelea de vez en cuando. Este iba vestido con un uniforme militar verde y oro, con botas altas, de un cuero negro brillantsimo. Su compaero iba vestido de etiqueta. Era un hombre gordo, moreno, de mediana estatura, con cabellos aceitosos y un rostro ovalado suave. Mientras el joven Grantham se reuna con esta pareja yo encontr para m una mesa algo ms lejos. Encargu mi cena y mir a mi alrededor a mis vecinos. En la sala haba algunos uniformes, algunos hombres de etiqueta y algunos trajes de noche, pero la mayora de los comensales llevaban trajes corrientes. Vi un par de rostros que probablemente eran ingleses, uno o dos griegos y unos cuantos turcos. La comida era buena y mi apetito tambin. Estaba fumndome un cigarrillo ante una tacita de caf cuando Grantham y el gran oficial florido se levantaron y se marcharon. Me hubiera sido imposible conseguir la factura y pagar a tiempo para seguirles sin crear un disturbio, as que los dej marchar. Entonces arregl mi cuenta y esper hasta que el hombre moreno y gordo que se haba quedado pidi la suya. Me encontraba en la calle un minuto antes que l, de pie, mirando hacia la plaza iluminada con electricidad, con la expresin de un turista que no sabe muy bien lo que va a hacer luego. Se me adelant y subi por la calle llena de barro con el paso suave y "cuidado dondeponeslospies" de un gato. Un soldado un hombre huesudo con un abrigo y un gorro de piel de cordero, con un bigote gris erizado encima de unos labios grises y desdeosos surgi de un umbral y detuvo al hombre moreno con palabras de queja. El hombre moreno alz las manos y los hombros en un gesto de enojo y sorpresa a la vez. El soldado volvi a lamentarse, pero el gesto de desprecio de su boca se acentu. La voz del hombre gordo era baja, cortante, enfadada, y en su mano apareci el marrn del papel moneda de Muravia. El soldado se guard el dinero en el bolsillo, levant la mano haciendo un saludo y atraves la calle. Mientras el hombre moreno se haba quedado parado observando al soldado, yo me dirig hacia la esquina por donde se haban desvanecido el abrigo y el gorro de piel de cordero. Mi soldado se encontraba ya una cuadra y media ms abajo, dando zancadas con la cabeza inclinada. Tena prisa. Hice mucho ejercicio siguindolo. La ciudad empez a terminarse. Cuanto ms se terminaba, menos me gustaba esa expedicin. Seguir a alguien es estupendo en pleno da, por una gran ciudad que se conozca bien. Esto era seguir en las peores condiciones. Me llev fuera de la ciudad a lo largo de una carretera de cemento bordeada de algunas casas. Yo permaneca tan lejos de l como poda, y era una sombra dbil, como una mancha hacia delante. Dobl una curva de la carretera muy cerrada. Yo me apresur hacia la curva, con el firme propsito de abandonar el asunto en cuanto la hubiese doblado. De repente, el soldado apareci en la curva, viniendo hacia m. Un poco detrs de m haba un pequeo montn de tablones a un lado de la carretera; era el nico escondite en treinta metros a la redonda. Estir ms mis cortas piernas. Tablones amontonados en forma irregular formaban una cavidad poco profunda en uno de los extremos del montn, casi de tamao suficiente para contenerme a m. De

rodillas en el barro, me zambull en esta cavidad. El soldado apareci por un hueco entre dos tablones. En una de sus manos centelleaba un metal brillante. Pens que era un cuchillo. Pero cuando se detuvo enfrente de mi guarida, vi que era un revlver de tipo antiguo, el tipo niquelado. Permaneci quieto mirando hacia mi guarida, y luego hacia la carretera, arriba y abajo. Gru y se vino hacia m. Algunas astillas me hirieron en la mejilla cuando me aplast ms contra los extremos de la madera. Mi arma estaba junto con mi cachiporra de goma, en la valija, en mi habitacin, en mi hotel. Buen sitio para tenerla ahora1 El revlver del soldado brillaba en su mano. La lluvia empez a caer sobre los tablones y sobre el suelo. Al venir hacia m, el soldado se levant el cuello de su abrigo. Nunca nadie haba hecho algo que me gustase tanto. Un hombre que estuviera acechando a otro no lo hubiera hecho. No saba que yo estaba all. Buscaba un lugar para esconderse l. El juego estaba nivelado. Si me encontraba, l llevaba el arma, pero yo lo haba visto primero. Su abrigo de piel de cordero rasp la madera cuando pas junto a m, inclinndose hacia abajo al doblar mi esquina para meterse detrs del montn. Me pas tan cerca que pareca que las mismas gotas de lluvia nos estuviesen golpeando a los dos. Despus de esto, afloj mis puos. No lo poda ver, pero poda or su respiracin, poda or como se rascaba e incluso como tarareaba. Transcurri un cuarto de hora. El barro en el que estaba arrodillado me empapaba a travs de los pantalones, mojndome las rodillas y las pantorrillas. La madera rugosa me arrancaba la piel de la cara cada vez que respiraba. Mi boca estaba tan seca como hmedas mis rodillas, pero respiraba por ella para no hacer ruido. Un automvil dobl la curva, en direccin a la ciudad. O al soldado gruir bajito, y el click de su revlver al cargarlo. El coche llegaba de frente y sigui adelante. El soldado suspir profundamente y otra vez empez a rascarse y a tararear. Transcurri otro cuarto de hora. A travs de la lluvia nos llegaron voces de hombres, apenas perceptibles primero, luego ms fuertes y bastante claras por fin. Cuatro soldados con abrigos y gorros de piel de cordero bajaron por la carretera en la misma direccin por donde nosotros habamos venido. Sus voces se fueron apagando progresivamente mientras desaparecan por la curva. A lo lejos, la bocina de un automvil ladr dos feas notas. El soldado gru, un gruido que deca claramente aqu est. Sus pies se apoyaron en el fango y el montn de tablones cruji bajo su peso. Me era imposible ver lo que pretenda hacer. Una luz brill alrededor de la curva de la carretera y apareci un automvil, un coche de gran potencia, que se diriga hacia la ciudad a una velocidad que no tena en cuenta para nada la humedad resbaladiza de la carretera. La lluvia, la noche y la velocidad empaaban a sus dos ocupantes, que estaban sentados adelante. Por encima de mi cabeza rugi un pesado revlver. El soldado estaba trabajando. El coche veloz se lade sin equilibrio a lo largo del cemento hmedo. Sus frenos chirriaban. Cuando el sexto disparo me indic que probablemente el arma niquelada ya estaba vaca, sal de un salto fuera de mi agujero. El soldado yaca sobre el montn de tablones, con el arma apuntando todava al coche que patinaba, mientras lo observaba a travs de la lluvia. Cuando me vio se dio vuelta, blandi su revlver hacia m y me gru una orden que no pude entender. Yo contaba con que el arma estuviera vaca. Levant ambas manos muy por encima de mi cabeza, puse una cara asombrada y le di un puetazo en el estmago. Se dobl sobre m, enroscndose alrededor de mi pierna. Rodamos por el

suelo. Yo estaba debajo, pero su cabeza estaba contra mi muslo. Se le cay el sombrero. Lo tom por los cabellos con ambas manos y logr sentarme. Sus dientes se clavaron en mi pierna. Le dije cosas desagradables y coloqu mis dos dedos pulgares en los huesos debajo de sus orejas. No fue necesaria mucha presin para ensearle que no deba morder a la gente. Cuando levant su rostro para aullar, le met en l mi puo derecho, agarrndolo por los cabellos con mi mano izquierda. Fue algo bonito y slido. Una luz blanca nos inund. Mirando de soslayo, vi el automvil parado un poco ms all, con su faro vuelto hacia m y hacia mi compaero de lucha. Surgi un hombre grande vestido de verde y oro el florido oficial que haba sido uno de los compaeros de Grantham en el restaurante. En una de sus manos llevaba una automtica. Vino hacia nosotros dando grandes zancadas, ignor al soldado tendido en el suelo y me examin cuidadosamente con sus agudos ojos negros. Ingls?..., pregunt. Norteamericano. Se mordi una punta de su bigote y dijo sin intencin: S, vale ms. Su ingls era gutural, con marcado acento alemn. Lionel Grantham sali del coche y se dirigi hacia nosotros. Su rostro ya no era tan rosado como haba sido. Qu ocurre? pregunt al oficial. Pero me miraba a m. No lo s respond. Di un paseo despus de cenar y me perd. Al encontrarme aqu, decid que iba en direccin contraria. Cuando di la vuelta para volver atrs, vi a este tipo detrs del montn de tablones. Tena un revlver en la mano. Lo tom por un asaltante, y me dediqu a jugar a los indios con l. En el preciso momento en que llegaba junto a l, dio un salto y empez a rociarlos a ustedes. Lo alcanc a tiempo para poder estropear su puntera. Es uno de sus amigos? Usted es norteamericano dijo el muchacho. Yo soy Lionel Grantham. Este es el coronel Einarson. Le estamos muy agradecidos. Se rasc la frente y mir a Einarson. Qu piensa usted de todo esto? El oficial se encogi de hombros y gru: Uno de mis muchachos... Ya veremos. Y dio un golpe en las costillas del hombre que yaca en el suelo. El golpe devolvi al soldado a la vida. Se sent, se enroll sobre sus manos y sus rodillas a la capa del coronel con sus manos sucias. Ach! Einarson se quit las manos de encima dando un golpe con el can de su revlver sobre los nudillos, mir con desagrado las marcas de fango que haban quedado en su capa y gru una orden. El soldado se puso de pie de un salto, permaneci firme, obtuvo una segunda orden, dio media vuelta y march hacia el automvil. El coronel Einarson camin tras l apuntando con su automtica a la espalda del hombre. Grantham puso una mano sobre mi hombro. Venga con nosotros dijo. Le daremos las gracias como es debido y tendremos oportunidad de conocernos mejor despus que hayamos resuelto este asunto. El coronel Einarson se puso al volante, con el soldado sentado a su lado. Grantham esper a que yo encontrara el revlver del soldado. Entonces nos metimos en la parte de atrs. El oficial me mir dudosamente de reojo, pero no dijo nada. Condujo el coche por el mismo camino por donde haba venido. Le gustaba la velocidad y no tenamos que ir muy lejos. Mientras nos acomodbamos en nuestros asientos, el coche nos estaba

llevando a travs de la puerta de una pared alta de piedra, con un centinela a cada lado presentando armas. Dibujamos una media circunferencia resbaladiza en un camino lateral y nos paramos de golpe frente a un edificio cuadrado, pintado de blanco. Einarson aguijone al soldado para que caminara delante de l. Grantham y yo salimos del coche. A la izquierda, una hilera de edificios anchos y bajos aparecan de un gris plido bajo la lluvia. Eran barracas. Un soldado asistente, con barba, vestido de verde, nos abri la puerta del edificio blanco y cuadrado. Entramos. Einarson empuj a su prisionero a travs del pequeo vestbulo de recepcin y a travs de la puerta abierta de un dormitorio. Grantham y yo los seguimos. El asistente se detuvo en el umbral, cambi unas palabras con Einarson y se march, cerrando la puerta. La habitacin en la que nos encontrbamos pareca una celda, exceptuando el hecho de que no haba barrotes en la pequea y nica ventana. Era una habitacin reducida, con paredes y techo desnudos, pintados de blanco. El suelo de madera, restregado con leja hasta que haba quedado casi tan blanco como las paredes, estaba desnudo. Como mobiliario haba un catre de hierro negro, tres sillas plegables de madera y de lona, y un escritorio con cajones sin pintar, con peine, cepillo y algunos papeles encima. Esto era todo. Sintese, por favor, seores dijo Einarson, indicando las sillas de campaa. Vamos a solucionar este pequeo asunto ahora. El muchacho y yo nos sentamos. El oficial dej su pistola encima del escritorio, descans un codo junto a la pistola, se acarici una punta del bigote con una gran mano colorada y dirigi la palabra al soldado. Su voz era amable y paternal. El soldado, rgido, de pie, en medio de la habitacin, respondi, gimiendo, con los ojos fijos en los del oficial, con una mirada desconcertada. Hablaron durante cinco minutos o ms. La voz y los ademanes del coronel fueron demostrando cada vez ms impaciencia. El soldado conserv su actitud de humillacin desconcertada. Einarson rechin los dientes y nos mir con irritacin al muchacho y a m. Este cerdo! exclam y empez a chillarle al soldado. El sudor brot del rostro gris del soldado y se relaj de su rigidez militar. Einarson dej de chillar y vocifer dos palabras en direccin a la puerta. Se abri y entr el asistente barbudo con un ltigo de cuero corto y grueso. A una seal de Einarson, puso el ltigo al lado de la automtica, encima del escritorio y se march. El soldado solloz. Einarson le habl en forma tajante. El soldado se estremeci, empez a desabrocharse el abrigo con dedos temblorosos, suplicando entretanto al oficial con palabras entrecortadas y gemidos. Se quit el abrigo, la camisa verde, la camiseta gris, los dej caer en el suelo y permaneci all, con su peludo y no precisamente limpio cuerpo, desnudo de la cintura para arriba. Retorci sus dedos y llor. Einarson gru una palabra. El soldado se puso firme, las manos a los lados, de cara hacia nosotros, dando el lado izquierdo a Einarson. Lentamente, el coronel Einarson se quit su propio cinturn, se desabroch la capa, se la quit, la dobl cuidadosamente y la dej encima del catre. Debajo llevaba una camisa blanca de algodn. Se subi las mangas por encima de los codos y agarr el ltigo. Este cerdo! volvi a exclamar. Lionel Grantham se agit incmodo en su silla. Su rostro estaba blanco, sus ojos negros. Descansando de nuevo su codo izquierdo sobre el escritorio, jugando con la punta de su bigote en su mano izquierda, sostenindose indolentemente con las piernas cruzadas, Einarson empez a azotar al soldado. Su brazo derecho levant el ltigo; ste baj silbando sobre la espalda del soldado, subi de nuevo, volvi a bajar. Era particularmente odioso porque no se daba ninguna prisa, no se esforzaba. Pretenda estar azotando al

hombre hasta lograr lo que deseaba y estaba economizando su fuerza a fin de poder seguir durante todo el tiempo que fuera necesario. Con el primer azote desapareci el terror de los ojos del soldado. Tomaron una expresin adusta y sus labios dejaron de crisparse. Aguant los azotes como una estatua de madera, mirando por encima de la cabeza de Grantham. Tambin el rostro del oficial se volvi inexpresivo. Haba desaparecido la clera. No demostraba sentir ningn placer por su trabajo, ni siquiera de aliviar sus sentimientos. Su actitud era la actitud de un fogonero echando paladas de carbn, la de un carpintero aserrando un tabln, la de una mecangrafa copiando una carta. Era un trabajo que haba que hacer de una manera primorosa, sin precipitaciones, sin excitarse ni desperdiciar esfuerzo alguno, sin ningn entusiasmo ni repulsin. Era odioso, pero me ense a respetar a este coronel Einarson. Lionel Grantham estaba sentado en la punta de su silla, mirando al soldado con los ojos muy abiertos. Ofrec al muchacho un cigarrillo, llevando a cabo una operacin innecesariamente complicada para encender el suyo y el mo, a fin de romper su cuenta. Haba estado llevando la cuenta de los golpes y eso no le sentaba bien. El ltigo se curv hacia arriba, despus hacia abajo, y peg sobre la espalda desnuda. Arriba, abajo, arriba, abajo. El rostro florido de Einarson tom los colores vivos y hmedos de un ejercicio moderado. El rostro gris del soldado era una protuberancia de masilla. Estaba de cara a Grantham y a m. No podamos ver las seales que dejaba el ltigo. Grantham dijo algo para s en un suspiro. Luego, en voz alta: No puedo soportar esto! Einarson no desvi la vista de su trabajo. No se detenga ahora le dije entre dientes. Hemos llegado demasiado lejos. El muchacho se puso de pie en forma insegura y se dirigi hacia la ventana, la abri y se qued mirando fuera, hacia la noche lluviosa. Einarson no le prest ninguna atencin. Ahora estaba poniendo ms fuerza en los latigazos, de pie, con las piernas muy abiertas, descansando un poco hacia atrs, con la mano izquierda apoyada en la cadera, mientras su mano derecha llevaba el ltigo hacia arriba y hacia abajo con una velocidad cada vez mayor. El soldado se inclin y un sollozo estremeci su torso velludo. El ltigo cortaba, cortaba, cortaba. Mir mi reloj. Einarson haba seguido as durante cuarenta minutos, y pareca en forma para seguir durante todo el resto de la noche. El soldado se tambale y se volvi hacia el oficial. Einarson no alter el ritmo de sus golpes. El ltigo cort el hombro del soldado. Eche un vistazo a su espalda... carne viva. Einarson habl brevemente. El soldado volvi a ponerse firme de un tirn, con su lado izquierdo hacia el oficial. El ltigo sigui trabajando. Arriba, abajo, arriba, abajo, arriba, abajo. El soldado se ech sobre sus manos y sus rodillas a los pies de Einarson y empez a soltar palabras entrecortadas. Einarson baj la vista para mirarlo, escuchando cuidadosamente, aguantando la punta del ltigo en su mano izquierda con el mango todava en la derecha. Cuando el hombre hubo terminado, Einarson lo interrog, obtuvo respuestas, movi la cabeza y el soldado se levant. Einarson puso una mano amigable sobre el hombro del hombre, le hizo dar la vuelta, mir su espalda magullada, al rojo vivo, y dijo algo en un tono simptico. Luego, llam al asistente y le dio algunas rdenes, el soldado recogi sus ropas tiradas y sigui al asistente fuera del dormitorio. Einarson lanz el ltigo encima del escritorio y se dirigi hacia la cama para recoger su capa. Un anotador de cuero cay de un bolsillo interior al suelo. Cuando lo recuper, un recorte de peridico sucio cay y vol hasta mis pies. Lo recog y se lo devolv. Era la fotografa de un hombre, el shah de Persia, segn el ttulo en francs que haba debajo de

ella. Este cerdo! exclam, refirindose al soldado, no al shah, mientras se pona la capa y se la abrochaba. Tiene un hijo, que tambin estaba en mis tropas hasta la semana pasada. Este hijo bebe demasiado vino. Le advierto por ello. Es insolente. Qu clase de ejrcito es ste, sin disciplina alguna? Cerdos! Lo tumbo de un golpe, y l saca un cuchillo. Ach! Qu clase de ejrcito es ste, en el que un soldado puede atacar a sus oficiales con cuchillo? Luego yo personalmente, comprende usted? termin con este puerco, lo hice pasar a un consejo de guerra y lo sentenciaron a veinte aos de crcel. A este cerdo ms viejo, su padre, no le gust eso. De manera que esta noche quera pegarme un tiro. Ach! Qu clase de ejrcito es ste? Lionel Grantham volvi hacia nosotros desde su ventana. Su rostro joven estaba ansioso. Sus ojos estaban avergonzados de la ansiedad de su rostro. El coronel Einarson me dirigi un saludo rgido y un discurso formal de agradecimiento por haber estropeado la puntera del soldado cosa que no haba hecho y por haber salvado su vida. Luego la conversacin gir en torno a mi presencia en Muravia. Les cont brevemente que haba tenido un puesto de capitn durante la guerra en el Departamento de Espionaje militar. Hasta aqu era verdad, y esta fue toda la verdad que les di. Despus de la guerra... prosigui mi cuento de hadas decid permanecer en Europa, me licenci y fui a la deriva por ah, trabajando en lo que se presentaba en un sitio y en otro. Fui vago, intent darles la impresin de que estos trabajos no siempre haban sido como para que se contaran en un saln. Les di detalles ms definidos, aunque seguan siendo altamente imaginarios, de mi reciente empleo en un sindicato francs, admitiendo que haba venido a este rincn del mundo porque cre mejor que no me vieran en la Europa Occidental durante ms o menos un ao. Nada por lo cual pudieran encarcelarme dije, pero la cosa se hubiera podido volver algo incmoda para m. As que emigr hacia Mitteleuropa, supe que poda encontrar una conexin en Belgrado, llegu all para encontrarme con que era una falsa alarma, y baj hacia aqu. Quiz consiga algo aqu. Maana tengo una cita con el Jefe de Polica. Creo que podr insinuarle en donde me puede utilizar. El gordo de Djudakovich1 exclam Einarson con franco desprecio. Lo encuentra usted a su gusto? Si no hay trabajo, no hay comida contest. Einarson empez a decir rpidamente Grantham, luego vacil, y finalmente dijo: No podramos?... Cree usted?... y no termin. El coronel frunci el ceo en su direccin, vio que me haba dado cuenta, se aclar la garganta y se dirigi a m en un tono cordialmente malhumorado: Quiz resultara conveniente que usted no se comprometiera demasiado precipitadamente con ese gordo Jefe. Podra ocurrir... Existe una posibilidad de que nosotros conozcamos otro campo en el cual sus talentos podran encontrar un empleo ms de su gusto y provecho. Dej el asunto en pie, sin decir ni s ni no. Volvimos a la ciudad en el coche del oficial. El y Grantham iban sentados atrs. Yo me sent al lado del soldado que conduca. El muchacho y yo bajamos frente a nuestro hotel. Einarson dijo buenas noches y parti velozmente como si tuviera prisa. Es temprano dijo Grantham en cuanto entramos en el hotel. Suba a mi habitacin. Me detuve un momento en mi habitacin para quitarme el barro que haba recogido al andar por entre el montn de tablones y para cambiarme de ropa, y despus sub con l. Tena tres habitaciones en el ltimo piso, dominando la plaza. Sac una botella de whisky, un sifn, limones, cigarros finos y cigarrillos, y bebimos,

fumamos y hablamos. Quince o veinte minutos de charla no profundizaron, por ambas partes, ms all de nuestros comentarios sobre los acontecimientos de la noche y nuestras opiniones sobre Stefana. Cada uno de nosotros tena algo que decir al otro. Cada uno de nosotros estaba calibrando al otro antes de decirlo. Decid ser el primero en mostrar mis cartas. El coronel Einarson nos estaba engaando a los dos esta noche dije. Engaando? pregunt el muchacho irguindose en su silla y pestaeando. Su soldado dispar por dinero, no por venganza. Usted quiere decir que?... Su boca permaneci abierta. Quero decir que el hombrecito moreno con el que usted cen le dio dinero al soldado. Mahmoud! Pero, eso es... Est seguro? Lo vi. Se mir los pies, apartando su mirada de la ma, como si no quisiera que yo viera que l crea que yo estaba mintiendo. El soldado puede haberle mentido a Einarson acept, siempre tratando de ocultarme que l crea que el mentiroso era yo. Puedo entender algo esta lengua tal como la hablan los muravienses educados, pero no entiendo el dialecto que utilizaba aquel soldado de manera que no s lo que dijo, pero puede haber mentido, sabe? Continu mirando fijo a sus pies extendidos delante de l, luchando por conservar su rostro fro y su calma. Una parte de sus pensamientos se desliz en palabras: Evidentemente, tengo una deuda tremenda con usted por haberme salvado de... No me debe nada. Eso se lo debe a la mala puntera del soldado. No salt encima de l hasta que su arma estuvo vaca. Pero... Sus ojos jvenes miraban muy abiertos a los mos, y si yo hubiera sacado repentinamente un arma cualquiera de mi bocamanga, no le hubiera sorprendido en lo ms mnimo. Sospechaba que yo era capaz de cualquier cosa. Me maldije por haber forzado mi juego. Ya no poda hacer nada ms sino mostrar mis cartas. Esccheme, Grantham. La mayor parte de lo que les he contado a usted y a Einarson es mentira. Su to, el senador Welbourn, me mand aqu. Se supona que usted estaba en Pars. Una gran cantidad de dinero se iba a girar a Belgrado. El senador no saba si usted jugaba de caudillo o si alguien ms estaba jugando con usted. Fui a Belgrado, lo localic a usted aqu, y aqu me vine para meterme en lo que me he metido. He localizado el dinero, he hablado con usted. Esto es para lo que me haban alquilado. Mi trabajo est hecho, excepto si puedo hacer algo por usted, ahora. Nada dijo con mucha calma. Se lo agradezco lo mismo. Se levant bostezando. Quiz volvamos a vernos antes que usted se marche. Si Me resultaba fcil hacer que mi voz ganara a la suya en cuanto a indiferencia; yo no tena que esconder una carga de rabia.. Buenas noches. Baj a mi habitacin, me met en la cama y me dorm. A la maana siguiente dorm hasta tarde y desayun en la habitacin. Estaba hacindolo cuando o que unos nudillos golpeaban mi puerta. Un hombre fornido, vestido con un uniforme gris arrugado y con una espada corta y gruesa, entr, salud y me dio un sobre blanco cuadrado, mir hambriento los cigarrillos norteamericanos que haba encima de mi mesa, sonri y tom uno cuando yo le ofrec, salud de nuevo y se march. El sobre cuadrado llevaba mi nombre escrito encima, con una escritura pequea, muy sencilla y muy redonda, pero que no era infantil. Dentro de l, encontr una nota escrita

por la misma mano: El Jefe de Polica deplora que asuntos de su Departamento lo impidan recibir a usted esta tarde. Estaba firmado Romaine Frankl y tena una posdata: Si le parece bien, llmeme esta noche despus de las nueve, y quiz pueda ahorrarle algn tiempo. R. F. Debajo de esto haba escrito una direccin. Me met la nota en el bolsillo y grit "Adelante!" a otros nudillos que tambin golpeaban mi puerta. Entr Lionel Grantham. Su rostro estaba plido y resuelto. Buenos das dije yo en un tono de alegre casualidad, como si no diera ninguna importancia a la conversacin de la noche anterior. Ha desayunado usted? Sintese y... Oh, s, gracias. Ya desayun. Su hermoso rostro se iba volviendo cada vez ms colorado. Acerca de la noche pasada... Yo estaba... Olvdelo! A nadie le gusta que la gente meta sus narices en sus asuntos. Es usted bueno replic, estrujando su sobrero entre sus manos. Se aclar la garganta. Usted dijo que... que me ayudara si yo lo deseaba. S. Lo har. Sintese. Se sent. Tosi incmodamente y se pas la lengua por los labios. Ha contado algo a alguien sobre el asunto de ayer por la noche con el soldado? No contest. Querr no decir nada sobre eso? Por qu? Mir los restos de mi desayuno y no respondi. Encend un cigarrillo para irlo fumando mientras me tomaba el caf y esper. Se removi incmodamente en su silln, y me pregunt sin levantar la vista: Sabe que ayer por la noche asesinaron a Mahmoud? El hombre que estaba en el restaurante con usted y con Einarson? S. Le dispararon un tiro delante de su casa un poco despus de medianoche. Einarson? El muchacho dio un salto. No! grit Por qu dice eso? Einarson saba que Mahmoud haba pagado al soldado para que lo quitara de en medio, de modo que liquid a Mahmoud, o lo hizo liquidar. Le cont usted lo que le dije anoche? No. Se ruboriz. Es embarazoso que la familia de uno le mande a alguien para vigilarlo. Me tir un lance: Einarson le dijo que me ofreciera el trabajo del que habl ayer por la noche, y que me advirtiera que no dijera nada acerca del soldado. Verdad? S-i-. Bueno, adelante y ofrezca. Pero l no sabe que usted es... Qu va a hacer usted entonces? pregunt. Si no me hace la oferta, le tendr que contar a l el porqu. Dios mo! Qu lo! exclam fastidiado, colocando sus codos encima de sus rodillas, con el rostro apoyado entre las palmas de las manos, mirndome con los ojos

acosados de un muchacho que encuentra que la vida es demasiado complicada. Estaba maduro para hablar. Le dirig una especie de sonrisa, termin mi caf y esper. Usted sabe que no me voy a dejar llevar a casa agarrado por una oreja dijo en una explosin repentina de una desconfianza bastante infantil. Usted sabe que no voy a intentar agarrarlo dije para calmarlo. Despus de esto sigui otro silencio. Yo fumaba mientras l se agarraba la cabeza y se preocupaba. Al cabo de un momento, se retorci en su silla, se sent muy derecho, y su rostro enrojeci desde la raz de sus cabellos hasta el cuello de su camisa. Voy a pedirle que me ayude dijo, pretendiendo que no saba que se estaba ruborizando. Voy a contarle todo este asunto descabellado. Si usted se re me... Usted no se reir, verdad? Probablemente me reir si la cosa tiene gracia, pero no es necesario que eso me impida ayudarlo. S! Rase! Es estpido! Tiene que rerse! me contest suspirando profundamente. No ha pensado nunca... no ha pensado usted nunca que le gustara ser un... se par, mir hacia m con una especie de timidez desesperada, hizo un esfuerzo muy apasionado y dijo la ltima palabra casi a gritos rey? Tal vez. He pensado que me gustara ser un montn de cosas, y sa pudiera ser una de ellas. Conoc a Mahmoud en un baile de embajada en Constantinopla prosigui, precipitndose en el corazn de la historia, soltando las palabras muy de prisa, como si estuviera contento de desembarazarse de ellas. Era el secretario del presidente Semich. Nos hicimos bastante amigos, aunque a m no me gustara especialmente. Me convenci de que me viniera aqu con l, y me present al coronel Einarson. Entonces ellos... realmente no hay ninguna duda de que el pas est psimamente gobernado. Yo no me hubiese mezclado en esto si no hubiera sido as. "Se estaba preparando una revolucin. El hombre que tena que estar al frente de ella acababa de morir. La falta de dinero tambin era un obstculo. Crame usted: no fue slo por vanidad que me un a ellos. Creo sigo creyendo que hubiera sido que ser para el bien del pas. La oferta que me hicieron fue la siguiente: si financiaba la revolucin, yo podra ser... podra ser rey! "Espere un poco! Dios sabe que el asunto es bastante desgraciado, pero no crea que es ms tonto de lo que en realidad es. El dinero que yo tengo hubiera circulado mucho en este pas pequeo y empobrecido. Adems, con un dirigente norteamericano, sera ms fcil debera serlo para el pas pedir un prstamo a Norteamrica o a Inglaterra. Luego est el lado poltico. Muravia est rodeada por cuatro pases y cualquiera de ellos es lo suficientemente fuerte como para anexionrsela si as lo desea. Muravia ha seguido siendo independiente durante tanto tiempo slo a causa de los celos que existen entre sus vecinos ms fuertes y porque no posee ningn puerto de mar. "Pero con un dirigente norteamericano y sobre todo si se solucionara lo de los emprstitos con Norteamrica y con Inglaterra de modo que invirtieran aqu sus capitales , la situacin cambiara. La posicin de Muravia sera ms slida, tendra por lo menos un ligero derecho a la amistad de los pases ms fuertes. Esto bastara para que los vecinos se volvieran ms prudentes. "Poco despus de terminarse la primera guerra mundial, Albania pens lo mismo, y ofreci su corona a uno de los Bonapartes norteamericanos adinerados. Este no la quiso. Era un hombre mayor y ya haba hecho su carrera. Yo acept, desde luego, mi oportunidad cuando se present. Haba... le volvi parte del embarazo que haba perdido mientras hablaba haba reyes entre los antepasados de los Grantham. Descendemos de Jaime IV de Escocia. Yo quera... pareca bonito pensar en volver a

llevar la familia hacia una corona. "No estbamos planeando una revolucin violenta. Einarson tiene consigo el ejrcito. Poda forzar a los diputados a aquellos que todava no estaban con nosotros para que cambiasen la forma de gobierno y me eligiesen rey. Mi ascendencia lo haca ms fcil que si el candidato hubiera sido uno que no tuviera sangre real en sus venas. Me hubiera conferido una cierta reputacin, a pesar... a pesar de mi juventud, y... y el pueblo quiere verdaderamente un rey, principalmente los campesinos. Creen que no tienen realmente derecho a calificarse a s mismos de nacin sin un rey. Un presidente no significa nada para ellos. Es, sencillamente, un hombre corriente, como lo son ellos mismos. De modo que, vea usted, yo... Era... Adelante! Rase! Ya ha odo bastante para saber hasta qu punto es estpido! Hablaba muy alto, chillando. Rase! Por qu no se re? Para qu? le pregunt. Dios sabe que es una locura, pero no es estpido. Su capacidad de comprensin se haba paralizado, pero sus nervios estaban equilibrados . Ha estado hablando como si todo estuviera ya muerto y enterrado. Es que se ha desmoronado el plan? No, no se ha desmoronado replic lentamente, hosco, pero tengo esa sensacin. La muerte de Mahmoud no debera cambiar en nada la situacin, pero tengo la sensacin de que todo ha terminado. Mucho dinero perdido? No quiero decir eso. Pero... bueno... Suponga que en los peridicos norteamericanos se enteran del asunto, y probablemente se enterarn. Usted sabe cmo pueden ridiculizarlo. Y luego, los dems que se enteren... mi madre, y el to, y la Trust Company. No voy a pretender que no me avergenza enfrentarme con ellos. Y adems... Su rostro se volvi colorado y brillante. Y adems, Valeska, la seorita Radnjak. Su padre tena que dirigir la revolucin. La dirigi... hasta que lo asesinaron. Ella es... nunca podr ser lo bastante bueno con ella. Dijo esto en un tono de espanto particularmente idiota. Pero esper que quiz continuando el trabajo de su padre, y si tuviera para ofrecerle algo ms que el dinero... si hubiera hecho algo... me hubiera creado una posicin por m mismo... quiz ella..., comprende? Contest: Uh-hu. Qu tengo que hacer? me pregunt honradamente. No puedo echar a correr. Tengo que aguantar por ella y para conservar mi propia estimacin. Pero tengo la sensacin de que todo ha terminado. Usted me ofreci ayuda. Aydeme. Dgame qu es lo que tengo que hacer! Usted har lo que yo de diga... si yo le prometo sacarlo a usted de esto con la cabeza alta? le pregunt, como si dirigir a millonarios, descendientes de los reyes escoceses, a travs de las intrigas balcnicas fuera mi ocupacin habitual, como si formara parte de mi trabajo de todos los das. S! Cul es el prximo acto en el programa revolucionario? Hay una reunin esta noche. Tengo que llevarlo. A qu hora? Medianoche. Nos encontraremos aqu usted y yo a las once y media. Hasta qu punto se supone que estoy enterado? Yo tena que hablarle sobre la conspiracin y ofrecerle cuantos mviles fueran necesarios para atraerlo. No haba ninguna disposicin taxativa acerca de cunto o cun poco tena que contarle. A las nueve y media de aquella misma noche, un coche me dej delante de la casa

cuya direccin me haba dado la secretaria del Jefe de Polica en su nota. Era una casa pequea, de dos pisos, en una calle mal pavimentada del extremo oeste de la ciudad. Una mujer de mediana edad, vestida con unas ropas muy limpias, muy almidonadas y que le sentaban muy mal, me abri la puerta. Antes de que pudiera pronunciar una sola palabra, Romaine Frankl flot ante mi vista, con un vestido de raso rosado sin mangas, detrs de la mujer, sonriendo y tendindome su mano pequea. No saba que iba a venir me dijo. Por qu? pregunt, demostrando gran sorpresa ante la idea de que existiese algn hombre que pudiese desatender una invitacin procedente de ella, mientras la sirvienta cerraba la puerta y tomaba mi abrigo y mi sombrero. Estbamos en una habitacin empapelada de un color rosado plido, alfombrada con una riqueza oriental. Haba una sola nota discordante: un inmenso silln de cuero. Vamos arriba dijo la muchacha, y se dirigi a la sirvienta con palabras que no significaron nada para m, exceptuando el nombre de Marya. O preferira usted se volvi hacia m y habl de nuevo ingls cerveza o vino? Dije que no y subimos. La muchacha trep delante de m, pareciendo, como siempre, que no le costaba ningn esfuerzo moverse, que era transportada. Me llev a una habitacin negra, blanca y gris, exquisitamente amueblada con tan pocos muebles como le fue posible. Su atmsfera hubiera sido perfectamente femenina a no ser por la presencia de otro de los enormes sillones forrados. La joven se sent en un divn gris y empuj a un lado un montn de revistas francesas y austracas para dejarme un sitio as su lado. A travs de una puerta abierta poda ver un pie policromado de una cama espaola, un pedazo de un cubrecama prpura y la mitad de una ventana con cortinajes prpura. Su excelencia sinti mucho... empez a decir, y se par. Yo estaba mirando no con la vista clavada el enorme silln . Saba que ella se haba detenido porque yo lo estaba mirando, as que no apart mi mirada. Vasilije dijo, con ms claridad de lo que en realidad hubiera sido necesario sinti mucho tener que aplazar la cita de esta tarde. El asesinato del secretario del presidente ha odo usted hablar de eso? nos oblig a descartar, por el momento, todo lo dems. Oh, s, el amigo Mahmoud! respond desviando lentamente la mirada desde el silln forrado hasta ella. Saben ya quin lo mat? Sus ojos negros parecieron estudiarme a distancia mientras sacuda la cabeza, haciendo bailar sus rizos casi negros. Einarson, probablemente dije. No ha permanecido usted ocioso respondi. Sus prpados de abajo subieron cuando sonri, confiriendo a sus ojos un centelleo especial. La sirvienta Marya entr con vino y frutas, las coloc en una mesita al lado del divn y se march. La muchacha sirvi vino y me ofreci cigarrillos en una caja de plata. Prefer uno de los mos. Ella fumaba un cigarrillo egipcio "kingsize", tan grande como un cigarro puro. Acentuaba la pequeez de su rostro y de sus manos, razn por la cual, probablemente, prefera ese tamao. Qu tipo de revolucin le han vendido a mi chico? pregunt. Era una francamente buena hasta que muri. Y cmo muri? Muri... Sabe algo acerca de nuestra historia? No. Bueno, Muravia debe haber empezado a existir al miedo y a los celos de cuatro

pases. Los quince o diecisis mil kilmetros cuadrados que forman este territorio no son una tierra de mucho valor. Hay muy pocas cosas aqu que esos cuatro pases quisieran de manera muy especial, pero ninguno de los tres est de acuerdo en dejar que lo posea el cuarto. La nica forma posible de solucionarlo era crear un pas apartado. Esto se hizo en 1925. "El doctor Semich fue elegido como primer presidente, por un plazo de diez aos. El no es un hombre de estado, ni tampoco un poltico, ni lo ser nunca. Pero como era el nico nativo de quien se haba odo hablar fuera de su propio pas, se pens que su eleccin conferira algo de prestigio a la nueva nacin. Adems era un honor adecuado para el nico gran hombre de Muravia. No tena que ser ms que un caudillo nominal. Quien tena que gobernar realmente era el general Danilo Radnjak, que fue elegido vicepresidente, cosa que aqu es algo ms que el equivalente de Primer Ministro. El general Radnjak era un hombre capaz. El ejrcito lo adoraba, los campesinos confiaban en l, y nuestra burguesa saba que era un hombre honrado, conservador, inteligente y tan buen administrador de negocios como militar. "El doctor Semich es un sabio dcil y ya mayor, sin ningn conocimiento del mundo ni de los negocios. Usted puede comprenderlo mejor por este detalle: es el mejor bacterilogo que vive en la actualidad. Sin embargo, si usted se relaciona ms ntimamente con l, le contar que no cree en absoluto en el valor de la bacteriologa. "La humanidad tiene que aprender a vivir con las bacterias como si fueran amigos", le dir. "Nuestros cuerpos tienen que adaptarse a las enfermedades de manera tal que exista muy poca diferencia entre estar tuberculoso, por ejemplo, y no estarlo. La victoria est en eso. Esto de hacer la guerra a las bacterias es una frivolidad. Nuestros intentos en los laboratorios son totalmente intiles. Pero nos divierten". "Ahora bien, cuando este viejo soador delicioso fue honrado por sus compatriotas con la presidencia, se lo tom de la peor manera posible. Decidi demostrar cuanto se lo apreciaba cerrando con llave su laboratorio y dedicndose en cuerpo y alma a gobernar. Nadie lo esperaba ni lo deseaba. Radnjak tena que ser quien gobernara. Por un tiempo control la situacin y todo fue bien. "Pero Mahmoud tena sus propios planes. Era el secretario del doctor Semich, y el doctor tena confianza en l. Empez llamando la atencin del presidente sobre varias infracciones de Radnjak al poder presidencial. Radnjak, intentando apartar a Mahmoud del control, cometi un terrible error. Fue a ver al doctor Semich y le dijo franca y honradamente que nadie esperaba de l, el presidente, que empleara todo su tiempo en los asuntos gubernamentales, y que la intencin de sus compatriotas haba sido otorgarle los honores de ser el primer presidente, pero sin los deberes que tal cargo comporta. "Radnjak hizo el juego a Mahmoud, y el secretario se convirti en el actual gobernante. El doctor Semich estaba profundamente convencido de que Radnjak intentaba robarle su autoridad, y a partir de aqul da Radnjak tuvo las manos atadas. El doctor Semich insisti en ocuparse personalmente de todos los detalles gubernamentales, lo que significa que se ocupaba Mahmoud, porque el presidente sabe tan poco de asuntos estatales hoy como cuando tom posesin de su cargo. Las quejas, no importa de donde procedan, no sirvieron para nada. El doctor Semich consideraba a cada ciudadano insatisfecho como un compaero de conspiracin de Radnjak. Cuanto ms se critic a Mahmoud en la cmara de diputados, ms fe tena en l del doctor Semich. El ao pasado la situacin se hizo intolerable y se empez a fraguar la revolucin. "Su cabeza era Radnjak, desde luego, y por lo menos el noventa por ciento de los hombres influyentes de Muravia formaban parte de ella. La actitud del pueblo en conjunto, es difcil de juzgar. En su mayora son campesinos, pequeos agricultores, que slo piden que se los deje en paz. Pero no hay duda de que preferan tener un rey ms que

un presidente, de manera que para complacerlos se iba a cambiar la forma de gobierno. Tambin entraba en ella el ejrcito, que adoraba a Radnjak. La revolucin madur lentamente. El general Radnjak era un hombre precavido, cuidadoso, y adems, como ste no es un pas muy rico, no haba mucho dinero disponible. "Dos meses antes de la fecha indicada para la explosin, Radnjak fue asesinado. La revolucin se deshizo en pedazos, se desmembr en una media docena de facciones. No haba otro hombre con fuerza suficiente para mantenerlos unidos. Algunos grupos siguen encontrndose an y siguen conspirando, pero no tienen una influencia general, ni un propsito autntico. Y esta es la revolucin que le vendieron a Lionel Grantham. Tendremos ms informaciones dentro de un da o dos, pero hasta ahora, lo que hemos sabido es que Mahmoud, que hasta hace un mes estuvo de vacaciones en Constantinopla, se trajo a Grantham y uni sus fuerzas con las de Einarson para estafar al muchacho. "Evidentemente, Mahmoud estaba muy apartado de l