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La Guerra de las Galaxias

Duologa de La Mano de Thrawn Espectro del Pasado por Timothy Zahn CAPTULO 1 Lenta y silenciosamente, con sus luces reluciendo lnguidas de vida en medio de la oscuridad, el Destructor Estelar Imperial Quimera se deslizaba a travs del espacio. Espacio vaco. Espacio opresivamente oscuro. A muchos solitarios aos-luz, de la ms cercana de las islas diminutas, que eran los sistemas estelares de la galaxia, flotando al borde del lmite entre los mundos del Borde Exterior y las vastas regiones de territorio conocidas como el Espacio Desconocido. Al mismo borde del Imperio. O ms bien, al borde de los lastimosos pedazos de lo que alguna vez haba sido el Imperio. De pie al lado de uno del los ventanales laterales del Quimera, el Almirante Pellaeon, Comandante Supremo de la Flota Imperial, miraba fijamente a la vacuidad exterior, con el peso de todos sus demasiados aos aplastando pesadamente sus hombros. Demasiados aos, demasiadas batallas, demasiadas derrotas. Quizs la tripulacin del puente del Quimera tambin estaba sintiendo el peso. Ciertamente los sonidos de actividad detrs de l hoy parecan ms callados que lo usual. Pero quizs era meramente el efecto de estar aqu afuera, tan lejos de cualquier parte en absoluto. No, por supuesto que tena que ser eso. Los hombres del Quimera eran los mejores que la Flota poda ofrecer. Eran oficiales y tripulantes Imperiales, y los Imperiales nunca se rinden. Nunca. Hubo un paso tentativo a su lado. "Almirante?" dijo el Capitn Ardiff en voz baja. "Estamos listos para comenzar, seor." Por un momento la mente de Pellaeon retrocedi diez aos, a otro momento muy similar. Entonces, haban sido Pellaeon y el Gran Almirante Thrawn los que haban estado aqu en el puente del Quimera, mirando la prueba final del prototipo de escudo de invisibilidad que Thrawn haba recuperado de entre los trofeos del Emperador dentro del Monte Tantiss. Pellaeon poda recordar la excitacin que haba sentido entonces, a pesar de sus dudas sobre el demente clon Jedi Joruus C'baoth, cuando vio a Thrawn por s solo insuflando nueva vida y vigor de vuelta al Imperio. Pero el Monte Tantiss se haba ido, destruido por agentes de la Nueva Repblica y por la propia locura y traicin de C'baoth. Y el Gran Almirante Thrawn estaba muerto. Y el Imperio estaba muriendo.

Con un esfuerzo, Pellaeon se sacudi las sombras del pasado. l era un oficial Imperial, y los Imperiales nunca se rinden. "Gracias," le dijo a Ardiff. "Cuando lo considere conveniente, Capitn." "S, seor." Ardiff medio se volvi e hizo seas al coordinador de cazas en la trinchera de tripulacin de babor. "D la seal de ataque," pidi. El oficial asinti y le hizo seas a su vez a uno de sus tripulantes. Pellaeon volvi su atencin de nuevo al ventanal justo a tiempo para ver a ocho cazas estelares SoroSuub clase Ave de Presa en formacin cerrada acercarse rugiendo por detrs de ellos. Cruzando cerca de la superestructura del Quimera, pasaron por encima de la cresta delantera, rastrillndola con fuego blster de baja potencia, entonces se dispersaron rpidamente en ocho direcciones diferentes. En espiral hacia afuera y adelante, mantuvieron su fuego hasta que estuvieron fuera de la zona de ataque primaria del Destructor Estelar. Entonces, con una curva fcil, dieron la vuelta y se reagruparon. "Almirante?" pregunt Ardiff. "Dmosles una pasada ms, Capitn," dijo Pellaeon. "Cuantos ms datos de vuelo tenga el Predictor con los que trabajar, mejor debera funcionar." Mir a los ojos a uno de los oficiales de la trinchera de tripulacin. "Reporte de daos?" "Daos menores a la cresta delantera, seor," inform el oficial. "Una matriz de sensores averiada, dejando cinco turbolseres sin informacin de blancos." "Entendido." Todo dao terico, por supuesto, calculado bajo la premisa de que los Aves de Presa estuvieran usando turbolseres de nave-capital a plena potencia. Pellaeon siempre haba amado los juegos de guerra cuando era ms joven; haba saboreado la oportunidad de jugar con tcnicas y tcticas sin los riesgos del verdadero combate. En alguna parte de todos esos aos, la excitacin se haba desvanecido. "Timn, llvennos unos veinte grados a estribor," pidi. "Los turbolseres de estribor harn fuego de dispersin cuando ellos hagan su prxima pasada." Los Aves de Presa estaban ahora de nuevo en formacin cerrada, una vez ms aproximndose a su blanco. Los turbolseres del Quimera abrieron fuego cuando se acercaron, su fuego de baja potencia esparcindose sobre los escudos deflectores solapados de los Aves de Presa. Por unos segundos los oponentes intercambiaron fuego; entonces, los Aves de Presa rompieron formacin de nuevo, dispersndose como las yemas de los dedos de una mano que se abre. Retorcindose por encima y debajo del Quimera, pasaron disparados, corriendo a la seguridad de la distancia. "Reporte de daos?" pidi Pellaeon. "Tres bateras turbolser de estribor averiadas," respondi el oficial. "Tambin perdimos un proyector de rayo tractor y dos caones de ion." "Dao al enemigo?" "Un atacante parece haber perdido su escudo deflector, y en otros dos hay lecturas de capacidad turbolser disminuida."

"Apenas cuenta como dao," murmur Ardiff. "Por supuesto que la situacin de aqu no es precisamente justa. Unas naves tan pequeas y maniobrables nunca tendran el tipo de escudos o el poder de fuego por el que les estamos dando crdito." "Si quiere un juego justo, organice un torneo de shockball," dijo Pellaeon cidamente. "No busque eso en la guerra." La mejilla de Ardiff se crisp. "Lo siento, seor." Pellaeon suspir. Lo mejor que la Flota Imperial poda ofrecer. . "Prepare el escudo de invisibilidad, Capitn," pidi, mirando el lejano brillo de sus motores mientras los Aves de Presa se reagrupaban de nuevo en la distancia. "Active a mi orden." "S, Almirante." Hubo un sbito destello de brillo de motores, parcialmente eclipsado por los mismos Aves de Presa, mientras el enemigo inici una alta aceleracin. "Aqu vienen," dijo Pellaeon, mirando como el nico punto luminoso rpidamente se resolva en ocho naves en formacin cerrada. "Enlacen el Predictor al control de fuego. Preparen escudo invisible." "Predictor y escudo invisible listos," confirm Ardiff. Pellaeon asinti, toda su atencin en los Aves de Presa. Casi en el punto donde haban roto formacin la ltima vez. . . "Escudo invisible: ahora." Y con un breve parpadeo en la iluminacin del puente, las estrellas y los Aves de Presa que se acercaban se desvanecieron cuando el escudo invisible sumi al Quimera en la oscuridad total. "Escudo de invisibilidad activado y estabilizado," dijo Ardiff. "Timn, vulvase a babor: treinta grados y despus ocho," pidi Pellaeon. "Aceleracin hacia adelante punto uno. Turbolseres: fuego." "Entendido," contest un oficial. "Los turbolseres estn disparando." Pellaeon dio un paso hacia el ventanal y mir abajo a lo largo de los lados del Quimera. Las dbiles andanadas del fuego de baja potencia eran visibles, lanceando una corta distancia fuera del Destructor Estelar y entonces desapareciendo cuando penetraban el borde esfrico del escudo invisible del Destructor Estelar. Cegado por el mismo dispositivo que lo ocultaba de la vista de sus oponentes, el Quimera disparaba salvajemente en un esfuerzo por destruir a esos oponentes. O quizs no tan salvajemente. Si el Predictor funcionaba como sus diseadores esperaban, quizs el Imperio todava tena una oportunidad en esta guerra. Pas bastante tiempo antes de que los turbolseres del Quimera cesaran el fuego. Demasiado tiempo. "Eso es todo?" le pregunt a Ardiff.

"S, seor," dijo el otro. "Quinientos tiros, como estaba preprogramado." Pellaeon asinti. "Desactiven el escudo invisible. Veamos qu tan bien lo hicimos." Hubo otro parpadeo en las luces, y las estrellas regresaron. Cruzando mentalmente los dedos, Pellaeon se asom por el ventanal. Por un momento no hubo nada. Entonces, desde estribor, avist las luces de los motores aproximndose. Siete de ellas. "Seal del Comandante Adversario, Almirante," avis el oficial de comunicaciones. "El Blanco Tres reporta que recibi un golpe desactivante y se ha vuelto inactivo; todos los otros blancos slo han sostenido daos mnimos. Esperan rdenes." Pellaeon hizo una mueca. Uno. De ocho blancos, el Quimera haba podido acertar exactamente a uno. Y esa gran hazaa haba requerido quinientos tiros para lograrse. As que eso era todo. El maravilloso Predictor de Combate Computarizado, aclamado por sus creadores y patrocinadores como el mejor acercamiento al uso prctico del escudo de invisibilidad, haba sido puesto a prueba. Y para ser justo, haba sido probablemente mejor que simples tiros al azar. Pero no lo haba mejorado lo suficiente. Ni cerca de lo suficiente. "Informe al Comandante Adversario que el ejercicio ha terminado," dijo Pellaeon al oficial de comunicaciones. "El Blanco Tres puede reactivar sus sistemas; todas las naves deben volver al Quimera. Quiero sus reportes archivados dentro de las prximas dos horas." "S, seor." "Estoy seguro de que podrn mejorarlo, Almirante," dijo Ardiff al lado de Pellaeon. "Esta fue slo la primera prueba de campo. Seguramente podrn mejorarlo." "Cmo?" retruc Pellaeon. "Entrenarn al Predictor para ser omnisciente? O simplemente le ensearn cmo leer las mentes de nuestros enemigos?" "Slo le ha dado dos pasadas para estudiar los patrones de vuelo de los blancos," le record Ardiff. "Con ms datos, podra anticiparse mejor a sus movimientos." Pellaeon resopl suavemente. "Es una buena teora, Capitn, y bajo ciertas situaciones controladas incluso podra funcionar. Pero el combate rara vez es una situacin controlada. Hay demasiadas variables e incertidumbres, sobre todo considerando los centenares de especies aliengenas y estilos de combate con los que tenemos que contender. Supe desde el principio que esta idea del Predictor era probablemente ftil. Pero tena que ser intentada." "Bueno, entonces, slo tenemos que volver a cero," dijo Ardiff. "Inventar algo ms. Tiene que haber usos prcticos para este dispositivo de escudo de invisibilidad."

"Por supuesto que los hay," acord Pellaeon duramente. "El Gran Almirante Thrawn invent tres. Pero no queda nadie en el Imperio con su genio militar." Suspir. "No, Capitn. Es el fin. Todo ha terminado. Y nosotros hemos perdido." Por un largo momento el bajo murmullo de la conversacin de fondo fue el nico sonido en el puente. "No puede querer decir eso, Almirante," dijo por fin Ardiff. "Y si me permite decirlo, seor, sta no es la clase de cosas sobre las que el Comandante Supremo de las fuerzas Imperiales debera hablar." "Por qu no?" contrapuso Pellaeon. "Es obvio para todos los dems." "Ciertamente no lo es, seor," dijo tiesamente Ardiff. "Todava dominamos ocho sectores -mas de mil sistemas habitados. Tenemos la Flota, con la fuerza de casi doscientos Destructores Estelares. Todava somos una gran fuerza que tener en cuenta." "Lo somos?" pregunt Pellaeon. "Lo somos realmente?" "Por supuesto que lo somos," insisti Ardiff. "Cmo mas podramos estar resistiendo contra la Nueva Repblica?" Pellaeon agit su cabeza. "Estamos resistiendo por la simple razn de que la Nueva Repblica est demasiado ocupada ahora mismo con disputas interiores para molestarse con nosotros." "Lo que funciona directamente a nuestro favor," dijo Ardiff. "Nos est dando el tiempo que necesitamos para reorganizarnos y rearmarnos." "Rearmarnos?" Pellaeon lo mir con un ceo inquisitivo. "Ha echado usted al menos una mirada superficial a lo que estamos usando aqu" Hizo seas por el ventanal a los Aves de Presa, desapareciendo de nuevo debajo del borde del casco del Quimera mientras se encaminaban hacia el hangar del Destructor Estelar. "Mrelos, Capitn. Aves de Presa de SoroSuub. Nos hemos reducido a Aves de Presa de SoroSuub." "No hay nada malo con los Aves de Presa, seor," dijo Ardiff obstinadamente. "Son un caza estelar mediano bastante capaz." "El punto es que no son fabricados por el Imperio," dijo Pellaeon. "Son escamoteados de quin sabe dnde -probablemente de algn pirata del bajo mundo o pandilla mercenaria. Y son escamoteados precisamente porque nosotros estamos reducidos a un solo astillero mayor que no puede mantenerse al ritmo de la demanda de naves capitales, y mucho menos de cazas estelares. As que dgame cmo planea que nos rearmemos." Ardiff mir afuera por el ventanal. "Todava no es el fin, seor." Pero s lo era. Y bien en el fondo, Pellaeon estaba seguro de que Ardiff lo saba tan bien como l. Quedaban mil sistemas, de un Imperio que una vez haba alcanzado un milln.

Doscientos Destructores Estelares quedaban de una Flota que una vez haba incluido ms de veinticinco mil de ellos. Y quizs lo ms notorio de todo, cientos de sistemas estelares que una vez haban mantenido una cauta neutralidad estaban ahora solicitando la membresa a la Nueva Repblica. Ellos tambin saban que el resultado ya no era incierto. El Gran Almirante Thrawn quizs podra haber reavivado las chispas restantes hasta una victoria Imperial. Pero el Gran Almirante Thrawn se haba ido. "Haga que el navegante trace un curso para el sistema Bastin. Capitn," Pellaeon le dijo a Ardiff. "Enve transmisiones a todos los Moffs, con instrucciones de encontrarse conmigo en el palacio del Moff Disra. Saldremos tan pronto como los Aves de Presa estn a bordo." "S, Almirante," dijo Ardiff. "Puedo comunicar a los Moffs sobre qu es la reunin?" Pellaeon mir las estrellas distantes por el ventanal. Estrellas que una vez el Imperio haba llamado suyas. Haban tenido tantas. . . y de algn modo todo se haba escurrido por entre sus dedos. "Dgales," dijo en voz baja, "que es tiempo de enviar un emisario a la Nueva Repblica." "Para discutir los trminos de nuestra rendicin."

CAPTULO 2 La consola del Halcn Milenario dio un pitido final de proximidad, despertando a Han Solo de un sueo ligero. Descruzando los brazos, estir sus msculos cansados y dio una rpida mirada a los diales. Ya casi. "Vamos, Chewie, muestra signos de vida," le dijo, dando al wookiee a su lado un par de rpidas palmadas con el dorso de los dedos. Chewbacca se despert con una sacudida, retumbando una pregunta. "Ya estamos aqu, es eso," le dijo Han, ensanchando los ojos un segundo para aclararlos. Agarrando las palancas del hiperimpulsor, mir la cuenta regresiva del cronmetro. "Prepara los motores sublumnicos. Aqu vamos." El contador lleg a cero, y empuj las palancas hacia adelante. Fuera del parabrisas del Halcn, el cielo jaspeado del hiperespacio se volvi lneas estelares que se colapsaron en estrellas, y ya estaban all. "Justo en el blanco," coment, sealando hacia el medio crculo planetario rojo-azulado delante de ellos. A su lado, Chewbacca gru. "S, bueno, siempre hay mucho trnsito alrededor de Iphigin," dijo Han, mirando los centenares de diminutos brillos de motores movindose alrededor del planeta como algn loco baile mltiple. "El punto de trasferencia principal para este sector y por lo menos otros dos. Probablemente la razn por la que Soplador hizo la cita aqu -nadie empieza a disparar si algunas de sus propias cosas podran meterse en el camino."

Chewbacca gru molesto. "Bueno, perdn," se disculp Han sarcsticamente. "El Presidente Gavrisom, entonces. No saba que eras su gran admirador." Hubo un pitido en el comunicador. Palmoteando con una gigantesca mano sobre el interruptor, Chewbacca rugi un saludo. "Eh, Chewie," la voz de Luke Skywalker sali del altavoz. "Llegan justo a horario. El Halcn debe estar funcionando bien para variar." "Nada roto excepto el interruptor del comunicador," refunfu Han, fruncindole el ceo al wookiee. "Chewie acaba de intentar aplanarlo. Dnde ests, Luke?" "Saliendo del lado nocturno," dijo Luke. "Qu le pasa a Chewie?" "No mucho," dijo Han. "Una pequea diferencia de opiniones polticas, eso es todo." "Ah," dijo Luke entendiendo. "Estuviste llamando al Presidente Gavrisom Soplador otra vez, verdad?" "No empieces," gru Han, mirando al altavoz del comunicador. Chewbacca retumb una pregunta. "Bueno, en primer lugar, nunca parece hacer nada excepto hablar," dijo Han. "Eso es en lo que los calibops son mejores," seal Luke. "Enfrntalo, Han: las palabras son la herramienta que se usa estos das." "Ya s, ya s," dijo Han, haciendo una cara. "Leia me lo ha estado machacando desde siempre." Su voz cambi lentamente a una parodia casi inconsciente de su esposa. "Ya no somos la Alianza Rebelde, con un puado de personas manejando todo el espectculo. Somos negociadores y rbitros y estamos aqu para ayudar a los gobiernos de sistemas y sectores a ser todos buenos y amistosos entre s." "Es as realmente como lo pone Leia?" "Y qu si parafrase un poquito." Han desvi la vista al parabrisas del Halcn y volvi a sus pantallas. "Ese eres t en el ala-X?" "Soy yo," confirm Luke. "Por qu? Creas que me haba olvidado de cmo volar uno?" "No, solo cre que usualmente usabas una de las lanzaderas Lambda de la academia estos das." "Eso es porque usualmente vuelo con otras personas," dijo Luke. "Estudiantes y eso. Erreds estaba conmigo en Yavin tamizando algunos datos, as que cuando lleg tu llamada, nosotros solo brincamos al viejo caza y salimos. De qu se trata?" "De lo que pasa siempre en esta punta del Ncleo." contrapuso Han agriamente. "Los diamalas y los ishori se estn peleando de nuevo."

Luke suspir, un dbil siseo en el altavoz. "Djame adivinar. Una disputa sobre comercio y distribucin de recursos?" "Cerca," dijo Han. "Esta vez es la seguridad de navegacin. A los diamalas no les gusta tener que confiar en naves de patrulla locales cuando van a puertos ishori. Los ishori, por otro lado, no quieren naves diamalas armadas entrando en sus sistemas." "Suena tpico," dijo Luke. "Gavrisom tiene alguna idea de cmo resolver esta?" "Si la tiene, no la mencion," dijo Han. "l slo me llam en Wayland y dijo que viniera en una llamarada. Para ayudarles a ser buenos y amistosos entre s, supongo." "Gavrisom te pidi que arbitraras?" Han apret los labios. "Bueno. . . no exactamente. l como que cree que Leia est aqu con nosotros." "Ah." "Mira, Luke, yo soy enlace oficial de la Asociacin de Transportistas Independientes," Han le record irritadamente. "No es como si no hubiera hecho esta clase de cosa antes. Y Leia no ha tenido ningn tipo de vacaciones de verdad en mucho tiempo -ella y los nios necesitan algn tiempo libre juntos. Y por una vez, yo no voy a permitirle ser arrastrada en algn estpido asunto diplomtico, sobre todo cuando se supone que est de licencia. Ella merece algo mejor." "No puedo discutir eso," concedi Luke. "No es como si sus ltimos tiempos lejos de la Presidencia hubieran sido precisamente tranquilos. Aunque personalmente, no puedo imaginar que nadie tenga a Wayland muy alto en su lista de lugares de recreo." "Te sorprenderas," dijo Han. "No es como cuando nosotros vagamos a travs del bosque en camino al Monte Tantiss. No con todos los noghri que se han establecido all." "Te tomo la palabra," dijo Luke. "As que cmo puedo ayudar?" "Lo tengo todo planeado," dijo Han. "Sabes cmo se ponen los diamalas cuando piensan: mucha calma helada e impasibles, verdad? Bueno, eso se parece a tus profundas cosas Jedi, as que puedes ir a hablar a su delegacin. Los ishori son justo lo contrario -no pueden discutir nada sin alterarse y gritarse unos a otros." "Pero no quieren decir nada con eso," agreg Luke. "Es todo hormonal - una respuesta de lucha o pensamiento, creo que se llama." "S, ya s, ya s," dijo Han, sintiendo una ligera molestia por la leccin. Maestro Jedi o no, Luke todava no tena ni la mitad de la experiencia de Han volando alrededor de la galaxia y tratando con otras especies. "El punto es, que pueden gritar todo lo que quieran sin molestar a ningn wookiee. As que Chewie hablar con su grupo. Entonces los tres nos reunimos, proponemos una solucin, y listo."

"Es un acercamiento inventivo -te concedo eso," dijo Luke, en tono pensativo. "Personalmente, todava preferira tener aqu a Leia. Ella tiene un don genuino para la conciliacin." "Ms razn para que nosotros hagamos esto por ella," dijo Han oscuramente. "Como estn las cosas all afuera, Gavrisom y el Alto Consejo la podran tener corriendo en crculos para pisotear fuegos por el resto de su vida." "La Nueva Repblica parece estar teniendo ms de su parte de dolores de crecimiento," convino sobriamente Luke. "Quiz es un ajuste normal al colapso de la dominacin Imperial." "Eso, o lo que queda del Imperio est revolviendo la sopa," dijo Han con una mueca. "Vamos, bajemos all. Cuanto ms pronto comencemos, ms pronto podremos volver a casa." *** Aterrizaron en una baha de atraque de tamao doble que haba sido vaciada para ellos en el complejo del espaciopuerto norte de la ciudad capital. Han y Chewbacca estaban parados al pie de la rampa de aterrizaje del Halcn, hablando con una trada de diamalas de melena blanca, cuando Luke maniobr su Ala-X en un aterrizaje solo ligeramente fuera de prctica. E incluso antes de cortar los repulsores, pudo sentir que haba problemas. "Qudate con la nave, Erreds," le orden al droide mientras abra la carlinga y se quitaba el casco de vuelo "Mantn un ojo en las cosas, de acuerdo?" Erreds dio un trino afirmativo. Dejando caer su casco y guantes en el asiento, Luke se dej caer ligeramente por encima del lado del Ala-X al suelo y camin hacia el grupo que esperaba cerca del Halcn. Los tres diamalas, not inquieto, lo estaban mirando detenidamente. . . y sus expresiones no le parecieron particularmente amistosas. "Saludos," dijo, inclinndose educadamente, cuando lleg al lado de Han. "Soy Luke Skywalker." El diamala que estaba ms cerca a Han se agit. "Lo saludamos recprocamente, Maestro Jedi Skywalker," dijo con una voz montona y sin emociones, su cara curtida e ilegible. "Pero no le damos la bienvenida a esta conferencia." Luke parpade. Mir a Han, capt la tensin en la cara y pensamientos del otro, entonces mir de nuevo al diamala. "No lo entiendo." "Entonces lo har ms claro," dijo el aliengena, su oreja izquierda se sacudi. "No deseamos que usted sea parte de estas negociaciones. No pensamos discutir nada de esto con usted. Nosotros preferiramos, que de hecho, usted dejara completamente este sistema."

"Oye, espera un minuto," interpuso Han, "Este es mi amigo, de acuerdo? Yo le ped que venga aqu, y l ha hecho un largo camino para ayudar" "Nosotros no deseamos su ayuda." "Est bien, yo la deseo," Han respondi el fuego. "Y no voy a pedirle que se vaya." Hubo un momento de silencio embarazoso. Luke mantuvo sus ojos en los diamalas, preguntndose si deba resolver unilateralmente la discordancia simplemente retirndose. Si realmente no lo queran aqu. . El diamala a la cabeza movi una oreja de nuevo. "Muy bien," dijo. "El Maestro Jedi puede quedarse. Pero slo como su consejero, y debe estar ausente en las negociaciones reales. Los diamalas no discutirn estos asuntos en su presencia." Han hizo una mueca, pero asinti. "Si as es como lo quieren, est bien. Por qu no nos muestran nuestros cuartos, y empezaremos." El diamala hizo seas, y uno de sus compaeros le dio un datapad a Chewbacca. "Se les ha entregado una suite en el complejo de control del Espaciopuerto," dijo. "El mapa les mostrar el camino. Los ishori ya se han congregado en la cmara de reunin. Empezaremos cuando estn listos." Al unsono, los tres aliengenas se dieron la vuelta y se dirigieron por la baha de desembarco hacia una de las escaleras que salan. "Bueno, eso fue interesante," dijo Luke en voz baja mientras los vea alejarse. "Alguna idea de qu fue todo eso?" "S," dijo Han. "Bueno, algo as." "Algo as? Qu significa eso?" Han mir a Luke de costado, ambos su expresin y pensamientos extraamente perturbados. "Mira, olvidmonos de eso por ahora de acuerdo? Ellos no -bueno, no les gustas. Slo djalo ah." Luke fij la mirada en las espaldas de los diamalas partiendo, viendo sus brillantes melenas ondulndose ligeramente en la brisa. No tena que contentarse con eso, por supuesto; poda estirarse con la Fuerza ahora mismo y sacar el conocimiento necesario. Seguramente cualquiera que fuera el problema tena que ser algn tipo de malentendido, y sera difcil que pudiera ayudar a aclararlo a menos que supiera de qu se trataba. S, eso era lo que deba hacer. Y sin embargo. . Mir a Han. Han estaba devolvindole la mirada, con una expresin perturbada en la cara. Quizs preguntndose si Luke hara exactamente eso. No. Como Han se lo haba pedido, lo dejara pasar. Por ahora. "Bueno," dijo. "Cul es la nueva estrategia?"

"Chewie y yo nos ocuparemos de las charlas," dijo Han, volvindose hacia el wookiee. Incluso con su expresin oculta, no haba forma de confundir el parpadeo de alivio silencioso en su estado emocional. "Si no te importa esperar hasta que nosotros terminemos, quiz puedas ayudarnos a deducir cmo resolver todo." "Seguro." Luke mir en la direccin por la que los diamalas se haban ido. "l dijo que yo poda ser tu consejero. As que supongo que te dar consejos." Lo volvi a mirar para encontrar a Han estudindole la cara. "No te gusta esto, verdad?" dijo el hombre ms viejo. Luke se encogi de hombros. "Bueno, no es exactamente el punto ms alto de mi da," concedi. "Siempre es un poco avergonzante ofrecer tu ayuda a alguien y ser rechazado. Pero supongo que un poco de vergenza nunca mat a nadie." "S," dijo Han. "A veces incluso ayuda." Eso fue, pens Luke, algo bastante raro que decir. Pero antes de que pudiera preguntar nada, Han haba llegado al lado de Chewbacca y tomado el datapad que el diamala le haba dado. "Averiguaste a dnde se supone que debemos ir?" pregunt. El wookiee retumb una afirmacin, apuntando un dedo lanudo a la pantalla del datapad. "S, bueno," dijo Han, devolvindole el datapad. "Mustranos el camino." Le dio a Luke una mueca desequilibrada. "No hay nada como un wookiee para hacer que la gente se aparte de tu camino." "Te das cuenta de que hay otra posibilidad," dijo Luke en voz baja cuando partieron cruzando la baha de atraque. "Pueden estar intentando separarnos para algn tipo de ataque." Han agit la cabeza. "No creo que sea eso." "De todos modos me gustara mantener un ojo en tus reuniones," persisti Luke. "Debera poder seguir tu presencia desde dondequiera que nos pongan. De esa forma, yo puedo llegar all en seguida si me necesitas." "Pero slo mi presencia, no?" Luke le frunci el ceo. "Por supuesto. Yo no intentara leer tu mente sin permiso. Ya lo sabes." "S," dijo Han. "Seguro." *** Como resultaron las cosas, no fue necesario que Luke usara la Fuerza para mantenerse al tanto de los procedimientos. Sus anfitriones iphigini de algn modo se haban enterado de las restricciones que los diamalas le haban puesto a su asistencia, y para cuando Han y Chewbacca comenzaron las negociaciones haban conectado una lnea de

monitores entre la suite de Luke y el saln de conferencias, permitindole mirar la reunin directamente. Le tom dos horas comprender que las charlas no estaban yendo a ninguna parte. Pas otra hora antes de que Han llegara a la misma conclusin. O por lo menos hasta que estuviera dispuesto a admitirlo en voz alta. "Estn locos," gru Han, echando un manojo de datacards hacia una mesita baja en el centro cuando l y Chewbacca se unieron a Luke en la suite. "Todo el montn de ellos. Completamente locos." "Yo no dira locos," le dijo Luke. "Tercos cabezaduras, quiz, pero no locos." "Gracias," gru Han. "Eso ayuda mucho." Chewbacca retumb una advertencia. "No estoy perdiendo los estribos," le inform tiesamente Han. "Estoy perfectamente bajo control." Luke mir a su amigo, escondiendo cuidadosamente una sonrisa. Era como el viejo Han de nuevo, el descaradamente confiado contrabandista que l y Obi Wan se haban encontrado por primera vez en la cantina de Mos Eisley. A toda carga alegremente hacia las situaciones desconocidas, y la mayora de las veces encontrndose hasta el cuello en problemas. Era bueno saber que aunque se haba vuelto un hombre de familia respetable y un oficial de la Nueva Repblica responsable, Han no haba perdido toda la temeridad que una vez haba vuelto a sus amigos casi tan locos como tena a los Imperiales. Hasta el cuello en problemas era donde Han funcionaba mejor. Quizs, por puro hbito, era donde l estaba ms cmodo. "Bueno," dijo Han, tirndose en una silla al lado opuesto de la mesa de Luke. "Pensemos en todo esto. Tiene que haber una salida." "Como probar con el acercamiento de una tercera parte?" sugiri Luke. "Quiz la Nueva Repblica podra ocuparse de la seguridad de los cargueros diamalanos cuando estn en sistemas ishori." Chewbacca retumb el problema obvio. "S, ya s que nosotros no tenemos muchas naves de las que disponer," dijo Luke. "Pero el Alto Consejo debera poder reunir algo." "No lo suficiente para hacer alguna diferencia," dijo Han, agitando la cabeza. "Los diamalas hacen una horrenda cantidad de viajes, y no creo que comprendas cunto hemos estirado nuestras existencias de equipo all afuera." "De todos modos sera ms barato a la larga que lo que costara separar a los diamalas y los ishori si empiezan a dispararse entre ellos de nuevo," defendi Luke. "Probablemente," concedi Han, jugando con una de las datacards. "El problema es, que yo creo que los diamalas no aceptaran la oferta ni aunque tuviramos las naves disponibles. No creo que estn listos para confiar su seguridad a nadie ms." "Ni siquiera a la Nueva Repblica?" pregunt Luke.

Han agit su cabeza, sus ojos se clavaron furtivamente en los de Luke por un momento, entonces se apartaron tan rpidamente. "No." Luke frunci el ceo. En ese momento capt otro parpadeo del mismo humor perturbado que haba sentido en el Halcn. "Ya veo." "S," dijo Han, animado de nuevo. "Alguien tiene cualquier otra idea?" Luke mir a Chewbacca, buscando una forma diplomtica de decir esto. Pero realmente no haba ninguna. "Sabes, Han, no es demasiado tarde para pedir la ayuda de Leia en todo esto. Podramos llamar a Wayland y pedirle a los noghri que la trajeran aqu." "No," dijo Han firmemente. Chewbacca gru en acuerdo con Luke. "Dije que no," repiti Han, fustigando al wookiee con la mirada. "Podemos manejar esto nosotros." Hubo un trino de la consola integrada en la mesa. Luke mir a Han, pero l todava estaba ocupado en un concurso de miradas con Chewbacca. Extendindose con la Fuerza, accion el interruptor. "Skywalker," dijo l. En el disco hologrfico en el medio de la mesa la imagen de un cuarto de tamao de un iphigini joven apareci, su labio-barba trenzada cubriendo parcialmente la insignia en su garganta del Directorio de Espaciopuerto Iphigin. "Disclpeme por perturbar sus deliberaciones, Jedi Skywalker," dijo l, su voz era mucho ms melodiosa que lo que su cara y fsico speros hubieran sugerido. "Pero hemos recibido una notificacin de Comercio de la Nueva Repblica diciendo que un carguero Sarkan est en camino hacia aqu bajo una Alerta roja de Aduana." Luke mir a Han. Aduana Rojo: una advertencia de que haba carga ilegal y altamente peligrosa a bordo. "Identific Comercio al capitn y la tripulacin?" "No," dijo el iphigini. "Prometieron una transmisin subsiguiente, pero no ha llegado todava. El carguero sospechoso ya est aproximndose a Iphigin, y hemos despachado el grueso de nuestras fragatas de aduana del sistema-interno y naves de patrulla para interceptar. Se pens que como representantes de la Nueva Repblica, usted y el Capitn Solo podran desear observar el procedimiento." Hubo un sbito cambio en las emociones de Han. Luke lo mir para ver a su amigo mirando fija y pensativamente al espacio exterior. "Apreciamos la invitacin," dijo, mirando de nuevo al holograma. "Pero por el momento-" "De dnde viene este Sarkan?" interrumpi Han. "Sector Tres-Besh." La imagen del iphigini fue reemplazada por un esquemtico de Iphigin y el espacio circundante. Un punto rojo parpade a unos grados de una lnea que una a Iphigin con su sol; casi veinte puntos parpadeando verdes estaban convergiendo sobre l desde el planeta y el espacio cercano. "Como pueden ver, hemos intentado despachar una fuerza adecuada para superar cualquier resistencia."

"S," dijo Han despacio. "Y estn seguros de que es un Sarkan?" "Su transponedor de ID ha sido verificado," le dijo el iphigini. "La nave en s misma es un Accin-Keynne XII Coreliano, rara vez visto en esta parte del Ncleo excepto bajo autoridad Sarkan." Luke silb silenciosamente. Una vez le haban dado una gira por un Accin-Keynne XII, y se haba marchado completamente impresionado por ambos los toques de lujo interno y las mltiples filas de armamento exterior. Diseado para transportar las ms valiosas de las cargas, casi calificaba como una nave de guerra capital. Probablemente la razn por la que los iphiginis estaban enviando tantas naves a interceptarlo. Si su capitn decidiera no cooperar, los iphiginis tendran una buena pelea. "Parece Sarkan, de acuerdo," convino Han, con voz un poquito demasiado casual. "Prosigan y hagan su intercepcin. Quiz nosotros subamos ms tarde y echemos una mirada." "Gracias, Capitn Solo," dijo el iphigini. "Alertar a los oficiales de que se les unirn. Adis." El holograma se desvaneci. "No cuentes con ello," murmur Han, recogiendo las datacards de donde los haba echado en la mesita y hojendolas rpidamente. "Chewie, acrcate a esa consola - fjate si puedes hacer un listado completo del patrn de trfico all afuera." "Qu est pasando?" pregunt Luke, fruncindole el ceo a Han e intentando leer su humor. De repente toda la frustracin de ms temprano se haba ido, dejando una especie de excitacin furtiva en su lugar. "Sabes quin es el contrabandista?" "No es un contrabandista," dijo Han. Encontr la tarjeta que estaba buscando y la insert en su datapad. "Lo conseguiste, Chewie? Genial. Conctalo aqu al holoproyector." Chewbacca gru en asentimiento, y un esquemtico ms completo de Iphigin apareci encima de la mesa. Han se inclin sobre l, entonces mir hacia abajo al datapad en su mano. "Genial. Bueno, ven aqu y chame una mano con esto." "Qu es eso?" pregunt Luke. "sta es la lista de la estacin en tierra y los datos de la rbita de su Plataforma de Defensa Golan I," le cont Han, agitando el datapad mientras Chewbacca se acercaba de nuevo a su lado. "Veamos. . ." Por un minuto los dos se agruparon muy juntos, asomndose alternativamente al holograma y al datapad de Han y conversando en tonos bajos. Luke estudi el esquemtico, mirando los cargueros codificados por color y las otras naves movindose dentro y fuera y preguntndose de qu se trataba todo esto.

"De acuerdo," dijo Han al fin. "Ah es por donde vendrn. As que todo lo que tenemos que hacer es sentarnos en alguna parte en el medio de ese cono y esperar. Genial. Baja al Halcn y preprala. Voy en un momento." Chewbacca retumb un asentimiento y se sali por la puerta con un rpido trote wookiee. "Puedo saber qu est pasando?" pregunt Luke. "Seguro," dijo Han, recogiendo las datacards y guardndolas de nuevo. Tenemos piratas en camino." "Piratas?" parpade Luke. "Aqu?" "Seguro. Por qu no?" "Yo no cre que las bandas pirata operaran tan dentro del Ncleo eso es todo," dijo Luke. "As que el Sarkan es solo una distraccin?" "S," dijo Han, ponindose de pie. "Slo que l no lo sabe. Es un viejo truco: poner una alarma en alguna nave que venga del lado del sol, entonces atracar un blanco del lado nocturno mientras Aduanas est ocupada a medio planeta de distancia. La nica parte complicada es el asegurarse que las defensas en tierra y rbita no puedan llegar a ti. Adems de encontrar cmo falsificar la alarma en primer lugar. Vamos, vamos." "No debemos primero alertar a los iphigini?" pregunt Luke, alcanzando el comunicador. "Para qu?" dijo Han. "T y Chewie y yo debemos poder manejarlo." "Qu, toda una banda pirata?" "Seguro, por qu no? Las nicas bandas que trabajan en este sector son chicas una, dos o tres naves, como mximo." Han torci el labio. "En realidad, probablemente ni siquiera nos necesites." "Aprecio tu confianza," dijo Luke framente. "Pero por lo pronto preferira no cargrmelos todos, gracias." Han alz las manos. "Eh. No quera ofender." "No me ofendo." Luke hizo seas al holograma y a las naves patrulla tejiendo su red alrededor del carguero Sarkan que se acercaba. "Y todava pienso que debemos llamar a los iphigini." "No podemos," dijo Han. "Los piratas probablemente ya tienen un campana aqu. Cualquier seal de alarma, y solo cancelarn la incursin. Terminaramos pareciendo estpidos, y la opinin diamalana de la Nueva Repblica se hundira un poco ms profundamente. El Alto Consejo querr mi pellejo si eso pasa."

Luke suspir. "Las cosas eran mucho ms fciles cuando las actividades militares de la Alianza no siempre se enredaban en la poltica." "Cuntamelo a m," gru Han. "Mira, tenemos que partir. Vienes o no?" Luke se encogi de hombros. "Voy," dijo, sacando su comunicador. "Erreds?" *** A R2-D2 no le gust. Ni un poco. Las palabras que aparecieron en la pantalla de la computadora del ala-X lo dejaron muy claro. "Oh, vamos, Erreds," lo reprendi Luke. "Pasamos por toda una guerra juntos, contra la mquina militar ms poderosa que la galaxia haya visto alguna vez. No vas a decirme que ahora tienes miedo de un par de naves pirata remendadas?" El droide gru indignado. "Eso est mejor," dijo Luke con aprobacin. "Slo vigila afuera. Estaremos bien." Erreds trin de nuevo, claramente no convencido, y se call. Luke mir afuera de la carlinga del ala-X, intentando sacudirse su propia coleccin de dudas porfiadas. La extraa incomodidad que segua apareciendo en las emociones de Han -la inexplicada negativa diamalana a dejarlo entrar a las negociaciones- todo eso solo se sumaba a la extraa inquietud que haba estado cocindose a fuego lento y creciendo en l durante las ltimas semanas. Haba hablado dos veces con Leia sobre eso, esperando que su perspicacia y experiencia pudieran ayudarlo a enfocar mejor esos vislumbres vagos. Pero lo mejor que ella haba podido hacer era sugerirle que se trataba de algn tipo de aviso subconsciente de la propia Fuerza. Algo que se supona que Luke deba hacer, conjetur ella, o quizs algo que se supona que l no deba hacer. A pedido de ella, haba estado meditando ms tiempo ltimamente, esperando que el sumergirse en la Fuerza ayudara. Hasta ahora, sin embargo, no haba tenido ningn resultado. "Luke?" dijo la voz de Han en su casco. "Dnde ests?" Luke sacudi sus pensamientos de vuelta a la tarea a la mano. "Arriba tuyo y un poquito a babor," dijo. "No veo nada aqu afuera que se parezca a una nave pirata. Y t?" "No todava," dijo Han. "No te preocupes; cuando lleguen, te dars cuenta." "Correcto." Girando su cabeza despacio, Luke ech una mirada alrededor a los brillos de motores y las luces de marcha de los varios cargueros. Y entonces de repente estaban all. Slo que no eran slo dos o tres naves. Saliendo desde la velocidad de la luz haba no menos que ocho naves, todas sin marcas, todas erizadas de bateras turbolser.

Detrs de Luke vino un chillido sobresaltado. "Tranquilo, Erreds," Luke alivi al droide. "Dame una lectura de ellas." Erreds pit inciertamente, y apareci una lista en el sensor de mira de Luke. Dos caoneras corelianas de aspecto machucado, un viejo pero impresionantemente grande crucero de batalla Kaloth con un igualmente viejo can de ion KDY a-4 chapuceramente soldado a su proa, y cinco cazas estelares de asalto clase-Corsario. Todo el grupo estaba en formacin de cerco, cerrndose sobre un par de transportes medianos unos kilmetros ms abajo y adelante. Transportes que llevaban la insignia de la Nueva Repblica. "Han?" llam Luke. "S, ya los veo," dijo Han estrechamente. "Bueno. Qu quieres hacer?" Luke mir a los piratas que se acercaban y tuvo una sbita sensacin de presin en su estmago. Haba muchas opciones, por supuesto. Poda extenderse con la Fuerza y daar las superficies de control de las naves, incapacitndolas. Incluso deba poder arrancar paneles completos y deformar los emplazamientos de armas, despedazndolos solo con la Fuerza. O simplemente podra tocar dentro de las mentes de los tripulantes, convirtindolos en observadores desvalidos o incluso forzndolos a rendirse. Para un Maestro Jedi con la Fuerza como su aliada, no haba ningn lmite. Ningn lmite en absoluto. Y entonces, abruptamente, se puso rgido, su aliento pareci helarse en su garganta. All delante de l, claramente visible contra la negrura del espacio, poda ver las dbiles imgenes del Emperador Palpatine y Exar Kun, dos de los ms grandes puntos focales del lado oscuro que l se haba encontrado alguna vez. Estaban all ante l, mirndolo. Y rindose. "Luke?" La voz de Han lo hizo despejarse, y cuando lo hizo, las imgenes se desvanecieron. Pero el glido horror permaneci. Algo que se supona que no deba hacer. . "Luke? Eh, muestra seales de vida, compaero." "Estoy aqu," Luke se las arregl para decir. Su boca, descubri, estaba de repente muy seca. "Yo- sera mejor que tomes el mando, Han." "Ests bien? Puedes volar?" Luke trag saliva. "S. Estoy bien." "Seguro," dijo Han, obviamente no muy convencido. "Mira, mejor qudate atrs. Chewie y yo nos encargaremos de esto." "No," dijo Luke. "No, estoy contigo. Slo dime qu quieres que haga."

"Bueno, si ests seguro de que ests en condiciones, puedes cubrirme un poco," dijo Han. "La primera cosa es remover ese can de ion." Luke respir hondo, aquietando su mente y estirndose a la Fuerza. Dos naves contra ocho. Era como en los viejos das, cuando la Alianza Rebelde contenda contra el imponente poder del Imperio. l no haba sido ni cerca de tan bueno en la Fuerza entonces. Apenas lo suficientemente bueno, de hecho, para mejorar sus habilidades de combate y vuelo naturales. Y sin embargo, de algn modo, los recuerdos de esos das se sentan extraamente limpios. Ms limpios de lo que su mente se haba sentido en mucho tiempo. Algo que se supona que no deba hacer. . . Bueno, le dijo a los recuerdos. Que esto sea una prueba. "Prosigue," le dijo a Han. "Estoy justo detrs de ti." Era incierto en ese primer minuto si los piratas, concentrndose en su esperada presa, siquiera haban notado al viejo transporte YT-1300 y al ala-X volando junto a l. Qued abundantemente claro, sin embargo, que un sbito ataque desde afuera de su anillo de cerco era la ltima cosa que esperaban. El Halcn se dispar entre dos de los Corsarios sin atraer fuego en absoluto hasta haber pasado bastante ms all de ellos. Dispararon una sola e ineficaz salva de turbolseres antes de que Luke se deslizara detrs de ellos, lanzando un torpedo de protones a cada uno en sus secciones de motores. Una brillante llamarada doble, y estaban efectivamente fuera de la lucha. El ala-X pas disparado entre ellos, curvndose fuera de la lnea de fuego de las naves averiadas. El crucero de batalla estaba empezando a girar sus torretas hacia ellos. Hubo un sbito chillido de advertencia desde detrs de l. "Ya los veo, Erreds," dijo Luke, lanzando al ala-X en un espiral retuerce-estmagos y alejndose del crucero de batalla cuando dos de los tres Corsarios restantes erraron un tiro. Vio un estallido de luz con el rabillo del ojo cuando giraba, y se volvi para ver la proa del crucero de batalla estallar en esquirlas. "Han? Ests bien?" "Seguro," la voz de Han respondi. "Me ocup del can de ion, pero primero le dio un tiro a uno de los transportes. No s si estn deshabilitados o no. Y t?" "Ningn problema todava," dijo Luke. Su sentido del peligro cosquille, y dej caer al ala-X en otro giro mientras que un aniquilador patrn de fuego lser cort el punto que acababa de dejar vacante. Girando arriba y alrededor, se ubic detrs de uno de los Corsarios atacantes. Haba pasado un largo tiempo desde que haba hecho este tipo de cosas de manera regular, pero no pareca estar tan oxidado como haba temido que estara. "Estas cosas estn mucho mejor blindadas que los cazas TIE, pero son mucho menos maniobrables." Las palabras apenas haban salido de su boca cuando casi tuvo que comrselas. Repentinamente el Corsario delante de l gir abruptamente a estribor, retorcindose fuera de la lnea de fuego de Luke e intentando deslizarse detrs de l. Apretando los dientes, Luke imit la maniobra, y por unos segundos se persiguieron el uno al otro en

un estrecho crculo, cada uno buscando un tiro claro. Luke gan por un solo latido del corazn, y el Corsario estall en llamas y escombros. De su comunicador vino un ansioso gruido wookiee. "Estoy bien, Chewie," dijo Luke, estirndose con la Fuerza en busca de calma. Ese haba estado un poquito demasiado cerca. "Ustedes dos todava estn bien?" "Hasta ahora," replic Han. "Ten cuidado - probablemente ahora se estn enfadando." Luke sonri desequilibradamente y ech una rpida mirada alrededor. Los ltimos dos Corsarios se estaban dirigiendo a todo impulso hacia l, pero todava tena unos segundos antes de que tuviera que hacer algo acerca de eso. A corta distancia cercana poda ver al crucero de batalla, disparando furiosamente sobre el mucho ms pequeo Halcn que lo rozaba como un insecto sobre su casco, sistemticamente derribando emplazamientos turbolser en su camino. A un lado, las dos caoneras estaban intercambiando fuego con los transportes de la Nueva Repblica que estaban claramente mejor armados de lo que haban parecido en un principio. El resto del trfico de carga de alrededor de ellos estaba comprensiblemente dejando vacante el rea tan rpido como poda. Frunci el ceo, concentrndose de nuevo en el crucero de batalla. Con su decisin de no usar todo el poder de la Fuerza contra los piratas mucha de la confusin y tensin de su mente pareca haberse disipado. Y ahora, en ese silencio, poda sentir algo extrao sobre la nave grande all afuera. Una extraeza que no haba sentido en mucho tiempo. . . Erreds chill una advertencia. "S," dijo Luke, sacudindose el sentimiento. Los dos Corsarios estaban acercndose rpido, el compaero a babor y ligeramente detrs del lder. "Este es el plan," le dijo al droide. "A mi seal, enciende a plena potencia el motor superior de estribor y ambas toberas de frenado de babor. Despus de cuatro segundos apaga las toberas y dale media potencia a todos los motores. Entendido?" El droide silb su asentimiento. Descansando sus pulgares en los gatillos de los torpedos de protn, Luke mir a los Corsarios encaminndose hacia l, estirndose a travs de la Fuerza para tocar las mentes de los dos tripulantes. No para controlar o retorcer, sino para meramente mirar la textura de sus pensamientos. Sosteniendo el curso, esper. . . "Ahora," le dijo a Erreds. El trino del droide fue tragado por el sbito rugido del motor; y un segundo ms tarde el ala-X estaba girando ferozmente alrededor de su centro de masa. Con los ojos entornados, Luke dej que la Fuerza guiara la sincrona de su tiro. Y entonces fue aplastado contra el asiento mientras el ala-X tomaba una nueva trayectoria, enderezndose renuentemente de su rotacin. Parpadeando contra su sbito vrtigo, Luke busc a su alrededor a los Corsarios.

El gambito haba funcionado. Concentrndose en su giro de Gandder, intentando anticiparse a la direccin que tomara cuando saliera de l, probablemente ni siquiera notaron los torpedos de protn hasta que fue demasiado tarde. "Luke?" la voz de Han vino del comunicador. "Parece que se estn retirando." Esforzndose por aplacar su odo interno insubordinado, Luke enderez al ala-X otra vez. El crucero de batalla estaba acelerando hacia el espacio profundo, con las dos caoneras siguindolo de cerca. Una de las caoneras, not, mostraba daos considerables. "Erreds, dame una valoracin de daos," dijo Luke, cambiando el control del comunicador a una de las frecuencias oficiales de la Nueva Repblica. "Transportes, ste es el ala-X AA-589 de la Nueva Repblica," dijo. "Cul es su situacin?" "Se ve mucho mejor que hace unos minutos," lleg la rpida respuesta. "Gracias por la ayuda, ala-X. Necesitan usted o su amigo alguna ayuda?" La valoracin de dao de Erreds apareci en la pantalla de la computadora. "No, yo estoy bien," dijo Luke. "Han?" "Ningn problema aqu," dijo Han. "Los escoltaremos hasta abajo si quieren." "Suena bien para m," dijo el capitn del transporte. "Gracias de nuevo." Los transportes se giraron de nuevo hacia Iphigin. Poniendo al ala-X en su vector, Luke volvi a la frecuencia privada. "Como en los viejos tiempos," le dijo irnicamente a Han. "S," dijo Han, con voz distrada. "Viste alguna insignia o marca en alguna de esas naves?" "No haba nada en los Corsarios," dijo Luke. "No pas lo suficientemente cerca de los otros para ver. Por qu? Crees que podran no haber sido piratas?" "Oh, eran piratas, seguro," dijo Han. "El problema es, que a la mayora de los piratas les gusta pintar garras llameantes o bolas de fuego por todas sus naves. Intentan asustar al blanco para que se rinda sin luchar. Usualmente la nica razn por la que se cubriran es si estaban trabajando para alguien ms." Luke mir fuera de su carlinga a las luces del resto de los cargueros a su alrededor, que despacio y cautelosamente volvan otra vez al patrn de trfico normal. Cien cargamentos exticos, de cien mundos diferentes. . . y de todos modos los piratas haban escogido robar un par de transportes de la Nueva Repblica. "Mercenarios, entonces," dijo. "Contratados por el Imperio." "Yo dira que sa es una buena apuesta," convino Han severamente. "Me pregunto de qu banda eran." "O de dnde el Imperio est sacando fondos para contratarlos," dijo Luke despacio. Estirndose con la Fuerza, recuper el recuerdo de la rara sensacin que haba captado

en el crucero de batalla. "Recuerdo a Leia contndome lo que cuestan los mercenarios, en el tiempo en que la Alianza los contrataba para asaltar embarques Imperiales. No son baratos." "No los buenos, por lo menos." resopl Han. "No es que este lote fuera algo especial." "Yo no estoy tan seguro," dijo Luke, enfocando toda su atencin en los recuerdos. Era de hecho algo que l haba sentido antes. . . Y entonces las piezas encajaron en su lugar. "Puedo equivocarme, Han," dijo, "pero creo que haba un grupo de clones a bordo de ese crucero de batalla." Por un largo momento el comunicador estuvo en silencio. "Ests seguro?" "Se sentan igual que lo que sent cuando estbamos persiguiendo a los guerreros clon del Gran Almirante Thrawn por la Katana." Han sise pensativamente en el comunicador. "Genial. Me pregunto adonde ha estado escondiendo clones el Imperio durante los ltimos diez aos. Cre que ya nos los haban arrojado a casi todos." "Yo tambin lo cre," dijo Luke. "Quiz tengan un nuevo establecimiento de clonacin funcionando." "Oh, que idea tan alegre," refunfu Han. "Mira, preocupmonos de una crisis a la vez. Terminaremos aqu y entonces soltaremos a Inteligencia en esto." "Tena la impresin de que Inteligencia no estaba teniendo mucha suerte en atrapar a estas bandas." "No la tienen," admiti Han. "Ni tampoco mis contactos de los Transportistas Independientes." "Me suena que necesitamos a alguien mejor conectado con el bajo mundo." titube Luke. "A alguien como Talon Karrde, por ejemplo." Hubo un breve silencio del otro lado. "No dijiste eso muy convencido," sugiri Han. "Algn problema?" "No, no realmente," dijo Luke, deseando ahora haberse quedado callado. "Es slo -no, nada." "Djame adivinar. Mara?" Luke hizo una mueca. "No es nada, Han. De acuerdo? Slo djalo pasar." "Seguro," le asegur Han. "No hay problema. Tan pronto como terminemos aqu, puedes regresar a Yavin y olvidarte de esto. Chewie y yo podemos pasarle la voz a Karrde. De acuerdo?"

"De acuerdo," dijo Luke. "Gracias." "No hay problema. Vamos a charlar con los diamalas un poco ms. A ver si algo de esto podra haber cambiado su actitud hacia la proteccin de la Nueva Repblica." "Podemos intentarlo." titube Luke. "Han, qu es lo que no les gusta de m a los diamalas? Realmente necesito saberlo." Hubo una pausa corta. "Bueno, para ponerlo en un pulverizador, ellos no confan en ti." "Por qu no?" "Porque eres demasiado poderoso," dijo Han. "Por lo menos, segn ellos. Dicen que un Jedi que usa tanto poder como t siempre termina cayendo al lado oscuro." Una sensacin desagradable se afirm en el fondo del estmago de Luke. "Y t crees que tienen razn?" pregunt. "Eh, Luke, yo no s nada sobre eso," protest el otro. "Te he visto hacer algunas cosas bastante salvajes, y te admitir que a veces me preocupa un poco. Pero si dices que lo tienes bajo control, eh, es suficiente para m. Ests seguro de que no estabas volvindote todo relampagueante aqu afuera hace un momento." "No lo estaba," convino Luke, un poco a la defensiva. Porque Han tena razn; se haba vuelto un poquito relampagueante otras veces en el pasado. Muchas veces, en realidad. Pero slo cuando fue necesario, y slo para lograr alguna gran y noble meta. Su poder en la Fuerza haba salvado su vida numerosas veces, y la vida de Han, y las vidas de innumerables otros. En ninguno de esos casos haba tenido ninguna otra opcin. Y sin embargo. . . Luke mir fuera de la carlinga a las estrellas distantes. Y ah estaba Obi-Wan Kenobi, su primer maestro en la Fuerza. Un poderoso Jedi, que no obstante se dej matar en la primera Estrella de la Muerte en lugar de barrer con Vader y los stormtroopers con un movimiento de la mano. Y ah estaba Yoda, quien seguramente haba tenido una comprensin tan profunda de la Fuerza como nadie en la historia reciente. Si el nivel de conocimiento actual del mismo Luke serva de referencia, Yoda podra haber seguramente derrotado al Emperador por s solo. Y sin embargo haba escogido en cambio dejarle esa tarea a Luke y a la Alianza Rebelde. Y all estaba Callista. Una mujer a la que haba amado. . . que haba huido de l porque su poder la haba de algn modo intimidado y asustado. "Mira, Luke, puede no significar nada," la voz de Han se entrometi en sus pensamientos. "Sabes cmo funcionan a veces las mentes aliengenas."

"S," murmur Luke. Pero era claramente algo que no deba ser desestimado tan rpidamente. Era una pregunta que necesitaba estudiar, y meditar, y discutir con sus amigos y familiares ms cercanos. Se estremeci, con esa horrorosa visin de un Emperador rindose apareciendo otra vez en su memoria. Y sera mejor que lo hiciera rpido. Pero como haba dicho Han, una crisis a la vez. Levantando la nariz del ala-X, se desliz hacia la formacin de escolta al lado de los transportes y enfilaron. CAPTULO 3 Por un largo momento Leia Organa Solo se qued all, con las inquietas brisas del bosque de Wayland susurrando en su cabello, mirando fijamente al droide de protocolo color dorado que se agitaba nerviosamente delante de ella. Haba, reflexion distante, muy pocas cosas en la galaxia que todava podan dejarla estupefacta. Han Solo, su marido y padre de sus tres hijos, aparentemente todava era una de ellas. "l hizo qu?" Era una pregunta retrica, por supuesto. Posiblemente una forma de confirmarse a si misma de que su voz todava funcionaba. C-3PO o no se dio cuenta o sino no quiso correr el riesgo de equivocarse. "l y Chewbacca han ido a Iphigin, Su Alteza," repiti el droide, con voz miserable. "Hace varias horas, poco despus de que usted saliera en su gira. Yo intent detenerlos, pero no me escucharon. Por favor no me desactive." Leia tom aliento cuidadosamente, estirndose a la Fuerza para calmarse -al parecer, pareca ms enfadada de lo que realmente estaba- e intent pensar. Han ya estara en Iphigin, probablemente enfrascado en un dilogo con las delegaciones diamalana e ishori. Podra hacer que su guardia de honor la volara hasta all en una de sus naves, llamando primero y dicindole a Han que declare un receso hasta que llegara ella. A los nios los poda dejar aqu; el resto de los noghri podra cuidarlos hasta que ella y Han volvieran. Alternativamente, podra ponerse en contacto con el Presidente Gavrisom y hacer que l enviara a alguien ms a hacerse cargo. Pero cualquiera de los dos acercamientos hara al esfuerzo de Han un obvio y avergonzante falso comienzo, difcilmente la clase de cosa que mejorara la ya baja opinin que los diamalas tenan de la capacidad de la Nueva Repblica. De hecho, dependiendo de qu tan en serio los diamalas escogieran tomarlo, podra fcilmente empeorarlas ms que si ella simplemente dejaba solo a Han. Adems, l era un hroe de la Rebelin, y los diamalas y los ishori apreciaban esa clase de cosa. Y despus de aos de verla manejar esta clase de negociaciones, l seguramente deba haber aprendido uno o dos trucos. "Oh- otra cosa," dijo vacilantemente Trespe. "El Capitn Solo tambin hizo otra llamada antes de que l y Chewbacca partieran. Creo que fue al Amo Luke." Leia sonri irnicamente, su primera verdadera sonrisa desde que Trespe le haba dado la noticia. Deba haber supuesto que Han no solamente se apresurara en esto por s solo. Haba engaado a Luke para que fuera con l.

Trespe todava estaba all vindose nervioso. "Todo est bien, Trespe," lo tranquiliz. "Una vez que Han se mete una idea en su cabeza, no hay nada que lo detenga. l y Luke deberan ser capaces de manejar las cosas." El droide pareci encogerse de alivio. "Gracias, Su Alteza," murmur. Leia se dio la vuelta y mir de nuevo al claro. Su hijo menor, Anakin, se haba agachado al lado de uno de los delgados airspeeders en los que el grupo acababa de llegar, e incluso a esta distancia ella poda or la mezcla de seriedad y excitacin en la voz del nio de ocho aos cuando discuta los mejores puntos del diseo con el piloto noghri. Parados un poco a un lado junto a las motos speeder Mobquet que los haban escoltado, los gemelos Jacen y Jaina estaban mirndolo con el aire de paciencia enfatizada que vena naturalmente de ser todo un ao y medio mayores y ms sabios que su hermano menor. Agrupados alrededor de los nios y vehculos estaban las figuras petisas y grises de su escolta noghri, con casi toda su atencin dirigida hacia afuera. Incluso aqu al borde de una colonia noghri, estaban continuamente alertas por cualquier peligro. Ms all de ellos, alzndose sobre el bosque, Leia poda ver la cima del Monte Tantiss. "Bienvenida de regreso, Lady Vader," un grave maullido noghri vino de su lado. "Oh, cielos!" dijo Trespe, sobresaltndose. Slo su larga experiencia -y su fuerte calma en la Fuerza- impidieron que Leia hiciera lo mismo. Incluso cuando no intentaban ser particularmente silenciosos, los noghri eran casi imposibles de or. Una de las muchas razones por las que el Gran Almirante Thrawn, y Darth Vader antes que l, haban codiciado tanto sus servicios como Comandos de la Muerte para el Imperio. Haban codiciado tanto ese servicio, que de hecho, haban destruido deliberadamente el planeta natal de los noghri, Honoghr, manteniendo a los noghri al borde perpetuo del desastre. Un desastre que haba sido cuidadosamente estructurado para mantenerlos en una servidumbre eterna. Leia les haba ayudado a descubrir la verdad sobre el engao del Imperio. Pero aunque eso haba trado a los noghri firmemente hacia el lado de la Nueva Repblica, haba sido de muchas formas una victoria superficial para todos los involucrados. A pesar del esfuerzo que se haba hecho en el proyecto de restauracin de la Nueva Repblica durante los ltimos diez aos, las esperanzas seguan desvanecindose firmemente de que Honoghr alguna vez volviera verdaderamente a la vida. Y aunque los noghri parecan razonablemente contentos con sus nuevas colonias aqu en Wayland, Leia poda or la silenciosa tristeza en sus voces siempre que hablaban de casa. Alderaan, su propio planeta natal, haba sido pulverizado ante sus ojos por la primera Estrella de la Muerte, Honoghr, marrn y muerto, haba sido destruido ms sutilmente pero no menos completamente. Nmeros desconocidos de otros, por todas partes de la galaxia, haban sido asolados por la guerra contra el Imperio. Algunas de esas heridas tardaran mucho tiempo en sanar. Otras no lo haran nunca.

"Te saludo, Cakhmaim del clan Eikh'mir," le dijo al noghri a su lado. "Confo en que todo est bien?" "Todo est bien y tranquilo," dijo gravemente Cakhmaim, dndole la inclinacin de respeto noghri. "Con quizs una pequea excepcin." "Ya s," dijo Leia. "Han y Chewie se fueron mientras nosotros estbamos en la gira." Cakhmaim frunci el ceo. "No deba marcharse?" demand, con la voz repentinamente ms oscura. "Nos dijo que lo haban llamado." "No, est bien," dijo Leia rpidamente. Las relaciones entre Han y los noghri nunca haban sido tan relajadas como a ella le habra gustado, y no tena ningn deseo de agregar este incidente a cualquier lista de rencores. "Debera haber hablado conmigo primero, pero est bien. l probablemente slo quera que yo no me preocupara por la poltica de la Nueva Repblica por algn tiempo." Cakhmaim la mir. "Si puedo decirlo, Lady Vader, yo debo coincidir con Han del clan Solo en ese pensamiento. Los reportes de su guardia de honor dicen claramente que pasa demasiado poco tiempo en su necesaria relajacin." "No puedo discutir con eso," admiti Leia. "Viene de tener ambos una familia y un trabajo de los que ocuparse, y un nmero limitado de horas al da para dividir entre ellos. Quizs ahora que Ponc Gavrisom ha asumido la Presidencia por algn tiempo, las cosas sern ms fciles." "Quizs," dijo Cakhmaim, sin sonar ms convencido de lo que la misma Leia se senta. "Sin embargo, mientras el pueblo Noghri viva, siempre tendr un lugar de refugio entre nosotros. Usted y sus hijos y los hijos de sus hijos. Siempre." "Aprecio eso, Cakhmaim," dijo Leia, y lo haca. Haba muy pocos lugares en la galaxia donde ella poda sentirse tan a salvo, por ambos ella misma y sus hijos, como lo haca dentro de una colonia noghri. "Pero mencionaste un problema. Cuntamelo." "Ahora dudo en involucrarla, Lady Vader," dijo Cakhmaim inciertamente. "Vino aqu para relajarse, no para mediar en disputas. Adems, yo detestara apartarla de sus primeroshijos y primerahija." "Los nios estn bien donde estn," le asegur Leia, mirando al grupo. Anakin estaba ahora a mitad de camino bajo el airspeeder, con un par de piernas noghri sobresaliendo junto a las suyas. Los gemelos todava tenan esa forzada mirada paciente mientras hablaban en voz baja entre ellos, pero Leia poda ver la mano de Jaina acariciando tiernamente la silla de montar de una de las motos speeder. "Anakin ha heredado el amor de su padre por los rompecabezas," le dijo a Cakhmaim. "Y los gemelos no estn ni cerca de tan aburridos como quieren aparentar. Cuntame todo sobre esta disputa." "Como desee," dijo Cakhmaim. "Por favor acompeme." Leia asinti. "Trespe, podras quedarte aqu tambin."

"Ciertamente, Su Alteza," dijo el droide, con una definida nota de alivio en su voz. Trespe odiaba las disputas. Ambos atravesaron una corta distancia entre los rboles hasta un segundo claro, este era la parte principal de la colonia Noghri del Monte Tantiss. Arracimadas juntas haba quizs treinta casas, construidas con el mismo diseo bsico de las casas que Leia haba visto en Honoghr, aunque modificadas por las diferencias en los materiales de construccin locales. En el medio estaba el ms largo y algo ms alto dukha central del clan. Otras colonias noghri en Wayland haban transportado sus antiguos dukhas de clan desde Honoghr, hacindoles los honorados puntos focales de sus pueblos en este mundo as como lo haban sido en casa. Pero la colonia del Monte Tantiss tena una misin especfica que realizar; y parte de esa misin era nunca olvidar lo que el Imperio y el Emperador haban tomado del pueblo noghri. Su centro de clan, construido nuevo de madera y piedra local, era un recordatorio permanente y grfico de esa prdida. La puerta del dukha estaba flanqueada por un par de nios noghri parados muy rectos, cumpliendo sus obligaciones de guarda-puertas con la seriedad de generaciones de costumbre y ritual. Uno de ellos abri la puerta, y Cakhmaim y Leia entraron. El centro del clan consista en un solo cuarto grande, con techo de pesadas vigas de madera, con paredes en las que la historia y la genealoga de la colonia haban empezado a ser talladas. A dos-terceras partes del camino al fondo haba un Asiento Alto parecido a un trono, la nica silla en la habitacin. Y sentado en el suelo al pie del Asiento Alto, vestido en ropas manchadas de tierra, haba un devaroniano. "Ah," dijo l, y esboz una delgada sonrisa hacia Cakhmaim mientras se pona de pie. "Mi amable anfitrin. Espero que hayas trado comida; Empieza a darme hambre." Cambi su atencin a Leia. "Y t, supongo, eres la tomadora de decisiones errante que me prometieron." "sta es la Alta Consejera Leia Organa Solo de la Nueva Repblica," la identific Cakhmaim, su voz cortante como cuchillos. "Le hablars con respeto." "Por supuesto," dijo secamente el devaroniano, tocndose el de ms a la derecha de los dos cuernos de su frente con las puntas de los dedos de su mano derecha. "Nunca le hablara de otro modo a un oficial de la Nueva Repblica." "Por supuesto que no," dijo Leia, igualando su tono mientras se extenda hacia l con la Fuerza. Los varones devaronianos eran vidos viajeros y una imagen comn en los espaciopuertos de la galaxia, pero haba habido muy pocos si haba habido alguno de ellos en la Alianza Rebelde y ella nunca haba tenido contacto muy personal con la especie. "Y tu nombre?" pregunt ella, intentando sacar una lectura de sus pensamientos y emociones. "Soy Lak Jit, Consejera. Un simple buscador del conocimiento y la verdad." Leia sonri. "Por supuesto," dijo, enfocndose un poco ms fuerte en sus pensamientos. No haba ningn cambio que ella pudiera detectar que indicara una mentira, pero dado

su desconocimiento de la especie, no significaba mucho. Adems probablemente eso de todos modos no era nada ms que una deformacin o embellecimiento de la verdad. "Cuntame sobre esta disputa, Cakhmaim." "Este aliengena fue descubierto cerca del Monte Tantiss por uno de los equipos de limpieza," dijo Cakhmaim mirando con dureza al devaroniano. "Haba estado excavando la tierra en el rea restringida y encontrado seis datacards. Cuando el equipo intent confiscarlos, l exigi la posesin bajo el Acuerdo de Debble." "Realmente," dijo Leia, mirando al devaroniano con un nuevo inters. El Acuerdo de Debble era un trato de compromiso del momento que ella haba logrado entre los equipos de limpieza noghri que haban jurado erradicar cada recuerdo de la presencia del Emperador en Wayland, y Garv Debble, un arquelogo de la Nueva Repblica que haba insistido que los artculos saqueados de otros mundos deban ser devueltos a sus apropiados dueos. El acuerdo haba sido informal y bastante privado, difcilmente algo que un casual cazador de tesoros conocera. "Dgame, Lak Jit, cmo se enter del Acuerdo de Debble?" "Honestamente, Consejera, le aseguro," dijo el devaroniano. "Estoy asociado con un humano que creo que ha tenido algunos tratos con la Nueva Repblica. Talon Karrde." "Eso veo," dijo Leia, manteniendo su voz y cara inexpresivas. Decir que Talon Karrde haba tenido tratos con la Nueva Repblica era subestimar inmensamente el caso. Jefe contrabandista y corredor de informacin, con una organizacin que se expanda a lo ancho de la galaxia conocida, Karrde se haba renuentemente aliado a la Nueva Repblica durante la gigantesca contraofensiva Imperial liderada por el Gran Almirante Thrawn. Ms que eso, haba reunido una unin improbable de colegas contrabandistas que haban jugado un papel significativo para detener el avance de Thrawn y finalmente derrotarlo. La unin se haba disuelto con los aos, pero Leia se haba esforzado para mantenerse algo en contacto con el mismo Karrde. Se percat de una presencia en el fondo de su mente, y se dio vuelta mientras Jacen entraba en el cuarto. "Mam, cundo vamos a la montaa?" pregunt, lanzando una mirada nada curiosa al devaroniano. "Dijiste que iramos a ver la montaa despus de la otra gira." "Iremos pronto, cario," dijo Leia. "Slo tengo un pequeo asunto que resolver primero." Jacen frunci el ceo. "Cre que no bamos a tener asuntos aqu." "Slo tomar un minuto," le asegur Leia. "Pero estoy aburrido," insisti. Mir de nuevo a Lak Jit, y Leia pudo sentir el esfuerzo cuando el nio se extenda con sus limitadas habilidades en la Fuerza. "Eres el asunto de mi mam?" pregunt. "S," dijo Lak Jit con otra sonrisa delgada. "Y ella tiene razn: slo tomar un minuto. Consejera Organa Solo, debera estar claro que el Acuerdo de Debble fue creado precisamente para proteger cosas como las datacards histricas. Por consiguiente-"

"Slo tenemos su declaracin de que las datacards son histricas," interpuso Cakhmaim. Debemos estudiarlas por nosotros mismos." "De acuerdo," dijo Leia antes de que el devaroniano pudiera objetar. Desafortunadamente, ese tipo de examen podra tardar horas, y los nios la estaban esperando. "sta es la oferta, Lak Jit. Me llevar las datacards, pagndole quinientos ahora como sea. Despus de que las haya examinado, la Nueva Repblica le pagar lo que valgan." "Y quin decidir el valor?" demand Lak Jit. "Yo lo har," dijo Leia. "O, si lo prefiere, puedo llevar las datacards a Coruscant y pedirle al Consejero Sien Siev o a otro experto en historia que las evale." "Y si me niego?" Leia seal a Cakhmaim con la cabeza. "Preferira que deje a los noghri fijar el precio?" Lak Jit hizo una mueca, una expresin que se pareca a otra sonrisa devaroniana, slo ms delgada. "Parece que no tengo alternativa." Dio un paso adelante, sacando una pila de data-cards. "Aqu tiene, entonces. Evalelas. Dado que no me han trado comida, objetaran usted y sus anfitriones si yo salgo y forraje mientras trabajan?" "Dijiste que slo un minuto, Mam," habl Jacen. "Silencio, Jacen," dijo Leia, tomando cautelosamente la pila de data-cards y haciendo una rpida cuenta de los bordes. Seis, bien, tan sucias y llenas de tierra como la ropa de Lak Jit. Probablemente haban sido voladas del Monte Tantiss con la nube general de escombros cuando Chewbacca y Lando Calrissian hicieron explotar el reactor de energa de la base, y haban yacido enterradas en la tierra de Wayland desde entonces. Lak Jit se aclar la garganta. "Puedo-?" "S, vaya," lo despidi Leia. No se haba dado cuenta que los devaronianos forrajeaban comida, y ciertamente no estaba interesada en los detalles. "Jacen, silencio. Slo ser otro minuto. Te lo prometo." "Que sea rpido por favor," dijo Lak Jit, y desapareci por la puerta. "Mam-" "Si ests aburrido, por qu no le pides a Cakhmaim que te muestre la historia que estn tallando aqu en las paredes," sugiri Leia, sacudiendo cautelosamente el polvo que cubra la cubierta de la datacard. "O nete a los nios noghri en su clase de lucha. Creo que Mobvekhar iba a ensearles tomas de palanca hoy." Jacen resopl. "Los Jedi no necesitan esas cosas. Tenemos la Fuerza."

"Todava no eres un Jedi," le record Leia, mirndolo duro. Ella tampoco estaba precisamente contenta por esta interrupcin en sus vacaciones, pero todos sus gimoteos solo estaban retrasndola ms. "Si lo fueras, sabras que solo porque tienes la Fuerza no significa que puedas ignorar la condicin de tu cuerpo fsico. Las clases de lucha noghri son un buen ejercicio." "Tambin lo es la caminata de montaa," contrapuso Jacen. "As que cundo nos vamos?" "Cuando yo termine," le dijo firmemente Leia, terminando su trabajo de limpieza y examinando la etiqueta de la datacard. Listados de la Cuarta Conferencia de Pestoriv, deca. Nada importante all, de una forma u otra: las Conferencias de Pestoriv haban sido completamente abiertas, y tan completamente documentadas. A menos que el Emperador hubiera tenido su propia versin privada de lo que haba sucedido all. Algo que comprobar ms tarde, aunque la datacard tendra que ser completamente limpiada antes de que ella estuviera dispuesta a arriesgar su datapad. Poniendo la datacard en el fondo de la pila, examin la etiqueta de la segunda. Igualmente inocua: algo sobre los bailes de cortejo de los ri'dar. La tercera datacard. Mir fijamente la etiqueta, y un fro sbito la recorri. Cuatro palabras, con el polvo ya sacudido. La Mano de Thrawn. "Mam?" pregunt Jacen, con su voz apenas mas que un susurro. Aunque joven e inexperto en la Fuerza, l estaba no obstante agudamente armonizado con su madre, casi tan estrechamente como estaba armonizado con su hermana Jaina. "Qu pas?" Leia se extendi a la Fuerza, calmndose. "Estoy bien," le dijo a su hijo. "Algo en esta tarjeta me sobresalt, eso es todo." Jacen estir su cuello para mirar. "'La Mano de Thrawn.' Qu significa?" Leia agit la cabeza. "No lo s." "Oh." Jacen le frunci el ceo. "Entonces por qu te asust tanto?" Era una buena pregunta, Leia tuvo que admitir. Poda ser solo la simple aunque inesperada aparicin del nombre de Thrawn lo que realmente la haba impactado tan fuerte? Incluso sumado a sus recuerdos de su casi victoria, no pareca probable. "Yo tampoco lo s, Jacen," dijo. "Quiz yo solo estaba recordando el pasado." "O viendo el futuro," dijo Cakhmaim suavemente. "La Mal'ary'ush tiene grandes poderes, segundohijo de Vader." "Ya lo s," dijo gravemente Jacen. "Ella es mi mam." "Y no te olvides," lo amonest Leia mofndose severamente mientras se rizaba el cabello. "Ahora qudate callado un minuto y veamos de qu se trata" Sacando su

datapad de su bolsa, de repente sin importarle en absoluto la posible contaminacin de polvo, insert la datacard. "Qu dice?" pregunt Cakhmaim en voz baja. Leia agit su cabeza. "Nada," contest. "Por lo menos, nada legible." Prob con una seccin diferente de la tarjeta, y entonces otra. "Parece que toda la datacard se ha deteriorado. Supongo que diez aos a la intemperie hacen eso. Quiz los expertos en Coruscant puedan-" Se interrumpi. La cara y los pensamientos de Jacen. "Mam!" dijo l bruscamente. "Jaina y Anakin!" "Es Lak Jit," exclam Leia, estirndose a travs de la Fuerza y captando el sbito destello de miedo en sus hijos. Capt una imagen de segunda mano del devaroniano cargando por el claro y una sbita nube de ondulante humo blanco. "Cakhmaim!" Pero Cakhmaim ya haba pasado la puerta, gritando la alarma en el trinante cdigo de combate noghri. Tirando el datapad y datacards de vuelta a la bolsa en su cadera, Leia agarr la mano de Jacen y sigui a Cakhmaim afuera, pasando el umbral de la puerta justo cuando una respuesta trin a travs de los rboles. "Estn ilesos," dijo Cakhmaim con tono helado de spero alivio. "El devaroniano ha robado una moto speeder." Todo a su alrededor muchos noghri armados estaban saliendo de las casas en respuesta a la alarma de Cakhmaim. "Por dnde se fue?" pregunt Leia, atravesando la colonia. A ambos lados, los noghri iban ponindose en posiciones de escolta; adelante, a travs de los rboles, ella poda vislumbrar el humo que se dispersaba. Estirndose a travs de la Fuerza, les envi una sensacin de seguridad a sus hijos. Cakhmaim trin de nuevo, le contestaron cuando alcanzaron el borde de la colonia. "Desconocido," le inform. "No pudieron ver su partida." La mayora del humo se haba disipado cuando alcanzaron el claro un minuto ms tarde. De los nueve noghri que Leia haba dejado all, quedaban seis, apretados en un estrecho crculo defensivo alrededor de los nios. "Jaina, Anakin," respir, dejndose caer sobre una rodilla a su lado y dndoles a cada uno un abrazo rpido pero apretado. No tena ninguna necesidad de preguntarles si estaban bien, sus sentidos Jedi ya le haban confirmado eso, "Khabarakh, qu pas?" "l nos sorprendi, Lady Vader," dijo el noghri, con la cara de agona silenciosa de un guerrero que ha fallado en su deber. "Entr caminando casualmente al claro y dej caer su herramienta de excavacin al suelo entre nosotros. Parte del asa era una granada de humo enmascarada, que explot con el impacto. Pudimos orlo cuando activ una de las motos speeder, pero yo no permit que nadie intentara buscarlo en el humo. Deb haber actuado de otra forma?"

"No," dijo Cakhmaim firmemente. "La mquina no es de ninguna importancia. Slo la seguridad de los primeroshijos de Lady Vader es importante. Tu honor no est comprometido, Khabarakh del clan Kihm'bar." Jaina tir de la manga de Leia. "Por qu corri, Madre? Estaba asustado de los noghri?" "En cierto modo, cario, s," dijo Leia severamente. De repente, con la clara visin retrospectiva, todo el engao fue obvio. Sacando las datacards del devaroniano de su bolsa de cadera, las abri en abanico en sus manos. Todas ellas, como ya haba notado, tenan los bordes sucios. En una, sin embargo, slo los bordes estaban sucios. "Lady Vader?" Leia se volvi. De los matorrales al borde del claro, dos noghri estaban ayudando a un Trespe de aspecto aturdido. "Oh, cielos," exclam el droide. "Debo haber dado un mal paso." "Trespe!" chill Anakin, pasando agachado entre su madre y Cakhmaim y corriendo para ayudar. "Ests bien?" Trespe se examin brevemente los brazos. "Parece que no estoy daado, Amo Anakin, gracias," le asegur al nio. "Tenemos que encontrarlo," dijo Leia, volvindose otra vez hacia Cakhmaim y Khabarakh y sosteniendo la datacard limpia. "Todava tiene una de las datacards que encontr en la montaa." "Mandar ms buscadores," dijo Cakhmaim, sacando un comunicador. "Quizs tambin pueda arreglar una sorpresa inesperada para nuestro ladrn." "Su Alteza?" llam Trespe. "No s si esto tiene algn uso -o si ya lo sabe - pero antes de que tropezara y me cayera-" "Habla rpido," exclam Cakhmaim. Trespe se volvi atrs ligeramente. "Observ a la moto speeder robada irse en esa direccin." Y apunt. "Claro, s," dijo Anakin. "Trespe estaba afuera del humo!" "Se dirige al lado norte del Monte Tantiss," dijo Cakhmaim decididamente. "Indudablemente adonde se localiza su nave. Khabarakh, tu grupo tomar los airspeeders y las motos speeder restantes y lo seguir. Yo llevar a Lady Vader y a sus primeroshijos de regreso a la colonia." "Slo a los nios, Cakhmaim," lo corrigi Leia, dirigindose hacia uno de los airspeeders. "Yo voy con Khabarakh."

Treinta segundos ms tarde el grupo estaba en el aire. "Tenemos alguna idea de dnde podra estar su nave?" pregunt Leia cuando los vehculos atravesaban el terreno. "Los Myneyrshi lo sabrn," dijo Khabarakh. "Vigilan todos los movimientos cerca de la montaa prohibida. Quizs sa es la sorpresa que Cakhmaim mencion." Leia sac un juego de macrobinoculares del compartimento de almacenamiento del airspeeder, y por unos minutos examin el bosque por debajo y delante de ellos. Nada. "Probablemente est justo abajo al nivel del suelo," dijo. "Eso lo retrasar," dijo Khabarakh. "Aunque si no podemos localizar su nave, probablemente podr despegar antes de que lo localicemos." Y a menos que los airspeeders de los noghri tuvieran la suerte de estar justo encima de l en ese momento, el devaroniano estara fuera de su rango de tiro en cuestin de segundos. Apretando ms la cara contra los macrobinoculares, Leia se estir tan fuerte como pudo a travs de la Fuerza, intentando localizar la presencia de Lak Jit. No haba nada que ella pudiera descubrir en el bosque delante de ellos. Pero cuando intent enfocar sus pensamientos ms fuerte, capt un parpadeo de algo ms en la cercana. Algo inesperado, aunque definitivamente familiar, y acercndose directamente. Bajando los macrobinoculares, entrecerr los ojos e intent enfocarse en la sensacin. "Agrrense!" exclam Khabarakh, y el airspeeder dobl abruptamente a la izquierda. Leia busc de donde agarrarse, y casi se le resbalan los macrobinoculares. Adelante y abajo de ellos, un viejo carguero Gymsnor-2 haba aparecido sobre los rboles. Entrecerr los ojos de nuevo, se estir hacia el carguero y finalmente capt la presencia del devaroniano. "Es l," confirm. "Podemos detenerlo?" "Lo intentaremos," dijo Khabarakh. Leia hizo una mueca. Hazlo, o no lo hagas. No hay ningn intento. Luke le haba citado una y otra vez ese aforismo Jedi durante su entrenamiento. Y se estaba volviendo rpidamente claro que tampoco aqu, no haba ningn intento. Incluso con los airspeeders corriendo a toda velocidad, el Gymsnor estaba firmemente apartndose de sus perseguidores. Delante de l, no haba nada: ni naves, ni colinas, ni obstculos de cualquier clase, nada que lo retrasara. Ya estaba por encima del lmite de altitud de las motos speeder; unos minutos ms y tambin dejara atrs a los airspeeders. Hubo un sbito maullido ronco de palabras noghri en el altavoz del comunicador. Khabarakh contest; y abruptamente los air-speeders bajaron la velocidad. Leia se gir hacia l, abriendo la boca para preguntar por qu estaban abandonando la persecucinY con un rugido terrfico, una nave espacial se dispar ms all de ellos a su derecha, dirigindose directamente hacia el Gymsnor.

"Khabarakh!" exclam Leia, haciendo una mueca de dolor cuando el airspeeder se tambale en la estela de la otra nave. "Est bien, Lady Vader," le asegur Khabarakh. "Es un aliado." "Un aliado?" repiti Leia, frunciendole el ceo al recin llegado. Un carguero pesado Accin VI Coreliano, por el aspecto. Casi cuatro veces ms grande que la nave de Lak Jit para empezar; y a juzgar por la forma en la que se estaba acercando al devaroniano, haba sido sometido a una sustancial mejora en el motor. Lak Jit haba llegado al parecer a una conclusin similar. Girando abruptamente a la derecha, se zambull abajo hacia los rboles y entonces dio un giro cerrado hacia arriba y alrededor, ponindose en un nuevo vector y tratando mucho de araar hacia el espacio. Era una maniobra que Leia haba visto usar una y otra vez en la guerra contra el Imperio, y era una que casi siempre funcionaba contra un perseguidor ms grande y torpe. Pero en este caso, no lo hizo. Casi antes de que Lak Jit siquiera hubiera empezado a girar, el Accin VI ya se estaba moviendo para contrarrestar; y para cuando el Gymsnor se haba enderezado, la nave ms grande volva a estar encima suyo, forzndola a abandonar su ascensin o arriesgarse a una colisin en medio del aire. Lenta pero inexorablemente, el devaroniano fue forzado abajo. "Bien hecho," dijo Khabarakh. "S," murmur Leia. . . y finalmente entendi la rara sensacin que haba sentido hace unos minutos. "As que sta es la sorpresa que Cakhmaim prometi." "S," dijo Khabarakh. "El Salvaje Karrde, con sus aliados Talon Karrde y Mara Jade a bordo." l la mir, casi furtivamente. "Confo en que no est disgustada?" Leia esboz una apretada sonrisa. Talon Karrde: el corts jefe contrabandista, una vez aliado de la Nueva Repblica, considerado poco fiable por la mayor parte del Alto Consejo. Mara Jade: ex-agente del Emperador, segunda-al-mando de Karrde, y aparte de la misma Leia, el primer intento de Luke de ensear los caminos de la Fuerza. Tambin considerada poco fiable. "No, Khabarakh, no estoy disgustada en absoluto," le asegur Leia. "Como los noghri, yo tambin recuerdo el pasado." *** El Gymsnor estaba achaparrado en el claro, torcido ligeramente a un lado sobre un patn de aterrizaje abollado, su escotilln abierto y rodeado por un grupo de noghri. "No hubiera credo que se pudiera forzar a bajar una nave as," coment Leia, pasando un ojo crtico por el carguero. "No sin arruinar la mitad en el proceso." A su lado, Talon Karrde se encogi de hombros modestamente. "Cakhmaim dijo 'relativamente ilesa'," le cont. "Intentamos cumplirlo." "Y generalmente tienes xito," convino Leia. Un par de noghri aparecieron en el escotilln, conversaron brevemente con los otros que estaban de guardia afuera, y

volvieron a desaparecer adentro. "Me alegra que estuvieras por casualidad en Wayland. Qu ests haciendo aqu, de cualquier modo?" "Visita de negocios," le cont Karrde. "He estado experimentando con contratar noghri para ayudar a proteger a mi gente de contacto en algunas de las partes ms peligrosas o desabridas de la galaxia." Leia frunci el ceo. "No haba odo nada de esto." "Lo hemos estado manteniendo en secreto," dijo Karrde. "Yo no soy precisamente bienvenido en Coruscant estos das; y dados tus lazos ntimos con los noghri, no queramos que tu reputacin e influencia fueran daadas por asociacin." "Aprecio tu preocupacin," dijo Leia. "Pero yo puedo cuidar de mi propia reputacin, gracias. Y en lo que concierne a la hospitalidad de la Nueva Repblica, todava quedamos unos cuantos que no nos hemos olvidado de tu parte en detener al Gran Almirante Thrawn." "No creo que ninguno de los Altos Consejeros o Senadores se haya realmente olvidado," contrapuso Karrde con un atpico toque de amargura rezumando en su voz y su humor. "El punto es que la mayora de ellos repudiaba la ayuda de mi organizacin incluso en el momento en que estbamos brindndola." Leia lo mir, notando la dureza en su cara y el filo igualmente duro de sus emociones. Ella saba que los lazos oficiales entre los amigos contrabandistas de Karrde y la Nueva Repblica se haban distanciado en los ltimos aos, pero no haba notado que l lo sintiera tanto. "Lo siento," fue todo lo que pudo pensar en decir. "Qu puedo hacer para ayudar?" l rechaz la oferta con un gesto, y cuando lo hizo la amargura se desvaneci en una especie de forzada resignacin. "No lo intentes." dijo. "Los contrabandistas son parte del bajo mundo, igual que los mercenarios, timadores y piratas. Intenta defendernos, y todo lo que logrars ser embarrarte junto a nosotros." "Como ya te lo he dicho, mi reputacin es de mi propia incumbencia." "Adems," continu Karrde en voz baja, "atraer cualquier atencin hacia m a estas alturas tambin pondra a los noghri en peligro. O no crees que algunos en el Alto Consejo consideraran que ser contratados por un contrabandista sea una actividad inaceptable?" Leia hizo una mueca. Pero l tena razn, y con los noghri todava bajo su autoimpuesta nube de penitencia por sus aos al servicio del Imperio, los dinastas de los clanes seran sumamente sensibles a esos cargos. "Lo siento," repiti ella. "No lo hagas," le aconsej Karrde. "Si la Nueva Repblica no me necesita, yo ciertamente tampoco la necesito. Ah- aqu vamos." Leia mir otra vez al carguero. Un nuevo grupo haba salido del escotilln: tres noghri, un Lak Jit de aspecto triste, y Mara Jade, con su cabello rojo-dorado brillando a la luz

del sol. En su mano haba una datacard polvorienta. "A propsito, qu pas con la compaa comercial independiente de Mara?" pregunt Leia. "O que haba fracasado, pero nunca o por qu." "No fracas; solo fue cerrada," dijo Karrde. "En realidad, nunca fue pensada como algo permanente -yo quera que ella tuviera un poco de experiencia administrando directamente una pequea compaa, as que le preparamos una. Todo parte del proceso de prepararla para tomar mi organizacin algn da." El grupo cruz el claro hasta donde Karrde y Leia esperaban. No sorprendiendo a Leia en lo ms mnimo, el devaroniano tuvo la primera palabra, "Protesto vehementemente por este tratamiento," dijo entre dientes, con los ojos y cuernos brillando de furia. "No he cometido ningn crimen que le permita, Consejera Organa Solo, abrir fuego sobre m y causar dao a mi nave. Est segura de que mandar mis quejas formales al Alto Consejo y Senado de la Nueva Repblica, a la Asamblea del Sector Ojoster, al Gremio de Comerciantes Corelianos-" "Y a tu patrn, Talon Karrde?" sugiri Karrde con ligereza. "Ciertamente: y a Talon Karrde," convino Lak Jit. "Demando la inmediata devolucin de mi propiedad-" Se interrumpi cuando sus ojos se fijaron en Karrde por primera vez. Leia se estir con la Fuerza, y capt el sbito y sobresaltado estallido de reconocimiento. "T eres-?" "S," confirm Karrde con voz repentinamente fra. Alarg la mano, y Mara le puso la datacard en ella. "Cuntame, A dnde ibas a llevar esto?" "Iba a llevrtelo a ti, por supuesto," dijo Lak Jit. Leia mir a Mara, parada un poco detrs del devaroniano, con la mano descansando casualmente en el sable de luz unido a su cinturn. La otra mujer devolvi la mirada de Leia, con una astuta y ligeramente cnica media sonrisa en la cara. Claramente, las dos haban captado el temblor en los pensamientos de Lak Jit. Mara volvi los ojos a Karrde, e inclin la cabeza parcialmente a la izquierda. "sa es la mentira nmero uno, Lak Jit," le dijo Karrde al devaroniano, alzando un dedo. "Una ms, y le informar al Gremio de Comerciantes Corelianos de que ests usando su nombre ilegalmente." La temperatura de su voz cay todava ms. "La tercera mentira te mete en problemas conmigo. Ahora. A dnde ibas?" El devaroniano pareci encogerse. "A vender la datacard," murmur. "A quienes pagaran ms." Mir furtivamente a Leia. "Mucho ms que lo que hara ella." "Y quines son estas generosas personas?" pregunt Karrde. Lak Jit sacudi los cuernos a la izquierda, entonces a la derecha: el equivalente devaroniano a un encogimiento de hombros. "Lo sabrs tan pronto como la leas. Ten cuidado cuando lo hagas -yo casi destru mi datapad intentndolo. Est sumamente sucia."

"S, lo not." Karrde mir a Mara. "Has revisado toda su nave?" "Los noghri todava estn investigando, pero sta es definitivamente la tarjeta," dijo Mara. "Est bien." Karrde volvi a mirar al devaroniano. "En cuanto terminen, puedes irte. Dependiendo de lo que encontremos en la datacard, puedes seguir o no asociado con mi organizacin. Tu contacto habitual te lo har saber." Lak Jit se inclin ceremoniosamente. "Como siempre, un amo de lo ms generoso," dijo, sin suficiente sarcasmo en su tono para que fuera ofensivo. Mir a Leia. "Hubo, creo yo, una mencin a una sea de quinientos en dinero?" Leia y Karrde intercambiaron miradas incrdulas. "Creo que cualquier reclamo sobre eso caduc en el momento en que le tiraste una granada de humo a mis hijos," le dijo al devaroniano. "Todava te pagaremos cualquier cosa que decidamos que valen estas datacards, pero ahora tendrs que esperar." "Pueden pagarte," se enmend Karrde. "Yo puedo considerar ese pago como mi cuota para conservar tu puesto." Lak Jit esboz una sonrisa delgada. "Como dije, un amo de lo ms generoso." "Slo agradece que no intentaste esto con un hutt," contrapuso Karrde. "Vete." El devaroniano se inclin de nuevo y se encamin de vuelta hacia su nave, los tres noghri lo siguieron. "Esto es tuyo, creo," dijo Karrde, dndole la datacard a Leia. "Tenemos medios para limpiarla a bordo del Salvaje Karrde, si quieres servirte de ellos." "Lo que te dar la oportunidad de leerlo sobre mi hombro?" sugiri secamente Leia. Karrde sonri. "Podramos considerarlo como mi cuota. A menos que no creas que nos lo hemos ganado?" Leia agit su cabeza en divertida resignacin. "A veces me olvido de cmo es tratar contigo, Karrde. Despus de ti." *** La ltima pgina legible desfil por segunda vez por la pantalla, seguida de los bits esparcidos al azar y los espacios en blanco de las secciones arruinadas de la datacard. Cuidadosamente, Leia apoy la datapad en una esquina del escritorio de Karrde, sintiendo el corazn golpendole en la garganta. De repente la oficina privada que haba parecido tan cmoda y tibia slo minutos antes, se senta muy fra. Un movimiento capt su mirada cuando mir a la distancia: Karrde, ahora sentado en la silla de respaldo alto al otro lado del escritorio, se extendi para tomar la datapad. "Bueno," dijo sobriamente cuando gir el dispositivo hacia l. "Por lo menos ahora

sabemos por qu nuestro amigo bothano Fey'lya estaba tan ansioso de que el Monte Tantiss fuera completamente destruido." Leia asinti silenciosamente, con esa escena de haca diez aos volvindole a la mente. El Consejero Borsk Fey'lya, parado fuera del Salvaje Karrde en la Ciudad Imperial en Coruscant, casi suplicndole a Karrde que llevara a Leia a Wayland para ayudar a Han y a los otros a destruir el almacn del Emperador en el Monte Tantiss. Advirtiendo oscuramente que haba cosas en ese almacn, que si se encontraban, podran traerle la ruina al pueblo bothano y a la galaxia. Lak Jit las haba encontrado. Y Fey'lya haba tenido razn. "No creo que haya ninguna posibilidad de que el registro sea una falsificacin," dijo Karrde, con la mirada pensativa en la datapad. "Algo que el Emperador pudiera haber creado con el objetivo de usarlo algn da para chantajear a los bothanos." "Lo dudo," dijo Leia. "La biblioteca real en Alderaan tena mucha informacin sobre el ataque que calcin a Caamas. Los detalles nunca se hicieron de conocimiento pblico." "Es difcil creer que cualquier cosa sobre Caamas pudiera haberse mantenido en secreto," dijo Karrde. "El ultraje que hubo en ese momento fue muy extendido. Peor incluso que cuando tu propio Alderaan fue destruido." Leia asinti mecnicamente, el ojo de su mente empujado de mala gana a recordar las horrorosas holo imgenes que haba visto cuando era nia en los archivos histricos. La destruccin de Caamas haba ocurrido antes de su tiempo, pero las imgenes eran tan vvidas como si ella hubiera atestiguado las consecuencias del evento en persona. El ataque haba sido sbito y total, con un ensaamiento que lo haba hecho destacarse incluso contra la extensa devastacin de las Guerras Clnicas que lo haban precedido. Quizs eso fue lo que los atacantes haban esperado, que la poblacin cansada de la guerra estara tan emocionalmente agotada para siquiera darse cuenta y que mucho menos le importara el destino de un solo mundo. Pero si sa era de hecho su estrategia, result ser un serio error de clculos. Los caamasi haban sido una buena y noble gente, con una inclinacin artstica y una tranquila sabidura que les haban ganado un profundo respeto incluso entre sus adversarios. Su firme creencia en la paz a travs de la fuerza moral haba sido una fuerte influencia en las filosofas polticas de muchos mundos, incluido Alderaan, mientras que su firme apoyo a los principios de la Antigua Repblica los haba vuelto un punto de reunin para todos esos partidarios durante los caos polticos de esa era. Todava no se saba quines haban sido los atacantes que haban salido de ninguna parte para sistemtica y despiadadamente calcinar todo el planeta. Ninguno del los oponentes polticos de los caamasi haba aceptado el crdito -de hecho, todos ellos se haban unido a la condena universal, por lo menos verbalmente- y los registros de la batalla caamasi sobrevivientes estaban demasiado daados para ser usados en la identificacin.

Pero con el datacard de Lak Jit, ahora se haba resuelto por lo menos una de las piezas del rompecabezas. "Eran un pueblo amado casi universalmente." suspir Leia, volviendo su atencin al presente. "Todava lo son, los pocos que quedan." Reprimi las lgrimas. "No creo que lo sepas, pero haba un gran grupo de refugiados caamasi en Alderaan cuando crec, viviendo en secreto en las Islas del Sur bajo la proteccin de mi padre. Tenan la esperanza de que algn da cuando se hubieran fortalecido lo suficiente regresaran a Camaas e intentaran reconstruirlo." "Interesante," murmur Karrde, acaricindose ausentemente la barba. "En realidad, saba sobre ese grupo -yo sola contrabandear los comestibles y medicinas que necesitaban y que estaban en la lista de importaciones prohibidas de Alderaan. Siempre me pregunt por qu su gente de aduanas nunca pareci notarme." "Mi padre no quera que nada oficial apareciera en ningn registro de importaciones," dijo Leia. "Siempre sospech de que Palpatine estuvo involucrado en la destruccin de Caamas, directamente o a travs de intermediarios, sobre todo cuando se volvi claro en qu direccin Palpatine estaba intentando retorcer a la Repblica. Los caamasi nunca lo habran apoyado, y hubieran sido mucho ms rpidos en reconocer y responder a la amenaza que lo que nosotros en Alderaan fuimos." "Por lo tanto, deban ser eliminados," dijo Karrde pesadamente. "Como lo dices, obvio en retrospectiva." Seal hacia el datapad. "Pero yo nunca hubiera supuesto que haba bothanos involucrados." "Va a sorprender a todos," dijo Leia, haciendo una mueca de dolor. "Y no podra haber venido en un peor momento. Con las tensiones y disputas que estn brotando por toda la Nueva Repblica, no estoy nada segura de que estemos en forma de tratar racionalmente con algo as." Hubo un cosquilleo de presencia desde afuera de la oficina, y ella se volvi cuando la puerta se abri deslizndose. "El aviso est enviado," dijo Mara, entrando a la oficina y sentndose junto a Leia. "A todas nuestras naves y estaciones de tierra, y tambin le corr la voz a la gente de Mazzic y Clyngunn. Si Lak Jit se acerca a cualquiera de ellas, lo tendremos." Seal con la cabeza al datapad. "Haba algo ms en la datacard?" "Nada legible," contest Leia. "Quiz los tcnicos en Coruscant puedan interpretar algo ms. Aunque yo lo dudo." "Acabbamos de intercambiar retazos de informacin acerca de Caamas y sus consecuencias," dijo Karrde. "No tendras algo que agregar, verdad?" Mara le dio una mirada indiferente. "Quieres decir algo como los nombres y clanes de los bothanos que sabotearon los generadores del escudo planetario de Caamas?" "Eso sera un buen comienzo," convino l. Mara resopl suavemente. "Apostara a que s. Desafortunadamente, no s nada ms de lo que hay en esa datacard. Menos, en realidad, ya que yo no saba que hubiera bothanos

involucrados. No te olvides, de que Caamas ya se haba ido hace mucho tiempo cuando el Emperador me encontr y me entren para ser su Mano." "l nunca mencion el ataque?" pregunt Leia. "Presumiendo o jactndose de eso? Algo?" Mara agit la cabeza. "No conmigo. La nica vez que l mencion a los caamasi fue una vez cuando estaba convencido que ellos estaban agitando a Bail Organa contra l y estaba pensando en enviarme para que hiciera algo al respecto. Pero entonces cambi de idea." Leia sinti su corazn apretndose en su interior. "Debe haber decidido que tena algo mejor que usar como objeto de la leccin. La Estrella de la Muerte." Por un largo minuto nadie habl. Entonces Karrde se revolvi. "Qu vas a hacer con la datacard?" pregunt. Con esfuerzo, Leia reprimi los recuerdos de su hogar destruido y de su familia y amigos perdidos. "No tengo ninguna opcin," contest. "Lak Jit ya la ha ledo, y l seguro que pasar la historia, por rencor si no tiene una razn mejor. Todo lo que yo puedo hacer es intentar avisar a Coruscant antes de que eso pase. Por lo menos darle al Alto Consejo algn tiempo para prepararse para el alboroto." Karrde mir a Mara. "Cmo va nuestro programa de trabajo?" "Ocupado," dijo ella. "Pero tenemos tiempo para llevarla primero." "Si es que te gustara un aventn, claro," dijo Karrde, volvindose hacia Leia. "Aunque con Solo y el wookiee de viaje a alguna parte en el Halcn supongo que realmente no tienes muchas opciones." Leia hizo una cara. "Fui yo la ltima en el planeta en enterarse que Han se haba ido?" Karrde sonri. "Probablemente. Pero como ya sabes, la informacin es mi trabajo." "Recuerdo cuando tambin sola ser el mo," dijo Leia con un suspiro. "S, agradecera un aventn. Tienes lugar para mis hijos y el equipo de Khabarakh?" "Estoy seguro de que entrarn si se aprietan un poquito," le asegur Karrde, alcanzando el comunicador por sobre su escritorio. "Dankin? Prepranos para volar. Recogeremos a los hijos y a la guardia de honor de la Consejera Organa Solo en la colonia noghri del Monte Tantiss y despus nos vamos." Recibi un asentimiento y lo apag. "Cakhmaim dijo que Lak Jit encontr seis datacards," dijo, mirando con atencin a Leia. "Haba algo de esta magnitud en alguna de las otras?" "Haba una que podra serlo," dijo Leia mecnicamente, con una sbita idea aguijonendola como un cuchillo. Mara Jade, una vez una poderosa agente secreta del Emperador. . . conocida slo como la Mano del Emperador.

Se volvi para mirar a Mara y encontr a esos brillantes ojos verdes devolvindole la mirada con igual intensidad. La Mano del Emperador. La Mano de Thrawn. Un recuerdo se le apareci: hace diez aos, poco despus del nacimiento de Jacen y Jaina, las dos mujeres enfrentndose en un cuarto pequeo en el Palacio Imperial. Leia, mirando fijamente a esos mismos ojos verdes cuando Mara serenamente anunci su intencin de matar al hermano de Leia, Luke. Incluso entonces, ella haba reconocido las habilidades de Mara en la Fuerza. Ahora, con la prctica y algo del entrenamiento del mismo Luke, esos poderes estaban ms aun en evidencia. Podra sentir los pensamientos de Mara sondeando los de ella, probando su mente e intentando discernir que era lo que estaba preocupndola de repente. Y se le ocurri -o quizs le fue sugerido sin palabras- que Mara con sus nicos antecedentes Imperiales ya podra saber quin o qu era lo que se llamaba la Mano de Thrawn. Pero no poda preguntarle. No ahora. Consideraba amigos a Mara y a Karrde; pero esto era algo que el Alto Consejo de la Nueva Repblica deba or primero. "No puedo decir nada sobre eso," les cont. "No todava." "Entiendo," dijo Karrde, con la mirada movindose pensativamente entre las dos mujeres. l saba que estaba pasando algo por debajo de la superficie, pero era demasiado corts como para presionar. Adems, podra averiguarlo ms tarde por Mara, de cualquier forma. "No hace dao preguntar." l baj los ojos al datapad. "Se me ocurre, sin embargo, que podramos estar preocupndonos ms de lo necesario por todo este asunto de Caamas. Eso fue hace mucho tiempo, y podra ser que ya a nadie le importe de quin es la culpa." Leia agit la cabeza. "No me lo creo ni por un momento." "Yo tampoco," dijo Mara. Karrde hizo una mueca. "No. Yo tampoco." CAPTULO 4 Les explic todo, en completos y dolorosos detalles. Y para cuando termin, estaban, como haba esperado, ultrajados. "Debe estar bromeando, Almirante Pellaeon," dijo el Moff Andray con voz helada. "Estoy de acuerdo," dijo el Moff Bemos, tocndose el gigantesco anillo de codoran que tena en el dedo. "Somos el Imperio, Almirante. El Imperio nunca se rinde." "Entonces el Imperio se muere," dijo bruscamente Pellaeon. "Lo siento, Sus Excelencias, pero sa es la ltima lnea de todo esto. El Imperio est vencido. Negociado un tratado de paz, por lo menos podemos-"

"Ya he odo suficiente," ri el Moff Hort, recogiendo sus datacards de la mesa con un grandioso gesto de la mano y apartando su silla. "Tengo asuntos importantes esperndome en mi sector." "Igual que yo," se le uni el Moff Quillan, ponindose de pie con l. "Si me lo preguntan, un hombre as no tiene nada que hacer liderando nuestras fuerzas militares-" "Sintense," orden una voz baja. "Los dos." Pellaeon se enfoc en el hombre que haba hablado, sentado en lo que para l era el extremo lejano de la mesa. Era bajo y delgado, con cabello plateado y recedido, penetrantes ojos azules con ribetes amarillos, y manos como garras que eran mucho ms fuertes de lo que aparentaban. Su cara estaba arrugada por la edad y la amargura, su boca retorcida de crueldad y ambicin latente. Era Moff Disra. El administrador principal del sector Braxant, gobernante del nuevo planeta capital Imperial de nombre-cdigo Bastin, y su anfitrin aqu en la sala de conferencias de su palacio. Y de todos los ocho Moffs que quedaban, en el que Pellaeon confiaba menos. Quilan y Hort tambin se quedaron mirando a Disra, su intento de gran salida de repente vacilando en la incertidumbre. Hort hizo como si fuera a hablar; entonces, silenciosamente, los dos reasumieron sus asientos. "Gracias." Disra volvi la mirada a Pellaeon. "Por favor contine, Almirante." "Gracias, Su Excelencia." Pellaeon ech una mirada alrededor de la mesa. "No culpo a ninguno de ustedes por estar disgustado con mi recomendacin. No la hago a la ligera. Pero no veo ningn otro camino. Teniendo un tratado, podemos por lo menos mantener el territorio que todava tenemos. Sin uno, seremos seguramente destruidos." "Sin embargo podremos mantener nuestro territorio?" pregunt Moff Edan. "La Nueva Repblica ha perpetuado la mentira de que gobernamos por el terror y la fuerza. No insistirn en nuestra destruccin, con o sin tratado?" "No lo creo," dijo Pellaeon. "Creo que podremos convencer incluso a los ms rabiosos de ellos que los mundos actualmente bajo el rgimen Imperial permanecen con nosotros por su propia eleccin." "No todos lo hacen," retumb el Moff Sander. "Algunos en mi sector se iran en un momento si se les da la opcin." "Ciertamente, perderemos algunos sistemas," dijo Pellaeon. "Pero del lado opuesto, hay indudablemente sistemas actualmente dentro de las fronteras de la Nueva Repblica cuyos habitantes preferiran vivir bajo la ley Imperial si se les da esa misma opcin. Como estn las cosas, no hay nada que podamos hacer por esos sistemas -no tenemos las naves ni el personal necesario para defenderlos, ni podramos mantener rutas de suministros hasta ellos. Pero bajo un tratado de paz tales sistemas podran ser invitados a reunirse."

Quillan resopl por lo bajo. "Ridculo. Realmente cree que la Nueva Repblica simplemente dejara volver dcilmente a sus sistemas robados?" "Al contrario, Quillan: no tendran ninguna opcin en el asunto," agreg secamente el Moff Vered. "La nica base de su autoridad es que los sistemas de la Nueva Repblica aceptan su autoridad de buena gana. Cmo podran darse la vuelta entonces y prohibirles a los sistemas que renuncien a esa autoridad?" "Exactamente," dijo Pellaeon, asintiendo con la cabeza. "Especialmente con todos los pequeos conflictos que se han desatado recientemente. Prohibirle a los sistemas el abandonar la Nueva Repblica nos dara un arma de propaganda mayscula. El incidente de Almania sigue ciertamente lo suficientemente fresco en sus mentes." "Sin embargo, si las cosas estn tan inestables all, por qu necesitamos hacer algo en absoluto?" sugiri Bemos. "Si esperamos, hay una buena oportunidad de que la Nueva Repblica se desintegre por s misma." "Yo dira que es ms que probable," dijo Andrey. "sa fue toda la base filosfica del Nuevo Orden del Emperador en primer lugar. Solo l de todos en el Senado Imperial, entendi que tantas especies y culturas diversas nunca podran vivir juntas sin una mano fuerte que las gobernase." "Estoy de acuerdo," dijo Pellaeon. "Pero a estas alturas la discusin no es pertinente. La auto-aniquilacin de la Nueva Repblica podra demorar dcadas; y mucho antes de que se destruyan a s mismos se habran asegurado de pulverizar a todos los remanentes del Imperio." Alz las cejas. "Todos nosotros, no hace falta decirlo, estaramos muertos. Muertos en batalla, o si no ejecutados bajo su concepto actual de justicia." "Despus de ser exhibidos como trofeos de guerra ante las muchedumbres de ovacionantes subhumanos," murmur Sander. "Probablemente desnudos y estaqueados-" "No hay necesidad de ser tan grfico, Sander," gru Hort, lanzndole una mirada intensa al otro Moff. "El punto necesita ser expuesto," contrapuso Sander. "El Almirante tiene razn: ste es precisamente el momento justo para abrir las negociaciones. Mientras puedan ser persuadidos de que el cese de las hostilidades es lo mejor para sus intereses." El debate continu durante otra hora. Al final, mostrando la misma profunda renuencia que el mismo Pellaeon senta, estuvieron de acuerdo. *** El nico guardia apostado delante de las ornamentadas dobles puertas que llevaban a la oficina privada del Moff Disra era alto, joven, y de constitucin fuerte -la exacta anttesis, pens Pellaeon irreverentemente mientras se le aproximaba, del propio Disra. "Almirante Pellaeon," se identific. "Deseo ver al Moff Disra." "Su Excelencia no dej ningn mensaje-"

"Hay holocmaras de vigilancia por todo este corredor," Pellaeon lo interrumpi bruscamente. "l sabe que estoy aqu. Abra las puertas." El labio del guardia tembl. "S, Almirante." Dio dos pasos al costado; y cuando lo hizo, las puertas dobles se abrieron ponderosamente. El cuarto estaba tan completamente ornamentado como las puertas que lo sellaban, con el tipo de lujo que Pellaeon no haba visto en el palacio de un Moff desde el apogeo de poder del Imperio. Disra estaba sentado en un vtreo escritorio blanco en el centro del cuarto, un jovencito ayudante militar con el cabello oscuro corto y llevando una insignia de mayor estaba de pie detrs de l. El ayudante tena un puado de datacards en la mano; al parecer, o acababa de llegar o haba estado preparndose para partir. "Ah- Almirante Pellaeon," salud Disra, hacindole seas de que se acerque, "Pase. Haba pensado que estara ocupado organizando su envo de paz." "Tenemos tiempo," dijo Pellaeon, mirando alrededor del cuarto mientras caminaba hacia el escritorio, sumando mentalmente los valores de los muchos muebles. "Segn nuestros reportes de Inteligencia, el General Bel Iblis no llegar a la base de cazas estelares de Morishim por otras dos semanas." "Por supuesto," dijo Disra sarcsticamente. "Rendirse a Bel Iblis es por alguna razn ms apetecible para usted que humillarse ante cualquier otro de esos canallas?" "Tengo un cierto respeto por el General Bel Iblis, s," dijo Pellaeon, detenindose a un metro del escritorio. Era de coral ivrooy cultivado, not; por el color, probablemente de origen pre-Guerras Clnicas. Caro. "Usted parece bastante disgustado por la perspectiva de paz." "No le tengo aversin a la paz," contrapuso Disra. "Es la idea de rebajarnos la que revuelve mi estmago." El ayudante se aclar la garganta. "Con su permiso, Su Excelencia," murmur, apoyando su pila de datacards en el escritorio y volvindose para irse. "No, qudese, Mayor," dijo Disra, alzando una mano para detenerlo. "Me gustara que oyera esto. Conoce usted a mi ayudante, Almirante, no? El Mayor Grodin Tierce." La esquina de la boca de Tierce podra haber temblado. Pellaeon no pudo estar seguro. "No creo que hayamos sido presentados," dijo, con una educada inclinacin de cabeza hacia el mayor. "Ah. Mi error," dijo Disra. "Est bien. Estbamos discutiendo la capitulacin, creo yo?" Pellaeon volvi a mirar a Tierce. Pero despus de ese posible temblor la cara del mayor se haba vuelto impasible, sin dar ninguna pista de sus pensamientos. "Todava estoy abierto a sugerencias, Su Excelencia."

"Ya conoce mis sugerencias, Almirante," dijo entre dientes Disra. "Enviar equipos que ayuden a fomentar la marea creciente de conflictos interplanetarios e intersectoriales dentro de la Nueva Repblica. Usar este escudo invisible de usted para plantar fuerzas a donde ms puedan aprovecharse de tales disputas. Para expandir nuestras fuerzas militares dondequiera y comosea que podamos, usando cualquier medio a nuestra disposicin." Pellaeon sinti un temblor en el labio. Haban pasado por lo mismo una y otra vez. "Somos la Flota Imperial," le contest tiesamente a Disra. "No contratamos mercenarios y bandas pirata del bajo mundo para luchar nuestras batallas por nosotros." "Le sugiero que relea su historia, Almirante," Disra respondi el fuego. "El Imperio siempre ha hecho uso de tal escoria. Los Moffs los han contratado, as como los Grandes Moffs -incluso el mismo Lord Darth Vader, cuando convena a sus propsitos. Y as lo han hecho los oficiales de antigedad de su preciosa y honradsima Flota. No se haga el santurrn conmigo." Golpete los dedos con impaciencia. "Estoy bastante ocupado, Almirante, y usted tiene una humillacin para la que prepararse. Necesita algo ms?" "Una o dos cosas, s," dijo Pellaeon, haciendo un esfuerzo supremo por controlar su temperamento. "Quera hablarle sobre esos Aves de Presa SoroSuub de los que ha estado proveyendo a la Flota." "S," dijo Disra, recostndose en su silla. "Excelentes pequeos cazas estelares, no es as? No son lo mismo que la presencia psicolgica de los cazas TIE, quizs, pero perfectamente adecuados a su propio modo." "Tan adecuados que me pregunt por qu no habamos visto ms de ellos durante los aos," dijo Pellaeon. "As que hice algunas averiguaciones. Resulta que SoroSuub nunca lleg realmente a hacer funcionar el proyecto, pero termin cerrando la lnea despus de slo unos modelos de produccin. Lo que lleva a una interesante pregunta: de dnde los est sacando?" "No veo por qu la fuente deba importarle a nadie, Almirante," dijo Disra. "Con tal de que muestren la tradicional calidad de SoroSuub-" "Quiero saber con quin hace negocios el Imperio," interrumpi Pellaeon. "Con quin estoy haciendo negocios yo." Bajo las cejas plateadas, los ojos de Disra parecieron destellar. "Un grupo de inversores privados compr la lnea de produccin de los Aves de Presa y la reinici," gru. "Yo tengo un acuerdo comercial con ellos." "Sus nombres y sistemas?" "Es un grupo de inversores privados," repiti Disra, enunciando las palabras cuidadosamente como si le estuviera hablando a un niito.

"No me importa," dijo Pellaeon, con el mismo tono. "Yo quiero sus nombres, sus sistemas natales, y sus conexiones corporativas. Y los medios que est usted usando para financiar este trato." Disra se levant. "Est insinuando que hay algo impropio en esto?" "No, por supuesto que no." Pellaeon recorri significativamente el cuarto con la mirada. "Ciertamente un hombre de sus obvios medios tiene acceso a un gran nmero de recursos financieros." Volvi a mirar al Moff. "Yo meramente deseo asegurarme de que todo el Imperio est beneficindose por el trato." Casi hubiera preferido que Disra se ofendiera por eso. Pero el Moff meramente sonri. "Qudese tranquilo, Almirante," dijo suavemente. "Ciertamente todo el Imperio se beneficiar." Pellaeon lo mir fijamente, sintiendo un ligero ceo formndose en su frente. Haba algo en esa expresin que no le gust en absoluto. Algo ambicioso, y vagamente siniestro. "Yo quiero los nombres de su grupo de inversin." "Har que le transmitan la lista al Quimera," prometi Disra. "Ahora si me lo permite, el Mayor Tierce y yo tenemos trabajo que hacer." "Por supuesto," dijo Pellaeon, intentando poner un toque de condescendencia en su voz. El Comandante Supremo de las Fuerzas Imperiales no deba dar la impresin que poda ser despedido sumariamente de esa forma. Ni siquiera por un Moff. No a menos que l mismo eligiera irse. "Buenos das, Su Excelencia." Se volvi y se dirigi de regreso hacia las dobles puertas. S, hara que Inteligencia averiguara los nombres del grupo inversor privado de Disra, s -pondra al Comandante Dreyf y su equipo inmediatamente a hacerlo. Y mientras estaban en eso, les hara revisar las finanzas personales del Moff tambin. Podra haber algunas conexiones muy interesantes que desenterrar all. Pero entretanto, tena una misin diplomtica que preparar. Y, con suerte, una guerra a la que poner fin. *** Las dobles puertas se cerraron detrs de Pellaeon, y por un momento Disra dej que su rostro reflejara una pequea porcin del desprecio que senta por el Almirante que se iba. Desprecio por Pellaeon como hombre y como oficial Imperial. Desprecio por su incapacidad para ganar contra esta abigarrada coleccin de Rebeldes amantes de los aliengenas. Desprecio por su descarada actitud de apaciguamiento. El momento pas. Haba asuntos ms urgentes que deba tratar ahora mismo, asuntos que requeran una mente clara. Adems, si las cosas iban segn el plan Pellaeon muy pronto se vera reducido a la irrelevancia. Girando su silla a medio camino, mir al Mayor Tierce. "Una conversacin interesante, no lo cree, Mayor?" inquiri ligeramente. "Dgame, cules fueron sus impresiones?"

Con un esfuerzo obvio, Tierce arrastr la mirada desde las puertas por donde Pellaeon se haba ido. "Lo siento, Su Excelencia, pero realmente no lo s," dijo. Sus hombros estaban inclinados ligeramente con la humildad de un hombre que conoce sus lmites, su expresin seria pero simple. "Yo slo soy un ayudante de la Flota. No s mucho sobre estas cosas polticas." Era una actuacin sumamente competente, tuvo que admitir Disra, una que al parecer haba engaado a docenas de civiles y comandantes militares durante los ltimos quince aos, incluso al propio Disra. Pero saba la verdad ahora. . . y la representacin estaba a punto de acabarse. "Ya veo," dijo Disra. "Bueno, entonces, omitamos la poltica y veamos la opinin militar de un oficial militar. Oy mis sugerencias acerca de cmo el Imperio puede evitar esta capitulacin que el Almirante parece querer tanto. Comentarios?" "Bueno, Su Excelencia, el Almirante Pellaeon es el Comandante Supremo," dijo Tierce renuentemente. La expresin estlida segua all, pero Disra ahora pudo ver un atisbo de tensin en sus ojos. Sospechaba que Disra lo saba? Probablemente no. No que tuviera importancia. "Yo presumira que l sabe lo que es mejor para nuestra situacin estratgica," prosigui Tierce. "De nuevo, me temo que mi propio conocimiento de estrategia a gran escala tambin es muy limitado." "Ah." Disra agit la cabeza, estirndose hacia abajo y al costado para tocar el interruptor de cdigo-personal integrado al escritorio durante el crecimiento del ivrooy. Hubo un clic, y el cajn oculto integrado al fondo de superficie de escritura se abri. "Me decepciona, Mayor," dijo, buscando al tacto entre la media docena de datacards, con los ojos firmes en la cara de Tierce. "Yo habra asumido que el Emperador habra insistido en slo los mejores." No hubo error esta vez: Los ojos de Tierce definitivamente se apretaron. Pero l todava no estaba listo para dejar la charada. "El Emperador, Su Excelencia?" pregunt, parpadeando con desconcierto. "Slo los mejores," repiti Disra, seleccionando una de las datacards y levantndola para que Tierce la inspeccione, "para servir en su Guardia Real." Disra haba esperado que el otro lanzara un estallido de sorpresa o desconcierto de su repertorio actoral. Pero Tierce slo se qued all, con los ojos clavados en Disra como bateras turbolseres gemelas. Disra sostuvo la mirada, reprimiendo una sbita punzada de duda. Si haba calculado mal -si Tierce decida que mantener su anonimato era lo suficientemente importante como para asesinar a un Moff ImperialTierce exhal suavemente, el siseo de una serpiente venenosa. "Supongo que no tiene sentido hacer fuertes ruidos de protesta, o s?" dijo. Se enderez de su usual postura perezosaY Disra se encontr echndose atrs en su silla involuntariamente. De repente el tmido y marginalmente competente Mayor Tierce que haba servido como su ayudante militar durante ocho meses se haba ido. En su lugar haba un guerrero.

Disra haba odo una vez que decan que una persona con discernimiento siempre poda reconocer a un stormtrooper Imperial o Guardia Real, si estaba ante l con la armadura completa o yaca muriendo en un lecho de enfermo. Siempre haba desestimado tales cosas como mitos infantiles. No cometera ese error de nuevo. "Cmo me identific?" pregunt Tierce en el silencio. Le tom a Disra otro momento encontrar su voz. "Hice una bsqueda en la biblioteca principal de archivos Imperiales despus de que se mud aqu a Bastin," dijo. "Los duplicados de los archivos privados del Emperador tambin se guardan ah. Pude encontrar una forma de accederlos." Tierce alz una ceja. "De verdad. Se supona que esos archivos eran absolutamente seguros." "No existe tal cosa como la seguridad absoluta," dijo Disra. "Aparentemente no," dijo Tierce. "Bueno. Ahora qu?" "No lo que est esperando," le asegur Disra. "No tengo ninguna intencin de denunciarlo como un desertor o cualquier cosa que sea lo que le preocupa, incluso presumiendo que pueda encontrar a alguien con la autoridad apropiada a quien denunciarlo. El Imperio no puede darse el lujo de desperdiciar a su mejor gente." Levant una ceja. "Hablando de eso, debo preguntar. Cmo escap a la destruccin de la segunda Estrella de la Muerte?" Tierce se encogi parcialmente de hombros. "Por la simple razn de que yo no estaba ah. Los de la Guardia Real ramos rotados peridicamente a unidades regulares de stormtrooper para mantener nuestras habilidades de combate en buen estado. Estaba en Magagran en ese momento, en el Borde Exterior, ayudando a desbandar una clula Rebelde." "Y el resto de tu unidad fue destruido?" "Por una sola clula Rebelde?" resopl desdeosamente Tierce. "Improbable. No, completamos nuestra misin y nos ordenaron volver. Haba toda clase de rumores rugiendo en el momento acerca de si el Emperador haba muerto en Endor o no, tan pronto como llegamos dentro del rango de Coruscant yo salt de nave y fui a ver si haba algo que pudiera hacer para salvar la situacin." Disra sinti que su labio se retorca. "Recuerdo esos meses. Puro caos, con los Rebeldes recogiendo los pedazos que podran ms bien haberles sido entregados en bandejas." "S," dijo Tierce, con voz y cara amarga. "Era como si todo el Imperio se estuviera destejiendo desde arriba hacia abajo." "Quizs lo estaba," convino Disra. "Pellaeon mencion una vez que el Gran Almirante Thrawn tena una teora acerca de eso."

"S: que el Emperador haba estado usando la Fuerza para apoyar a sus tropas," dijo Tierce. "Recuerdo discusiones similares a bordo del Quimera. Quizs l tena razn." Disra frunci el ceo. "Estuvo usted en el Quimera?" "Por supuesto," dijo Tierce. "Qu mejor lugar para un Guardia Real que al lado de un Gran Almirante? Aproximadamente un mes despus de que volvi de su servicio en las Regiones Desconocidas, pude arreglar una transferencia a la dotacin stormtrooper del Quimera." "Pero entonces-?" Disra balbuce. "Por qu muri?" la mandbula de Tierce se apret. "Porque adivin mal. Yo estaba esperando un atentado contra el Gran Almirante cuando encontramos nmeros inesperados en los astilleros de Bilbringi. Pero estaba esperndolo en la forma de un equipo comando abordando al Quimera en la confusin de la batalla. Luke Skywalker haba penetrado a la nave de esa forma una vez, para rescatar al contrabandista Talon Karrde, y pens que lo intentaran de nuevo. As que apost a mi unidad storm-trooper cerca de las bahas del hangar." "Ah." Disra asinti, una pieza perdida de la historia de esa batalla cay en su lugar. "As que fue su unidad la que intercept y mat al noghri traidor Rukh despus de que asesin al Gran Almirante?" "S. Por el fro consuelo que fue." "Um." Disra lo mir. "Saba Thrawn acerca de usted?" Tierce se encogi de hombros de nuevo. "Quin poda decir lo que el Gran Almirante saba o no? Todo lo que puedo decir es que yo nunca me identifiqu a l, y l nunca me confront con mi pasado." "Por qu no se identific?" pregunt Disra. "Yo habra pensado que un Guardia Real podra gozar de ciertas -ah- asignaciones especiales." "Nunca vuelva a sugerir tal cosa, Disra," dijo Tierce, con voz baja y mortal. "Ni siquiera lo piense. Un Guardia Real nunca busca privilegios especiales. Nunca. Su nica meta en la vida es servir al Emperador, y al Nuevo Orden que l cre. Su meta en la vida, y su deseo en la muerte." "S," murmur Disra, tomado desprevenidamente a pesar suyo. Se estaba volviendo cada vez ms claro que la reputacin de la Guardia Real -una reputacin que siempre haba asumido que era el producto de la fabricacin de los propagandistas del Emperador- haba sido de hecho realmente ganada honestamente. "Lo siento mucho, Guardia." "Mayor," lo corrigi Tierce. "Slo Mayor. La Guardia Real ya no existe." "De nuevo, perdn, Mayor," dijo Disra, con un toque de molestia rezumando por la extraeza. Haba pensado manejar a su antojo esta conversacin; sin embargo, a cada

giro, pareca, que estaba perdiendo el control de la misma. "Y debe dirigirse a m como Su Excelencia." Tierce frunci el ceo, y por un doloroso momento Disra contuvo la respiracin. Entonces, para su alivio, el labio del otro se torci en una sonrisa irnica. "Por supuesto," dijo secamente. "Su Excelencia. Ha satisfecho apropiadamente su curiosidad, Su Excelencia?" "Lo he hecho," dijo Disra, asintiendo. "El pasado es el pasado, Mayor. Ahora consideremos el futuro. Oy mis sugerencias al Almirante Pellaeon. Qu piensa?" Tierce agit la cabeza. "El Almirante tiene razn: no funcionar. Los nmeros estn demasiado inclinados en nuestra contra." "Ni siquiera con la Nueva Repblica ocupada con docenas de conflictos internos?" "No." gesticul Tierce al escritorio de Disra. "Ni siquiera con el interesante reporte archivado por Lak Jit en la tercer datacard de abajo." "Oh?" Disra frunci el ceo, sacando la datacard de la pila que Tierce haba trado. Se supona que todos estos reportes eran privados, encriptados con un cdigo Imperial especial reservado para los ms altos oficiales de Inteligencia y los mismos Moffs. Obviamente, Disra no era el nico que haba estado haciendo algo de decodificacin de alto-nivel. Metiendo la datacard en su lector, tecle para desencriptarla. Era un reporte de Inteligencia, comprado a un devaroniano independiente llamado Lak Jit, acerca del descubrimiento en las ruinas del Monte Tantiss de un registro parcial de la destruccin de Caamas. "Esto es perfecto," le dijo a Tierce mientras lo evaluaba. "Exactamente lo que necesitamos." Tierce agit la cabeza. "Ciertamente es til. Pero no es suficiente." "Ah, pero lo es," dijo Disra, sintiendo una sonrisa apretada arrastrndole los labios mientras relea las partes cruciales del reporte. "No creo que entienda totalmente la situacin poltica en la que la Nueva Repblica se encuentra por estos das. Con un punto conflictivo como Caamas -sobre todo con bothanos involucrados- todo hervir a borbotones. Particularmente si podemos darle el empujoncito apropiado." "La situacin entre los Rebeldes no es el problema," contrapuso framente Tierce. "Es el estado del Imperio lo que usted no parece entender. El solo despedazar a la Rebelin no va a reconstruir el Nuevo Orden del Emperador. Necesitamos un punto focal, un lder alrededor de quien las fuerzas Imperiales puedan reunirse. El Almirante Pellaeon es lo ms cercano que tenemos a tal figura de autoridad, y l evidentemente ha perdido la voluntad de luchar." "Olvide a Pellaeon," dijo Disra. "Suponga que yo podra proveer a semejante lder. Estara usted dispuesto a unirse a nosotros?" Tierce lo mir. "Quines son los nosotros a los que se refiere?"

"Si usted se nos une, seramos tres," dijo Disra. "Tres quines compartiran el secreto que estoy dispuesto a ofrecerle. Un secreto que traer a toda la Flota hacia nuestro lado." Tierce sonri cnicamente. "Disclpeme, Su Excelencia, si sugiero que usted no podra inspirar lealtad ciega en un bantha narcotizado." Disra sinti una llamarada de furia. Cmo se atreva este soldado comn-? "No," convino, prcticamente atragantndose con la palabra entre los dientes apretados. Despus de todo, Tierce estaba muy lejos de ser un soldado comn. Y lo que era ms importante, Disra necesitaba desesperadamente a un hombre de sus habilidades y entrenamiento. "Yo sera meramente el poder poltico detrs del trono. Ms el proveedor de hombres y material militar, por supuesto." "De la Flota del Sector Braxant?" "Y otras fuentes," dijo Disra. "Usted, si elige unrsenos, nos servira como el arquitecto de nuestra estrategia general." "Ya veo." Si a Tierce le molest la palabra servir, no dej que se notara. "Y la tercera persona?" "Est usted con nosotros?" Tierce lo estudi. "Primero cunteme ms." "Har algo mejor que contarle." Disra empuj su silla atrs y se puso de pie. "Se lo mostrar." Juzgando por la falta de reaccin de Tierce, el corredor supuestamente secreto entre la oficina privada y la habitacin de Disra no fue ninguna sorpresa para el ex-Guardia. La puerta camuflada a mitad de camino a lo largo de l, sin embargo, s. "Instalada por el dueo anterior del palacio," explic Disra cuando bajaron por un angosto pasadizo a la cabina de un turboascensor igualmente angosto. "Baja cincuenta metros. Desde ah se puede ir o a la cmara de tortura debajo del nivel del calabozo o a un tnel de salida secreto en las colinas al norte. A veces me he preguntado en qu direccin l lo usara ms." "Cul estamos usando hoy?" pregunt Tierce cuando la cabina del turboascensor empezaba a bajar. "El que va a la cmara de tortura," dijo Disra. "Es el lugar ms privado y seguro del palacio. O en cualquier parte de Bastin, dicho sea de paso. La tercera persona de nuestro grupo est esperando ah." La cabina se detuvo y la puerta se abri deslizndose. Dos angostos tneles, speramente tallados se bifurcaban del espacio abierto delante del turboascensor; apartando a un lado un hilo perdido de telaraa, Disra se encamin por el corredor de ms a la derecha. Terminaba en una puerta de metal polvorienta con un juego de ruedas

en su centro. Agarrando los bordes de la rueda, Disra la gir; y con un crujido que reson pavorosamente en el espacio confinado la puerta se abri. El dueo anterior apenas habra reconocido su una vez cmara de tortura. Los instrumentos de dolor y terror haban sido quitados, las paredes y el suelo limpiados y alfombrados, y se haban instalado los muebles de un apartamento moderno totalmente funcionales. Pero por el momento Disra no tena inters en la propia cmara. Toda su atencin estaba en Tierce mientras el ex-Guardia entraba en el cuarto. Entraba en el cuarto. . . y vislumbraba al nico ocupante de la habitacin, sentado en el centro en un duplicado de la silla de capitn de un Destructor Estelar. Tierce se qued helado, con los ojos bien abiertos por la impresin, con todo el cuerpo endurecido como si una corriente de energa se hubiera descargado a travs de l. Sus ojos se lanzaron a Disra, de vuelta a la silla de capitn, recorrieron alrededor del cuarto como buscando evidencia de que se tratara de una trampa o alucinacin o quizs de su propia locura, y de nuevo a la silla. Disra contuvo la respiracin. Y entonces, abruptamente, Tierce se enderez, firme en postura de ceremonia. "Gran Almirante Thrawn, seor," dijo con formalidad militar de filo lser. "Stormtrooper TR889, reportndose a sus deberes." Disra desvi su atencin al ocupante del cuarto mientras se pona lentamente de pie. A la piel azul, el cabello negro-azulado, los resplandecientes ojos rojos, el uniforme blanco de Gran Almirante. Los ojos resplandecientes encontraron a los de Disra; entonces se volvieron a Tierce. "Bienvenido de vuelta a sus deberes, stormtrooper," dijo l gravemente. "Sin embargo, me temo que debo decirle" -mir de nuevo a Disra- "que no soy quien usted piensa." La primera insinuacin de un ceo se arrastr por la cara de Tierce. "Seor?" "Permtame," dijo Disra. Caminando por el cuarto, asi la manga del uniforme blanco y tir del hombre un paso ms cerca de Tierce. "Mayor Tierce: permtame presentarle a mi asociado Flim." "Un altamente talentoso timador y artista del disfraz." Por un largo minuto el cuarto estuvo lleno de un quebradizo silencio. Tierce mir fijamente al impostor de uniforme blanco, con incredulidad y desilusin mezclados con enojo y traicin en su rostro. Disra mir el paso de las emociones, con su pulso golpendole desagradablemente en su cuello. Si Tierce dejaba que su orgullo tomara el control aqu -si elega ofenderse por el engao que le haban hecho- entonces ni Disra ni Flim saldran de este cuarto vivos. Tierce volvi su mirada hacia Disra, el tumulto de emociones se retir detrs de una mscara de piedra. "Explquese," dijo l oscuramente.

"Usted mismo dijo que el Imperio necesitaba a un lder," Disra le record. "Qu mejor lder podramos tener que el Gran Almirante Thrawn?" Lenta, renuentemente, Tierce mir otra vez al falso Gran Almirante. "Quin eres?" demand. "Como Su Excelencia le ha dicho, mi nombre es Flim." dijo el otro. Su voz estaba sutilmente cambiada, sus modales ya no eran el aire poderoso, casi regio de un Gran Almirante. Precisamente la misma transformacin, Disra comprendi de repente, que la que el propio Tierce haba sufrido haca unos minutos en la oficina privada, excepto que en reversa. Quizs Tierce tambin se dio cuenta. "Interesante," dijo, dando un paso adelante y examinando de cerca la cara de Flim. "Es inaudito. Te vez exactamente como l." "Debera," dijo Disra. "Me tom casi ocho aos de bsqueda encontrar a alguien que pudiera efectuar semejante mascarada. He estado planeando esto por un largo tiempo." "Eso veo." gesticul Tierce. "Cmo hizo los ojos?" "Injertos de superficie," dijo Disra. "Auto-energizados para proveer el brillo rojo. El resto es solo coloreado de piel y cabello, ms unos notables control de voz y habilidad actoral natural." "He hecho muchas personificaciones as," dijo Flim. "Esta es solo una ms." Sonri. "Aunque con un potencial de recompensa considerablemente mayor." "Es notable," dijo Tierce, mirando de nuevo a Disra. "Slo hay un problema. Thrawn est muerto, y todos lo saben." Disra alz las cejas. "Ah, pero lo saben? Su muerte fue reportada, es cierto, pero eso puede no significar nada en absoluto. Quizs l meramente estaba comatoso por la herida del cuchillo de Rukh. Quizs fue llevado a algn lugar secreto donde ha pasado largos aos recuperndose." Movi la cabeza hacia Flim. "O quizs fue realmente un impostor como Flim el que muri en el puente del Quimera. Usted dijo que estaba esperando un atentado en su contra en Bilbringi; quizs Thrawn tambin lo haca, e hizo sus propios arreglos privados." Tierce resopl. "Tirado de los pelos." "Por supuesto," convino Disra. "Pero eso no importa. Todo lo que necesitamos hacer es presentar a Thrawn, y una actitud positiva har el resto. Todo el Imperio se apresurar a creer en l, desde el Almirante Pellaeon hacia abajo." "Ese es su plan, entonces?" pregunt Tierce. "Presentar al Gran Almirante a Pellaeon, reinstalarlo a bordo del Quimera, y usarlo como punto focal para el Imperio?" "Bsicamente," dijo Disra, frunciendo el ceo. "Por qu?"

Por un momento Tierce se qued callado. "Usted dijo que tena otros recursos adems de la Flota del Sector Braxant," dijo. "Cules?" Disra mir a Flim. Pero el timador estaba meramente mirando con inters a Tierce. "Tengo un arreglo con los Piratas Cavrilhu," le cont al Guardia. "Son un grupo grande y altamente sofisticado operando fuera de-" "Estoy familiarizado con la banda del Capitn Zothip," dijo Tierce. "No es particularmente sofisticada, en mi opinin, pero es ciertamente lo suficientemente grande. Qu clase de arreglo?" "Uno de intereses cruzados," dijo Disra. "Yo uso los reportes de Inteligencia Imperial para localizar embarques tiles de la Nueva Repblica, los que Zothip entonces ataca. l se queda con todo el botn que pueda; nosotros logramos una mayor desestabilizacin de nuestro enemigo." "Y una porcin de los Aves de Presa SoroSuub que salen de la lnea de produccin de Zothip?" sugiri Tierce. Disra apret los labios. O Tierce saba mucho ms de lo que debera acerca de los secretos del Moff, o era mucho ms inteligente de lo que Disra haba esperado. De cualquier forma, no estaba seguro de que le gustara. "Obtenemos todos los Aves de Presa, en realidad," dijo. "Zothip ya tiene todos los cazas estelares que necesita." "Y cmo est usted pagando por ellos?" "Con el tipo de ayuda especializada que Zothip no puede conseguir en ninguna otra parte," dijo Disra, ofreciendo al otro una sonrisa furtiva. "Estoy prestndole algunos guerreros-consejeros muy especiales: grupos de clones del Monte Tantiss del propio Thrawn." Tuvo la satisfaccin de ver la mandbula de Tierce caer un poco. "Todava quedan algunos de ellos?" "Hay nidos completos de ellos," le dijo agriamente Disra. "Nuestro inteligente pequeo Gran Almirante esparci grupos por toda la Nueva Repblica con identidades secretas. Qu pensaba hacer con ellos no lo s; no haba nada en sus archivos que los involucrara especficamente-" "Encontr los archivos de Thrawn?" lo interrumpi Tierce. "Sus archivos personales, quiero decir?" "Por supuesto," dijo Disra, frunciendo ligeramente el ceo. Por un momento haba habido repentinamente algo elctrico en la expresin del Guardia. "Cmo ms pens que yo saba donde encontrar a todos esos clones escondidos?" La llamarada de inters ya se haba desvanecido detrs de la mscara de Tierce. "Por supuesto," dijo serenamente. "Qu ms haba all?"

"Estaban los rasgos generales de una gran estrategia," dijo Disra, mirndolo de cerca. Pero cualquier cosa que hubiera encendido esa chispa se haba enterrado de nuevo. "Sus planes, para los prximos cinco aos, de campaas contra la Nueva Repblica. Increblemente detallados; desgraciadamente, a estas alturas, tambin completamente intiles." "Yo tendra cuidado acerca de desestimar cualquier cosa hecha por Thrawn como completamente intil," lo reprob ligeramente Tierce. "Algo ms?" Disra se encogi de hombros. "Las memorias personales y eso. Nada que me pareciera militarmente interesante. Le permitir revisarlas ms tarde si lo desea." "Gracias," dijo Tierce. "Creo que lo har." "Supongo," interpuso Flim, "que est considerando algo ms ambicioso que tan solo usar a mi Thrawn como un punto focal?" Tierce le inclin la cabeza ligeramente al timador. "Muy perceptivo, Almirante," dijo. "S, pienso que podemos hacer algo mejor que eso. Mucho mejor, de hecho. Hay una terminal de computadora aqu abajo? -ah; excelente. Necesitar las datacards que dejamos en su escritorio, Su Excelencia. Podra buscarlas?" "Cmo no," murmur Disra. "Volver en seguida." Ya ocupado en la terminal de computadora, Tierce no se molest en contestar. Por un momento Disra lo mir fijamente a la nuca, preguntndose si era posible que hubiera calculado mal. El Mayor Tierce, ex-Guardia Real, sera un sirviente til. Pero no sera un amo apreciado. Pero por ahora, todos se necesitaban entre s. Tragndose sus palabras, y su orgullo, Disra sali al tnel y se dirigi de vuelta hacia el turboascensor. CAPTULO 5 El Consejero Borsk Fey'lya alz la vista del datapad, con los ojos violeta dilatados, y el pelaje color crema aplastado contra su cuerpo. "As que finalmente ha salido a la luz," susurr. "S, lo ha hecho," dijo Leia. "Y demanda una explicacin." Fey'lya agit la cabeza. "No hay nada que explicar," dijo suavemente. "Es verdad." "Ya veo," dijo Leia, sintiendo un peso asentarse sobre sus hombros. No se haba dado cuenta cunto haba estado esperando que Karrde hubiera tenido razn acerca de que el registro de Caamas fuera una falsificacin. "Ests seguro?" "S," dijo Fey'lya, su mirada volviendo de Leia a la datapad. "Entonces sabes quin estuvo involucrado."

"No," dijo Fey'lya. "se es el centro del problema, Consejera Organa Solo. Y la razn por la que hemos permanecido callados acerca de esto por tanto tiempo. Slo sabemos lo que ahora sabes: que un grupo de bothanos ayud a los agentes del Senador Palpatine a ganar el acceso a los generadores de escudo de Caamas. Ni siquiera conocemos el clan involucrado, mucho menos a los individuos especficos." "Intentaron averiguarlo?" pregunt bruscamente Leia. El pelaje de Fey'lya onde. "Por supuesto que lo hicimos. Pero Palpatine haba cubierto su rastro demasiado bien. No fue hasta mucho despus del evento, en los tempranos das de la Rebelin, que los lderes de los clanes principales siquiera se enteraron de la complicidad bothana en Caamas. Fue nuestra impresin por esa revelacin, de hecho, lo que nos empuj a dedicar a nuestra gente a la Alianza Rebelde y a la cada de Palpatine. Pero la pista ya era entonces demasiado vieja para seguirla." Leia suspir. "Lo entiendo." "Me crees, no?" persisti Fey'lya. "Tienes que creerme." Por un momento Leia no habl. Mirndolo fijamente a la cara, extendindose con la Fuerza, busc lo mejor que pudo cualquier indicio de engao. Pero si lo haba, ella no pudo encontrarlo. "Creo que ests diciendo la verdad, por lo menos hasta donde la conoces," le cont al bothano. "Desafortunadamente, yo no soy la nica a la que tendrs que convencer." Fey'lya se estremeci, mechones al azar de su pelaje se erizaron a lo largo de su cuerpo. "No," convino sobriamente. "Habr muchos que creern que estamos solamente protegiendo a delincuentes en el nombre de la solidaridad bothana." Leia recogi la datapad, suprimiendo una mueca. l ciertamente tena razn. El acercamiento bothano a la poltica interestelar era mucho ms punzante y directo que lo que a muchos en la Nueva Repblica les importara. Incluso las especies a las que no les importaba el despiadado combate fsico entre ellos generalmente intentaban moderar su acercamiento al tratar con forasteros. El hecho de que los bothanos fueran incapaces o no quisieran hacer lo mismo les haba ganado ms que su justa porcin en los crculos diplomticos. "Estoy de acuerdo," dijo ella. "Ms razn para resolver esto tan rpidamente como sea posible." "Pero cmo?" pregunt Fey'lya. "Los bothanos han buscado mucho y por mucho tiempo la lista de responsables, en ambas las bibliotecas oficiales de los clanes en Bothawui, as como en todos nuestros mundos de colonia y enclaves. Simplemente no existe." "Existi aqu," seal Leia, sacando la datacard del datapad. "Estoy convencida de que lo hizo. Podemos ver si los tcnicos pueden reconstruirla; si no pueden, slo tendremos que localizar otra copia en alguna parte. Al menos ahora sabemos qu buscar." "Podemos intentarlo," dijo Fey'lya dudosamente. "Pero entretanto, qu planeas hacer?"

Leia toc la datacard. "No puedo simplemente olvidarme de todo, Consejero Fey'lya tienes que entender que tengo que tratarlo por lo menos con el resto del Alto Consejo. Pero har lo que pueda por persuadir al Presidente Gavrisom de que no debe hacerse pblico. Por lo menos no hasta que los tcnicos hayan tenido tiempo para ver lo que pueden hacer con las secciones arruinadas." "Ya veo," dijo Fey'lya, con ambos su pelaje y emociones ondeando. "Si los tcnicos se mantendrn callados es por supuesto otra pregunta. Ms importante, qu hay sobre el contrabandista Talon Karrde? Dijiste que l tambin lo sabe." "l ha dado su promesa de que no dir nada," le cont Leia. "Y mand un mensaje al resto de su gente para buscar al devaroniano que encontr la datacard. Quiz ellos puedan alcanzarlo antes de que se lo cuente a alguien ms." Fey'lya resopl. "Realmente, crees que todava no se lo ha contado a otros? Despus de la forma en que t y Karrde lo trataron?" "Hicimos lo que juzgamos necesario en el momento," dijo Leia, severamente reprimiendo una sbita llamarada de molestia hacia el bothano. "Preferiras que lo hubiera dejado en Wayland con la datacard?" "Para ser directo: s," dijo Fey'lya tiesamente. "Claramente, nosotros ramos sus anhelados destinatarios. Nos habra demandado una tremenda suma de dinero, y le habramos pagado, y ah habra terminado todo." Leia suspir. "No habra terminado, Consejero. No terminar hasta que toda la verdad sea conocida y los responsables castigados." "Eso es de hecho todo lo que nos queda ahora," dijo Fey'lya, ponindose de pie. "Gracias por tu cortesa al darme esta reunin privada, Consejera Organa Solo. Ahora ir a preparar mi defensa." "No ests siendo juzgado aqu, Consejero," le record Leia. El pelaje de Fey'lya se aplan. "Lo estar," dijo suavemente. "Como toda la raza bothana. Ya lo vers." *** El caf Dona Laza estaba tan lleno como Shada Dukal nunca lo haba visto, apiado casi literalmente de pared a pared con seres de una docena de especies diferentes y de cada clase social desde media-baja hacia abajo. "Es un lugar popular esta noche," le coment a su jefe, sentado a la mesa cerca a su lado. "Es su turno en el torneo de Boga flotante de Minawk," explic Mazzic, acariciando ociosamente el dorso de la mano de Shada, "No creeras lo locos que los pone el juego por aqu." "Supones que por eso es que l escogi este lugar?" pregunt Shada, "Debido a la muchedumbre?"

"No te preocupes, Cromf lo traer bien," la tranquiliz Mazzic. "Psale suficiente dinero y se vuelve positivamente fiable. Sobre todo cuando la segunda mitad del pago no llega hasta la entrega." Shada mir a los seres apretados alrededor de su mesa. "Yo estoy preocupada sobre si podremos sacarlo de aqu tranquilamente con tanta gente mirando." "No hay ninguna prisa en eso," dijo Mazzic. "Considerando todos los problemas que pasamos, deberamos por lo menos or este profundo secreto oscuro que quiere contarnos. Despus de eso, podemos ver como lo capturamos." Shada lo mir por el rabillo del ojo. "Karrde no estar contento con esto," advirti ella. "l fue muy especfico acerca de que Lak Jit no hablara con nadie." "No somos empleados de Talon Karrde," le record Mazzic speramente. "Y est la tarifa de descubridor de Cromf, no vamos a salir a mano en esto como est. Si este pequeo secreto tiene algn valor en el mercado, merecemos conseguir una porcin de l." Shada le dio la espalda, con una oleada de negrura fluyendo sobre su ya oscuro humor. Siempre se llegaba a esto en el mundo del contrabando: ganancias, y ms ganancias, y hacer cualquier maquinacin y traicin que hiciera falta para conseguir tantas como fuera posible. Conceptos como la lealtad y el honor"Oh, vamos, Shada," la reprendi Mazzic, acaricindole la mano de nuevo. "Estos estallidos de culpa personal tienen que terminar. As es cmo se juega el juego. Ya sabes eso." "Seguro," murmur Shada. Lo saba, est bien. Lo que le dola ms era que por los ltimos doce aos ella haba participado de buena gana en ello. De buena gana, y con mucho talento. A veces, tarde por la noche, se preguntaba qu le haba pasado a la galaxia. O quizs era simplemente a ella. Casi al borde de la muchedumbre apareci un joven garoos, deslizndose con su bandeja cargada cautelosamente entre un par de ishori que gesticulaban fuerte y ferozmente. Lo logr sin derramar las bebidas, y se desplom en el asiento enfrente de Mazzic. "Wheh!" medio-silb, tomando una de las cuatro bebidas de la bandeja, las aletas matizadas de prpura de sus agallas ondulaban rtmicamente con su respiracin. "No cre que lo logr'ra." "Y tambin hiciste un buen trabajo, Cromf," le asegur Mazzic, tomando dos de los otros vasos y poniendo uno delante de Shada. "Ya viste alguna seal de nuestra presa?" "No'l vi," dijo Cromf, sorbiendo cuidadosamente su bebida y mirando nerviosamente a su alrededor. Un racimo auditivo se abri brevemente cuando alguien cercano solt una risa ronca, entonces se cerr de nuevo. "No m'gusta esto, Maz'k. Dem'siada gente aqu mirando."

"No te preocupes," lo tranquiliz Mazzic. "Slo trelo a la mesa. Nosotros haremos el resto." Al lado de la oreja izquierda de Shada, una de las agujas decorativas laqueadas entrelazadas en su cabello emiti dos suaves clics. "Seal de Griv," le dijo a Mazzic. "Posible avistamiento." "Bueno," dijo Mazzic. "Ve por l, Cromf -por la entrada lateral. Concntrate en la otra mitad de tu tarifa de descubridor." El garoos medio-silb mientras se levant de la mesa y desapareci de nuevo entre la muchedumbre. Shada respir profundo, ponindose en modo de combate y le dio al rea alrededor de ellos un examen final. Si el devaroniano ola problemas e intentaba huir, probablemente se dirigira a su izquierdaY entonces Cromf estaba de vuelta, seguido por un cornudo devaroniano. "Wheh!" medio-silb, sentndose al lado de Mazzic. "Mucha g'nte aqu. Este es Lak Jit. Este es el contrab' Maz'k." "Encantado de conocerte, Lak Jit," dijo Mazzic, ofrecindole el cuarto vaso de la bandeja. "Bebes cerveza marca Vistulo, creo yo?" "Cuando alguien ms la paga," dijo Lak Jit, tomando asiento enfrente de Mazzic. "Quiero que sepas primero, Mazzic que aunque lo que estoy a punto de decirte es cierto, s que no puedo pedir dinero a cambio. Ya no tengo pruebas tangibles, slo la evidencia de mis propios ojos." "Entiendo," dijo Mazzic, apoyando la mano en el centro de la mesa. La retir, revelando una pila bajita de monedas de alta denominacin. "De todos modos, un caballero respetable debe estar dispuesto a pagar por el valor recibido." Lak Jit sonri con su delgada sonrisa devaroniana y se estir para tomar las monedasY encontr su mueca aprisionada slidamente en el puo de Mazzic. "Por el valor recibido," le record framente Mazzic. Extendiendo la otra mano, desliz la pila de monedas de vuelta al borde de la mesa delante de l. "Ahora," dijo, soltando la mueca del devaroniano. "Oigamos lo que tienes." Lak Jit se inclin adelante para apoyarse sobre la mesa. "Entiende que lo que estoy a punto de decirte es privado y exclusivo," murmur. "Nadie ms fuera del gobierno de la Nueva Repblica lo sabe." "Por supuesto," dijo secamente Mazzic, su tono dejndole claro a Shada que l no crea eso ms que ella. El devaroniano probablemente ya haba vendido esta misma informacin "exclusiva" a otra media-docena de personas. "Oigmoslo." Lak Jit mir alrededor y se inclin un poco ms cerca. "Involucra a Caamas," dijo. "Existe evidencia de que hubo en realidad agentes del entonces Senador Palpatine planificando su destruccin."

Por debajo de la mesa, Shada sinti su mano enroscarse en un puo apretado. Caamas. Haba pasado mucho tiempo desde que ella haba pensado acerca de ese mundo. Mucho tiempo desde que ella haba intentado bloquear su nombre y los recuerdos de su niez que evocaba en su mente de su propio mundo de Emberlene. Ahora, de repente, todo estaba regresando. Ella no hubiera esperado que Mazzic estuviera igualmente conmovido. Y no lo estaba. "No son noticias muy perturbadoras," dijo con un encogimiento de hombros. "Esa es la teora ms aceptada prcticamente desde que la ltima tormenta de fuego caamasi se extingui a s misma." "Pero sta es la prueba," insisti Lak Jit. "Un registro recuperado del almacn personal del Emperador en Wayland." "Un documento que sucede que no tienes." "Pero hay ms," sise el devaroniano, apoyndose adelante hasta que sus cuernos casi tocaban la frente de Mazzic. "Ahora sabemos cmo fue que el planeta fue destruido tan fcilmente. Los generadores de escudo fueron saboteados deliberadamente." Golpe la mesa con un dedo para enfatizar. "Por un grupo de bothanos." Mazzic le dispar una mirada a Shada. "Realmente," dijo, con voz todava despreocupada pero con una nota definida de inters por debajo. "Sabes sus nombres?" "Desafortunadamente no," dijo Lak Jit. "Esa parte del documento estaba demasiado daada para que la lea mi humilde datapad." Se inclin atrs de vuelta en su silla. "Pero yo sugiero que no importa. De cualquier modo, los bothanos pasarn por un tiempo sumamente duro. Un hombre de negocios inteligente debe ser capaz de obtener una ganancia por el conocimiento de tal inestabilidad inminente." Gesticul hacia la pila de monedas delante de Mazzic. "No estaras de acuerdo?" "Ciertamente estara," dijo Mazzic, mirando a Shada y moviendo una ceja. "Muy bien. Shada, ayudaras a nuestro amigo?" "No hace falta," dijo Lak Jit. Apoyndose de nuevo sobre la mesa, extendi la mano hacia las monedasY levantndose a mitad de camino de su asiento, Shada le clav los nudillos de su mano derecha en la base de su cuerno izquierdo. Cay sin un gimoteo, de cara contra la mesa, su cuerno izquierdo casi pero no lleg a derribar la bebida de Mazzic. Un barabel y un par de duros los miraron y entonces apartaron la vista; los clientes desmayados eran aparentemente una vista comn en el Dona Laza. "Wheh!" jade Cromf, mirando con ojos saltones a la forma flcida. "l no 'st-?"

"Por supuesto que no," dijo Mazzic, extendiendo la mano para golpear suavemente tres veces el sealizador en forma de aguja en el cabello de Shada. "Nadie nos est pagando para matar a nadie." Abrindose camino a travs de la muchedumbre, Griv apareci en la mesa. "Listo?" pregunt. "Listo," asinti Mazzic, recogiendo la pila de monedas. Le dio a Cromf cuatro de ellas, y dej caer el resto en su bolsillo interior. "Scalo al speeder." Griv iz al devaroniano sobre su hombro y se abri camino de regreso por la muchedumbre. "Bueno, eso fue una prdida de tiempo," coment Mazzic, ponindose de pie y cortsmente ofrecindole una mano a Shada. "Quiz podremos regatearle un poco ms a la recompensa de Karrde. Para intentar por lo menos salir a mano." "No vamos a hacer nada con esto?" pregunt Shada. "No seas tonta," la reprendi, tomndola del brazo y guindola hacia la muchedumbre. "Quin va a preocuparse por un planeta destruido hace casi medio siglo?" El estmago de Shada se hizo un nudo. Caamas. . . y Emberlene. "Nadie," convino amargamente. "Nadie en absoluto." *** Les tom un tiempo -al menos dos ledas completas a cada uno, estim Disra mientras caminaba lentamente detrs de su escritorio de ivrooy, intentando verse impaciente en lugar de aprehensivo. Pero eventualmente el ltimo de los cuatro capitanes Imperiales termin de leer y alz los ojos de su datapad. "Con todo el debido respeto, Su Excelencia, encuentro esta propuesta increble," dijo el Capitn Trazzen del Obliterador, con una voz suave que desmenta su reputacin de brutalidad. "Seguramente comprende que no se puede simplemente quitar a cuatro Destructores Estelares Imperiales de una flota de sector y esperar que las fuerzas restantes puedan defender su territorio adecuadamente." "Estoy de acuerdo," agreg el Capitn Nalgol del Tirnico, tocndose el anillo del escudo familiar de Kuat que siempre llevaba. "Adems -y tambin con el debido respeto- yo ira tan lejos como para cuestionar su autoridad para siquiera ordenar estas dos misiones. Se supone que todas las incursiones al espacio de la Nueva Repblica deben estar bajo el comando directo del Comandante Supremo de la Flota Pellaeon." "Tal vez," dijo Disra. "Tal vez no. Apartaremos ese detalle por el momento. Hay otras preguntas?" "Yo tengo una," habl el Capitn Dorja del Implacable. "Esta misin a Morishim en la que quiere que vaya. Qu es exactamente esta nave mensajera que est pidindome que intercepte?" Disra alz las cejas. "Estoy 'pidindole', Capitn? 'pidindole'?"

"S, Su Excelencia," dijo tiesamente Dorja. "El Capitn Nalgol tiene razn: usted es comandante supremo de la Flota del Sector Braxant con incumbencia en las operaciones dentro del sector Braxant. Las misiones a Morishim y Bothawui no se encuentran dentro de esta autoridad." "Eso veo." Disra mir al cuarto capitn. "Ha estado bastante silencioso, Capitn Argona." "El Mano de Hierro est por supuesto bajo su comando, Su Excelencia, e ir a dondequiera que lo mande," dijo en voz baja Argona. "Al mismo tiempo, tengo que coincidir con la evaluacin del Capitn Trazzen. Enviar a otra parte cuatro de los trece Destructores Estelares de la flota del sector no es algo que deba hacerse a la ligera." "Especialmente con tres de ellos en esta misin a largo plazo en el sistema Bothawui," agreg Trazzen. "La naturaleza de la cual, le recuerdo, impide cualquier oportunidad de un llamado de regreso rpido." "Es verdad," dijo Argona. "Tendra que enviar mensajeros fsicamente para contactarnos. En caso de emergencia, los das extra que costara eso podran llevarnos al desastre." "Nunca se gana nada que valga la pena sin riesgos," dijo framente Disra. "Estoy empezando a pensar que quizs fue una mala eleccin ofrecerles estas misiones a ustedes. Si prefieren apartarse de una campaa militar que har historia-" "No." La voz haba venido de la direccin del pasadizo secreto de Disra. Los capitanes se volvieronY el Gran Almirante Thrawn entr a la oficina. Hubo un jadeo de alguien, atragantado en un silencio aturdido. "Disclpeme, Almirante?" Disra pregunt cuidadosamente. "Dije que no seran excusados de esta misin, Su Excelencia," dijo Thrawn, con voz calma y fresca mientras caminaba hacia el escritorio y se sentaba en la silla de Disra. "Tuve mis razones para escoger a estos Destructores Estelares y a sus capitanes en particular. Esas razones no han cambiado." Por un momento sus ojos brillantes se enfocaron en los capitanes mientras se ponan firmes evidentemente confundidos ante l, midiendo y evaluando de a uno a la vez. Entonces, recostndose en su asiento, sonri ligeramente. "Fjese, Su Excelencia," dijo l, buscando a Disra y sealando con una mano a los oficiales. "Absolutamente aturdidos por mi aparicin inesperada; sin embargo ya estn mayormente recuperados. Mentes rpidas y flexibles, combinadas con lealtad absoluta hacia el Imperio. sa es la combinacin que necesito. La combinacin que tendr." "Por supuesto, Almirante," dijo Disra. Thrawn volvi toda su atencin hacia los capitanes. "Tienen preguntas, por supuesto," dijo. "Desafortunadamente, la que se encuentra adelante en todas sus mentes no puede

ser contestada en este momento. Mientras hago preparaciones para volver abiertamente al comando, el mtodo que me permiti sobrevivir el intento de asesinato hace diez aos debe permanecer confidencial. Tambin debo pedirles que por el momento mi retorno debe ser mantenido en secreto, para ser compartido slo con sus oficiales de mayor antigedad, y slo despus de que hayan dejado el espacio Imperial. Adems de eso-" Sacudi la cabeza ligeramente al costado. "Creo que haba algunas preguntas sobre la autoridad de comando?" "Ninguna pregunta, Almirante," dijo Trazzen, con voz casi reverente. "Ya no." "Est bien." Thrawn le alz una ceja negro-azulada a Nalgol. "Veo por su expresin, Capitn Nalgol que no coincide con su colega?" Nalgol aclar su garganta consciente de si mismo, apretndose el anillo como si intentara extraer confianza del escudo tallado. "Ciertamente no cuestiono su autoridad, Almirante Thrawn," dijo. "Pero apreciara muchsimo alguna clarificacin. Estoy familiarizado con el sistema Bothawui, y no puedo pensar en ninguna razn por la que debera ser de algn valor militar serio para el Imperio. Ciertamente no una lo suficientemente importante como para afectar a tres Destructores Estelares." "Su evaluacin es bastante correcta," convino Thrawn. "No es el sistema en s mismo lo que me interesa, sino eventos que tendrn lugar en el futuro cercano en el planeta natal bothano. Eventos que tengo intencin de manipular a la conveniencia del Imperio." "S, seor," dijo Nalgol. "Pero-" "Con el tiempo, todo quedar claro," dijo Thrawn. "Por ahora, debo pedirle que confe en mi juicio." "Siempre, Almirante." Dio un paso adelante y le ofreci la mano por sobre el escritorio. "Y si me permite decirlo, bienvenido de regreso. El Imperio ha echado penosamente de menos su liderazgo." "Como yo he echado de menos el privilegio del comando," dijo Thrawn, ponindose en pie y tomando brevemente la mano ofrecida. "El reacondicionamiento de sus tres Destructores Estelares ya est en marcha, y debera estar completo dentro de dos das." Cambi su atencin a Dorja. "En cuanto a su misin, Capitn Dorja, el mensajero Imperial que va a interceptar en Morishim tiene programado partir en veinte horas. Tendr el tiempo suficiente para volver al Implacable y alcanzar el sistema por delante de l?" "Fcilmente, Almirante." El labio de Dorja tembl en lo que pasaba por una sonrisa en l en estos das. "Y si me lo permite, seor, me gustara hacerme eco de los sentimientos del Capitn Nalgol. Estoy honrado por servir bajo su comando directo una vez ms." Disra mir a Dorja, sinti de repente una presin en el pecho. Haba servido Dorja directamente bajo Thrawn? "Yo estoy feliz de guiarlo una vez ms, Capitn." dijo gravemente Thrawn. "Durante mi tiempo en el Quimera a menudo sent que usted tena ms potencial de liderazgo que lo

que las circunstancias le permitieron desarrollar. Quizs ahora tendremos la oportunidad de juzgar esa evaluacin." Dorja brill intensamente. "Har mi mejor esfuerzo para demostrar que est en lo cierto, seor." "No puedo pedir nada ms que su mejor esfuerzo," dijo Thrawn. "Y no admitir nada menos," agreg, mirando a cada uno de los capitanes por turno. "Tienen sus rdenes. Pueden retirarse." "S, Almirante," Trazzen dijo por todos. Se volvieron y salieron, con lo que le pareci a Disra que era un paso notablemente ms espirituoso que con el que haban entrado a la oficina media hora antes. Las dobles puertas se cerraron ponderosamente detrs de ellos"Un buen grupo de caballeros," declar Flim, metindose un dedo en el cuello de su uniforme blanco de Gran Almirante. "Un poco incautos, quizs, pero buenos caballeros de todos modos." "Oh, son buenos, muy buenos," gru Disra, con la mirada en la puerta secreta por la que el timador haba hecho su gran entrada. "Tambin son sumamente peligrosos. Tierce? Dnde est?" "Justo aqu," dijo Tierce, saliendo de la puerta secreta, "Cul es el problema?" "Cul es el problema?" exclam Disra. "Ya es suficientemente malo que tres de los cuatro capitanes que escogi para estas misiones no sean particularmente fieles a m. Pero alguien que ya sirvi directamente con Thrawn? Est loco?" "No me insulte," dijo framente Tierce, unindose a los otros junto al escritorio "Tena que traer a alguien como Dorja en esto. Un estudiante junior de tcticas podra decrselo." "Yo no pienso tcticamente," Disra le respondi el fuego. "Por lo menos, no como usted. Es por eso que alguien de sus antecedentes era necesario, recuerda?" "Tranquilcese, Su Excelencia," interpuso Flim, cuidadosamente sacndose el injerto de superficie resplandeciente de su ojo izquierdo. "Tarde o temprano, era inevitable que enfrentara a alguien que personalmente conoca a Thrawn. Qu mejor momento o lugar que aqu, donde los cuatro podran haber sido manejados callada y discretamente si fuera necesario?" "Exactamente," dijo Tierce. "Y en cuanto a mi eleccin de comandantes, aqullos que no son personalmente fieles a usted son precisamente en los que necesitamos usar la magia de Flim." "Y ha considerado lo que podran hacer una vez que estn fuera del rango de esa magia?" contrapuso Disra. "Si deciden que no estn realmente convencidos despus de todo, e investigan un poco?"

"Oh, van a hacerlo," le asegur Tierce. "Fue por eso que quera que Nalgol estuviera en este primer grupo. Viene de una larga lnea de la nobleza de Kuat, y saba que estara usando su anillo inyector de veneno." Flim se detuvo a mitad de camino de quitarse el otro injerto de superficie. "Su qu?" "Su anillo inyector de veneno," repiti Tierce. "El envenenar a los enemigos es una tradicin de siglos de antigedad all. Oh, reljese- Nalgol no ha llevado ningn veneno en ese anillo por aos." "Me alegro que crea eso," dijo Flim irritado, examinndose de cerca la mano donde Nalgol lo haba agarrado. "No fue su mano la que l tom y-" "Le he dicho que se relaje," dijo de nuevo Tierce, y esta vez haba una amenaza en su voz. "No estaba poniendo nada. Estaba sacando algo." "Una pequea muestra de piel, para ser exacto," dijo Disra, dndose cuenta finalmente. "Que llevar indudablemente directamente a los archivos para compararla contra el perfil gentico en el registro de ID de Thrawn." "Exactamente," dijo Tierce. "Y una vez que est convencido -y ciertamente compartir sus hallazgos con los otros- no habr literalmente nada que no hagan por nosotros." "Me pregunt por qu estaba usted tan insistente de que alterramos esos archivos de ID anoche," dijo Disra. "No hay exactamente mucho margen de error en esta operacin." "Especialmente considerando que nosotros dos ramos los que corramos todos los riesgos," secund Flim, todava acunndose la mano. "Ni siquiera estaba en el cuarto con nosotros." "Tranquilcense, los dos," dijo Tierce, con una sugerencia de desprecio en su tono. "Queda mucho camino por delante. Espero que no empiecen a perder el valor." "No se preocupe por nuestro valor, Mayor," escupi Disra. "Preocpese por que esta estrategia suya realmente funcione." "Lo har," le asegur Tierce. "Confe en m. Cualesquiera que sean las escaramuzas preliminares, la batalla de apertura de la guerra civil final de la Rebelin se luchar sobre Bothawui. El Documento de Caamas se asegurar de eso. Queremos orquestar los detalles de ese encontronazo lo mejor que podamos; y queremos una presencia Imperial en Bothawui para asegurarnos de que el dao a ambos bandos sea tan extenso como sea posible." "Bueno, lo que sea que hagamos, ser mejor que lo hagamos rpido," advirti Disra. "Pellaeon ya est a tres-cuartos de camino de descubrir mi conexin con los Piratas Cavrilhu y sus asociados. Si investiga y encuentra que a mi flota de sector le faltan cuatro Destructores Estelares, va a caerme encima."

"No hay mucho que podamos hacer sobre el itinerario," le record Tierce. "los tres en camino al sistema Bothawui no estarn en posicin de ataque hasta dentro de varias semanas." "Entonces quizs podramos desechar el aspecto del cometa," dijo Disra. "Pueden formarse alrededor de algn otro marcador." "No hay ningn otro," dijo pacientemente Tierce. "Por lo menos, ninguno que sera seguro para que usen. Usted slo tendr que usar su encanto nativo para mantener a Pellaeon a raya." "Har mi mejor esfuerzo," dijo sarcsticamente Disra. "Y qu clase de encanto sugerira que use con el Capitn Zothip?" "Qu le pasa al Capitn Zothip?" pregunt Flim. "El Mayor Tierce lo llam y le dijo que estbamos cortndole el suministro de clones," gru Disra. "Zothip est bastante disgustado." "Ya pasamos por esto una vez," dijo Tierce con un aire de paciencia tirante. Nosotros necesitamos esos clones ahora. Zothip no tiene de qu quejarse -l ya se ha beneficiado lo suficiente por tenerlos a bordo de sus naves. De cualquier forma, qu le preocupa? Que l venga aqu y demande satisfaccin?" "No conoce a Zothip," dijo Disra pesadamente. "Es escoria del bajo mundo," dijo Tierce, desestimando al pirata con una torcedura del labio. "Cmprelo o clmelo -no me importa qu," "Me preocupa menos Zothip que su actitud, Mayor," contrapuso Disra. "Desde ahora, las decisiones mayores como esta van a hacerse en conjunto. No quiero que tire abajo lo que he construido y entonces me d los pedazos para que vuelva a unirlos." Por un largo momento Tierce solo lo mir. "Aclaremos una cosa ahora mismo, Disra," dijo por fin, con su voz lisa como el hielo. "Yo estoy a cargo de los aspectos militares de esta operacin. Todos ellos. Eso es lo que me ofreci, y eso es lo que estoy tomando. Su parte ahora -su nica parte ahora- es proporcionar las naves y los hombres que necesito, y manejar cualquier aspecto poltico que surja." Disra lo mir fijamente de nuevo. Pero era una mirada cuyo filo poda sentir embotndose. Qu clase de monstruo haba creado aqu? "Eso es todo lo que soy para usted?" le pregunt en voz baja a Tierce. "Su oficial de suministros?" Tierce sonri, un fro temblor de la esquina de su labio. "Asustado de que haya perdido el control de esta conspiracin que ha creado? No lo est. Mi meta aqu -mi nica metaes vengar la muerte del Emperador y barrer a la Rebelin fuera de cada mapa de la galaxia. Despus de eso, mi trabajo est hecho. El gobernar al nuevo Imperio que surja quedar completamente en sus manos."

Por un momento Disra lo mir, intentando leer ms all de su expresin de piedra, intentando impedir que sus deseos colorearan su juicio. Si el hombre estaba mintiendo. . . No. Tierce era un soldado; uno extraordinariamente bueno, pero no obstante un soldado. No tena en nada ni cerca de las habilidades o experiencia poltica que el propio Disra posea. Aun cuando llegara a acostumbrarse al gusto del poder, todava necesitara a Disra despus de que la lucha hubiera terminado. "La mayora de los triunviratos son inestables, Su Excelencia," dijo Flim. "Lo s; he visto a muchos de ellos alzarse y derrumbarse entre piratas y organizaciones contrabandistas en el bajo mundo. Pero este es diferente. Ninguno de nosotros puede hacerlo funcionar sin los otros dos." "Tiene razn," convino Tierce. "As que calle sus gimoteos y haga su parte. O todos iremos a las colonias penales." "Convenido," dijo Disra renuentemente. "Mis disculpas, Mayor. No pasar de nuevo." "Bueno," dijo Tierce vivamente. "Volvamos a nuestros asuntos. Voy a necesitar una copia del algoritmo de desencriptacin que us para introducirse en los archivos privados del Emperador y de Thrawn." Disra frunci el ceo. "Para qu?" "Para que pueda sacar una lista completa de las clulas durmientes que plant Thrawn alrededor de la Rebelin," explic Tierce. "Vamos a necesitar a todos los soldados y pilotos Imperiales entrenados en los que podamos poner nuestras manos." Eso pareca lo suficientemente razonable. "Est bien," dijo Disra. "Pero yo puedo obtener la lista por usted." "Sera til si yo pudiera entrar en esos archivos siempre que lo necesite," seal Tierce. "Tambin sera til para m saber algunas cosas que usted no," contrapuso Disra. "Por el bien del balance y todo eso." Tierce agit la cabeza. "Bueno. Prosiga y juegue sus pequeos juegos. Slo consgame esa lista." Disra inclin la cabeza en una reverencia irnica. "Inmediatamente, Mayor." No, no habra ningn estallido ms, decidi Disra mientras volva por la oficina al tnel secreto. Pero eso no significaba que no vigilara de cerca a sus compaeros en este triunvirato. Y si ellos dos todava lo necesitaban, podra bien llegar el tiempo en que l ya no los necesitara. Era algo en lo que pensar. CAPTULO

6 Era bajita, era peluda, hablaba fuerte, y estaba determinada a venderle un meln. "Lo siento," dijo Wedge Antilles, apartndose lo mejor que poda en la presin del atestado mercado de Morishim, sosteniendo las manos con las palmas hacia afuera delante de l. "No estoy interesado en melones wk'ou hoy, gracias." O la morish no entenda bsico o si no todava no estaba lista para conceder la derrota. Lo sigui del otro lado de su mesa de productos, en paralelo a su retirada, estirando el doblemente bulboso meln rojo plido hacia l y chachareando sin parar en su propio idioma. "Hoy no," repiti firmemente Wedge, echando una mirada a su alrededor e intentando encontrar a cualquiera de sus compaeros del Escuadrn Pcaro en la muchedumbre de compradores. Se supona que Janson y Tycho saban un poco del idioma morish, pero ninguno de ellos estaba en ninguna parte a la vista. Pero haba un hueco recin abierto en el patrn de trfico pedestre a su lado. "Quiz maana," le dijo a la vendedora de wk'ou, e hizo su escape. "Para un guerrero de ala-X tan grande y malo, seguro que ests podrido para decir que no," dijo la voz de Janson desde detrs de l. "No lo compr, o s?" contrapuso Wedge, volvindose para enfrentar a su sonriente compaero de equipo. "Dnde estabas cuando te necesitaba?" "Oh, vi la mayora del show," dijo Janson, ensanchando su sonrisa. "Me gust sobre todo la parte donde le diste esa sea con las palmas hacia afuera." Wedge sinti que sus ojos se estrechaban. "Eso no significa que 'no' aqu?" "No del todo," dijo Janson, claramente disfrutndolo. "Significa que no lo quieres a ese precio pero que ella podra querer intentar una oferta mejor." "Oh, bueno, gracias por contarme eso cuando llegaste," gru Wedge. "Ahora s por qu no me dejaba tranquilo." "Es una galaxia muy grande," dijo Janson filosficamente. "Hay tanto que aprender ah afuera. Vamos -me encontr con un viejo amigo tuyo por aqu." "Con tal de que no intente venderme nada," refunfu Wedge mientras Janson lo guiaba entre los compradores. "Algn mensaje de la base?" "Difcil," dijo Janson por encima de su hombro. "La reunin acaba de empezar hace media hora. Con un general de la reputacin de Bel Iblis, probablemente no se han terminado todava con los cumplidos preliminares. Aqu vamos. Eh, general!" A unas personas de distancia un hombre de aspecto distinguido en una capa negra se dio la vuelta"Bueno, bueno," dijo Wedge, pasando entre transentes y ofrecindole la mano. "General Calrissian."

"Es slo Calrissian a secas ahora," lo corrigi Lando Calrissian, ponindose el meln wk'ou que estaba llevando bajo un brazo y tomando la mano de Wedge, "Ya dej mis das militares muy atrs. Me alegra verte de nuevo, Wedge." "A m tambin," dijo Wedge. "Qu ests haciendo en esta parte de la galaxia?" "Esperando una oportunidad para hablar con el General Bel Iblis," dijo Lando, sealando con la cabeza hacia las torres de lanzamiento piramidales de la Base de Cazas Estelares de la Nueva Repblica que se alzaban detrs de la ciudad. "Tenemos que hacer algo acerca de la actividad pirata que hemos tenido cerca de Varn." "Estn asaltando tus embarques de minerales, no?" pregunt Wedge. "Eso, y espantando a potenciales clientes," dijo Lando. "No s si sabas que le agregu un casino y una galera de observacin al Bolsillos Profundos." "Suena como una atraccin muy grande," dijo secamente Janson. "Te sorprendera de lo interesante que es mirar la minera bajo el agua," le cont Lando. "En realidad, a plena capacidad el casino podra probablemente pagar por s mismo los gastos generales de toda la operacin. Pero no si todos tienen miedo de ir all." "Las bandas pirata han estado saliendo de abajo de las piedras por todas partes," convino Wedge. "Incluso en los sistemas del Ncleo. Has intentado hablar con Coruscant?" "Hasta quedarme sin voz," dijo agriamente Lando. "No me sirvi de nada. Los clasificadores de bits burocrticos son tan malos como los que tenamos bajo el Imperio." Janson resopl. "Algunos son los mismos." "Esta ltima reorganizacin poltica debera ayudar," dijo Wedge, intentando alejar la conversacin de lo que era un permanente punto doloroso para l y sus camaradas del Escuadrn Pcaro. "Volver la mayora del poder poltico de vuelta hacia los niveles de sistema y sector es definitivamente el camino a seguir. El Imperio ya demostr que el acercamiento centralizado no funciona." Mir arriba al cielo azul despejado sobre sus cabezas. "Es divertido, no, cmo terminan las cosas. Recuerdo cuando estar en un sistema tan cercano al borde del espacio Imperial significaba que dormas en tu ala-X. En cambio, ahora estamos aqu, pasendonos como si estuviramos en Svivren o en Ord Mantell." "Si fuera t no me confiara demasiado," advirti Janson. "El Imperio an no est exactamente muerto. Todava podran darnos un buen golpe si quisieran." "Y ya ha parecido que estaban listos para arrojar sus cartas antes," agreg Lando. "Recuerdas cmo estaban las cosas justo antes de que el Gran Almirante Thrawn regresara de dondequiera que se haba estado escondiendo?"

"Wedge?" llam una voz por encima del estruendo. "Eh- Wedge!" Wedge se asom por encima de la muchedumbre, vislumbr una cabellera castao claro despeinada, y alz la mano. "Por aqu." "Quin es?" pregunt Lando, estirando el cuello para asomarse encima de la muchedumbre. "Su nombre es Tycho Celchu," le cont Wedge. "Uno de mis hombres del Escuadrn Pcaro. No s si lo conoces." Tycho los alcanz. "Eh, Wedge, tienes que venir a or a este tipo," dijo, con voz y cara oscuras. "Vamos- est por aqu." Los llev a travs del mercado hasta una casilla pequea con un morish ajado inclinado encima. "Aqu est," dijo Tycho, juntando a los otros delante de la casilla. "W'simip'rotou?" "M'rish'kavjsh f'oril," jade el morish. "M'shisht C'aama' por kri'vres'ymj B'oth." Janson silb suavemente. "Qu pasa?" pregunt Wedge. "Dice que acaban de desenterrar nueva informacin sobre la destruccin de Caamas," dijo severamente Tycho. "Y que resultaron ser los bothanos quienes eran responsables." Wedge mir fijamente a Tycho. "Debes estar bromeando," dijo. "Me veo como si estuviera bromeando?" dijo entre dientes Tycho, con fuego en sus ojos azules. "Tiene sentido, no? Endor, Borleias, y ahora esto." "Tmalo con calma," dijo Wedge, poniendo algo de amenaza en su voz. "Borleias no fue realmente culpa de los bothanos." Los hombros de Tycho se movieron inquietos. "No del todo, de cualquier forma," concedi de mala gana. Wedge mir a Lando. "Has odo algo acerca de que hay informacin fresca sobre Caamas?" "Ni un cuchicheo," dijo Lando, mirando sospechosamente al morish. "Pregntale dnde lo oy." "Est bien." Tycho habl con el morish de nuevo, y obtuvo una respuesta. "Dice que viene del Viejo Solitario," tradujo. "Vive en una cueva en lo alto de las Tatmana. Aparentemente sabe todo acerca de lo que ocurre en la galaxia." Wedge se volvi y mir arriba a las Montaas Tatmana, alzndose en una cresta de dientes de sierra a la distancia al lado opuesto de la ciudad del de la base de la Nueva Repblica. Desde su ladera, era absurdo pensar que algn viejo nativo ermitao tuviera

siquiera alguna idea de lo que estaba pasando aqu abajo en la ciudad, mucho menos en la galaxia ms grande sobre sus montaas. Pero por otro lado, Wedge haba estado con Luke Skywalker lo suficiente como para saber que haba muchas cosas inexplicables en la galaxia. Quiz este Viejo Solitario era uno de esos latentes usuarios-de-la-Fuerza que Luke siempre estaba tratando de encontrar. Y no era como si estuvieran exactamente ocupados ahora mismo, de cualquier forma. "Pregntale dnde podemos encontrar a este Viejo Solitario," instruy a Tycho. "Vas a subir all?" le pregunt Lando mientras Tycho empezaba a hablar de nuevo con el morish. "Para qu mundos?" "Curiosidad," le cont Wedge. "Tenemos tiempo -el general no nos necesitar por lo menos por algunas horas ms. Vienes?" Lando suspir. "Mustranos el camino." *** Sostenindose ligeramente en el viento firme, los tres ala-X se posaron fcilmente en el acantilado desde el que se vea la ciudad. "Fcil para ustedes," murmur por lo bajo Lando, midiendo mentalmente el pequeo recoveco de espacio que le haban dejado para aterrizar al Dama Suerte. Sera apretado, pero su orgullo por s solo le dictaba que no se echara atrs ahora. Murmurando un poco ms, baj el yate hacia el acantilado. Era de hecho un apretn estrecho, complicado ms por el viento. Pero se las arregl sin demasiados problemas y, lo ms importante, sin pasar vergenza. Poniendo los motores en modo de espera, baj por la escalera de mano a popa tras la cabina del puente y se dirigi hacia el escotilln del yate. Wedge, Janson, y Tycho estaban esperndolo al pie de la rampa del Dama Suerte. "Hace fro aqu," coment, agarrando el borde de su capa para que no se batiera. "Espero que la cueva del Viejo Solitario est calefaccionada." "Por lo menos estar resguardada de este viento," convino Janson, apuntando hacia una grieta angosta, de dos metros de alto en la cara del precipicio. "Esa debe ser. Vamos." La cueva era mucho ms profunda de lo que Lando habra supuesto por el tamao relativamente pequeo de la entrada. Tambin era sorprendentemente clida. "Parece que hay una luz adelante," dijo Wedge, su voz sonaba raro en el espacio cerrado. "Pasando esa curva." "Me pregunto si deberamos anunciarnos," dijo Lando, mirando inquietamente a su alrededor. Volar en naves espaciales pequeas nunca lo haba molestado en lo ms mnimo, pero caminar por un pasadizo angosto con el peso de la cima de una montaa sobre su cabeza era algo completamente diferente.

O quiz era que el lugar le recordaba demasiado al interior del Monte Tantiss. De cualquier modo, cuando giraron la esquina, encontr su mano derecha descansando en la empuadura de su blster enfundado. Lo que hizo que la escena que se abri delante de ellos fuera tanto ms anticlimtica. Sentado al fondo de una seccin ms ancha de la cueva haba un solo viejo morish, aun ms viejo que con el que haban hablado en la casilla, meditativamente punteando las cuerdas tensas de alguna especie de instrumento musical. A su derecha haba una lmpara sobrante-militar achaparrada; a su izquierda, un antiguo brasero de madera. A ambos lados de la cueva, slo vagamente tocados por la luz de la lmpara, haba una coleccin de objetos que al parecer eran los bienes hogareos del Viejo Solitario. A su espalda, sin cubrir del todo la pared del fondo de la cueva, haba una cortina de tela decorada a mano de aspecto pesado. Si el Viejo Solitario estaba sorprendido de verlos, no lo demostr. Los estudi por un momento en silencio mientras se acercaban a un par de metros de l, entonces baj la mirada de vuelta a su instrumento y murmur algo en su propio idioma. "Est saludndonos," tradujo Tycho. "Ms o menos. Tambin demanda saber lo que queremos." "Dile que hemos odo que sabe algo sobre la destruccin de Caamas," dijo Wedge. "Nos gustara or ms." "Querr dinero," advirti Janson. "Est bien," convino Tycho. "Prueba de ofrecerle cincuenta." El morish se revolvi. "Trescientos," dijo en bsico claro y casi sin acento. "Esta historia vale trescientos." "Bueno, bueno," dijo secamente Wedge. "Hasta ah lleg el color local. Cre que probablemente hablaban ms bsico de lo que nos hacan creer. Te dar cien." "Trescientos," insisti el Viejo Solitario. "O no hay historia." "Uno-cincuenta," ofreci Wedge. "Dinero de la Nueva Repblica. Todo lo que tengo encima." "Trescientos. Nada menos." "Yo lo cubrir," dijo Lando, echando una mirada alrededor de la cueva. Haba algo raro en este lugar. Algo que estaba trayndole algunos recuerdos muy desagradables. "Est bien," suspir Wedge. "Que sean trescientos. Pero mas vale que valga la pena." "Lo vale," le asegur el Viejo Solitario. "Cuando la flota de batalla oscura se congregaba afuera de Caamas-"

Y de repente encaj en el fondo de la mente de Lando. Dando la vuelta detrs del brasero, agarr el borde de la cortina"Ka'alee!" chill el morish, echando a un lado su instrumento musical y arremetiendo hacia la lmpara. Lanz la mano debajo de ella"Quieto!" exclam Wedge. Los tres pilotos del Escuadrn Pcaro se haban agachado en posiciones de combate, con blsteres en sus manos apuntando al morish "Saca la mano," pidi Wedge. "Vaca." Despacio, mirndolos ferozmente, el Viejo Solitario sac la mano. Janson rode la lmpara y se agach a su lado, sacando un blster pequeo pero de aspecto daino. "Est bien," dijo Wedge mientras Janson volva al lado de Tycho. "Ahora solo sintate all y se bueno. Y mantn las manos adonde podamos verlas." Enfundando su blster, dio la vuelta detrs de sus compaeros de equipo y lleg a Lando. "Qu encontraste?" "La fuente de su omnisciencia," dijo Lando severamente, apartando la cortina. "Echen una mirada." Wedge silb suavemente bajo su aliento; e incluso Lando que ms o menos haba sabido qu esperar, tuvo que admitir que estaba impresionado. Apretado en una ancha grieta que iba del suelo al techo de la pared del fondo de la cueva haba un centro de comunicaciones Imperial funcionando completamente, completo con mdulos de encriptacin/decriptacin, tomas para enchufar una variedad de droides y sensores, un mdulo monitor espacio/planetario, y un generador de energa autocontenido Generaciones III. "Bueno, bueno," coment Wedge. "Lindo hallazgo, Lando. Qu te lo sugiri?" "El olor," le cont Lando, un escalofro involuntario lo atraves. "Los electrnicos polvorientos tienen un olor que no se parece a nada ms en el universo. La cmara de cilindros Spaarti en el almacn del Monte Tantiss estaba repleta de l." "Probablemente armaron este lugar justo antes de que les quitramos a Morishim," sugiri Janson. "Deben haberlo usado para espiar a la base." "Y para propaganda poltica e incitar a los nativos," dijo Wedge, apartando la cortina para mirarlo ms de cerca. "Aqu hay una entrada directa al servicio de noticias Imperial. Y una entrada directa al Horario de Coruscant." "Podra ser interesante hacer que alguien retrocediera por los registros de historia recientes," dijo Lando. "Para ver si podemos descubrir su mano en los eventos." "S," convino Wedge. "Deben haberlo abandonado con prisa para haber dejado tanto material atrs. . ." Se interrumpi, fruncindole el ceo a la pantalla del monitor espacial. "Tycho, sal a tu ala-X y llama a la base. Parece que tenemos una Corbeta Coreliana acercndose. Transmitiendo un ID Imperial-"

Abruptamente se puso duro. "Espera," exclam, dejando caer la cortina y pasando ms all del Viejo Solitario. "Vayan a sus cazas a doble velocidad." Los otros se pusieron detrs de l, y el grupo desapareci alrededor de la curva del tnel. "Qu pasa?" demand ansiosamente el Viejo Solitario. "T, humano, qu pasa?" Una sola mirada a la pantalla fue todo lo que Lando necesit. "Es un Destructor Estelar Imperial," dijo. "Cay justo detrs de la Corbeta. Dirigindose hacia aqu." *** "Lando?" vino la voz de Wedge desde la consola del Dama Suerte. "Me escuchas?" "Fuerte y claro," dijo Lando, haciendo un ltimo ajuste al control del altavoz. "Qudate cerca," advirti Wedge. "Este truco de mezclar frecuencias no funcionar contra su bloqueo de interferencia si nos alejamos demasiado." "Entendido," dijo Lando, mirando las confusas lecturas de su tablero de comunicaciones. Su sistema de comunicaciones era de bastante ltima tecnologa, adems con unos pocos adicionales exticos, pero no estaba realmente preparado para tratar con las frecuencias y cdigos militares de la Nueva Repblica. Pero hasta ahora la modificacin que haban armado al vuelo pareca estar aguantando. "Qu est pasando?" "Habl con la base mientras te estabas preparando," dijo Wedge. "El resto del Escuadrn Pcaro viene en camino junto con cada caza estelar que la base puede mandar." Un par de alas de ala-X y ala-A, contra un Destructor Estelar Imperial. Genial. "Qu hay del Peregrino y la Fragata de Asalto en la que vino el Almirante Vriss?" "El Peregrino est en camino, pero tiene que dar la vuelta desde el lado lejano del planeta," dijo Wedge, con un ligero desprecio insinundose en el calmo profesionalismo de su voz. La Fragata de Asalto, desafortunadamente, va a quedarse afuera. Aparentemente, dejaron que los sistemas se apagaran un poco ms lejos que el estado de espera." "Descuidados," gru Lando. "Quin est al mando?" "Un comit de bagmims," le cont Wedge. "La tripulacin es principalmente de bagmims, humanos, y povanarianos." "Los bagmims son bastante buenos guerreros cuando se irritan." "Entonces, deberan haberse quedado ms irritados," dijo Wedge. "Ahora mismo, slo son un desperdicio de aire."

"Demasiado tarde para preocuparse por eso ahora," dijo Lando, cuidadosamente abstenindose de recordarle a Wedge los comentarios que l mismo haba hecho ms temprano acerca de lo ms relajadas que se haban vuelto las cosas. "Cul es el plan?" "Nosotros intentamos retrasarlos," dijo Wedge. "El Peregrino viene en camino, y el general consigui dos Cruceros Estelares que vienen desde Haverling. Hasta que lleguen aqu, estamos solos." Los tres ala-X y el yate subieron sobre la curva del horizonte de Morishim; y all estaban: el intimidante tamao del Destructor Estelar Imperial con la Corbeta precedindolo hacia el planeta. Y entonces Lando frunci el ceo. "Wedge?" "Ya lo veo," murmur Wedge. "Pcaro Siete, dame un anlisis rpido." "No hay error, Lder Pcaro," vino rpidamente la voz de Tycho. "Esos no son disparos accidentales -el Destructor Estelar est definitivamente apuntndole a la Corbeta. La Corbeta est corriendo a velocidad de flanqueo, con los escudos deflectores de popa a plena potencia. Est persiguindola, confirmado." "Tambin estn bloqueando sus transmisiones," agreg Janson. "La proyeccin del curso muestra que se dirige derecho hacia el borde del escudo de energa de la base. Parece que tenemos un robo-y-desercin en nuestras manos." "Podra ser," dijo Wedge cautelosamente. "Tambin podra ser un truco para conseguir que la dejemos pasar sin examinarla bajo el escudo de energa." "As que, qu hacemos?" pregunt Janson. "Intentemos crear un poco de interferencia," dijo Wedge. "Pcaro Dos, Pcaro Cinco: doblen alrededor del lado de estribor de la Corbeta y vean si pueden distraer algo de la atencin del Destructor Estelar. Yo tomar el otro lado. Cuidado con los rayos tractores -pueden intentar tirar de la Corbeta." "Copiado, Lder Pcaro." Los dos ala-X se abrieron de Wedge y Lando. "Qu hay de m?" pregunt Lando. "Mejor qudate aqu atrs," le dijo Wedge, haciendo su propio estallido de velocidad. "Ese yate no est diseado para esta clase de maniobras. Sin embargo, podemos necesitar que actes como intermediario entre nosotros y nuestros refuerzos." Las palabras apenas haban salido de su boca cuando hubo una especie de llamarada amortiguada en la Corbeta, acompaada por una nube de escombros. "Le dieron al grupo sensor superior," inform Janson. "Fuego interior -probablemente van a tener que apagar el ncleo del reactor principal." Lo que significaba que no tendran motores, ni escudos, ni tampoco esperanzas de escape. Lando jur por lo bajo, tecleando su sistema comunicador secundario para que

examinase todos los canales. La esttica le siseaba en cada una de las frecuencias que los Imperiales estaban bloqueando. "Rayo tractor activado," dijo estrechamente Tycho. "Haciendo la conexin. . . la tienen." "Se acercan naves a popa," interrumpi Janson. "El resto del Escuadrn Pcaro, ms tres alas de ala-A y dos de ala-X. Tiempo estimado, unos cuatro minutos." El de Wedge fue un eco ms suave del siseo de interferencia. "Demasiado poco, demasiado tarde," dijo renuentemente. "Suspendan. Ya no hay nada que podamos hacer para ayudarlos." Lando mir a la Corbeta, golpeando un puo frustrado suavemente contra el borde de su tablero de control. Enmudecida y desvalida, la Corbeta sera tomada o destruida sin que nadie supiera quines eran o qu estaban haciendo aqu. A menos que. . . "Wedge?" llam. "Tengo una idea. Enciendan todas las frecuencias de transmisin, los tres de ustedes que pueden usar plena potencia, con toda la encriptacin que puedan ponerles. Quiz podamos diluir su bloqueo de interferencia lo suficiente para por lo menos sacar algo de la Corbeta." "Vale la pena intentarlo," dijo Wedge. "Hagmoslo, Pcaros." Lando gir alrededor del tablero de comunicacin, tecleando en uno de esos adicionales exticos en los que haba gastado todo ese buen dinero. No era probable que esto funcionara. En realidad, era casi seguro que no funcionara, y el solo intento podra fcilmente irritar a los Imperiales para que le dieran un golpe letal. Pero por lo menos estaba haciendo algo. Mir fijamente las lecturas del comunicador, conteniendo la respiracin. Y entonces, incluso para su asombro de jugador, hubo un parpadeo de algo a travs de la esttica. "Sigan haciendo eso," le grit a Wedge y los otros, tecleando locamente en el tablero. El parpadeo se fortaleci, se desvaneci, se fortaleci de nuevo. Se cort de repente. Lando alz la vista justo a tiempo para ver un vislumbre final de pseudomovimiento mientras el Destructor Estelar se desvaneca en el hiperespacio. "Bueno, eso fue todo," dijo Tycho. "No estaba mirando," dijo Lando. "Se llevaron la Corbeta con ellos?" "La arrastraron a su baha y se fueron en seguida," le cont Wedge. "Captaste algo?" "No s." Lando tecle pidiendo una repeticin. "Veamos." Hubo un estallido de esttica; y entonces, casi enterradas debajo del siseo, podan orse unas palabras dbiles. ". . . bla el Cor. . . zh Vermel. . . viado especial del. . . mirant. . . enviado aqu. . . sar al Gen. . . el Iblis acerc. . . egoc. . . ata. . . az. . . tre. . . Imperio y la

Nueva Repb. . . bajo el ataq. . . mentos traid. . . al Imperio. . . no espe. . . brevivir. Si la Nueva Re. . . en sost. . . ta. . . iones. . . Alm. . . Pell. . . mine. . . aband. . . itiin. . . mes para encontr. . . pito: Habla. . . nel. . . Vermel. . ." La grabacin acab. "No hay mucho all," coment Wedge. "No," concedi Lando, "Ahora qu?" "Mejor que t des la vuelta y le lleves esa grabacin al General Bel Iblis," dijo Wedge. "Creo que nosotros nos quedaremos aqu afuera un poco ms." "En caso de que esto fuera solo el primer acto?" sugiri Lando. "Nunca se sabe." Lando clav la mirada afuera adonde la Corbeta haba perdido su carrera hacia la seguridad, un escalofro desagradable le subi por la columna. Todo este asunto era muy similar -de hecho, horriblemente similar- a la carrera que la nave consular de la Princesa Leia Organa haba perdido con el destructor estelar de Darth Vader sobre el planeta Tatooine hace casi dos dcadas. Haba sido un punto de bisagra en el forcejeo contra la tirana del Imperio, aunque nadie lo haba sabido en el momento. Y ahora, aqu sobre Morishim, la misma escena acababa de repetirse. Podra haber algo de iguales consecuencias detrs? "Wedge?" "S?" "No hubo, por casualidad" -titube Lando, temiendo que esto fuera a sonar tonto"alguna cpsula de escape lanzada por la Corbeta?" "En realidad, eso fue lo primero en lo que pens," le cont Wedge sobriamente. "Pero no, no haba." "No pens que hubiera," dijo Lando, sacudindose los recuerdos del pasado. La historia nunca se repeta de verdad, despus de todo. Las posibilidades eran que Janson hubiera acertado: un simple robo-y-desercin. Las posibilidades eran tambin que ninguno de ellos nunca lo sabra con seguridad. *** Oficialmente, el planeta se llamaba Muunilinst -extraoficialmente, era conocido por muchos como Dinerolandia*. Y si Bastin era el centro poltico del Imperio, Muunilinst era su ncleo financiero. * N. del T.: Moneyland en ingls suena mas o menos parecido a Muunilinst. Las razones para su estatus eran muchas y variadas, una larga historia que databa de muy atrs en los das de la Antigua Repblica. El hecho de que todava retena su papel en estos tiempos ms oscuros era tanto un triunfo de la inercia y el hbito como lo era

de las dos Plataformas de Defensa Golan III que trazaban sus perezosas rbitas en la altura sobre sus cabezas. Parado en la ventana de la sala de conferencias, Pellaeon mir arriba mientras una de las plataformas pasaba delante del sol de Muunilinst, momentneamente disminuyendo su luz. Cuando la capital Imperial fue mudada a Bastin, record, Moff Disra haba intentado hacer transferir esos dos Golan III all tambin, argumentando que el centro gubernamental del Imperio mereca ms proteccin que los revolvedores de crdito. Haba sido uno de los raros clculos errneos de Disra, y una de sus ms avergonzantes derrotas polticas. Detrs de Pellaeon, alguien tosi discretamente. "S?" pregunt Pellaeon, dndose la vuelta para enfrentar de nuevo a la mesa. Los seis oficiales de antigedad reunidos alrededor de la mesa estaban devolvindole la mirada. "Presumo, Almirante," dijo en voz baja el Alto General Suit Ramic, "que sta no es simplemente una sugerencia hipottica. Usted y los Moffs ya han acordado esta oferta, no?" Por un momento Pellaeon estudi la cara del otro. El General Ramic, comandante de una de las Golans de all arriba, era el hombre ms antiguo de la fuerza de defensa de Muunilinst, tanto en experiencia como en rango. Si escoga resistirse al propuesto acuerdo de paz, los otros probablemente se alinearan tras l. Pero no. La pregunta no haba sido un desafo, solo una mera pregunta. "Los Moffs lo han aprobado, s," dijo. "Por lo que valga, ellos no estaban nada ms contentos con la idea de lo que ninguno del resto lo estamos." "Cre que fue usted el que hizo la propuesta," interpuso el General Jaron Kyte, con voz y ojos oscurecidos por la sospecha. "Cmo puede decir ahora que se opone?" "No dije que me opongo," lo corrigi Pellaeon. "Dije que no me gustaba. En mi opinin profesional, simplemente no nos queda ninguna otra opcin." "Tena la impresin de que tenamos nuevos sistemas y efectivos revolucionarios listos para ser puestos en-lnea," dijo Ramic. Con sincrona perfecta una de las luces en el comunicador de Pellaeon empez a parpadear. "Algunos de esos sistemas no han demostrado ser tan funcionales como sus diseadores haban esperado," dijo Pellaeon, caminando hasta su asiento y agachndose para apretar el botn de confirmacin. En cuanto a los efectivos, una parte ha sido contaminada por actividad decididamente traicionera." Enfrente de Pellaeon la puerta de conferencias se abriY un hombre delgado que vesta el tradicional mantn y el pendiente de banquero muunilinstino entr. Su reaccin a la sala llena de oficiales podra haber sido interesante, pero Pellaeon no lo estaba mirando. Sus ojos estaban en cambio en los mismos oficiales, mientras sus expresiones de sorpresa o indignacin por su acusacin velada fueron interrumpidas por

esta intrusin inesperada. Se volvieron, la mayora de ellos evidentemente irritados, para ver quin era el que haba presumido de entrometerse en los asuntos de la Flota. Y a mitad de camino del lado izquierdo de la mesa, el General Kyte se sobresalt. No fue una gran reaccin, apenas ms que una sacudida de la cabeza y una pasajera expresin de impresin en su cara antes de que recuperara el control. Pero contra el fondo de la curiosidad ms o menos indiferente de los otros, destacaba como un faro en una baha de desembarco. "Ah, Lord Graemon," dijo Pellaeon, enfocndose por fin en el banquero. "Gracias por haber venido. Si me espera all en la otra sala, lo atender en breve." "Como desee, Almirante Pellaeon," dijo Graemon. Sus ojos, not Pellaeon, se fijaron en Kyte una vez mientras cruzaba a la cmara interna y desapareca adentro. "Y qu fue todo eso?" pregunt Ramic. El hombre era sutil, est bien; claramente, haba reconocido que la interrupcin del banquero no haba sido completamente una coincidencia: "Estaba hablando de traicin," dijo Pellaeon, indicando con una mano la cmara interna. "Lord Graemon es uno de los hilos en esa telaraa." Una nueva oleada de sorpresa pas sobre el resto de la mesa, pero el mismo Ramic ni siquiera se mosque. "Puede demostrar esto?" demand. "Lo suficiente," dijo Pellaeon. "l es uno de los hombres de dinero que ayuda a desviar fondos Imperiales a un consorcio que est construyendo los Aves de Presa que ahora estn complementando a los ms tradicionales cazas estelares clase-TIE a bordo de nuestras naves." "Yo no veo ninguna traicin en eso," resopl alguien. "Me parece que el Imperio est obteniendo el valor de su dinero con esos Aves de Presa." "La traicin est en el hecho que el trato ha sido realizado por fuera de los canales apropiados," dijo Pellaeon. "Y en el hecho de que ciertos altos oficiales Imperiales estn succionando un porcentaje significante de esos fondos para sus ganancias personales." Deliberadamente, volvi su mirada a Kyte. "Y en el hecho de que el trato incluye la entrega de equipo y personal Imperial a varias bandas pirata." Kyte le sostuvo la mirada sin retroceder, pero su cara palideci notoriamente. Pellaeon lo saba, est bien; y ahora Kyte saba que l lo saba. "Y cmo espera que su tratado con la Nueva Repblica detenga esto?" pregunt Ramic. "La cooperacin y las lneas de comunicacin abiertas nos permitirn rastrear ms eficazmente a los participantes," dijo Pellaeon. "Y esos participantes ya no podrn fingir

que estaban meramente haciendo los asuntos del Imperio en su propia, digamos, forma creativa." "Entonces sospecha que algunos en la Flota estn involucrados?" pregunt uno de los otros. "No lo sospecho," dijo Pellaeon. "Lo s." Por un largo momento nadie habl. Pellaeon dej pasar y endurecerse el silencio, entonces seal a los datapads delante de ellos. "Pero se no es el problema aqu hoy. El problema es la propuesta del tratado de paz, y si la apoyan. Sugiero un receso de una hora para que tengan tiempo de considerar todas las ramificaciones. Disctanlo entre ustedes si lo desean; Yo estar aqu si tienen alguna pregunta que quieran hacerme en privado." Los mir a cada uno por vez. "Al trmino de esa hora nos volveremos a reunir, y esperar sus respuestas. Alguna pregunta final? Muy bien, entonces; pueden retirarse." Se volvi de nuevo hacia la ventana, dndole la espalda a la mesa, mientras ellos recogan sus datapads y datacards y salan calladamente del cuarto. La puerta se cerr, y Pellaeon tom aliento cuidadosamente. "Sus comentarios?" pregunt, dndose la vuelta otra vez. Ramic no se haba movido de su asiento. "Discrepo completamente," dijo bruscamente el alto general. "La Nueva Repblica va a auto-destruirse -usted lo sabe y yo lo s. Las nicas preguntas son qu tan violenta ser la explosin y si el detonante ser este asunto de Caamas del que seguimos oyendo o algo ms. No hay necesidad de que nos humillemos delante de los aliengenas y amantes de los aliengenas de esta forma." "Entiendo su posicin," dijo Pellaeon. "Es esa su palabra final?" Los delgados labios de Ramic se comprimieron brevemente. "Yo no apoyo su tratado, Almirante," dijo, ponindose de pie. "Pero soy un oficial Imperial, y obedecer a mis superiores. Usted y los Moffs se han puesto de acuerdo; si y cuando se d la orden de cesar las hostilidades, yo la obedecer." Algo del peso en los hombros de Pellaeon se alivi un poco "Gracias, General," dijo en voz baja. "Agradezca a mi familia y a su historia de servicio orgulloso," contrapuso Ramic. "Ellos son los que instalaron el sentido del deber y la lealtad en m." Baj la mirada a la mesa y se puso a reunir sus datacards. "Cree que la Nueva Repblica aceptar su oferta de una reunin?" "Lo averiguaremos lo suficientemente pronto," dijo Pellaeon. "El Coronel Vermel debe estar llegando al sistema Morishim ahora." "S," murmur Ramic. Se encamin hacia la puerta; se detuvo y se dio la vuelta. "Est seguro de que hay bandas pirata involucradas en todo esto?"

"No hay ninguna duda en absoluto," le asegur Pellaeon. "Por lo que he podido averiguar, estn siendo contratadas para atacar embarques especificados de la Nueva Repblica. Se quedan con el botn; el Imperio consigue un grado de confusin y consternacin en la Nueva Repblica y los socios en las sombras, sabiendo qu embarques van a ser atacados, ganan dinero en los negocios e intercambios de influencias." Ramic se encogi de hombros. "Aparte de eso ltimo, parece una actividad privada perfectamente razonable." "Quizs," concedi Pellaeon. "El problema es que las decisiones fundamentales sobre los embarques que sern atacados vienen de los socios en las sombras, no del Alto Comando o Inteligencia Imperial. Y hay tambin fuertes indicios de que las clulas durmientes que el Gran Almirante Thrawn cre estn siendo vaciadas para proporcionar tripulantes a las bandas." "Si es que aquellas alegadas clulas durmientes realmente existen," retumb Ramic. "Nunca estuve convencido de ello." "Si los soldados no vienen de las clulas durmientes, entonces los conspiradores estn consiguindolos de alguna otra parte," dijo Pellaeon. "La nica otra opcin es que estn succionndolos de las fuerzas de lnea regulares." La cara de Ramic se endureci. "Si estn haciendo eso, yo personalmente lo ayudar a desollar a los perpetradores. No tenemos suficientes soldados y tripulantes para empezar." Sus ojos se estrecharon ligeramente. "Y cul de nosotros sospecha que est en esto con Lord Graemon?" "El General Kyte fue el nico que reaccion a su entrada," dijo Pellaeon. "Como tal, l es mi principal sospechoso. Con suerte, puede asustarse y llevar a mi equipo de Inteligencia a algunos de los otros involucrados." "Kyte no se asustar," dijo Ramic. "Pero puede considerar prudente alertarlos." "De cualquier modo me servir," dijo Pellaeon. "Ahora, si me disculpa, necesito pasar unos minutos con Lord Graemon." "Tirando de otro hilo de la telaraa?" Pellaeon sonri severamente. "Algo as. Lo ver y a los otros en una hora." "Muy bien, seor." Por un momento Ramic le estudi la cara. "Aunque, le aconsejara que sea cuidadoso. Cada telaraa tiene algo desagradable en el centro. . . y quienquiera que est en el medio de esta podra bien decidir que con un tratado de paz en camino el Imperio ya no necesita un Comandante Supremo de la Flota. Especialmente uno que est arrancndole pedazos a su telaraa." Pellaeon mir a la sala adonde Lord Graemon esperaba. "S," dijo en voz baja. "Se me ha ocurrido esa idea."

*** La puerta secreta se abri, y Disra alz la vista mientras Tierce entraba al cuarto. "Y bien?" demand. "Tiene noticias de Dorja?" "Finalmente, s." asinti Tierce. "Informa que la misin tuvo ms o menos xito." "Ms o menos?" Tierce se encogi de hombros. "Dorja dijo que tena un bloqueo de interferencia funcionando en el momento en que emergi del hiperespacio. Pero que algo de la seal del Coronel Vermel podra haberlo atravesado antes de que llevara su Corbeta a bordo." Disra sise entre dientes. "Descuidado." "Esa observacin ya le ha sido expresada por nuestro Gran Almirante," dijo Tierce. "Haba algunos ala-X y un yate no identificado saliendo de Morishim que estaban por casualidad en el vector de entrada de la Corbeta cuando sali del hiperespacio." Disra resopl. "En mi experiencia, los ala-X no aparecen en algn lugar por casualidad." "Coincido," dijo Tierce. "Mi suposicin es que de algn modo detectaron a las naves entrantes y salieron a echar un vistazo. Posiblemente usando el viejo centro espa Imperial que abandonamos en la superficie, aunque cmo lo habrn localizado, no lo s." "Tena Dorja alguna idea de cunto del mensaje de Vermel podra haber pasado?" "Unas pocas palabras a lo sumo," le asegur Tierce. "Y eso supone que una o ms de las naves cercanas adems tuviera el equipo apropiado, lo que es improbable." Disra pens un momento. "S," concedi. "Y aun si lo hicieron, unas pocas palabras no van a captar la atencin de nadie. Nadie que cuente, por lo menos." "Especialmente considerando cuntas otras crisis estn a punto de caerles sobre sus cabezas," convino Tierce. "Correcto," dijo Disra. "Qu le pidi a Dorja que haga con la nave y su tripulacin?" "l est actualmente en camino de regreso a aqu, haciendo una rpida interrogacin en el camino. La mayor parte de la tripulacin, sospecho, no tendr ninguna idea de cul era la misin de Vermel; a aqullos podremos devolverlos al servicio con vagas intimaciones de que Vermel planeaba alguna clase de traicin. En cuanto al propio Vermel-" Se encogi de hombros. "Pens que lo encerrramos en algn lugar tranquilo por el momento. Podramos encontrarle utilidad ms adelante." "Suena razonable," dijo Disra. "Alguna noticia de Trazzen y los otros?" "Hemos recibido su ltimo reporte programado," dijo Tierce. "Estarn fuera de contacto de ahora en adelante hasta que sean convocados."

"Um," gru Disra. Todo pareca ir segn el plan. Y sin embargo, todo esto sobre Vermel y su mensaje posiblemente filtrado le molestaba de algn modo. Seguramente nadie podra haber captado nada de l; y aun cuando lo hubieran hecho, seguramente lo habran desestimado como contrabandistas o un simple intento de robo-y-desercin que no funcion. "Se me ocurre, Mayor," dijo despacio, "que quizs debemos empujar un poco nuestro itinerario. Por si acaso." Hubo un largo momento de silencio. "Supongo que eso sera posible," dijo Tierce. "Pero realmente no creo que sea necesario. Nadie va a prestarle mucha atencin al incidente de Morishim." Disra lo mir fijamente y duramente. "Est usted seguro de eso?" Tierce esboz una delgada sonrisa. "Lo garantizo." *** La grabacin se reprodujo hasta el final por tercera vez, y finalmente el General Garm Bel Iblis la apag. "Casi tan claro como el barro turbio," le coment a Lando. "Sin embargo, habra apostado que no podra haber obtenido ni siquiera esto a travs de todo ese bloqueo. Muy bien hecho." "Solo deseara haber conseguido ms," dijo Lando. "Janson pens que probablemente se trataba de un robo-y-desercin que sali mal." "S, se parece a eso," dijo Bel Iblis, tocndose pensativamente el bigote. "Pero de algn modo no creo que lo haya sido." Lando lo mir. "Entonces qu fue?" "Todava no lo s," dijo Bel Iblis. "Pero considere los hechos. El Imperio ya casi no tiene suficientes Destructores Estelares Imperiales restantes como para usar uno en una simple misin de persecucin. Y lo queran vivo; y queran asegurarse de que no hablara con nadie." "Y saba que usted estaba aqu," seal Lando. "Casi se puede or las palabras 'General Bel Iblis' all." "S," convino Bel Iblis. "Sin embargo seguir el rastro de mi paradero ya no es tan difcil. Ya no nos mantenemos tan en secreto como hace cinco aos." Se gir sobre su computadora y empez a apretar botones. "Me parece que tambin se puede or mencionar el nombre 'Vermel'. Si recuerdo correctamente, haba un oficial Imperial de ese nombre en el personal del Almirante Pellaeon." Lando mir por el ventanal abajo a la curva del planeta, y a los distantes brillos de los ala-X que todava volaban en crculos en la distancia. "Me parece que eso le agregara peso a la teora de la desercin," sugiri. "No querran matar a alguien de ese rango

inmediatamente, y ciertamente no querran que nosotros supiramos que lo haba intentado." "Quizs." Bel Iblis se acerc a la pantalla. "S, ah est. Coronel Meizh Vermel!" Lando extendi las manos. "All est, entonces." Bel Iblis se toc el bigote de nuevo. "No," dijo despacio. "Mis instintos todava dicen que no. Por qu usar una Corbeta Coreliana si ibas a desertar? Por qu no algo ms rpido o mejor armado? O que requiriera una tripulacin ms pequea, a menos que todos los ciento y pico tripulantes estuvieran desertando juntos?" "No lo s." "Yo tampoco lo s." Bel Iblis sac la datacard de la grabacin de Lando. "Pero creo que har unas cuantas copias de esto y ver si puedo averiguarlo." Lando alz una ceja. "En todo su copioso tiempo libre?" El general se encogi de hombros. "He estado necesitando un hobby de cualquier forma." CAPTULO 7 La Gran Cmara de Asamblea del Senado de la Nueva Repblica se haba completado slo tres meses antes, su construccin debida a la necesidad despus de que las bombas de Kueller haban debilitado la estructura de la vieja Sala del Senado demasiado para repararla. Y aunque haba todava detalles que faltaba terminar, el efecto global era tan impresionante como sus diseadores haban prometido. El viejo arreglo -con los asientos de los delegados colocados en semicrculos concntricos, descendiendo hacia una tarima elevada en el centro- haba sido reemplazado por una serie de bloques de asientos de tamao y forma variable, conectados entre s por cortas escaleras o rampas que se haban colocado aparentemente al azar, pero que mantenan una gracia y estilo consistente. Separando los grupos de asientos haba paneles de vidrio claros, o celosas talladas, o meras barandas cortas y un metro o dos de altura vertical, a donde la imaginacin de los diseadores los haba llevado. Cada bloque de asientos tena una vista libre de obstculos de la tarima central, as como una pantalla que poda ajustarse para mostrar o una vista ms de cerca de la tarima o cualquiera de los otros bloques de asientos en la cmara. De muchas formas el lugar le recordaba a Leia el magnfico teatro Corioline Marlee en Alderaan, un renombrado palacio de las artes que siempre haba sido sinnimo en su mente de cortesa, cultura, y civilizacin. Haba sido su secreta esperanza que el diseo similar de la Gran Cmara ayudara a alentar esas mismas cualidades en los Senadores que se congregaban all. Pero por hoy, por lo menos, ese claramente no iba a ser el caso.

"Djeme estar seguro de que lo entiendo, Presidente Gavrisom," dijo una spera voz opquis por el sistema de sonido de la cmara. "Est dicindonos que los bothanos fueron la clave de la destruccin de Caamas y el casi genocidio cometido contra el pueblo caamasi. Y sin embargo al mismo tiempo nos pide que no busquemos justicia por este odioso acto?" "Eso no es lo que he dicho, Senador," dijo suavemente el Presidente Ponc Gavrisom, sacudiendo la cola una vez y apoyndola contra sus patas traseras. "Permtanme repetirlo. Un pequeo grupo -un pequeo grupo- de bothanos todava no identificados estuvieron involucrados en esa tragedia. Si y cuando podamos averiguar sus nombres, ciertamente aplicaremos todo el peso de la justicia como s que todos buscamos. Hasta entonces, sin embargo, simplemente no puede hacerse nada." "Por qu no?" demand una aliengena con cabello verde-azulado lanudo y cara larga y delgada. Una forshul, Leia la identific tentativamente, representando los ochenta y siete mundos habitados del sector Yminis en el Borde Exterior. "El Consejero Fey'lya no niega que los bothanos estuvieran involucrados. Muy bien, entonces: dejen que sean castigados debidamente por esta monstruosa mancha contra la civilizacin galctica." Leia mir a travs de la tarima a Borsk Fey'lya, sentado al otro extremo de la fila curva de Altos Consejeros. La expresin y pelaje del bothano estaban bajo un rgido control, pero sus sentidos Jedi no tuvieron ningn problema en captar el tumulto de ansiedad detrs de su cara. Haba tenido, ella saba, una larga conversacin con las cabezas de los Clanes Combinados de vuelta en Bothawui justo antes de esta reunin. Por la dureza de su expresin, ella supuso que la conversacin no haba ido bien. "Entiendo sus sentimientos, Senadora," dijo Gavrisom. "Sin embargo, debo sealar que las pautas legales de la Nueva Repblica no son iguales que los cdigos tradicionales de justicia forshuliri." Extendi las alas plegadas sobre su larga espalda y las trajo delante de l. Las puntas de sus plumas prensiles presionaron una de las teclas en el atril, y una seccin de la legislacin criminal de la Nueva Repblica apareci en la pantalla sobre su cabeza. "Estas pautas no nos permiten castigar a todo el pueblo bothano por los crmenes de unos pocos." "Y por qu no conocemos las identidades de aqullos supuestos pocos?" exclam el Senador ishori. "Veo al Consejero Fey'lya sentado a su derecha. Qu tiene l que decir acerca de todo esto?" Gavrisom gir la cabeza para mirar sobre su cruz a Fey'lya. "Consejero Fey'lya, desea responder?" Visiblemente dndose valor, el bothano se puso de pie. "Entiendo el enojo que esta revelacin ha causado en muchos de ustedes," dijo. "Les aseguro que nosotros los lderes de los clanes bothanos sentimos el mismo enojo, y el mismo deseo de que los perpetradores de este terrible crimen sean trados a la justicia. Y les aseguro que si supiramos exactamente quines fueron esos perpetradores, ya nos habramos ocupado de ellos hace tiempo. El problema es que no lo sabemos."

Hubo un corto grito trinante. Por reflejo, Leia salt, tardamente identificando el sonido como el escalofriante equivalente ayrou de un resoplido escptico. "Espera que creamos-?" "Presidente Gavrisom, le pedira que una vez ms le recordara al Senador del sector Moddell que no haga ese ruido!" otra Senadora interrumpi enojada. "Los armnicos ya me han hecho perder dos huevos esta temporada, y si no puedo empollar mis pichones anuales a tiempo, perder mi estatus y cualquier posibilidad de reasignacin por mi asamblea de sector." "Si fuera por m, eso sera un alivio," interpuso alguien ms antes de que Gavrisom pudiera responder. "Algunos de nosotros estamos excepcionalmente cansados de que sus preciosos huevos sean usados como una excusa para todo lo que a usted no le gusta-" Las puntas de las alas de Gavrisom tocaron una tecla, y la voz fue silenciada cuando el sistema de sonido se apag. Por otro minuto las voces enfadadas continuaron oyndose, haciendo eco indistintamente desde varios sectores de la cmara, antes de finalmente callarse renuentemente cuando los participantes comprendieron que ninguna de sus estocadas verbales estaba llegando a sus designados destinatarios. Gavrisom esper otros pocos segundos antes de volver a encender el sistema de sonido. "El Prlogo del Estatuto de la Nueva Repblica," dijo en voz baja, "exhorta a todos los mundos miembros a comportarse entre s de un modo aceptable y civilizado. Deben los miembros de este Senado ser considerados a un nivel inferior?" "Usted habla de civilizacin, Presidente Gavrisom," dijo oscuramente un bagmim alto. "Cmo podemos nosotros del Senado de la Nueva Repblica considerarnos civilizados si no mostramos nuestra repugnancia por el horrible crimen cometido contra los caamasi?" Leia aclar su garganta. "Puedo recordar al Senado," dijo ella, "que cualquiera sea el papel que algn grupo de bothanos pueda haber representado, no hay ningn indicio de que ninguno de ellos haya realmente participado en la destruccin de Caamas. Lo que, en mi opinin, debera ser el punto focal de nuestro ultraje y justicia." "Intenta entonces excusar a los bothanos?" demand un Senador que ella no reconoci. "Adems, los perpetradores reales eran indudablemente agentes del entonces Senador Palpatine," agreg alguien ms desde el lado opuesto de la cmara. "Todos tales agentes seguramente ya han sido destruidos durante nuestra onerosamente larga guerra contra el Imperio." "Est seguro de eso?" ta otra voz. "Todava estamos averiguando toda la profundidad de los engaos del Emperador Palpatine contra los pueblos de la galaxia. Quin puede decir que sus agentes no caminan todava entre nosotros?" "Est acusando a alguno de nosotros?" "Si exige el ttulo, qu significa eso para m?" el otro respondi el fuego. "Todava hay rumores de agentes Imperiales esparcidos entre nosotros-"

De nuevo Gavrisom puls el interruptor, y de nuevo el debate se redujo a voces distantes gritndose intilmente entre s. Leia escuch, al debate en ciernes desvanecerse, por ensima vez agradecindole a la Fuerza que ella por lo menos temporalmente ya no era ms la que estaba a cargo de este manicomio. Las voces se desvanecieron en un tenso silencio. Gavrisom apret la tecla de nuevo. "Estoy seguro de que el Senador del sector Chorlian slo estaba hablando figuradamente," dijo con su usual equilibrio inmutable. "De todos modos, este debate ya ha pasado el punto de utilidad y por consiguiente ser suspendido por el momento. Si el documento recuperado por la Consejera Organa Solo puede reconstruirse al punto en que puedan descubrirse nombres, volveremos a abrir la discusin. Hasta entonces, hay muchos otros asuntos que requieren de nuestra atencin." Mir a la pantalla, entonces mir arriba a su derecha. "Empezaremos con el reporte del Comit de Economa. Senador Quedlifu?" *** El reporte del Comit de Economa fue ms largo que lo usual, con dos proyectos de ley elevados a la consideracin de todo el Senado. Eso en s mismo era bastante inusual: con cada Senador limitado a introducir un proyecto al ao, y una votacin de arriba-aabajo requerida para sacar ese proyecto del comit, la mayora de la legislacin propuesta nunca encontraba el apoyo necesario para llegar a todo el Senado. Slo un pequeo fragmento de esos pocos, adems, sobrevivan el escrutinio del Senado para convertirse realmente en ley. Que era precisamente como se supona que el sistema deba funcionar. Con ya casi mil Senadores -y con cada uno representando de cincuenta a doscientos mundos completosno haba ninguna forma posible de que Coruscant pudiera realmente cuidar de los intereses de todos los seres que constituan la Nueva Repblica. Esta ltima modificacin del Senado haba reducido su papel a poco ms que proveer a la defensa comn y mediar las disputas entre los sectores miembros. El gobierno ms comn del da a da se ejerca a niveles de sector, sistema, planeta, regin, distrito, y local. Algunos de los Senadores, recordando los das de gloria de la Antigua Repblica, refunfuaban de vez en cuando que el Senado se haba reducido a lo que ellos vean como poco ms que una elaborada sociedad de debates. Para la mayora, sin embargo, era ms vvida la memoria de la dominacin de Coruscant durante los das oscuros del Imperio. Un gobierno central relativamente dbil era exactamente lo que queran. As result que el Comit de Economa era el nico con algn proyecto de ley que introducir o, dicho sea de paso, algo realmente nuevo que reportar. Gavrisom cicl por el resto de los comits con practicada facilidad y despacho, llevando la reunin casi al cierre menos de dos horas despus de que haba comenzado. Y sin embargo, aun cuando Leia se uni al flujo de seres que salan de la cmara, sospech que ninguno de los Senadores o Altos Consejeros estara ocupado con sus asuntos de costumbre esta tarde. Caamas sera el pensamiento en las mentes de todos. Caamas, y justicia.

O quizs venganza. "Su Alteza?" llam una voz tentativa a travs del retumbar de las conversaciones. Leia se par y alz una mano. "Por aqu, Trespe." "Ah," dijo el droide, abrindose un tentativo camino entre el trfico hacia ella. "Confo en que la asamblea haya salido bien?" "Tan bien como puede esperarse, bajo las circunstancias," le cont Leia. "Algn mensaje de los tcnicos acerca de la datacard?" "Me temo que no," dijo Trespe, sonando pesaroso. "Pero tengo un mensaje del Capitn Solo. Ha vuelto, y est esperndote." Leia sinti los latidos de su corazn acelerarse. "Dijo algo sobre su misin a Iphigin?" "Me temo que no," se disculp de nuevo Trespe. "Deb haberle preguntado?" "No, est bien," le asegur Leia. "No pareca estar inclinado a ser demasiado conversador," medit el droide. "Podra no haber contestado ni aunque le hubiera preguntado." Leia sonri. "Probablemente no," convino, con cien recuerdos cariosos de su marido pasando a travs de su mente. Haba planeado dirigirse directamente a su oficina para clasificar algo de la montaa de datos que la esperaba en su escritorio. Ahora, de repente, decidi que poda esperar. Han la estara esperando en sus habitaciones"Consejera Organa Solo?" dijo una voz a su lado. Leia se volvi, con un sentimiento de zozobra cayndole encima. Esa voz y perfil mentalY tena razn. Era en verdad Ghic Dx'ono, el Senador ishori. "S, Senador Dx'ono?" "Puedo hablar con usted, Alta Consejera," dijo firmemente el otro. "En su oficina. Ahora." "Seguro," dijo Leia, con la sensacin de zozobra hacindose ms profunda. Las emociones del aliengena indicaban inquietud, pero eso era todo lo que ella poda leer. "Venga conmigo." Juntos se abrieron camino entre el flujo de seres, con Trespe esforzndose por seguirles el paso, y entraron al curvo corredor lateral donde los miembros del Alto Consejo tenan sus oficinas. Leia vislumbr a Fey'lya que desapareca en su oficina, antes de rodear la curva-

Leia se detuvo en seco, con un suave grito de sorpresa escapando de sus labios antes de que ella pudiera contenerlo. Preocupada con sus pensamientos, y con la presencia algo dominante de Dx'ono a su lado, no haba extendido sus sentidos adelante por el corredor. Tres personas estaban de pie afuera de la puerta de su oficina: uno de los ayudantes de Dx'ono, y dos seres delgados completamente cubiertos por capas encapuchadas. "Desean hablar con usted," dijo Dx'ono speramente. "Hablar con ellos?" Leia trag saliva, sus recuerdos llevndola atrs a su niez en Alderaan y al tiempo en que su padre adoptivo Bail Organa la haba dejado ir con l en un viaje privado a las Islas del Sur. . . "S," le dijo en voz baja a Dx'ono. "Me sentir honrada de hablar con sus amigos caamasi." *** Por la forma en la que las reuniones del Senado usualmente resultaban, Han haba esperado quedar atascado en la oficina de Leia por lo menos por otra hora antes de que ella volviera. Fue por consiguiente una moderada sorpresa que cuando apenas se haba puesto cmodo en la oficina interna de su esposa, la fluctuacin de presin de aire desplazada anunci que la puerta de la oficina exterior acababa de abrirse. Baj los pies de la esquina del escritorio de ella y los apoy en silencio en el suelo, se levant igual de silenciosamente de su silla y fue de puntillas hasta la puerta que separaba las secciones de la oficina. En los viejos das, habra intentado sorprenderla apareciendo de repente y dndole un gran abrazo y un beso. Excepto que sus crecientes habilidades Jedi hace mucho tiempo que hacan que intentar acercarse furtivamente a ella fuera un ejercicio bastante ftil. Adems de eso, avergonzarla con alguna tonta travesura de escolar la hara enojarse aun ms con l que lo que probablemente ya estaba acerca de lo de Iphigin. Especialmente si estaba acompaada. Lo estaba. Con su oreja apretada contra la puerta, poda or por lo menos otras dos voces adems de la de Leia. Por un momento se qued all, esperando a ver si ella iba a traer a sus visitantes o sino a invitarlo a que saliera a saludarlos. Seguramente ella ya saba que l estaba aqu adentro. A menos que prefiriera que l se quedara completamente fuera de la vista. . . Y entonces, al otro lado del cuarto en su escritorio, la pantalla del intercomunicador se encendi abruptamente. "-entienda que no tenemos deseos de crearle ningn problema a nadie," alguien estaba diciendo. "Nosotros no deseamos venganza, y es demasiado tarde para la justicia."

Frunciendo el ceo, Han cruz de vuelta al escritorio. Entonces bien. Leia quera que l escuchara la conversacin, pero no lo quera all afuera. O no quera que quienquiera que fuera supiera que estaban siendo escuchados. Y entonces le dio su primera mirada de cerca a la pantalla, y de repente entendi su renuencia. Haba dos ishori all afuera. . . y dos caamasi. "No es un asunto de venganza," insisti uno de los ishori. Probablemente un Senador, decidi Han, si la elaborada trenza del broche en su hombro era alguna indicacin. "Y nunca es demasiado tarde para la justicia." "Sin embargo qu propsito servira esta as llamada justicia?" contrapuso en voz baja uno de los caamasi. "Nuestro mundo est destruido, y somos pocos y esparcidos. Castigar a los bothanos nos hara estar milagrosamente bien de nuevo?" "Quizs lo hara," dijo el ishori, empezando a alzar la voz. Pensando duro y rpido, con esa clera caracterstica ishori que vena junto a eso. Han hizo una mueca, el recuerdo de su chapucero intento de negociacin en Iphigin fastidindolo dolorosamente. "Si los bothanos fueran declarados culpables y forzados a hacer reparaciones-" Al otro lado del tablero, son el comunicador. El canal de comunicador privado de Leia, not Han con molestia. Justo cuando la conversacin ah afuera estaba empezando a ponerse interesante; pero era probablemente uno de los nios, y l realmente debera contestarlo. Poniendo el canal del intercomunicador a grabar el resto de la conversacin que segua ah afuera -lo que era probablemente ilegal, pero a l no le importabaenmudeci el volumen del altavoz y apret la tecla del comunicador. No eran los nios, ni Winter, ni siquiera uno de los noghri. "Hola, Solo," dijo Talon Karrde. "No esperaba encontrarte en este canal." "Igualmente," dijo Han, fruncindole el ceo al contrabandista. "Cmo conseguiste esta frecuencia?" "Tu esposa me la dio, por supuesto," dijo Karrde, arreglndoselas para verse pcaro e inocente al mismo tiempo. "Yo le di un aventn de vuelta a aqu desde Wayland en el Salvaje Karrde. Pens que lo sabas." "S, recib un mensaje rpido de ella acerca de eso," dijo Han. "Aunque no saba que le habas sacado su frecuencia privada." Karrde sonri, entonces se seren. "Todos nosotros estamos de repente sentados sobre algunos asuntos altamente explosivos, mi amigo," dijo. "Leia y yo decidimos que podra ser til que yo pudiera ponerme en contacto con ella, digamos, discretamente. Ya te ha contado sobre la datacard de Caamas que trajimos de Wayland?" Los ojos de Han se volvieron a la pantalla del intercomunicador y a los dos caamasi. "No, no he tenido la oportunidad de hablar con ella desde que volv," dijo. "Pero da la casualidad que ella tiene un par de caamasi ahora mismo en la oficina exterior. Junto con un par de ishori."

Karrde sise suavemente entre dientes. "As que los ishori se estn involucrando. Lo que significa que los diamalas indudablemente van a venir por el otro lado." "Oh, indudablemente," convino Han. "El otro lado de qu?" "No creo que siga siendo muy secreto," dijo Karrde. "Por lo menos no en los exaltados niveles por los que circulas por estos das. Estoy seguro de que Leia te lo explicar en detalle ms tarde, pero la ltima lnea es que hemos descubierto que fue un grupo de bothanos hasta ahora no identificados los que sabotearon los escudos de Caamas en la vspera de su destruccin." Han sinti un nudo en su estmago. "Genial," gru. "Genial. No hay suficiente gente ah afuera que ya odie a los bothanos. Esto es justo lo que necesitamos." "Estoy de acuerdo," dijo Karrde. "Espero que el Senado est a la altura de la tarea de mantener esto bajo alguna semejanza de control. La razn principal por la que llamaba era para contarle a Leia que nuestro amigo Mazzic ha agarrado a Lak Jit, el devaroniano que realmente encontr la datacard. Lo tenemos encerrado, y lo mantendr all tanto como ella me pida. Desafortunadamente, parece que l ya ha corrido la voz hasta donde sus piececitos y el flujo de crditos lo llevaron. No creo que haya ninguna oportunidad de mantener este asunto en privado dentro de la jerarqua de la Nueva Repblica." "S, est bien, las cosas estaban avanzando demasiado bien de cualquier forma," dijo agriamente Han. "Gracias." "Cuando sea," dijo Karrde blandamente. "Sabes que siempre estoy a tu servicio." "Eso es bueno," dijo Han. "Porque tengo otro problema que me gustara que abordaras." "Seguro. Efectivo o a cuenta?" "Tuvimos una pequea corrida con algunos piratas en Iphigin," dijo Han, ignorando la pregunta. "Una horda de buen tamao: tenan un crucero de batalla Kaloth, un par de caoneras corelianas, y algunos cazas estelares Corsario." "Un grupo bien provisto," convino Karrde. "Por otro lado, seras un tonto si atacas un lugar como Iphigin sin suficiente poder de fuego para poder hacer el trabajo." "De todos modos me sorprendi un poco," dijo Han. "Pero aqu est lo peculiar. Luke dice que el crucero de batalla tena clones a bordo." La expresin de Karrde no cambi, pero las arrugas en las esquinas de sus ojos se apretaron notoriamente. "Lo dice, no," dijo. "Alguna idea de qu tipo de clones?" "No lo dijo," dijo Han. "Alguna vez oste hablar de una banda pirata que use tripulantes clonados?" "No que pueda recordar," dijo Karrde, acaricindose la barba pensativamente. "Mi suposicin sera que son sobrantes de esa gran ofensiva Imperial de hace diez aos. El

Gran Almirante Thrawn tuvo el Monte Tantiss lo suficiente para haber sacado muchos de ellos." "Entonces, qu estn haciendo con una banda pirata?" persisti Han. "No crees que lo que queda del Imperio querra quedarse con ellos?" "Punto," concedi Karrde. "Por otro lado, quiz han decidido que es ms efectivo hacerlos contratar por una o ms bandas como consejeros o guerreros de lite. Quizs a cambio de una mano al escoger sus blancos, o sino una porcin del pillaje." "Podra ser," dijo Han. "Tambin podra ser que algn grupo pirata ha encontrado su propio suministro de cilindros de clonacin." El labio de Karrde tembl. "S," convino severamente. "se podra ser un caso plausible." "Entonces qu vamos a hacer al respecto?" "Supongo que ser mejor que lo investigue," dijo Karrde. "Ver lo que puedo encontrar." Alz ligeramente una ceja. "Efectivo o a cuenta?" Han gir los ojos. Cada vez que pensaba que Karrde podra realmente estar al borde de hacer algo noble y sacrificado, el otro siempre encontraba una forma de recordarle a Han que su relacin con la Nueva Repblica era estrictamente profesional. "Me rindo," dijo. "Qu hara falta para traerte a nuestro lado, de cualquier forma?" "Oh, no s," dijo Karrde considerndolo. "Qu hizo falta para alejarte de la vida descuidada de un comerciante independiente?" Han hizo una cara. "Leia," dijo. "Exactamente," dijo secamente Karrde. "Ahora, si ella tuviera una hermana -no creo que la tenga?" "No que yo sepa," dijo Han. "Aunque con la familia Skywalker nunca se sabe." "No voy a contener mi respiracin," dijo Karrde. "Entonces pondremos esto a cuenta. Podemos fijar el precio ms tarde." "Eres todo corazn." "Lo s," dijo Karrde. "A quin debo reportarme, a ti o a Luke?" "Mejor a m," dijo Han. "Luke puede estar fuera de contacto; se ha ido en su propia pequea cacera de piratas." "Realmente," dijo Karrde, frunciendo el ceo. "Detrs de quin va, si puedo preguntar?"

"La banda Cavrilhu. Recibi de Inteligencia de la Nueva Repblica la ubicacin de uno de sus agujeros de tornillos -es un cmulo de asteroides en el sistema Kauron- y decidi meterse furtivamente y echar una mirada." "Ya veo," dijo Karrde. "Demasiado tarde para llamarlo de regreso, supongo?" "Probablemente," dijo Han. "No te preocupes, Luke puede cuidarse a s mismo." "sa no era la parte que me preocupaba," dijo Karrde. "Estaba pensando algo ms como que su aparicin sbita podra espantarlos al subsuelo adonde no podemos llegar a ellos en absoluto." "Bueno, si se asustan tan fcilmente, no pueden ser una gran amenaza, no?" sugiri Han. "Supongo que esa es una forma de verlo." Karrde hizo una pausa, y una sombra pareci pasarle por la cara. "Hablando de Luke, cmo le va en estos das?" Han estudi al contrabandista, intentando descifrar su repentino cambio de expresin. "Bien, supongo," dijo cautelosamente. "Por qu?" "Un sentimiento," dijo Karrde. "Mara ha estado extraamente inquieta ltimamente, y pareca un poco susceptible durante algn tiempo despus de que nos encontramos con Leia en Wayland. Pens que podra tener algo que ver con l." "Es curioso que lo menciones," dijo Han, rascndose la barbilla pensativamente. "Obtuve ese mismo sentimiento acerca de Luke la ltima vez que le mencion a Mara. Coincidencia?" "Quizs," dijo Karrde. "Por otro lado, ellos dos son bastante perceptivos a la Fuerza. Quiz hay algo que pasa all que los dos estn sintiendo." "Podra ser," dijo despacio Han. "Sin embargo eso no explicara lo otro por lo que Luke pareca estar pasando en Iphigin. O si? Estos clones, quiz?" Karrde se encogi de hombros. "Intentar hablar con ella al respecto. Quiz encontremos una forma de juntarlos a los dos." "S, hace tiempo que no hablan," convino Han. "Intentar ablandar a Luke de este lado cuando vuelva." "Est bien," dijo Karrde. "Entretanto, mejor que me ocupe de este asunto pirata. Dile adis a Leia por m, si no es molestia, y dile que estar en contacto." "Seguro," dijo Han. "Feliz cacera." Karrde sonri, y la pantalla se puso en blanco. Han se recost en su silla, mirando oscuramente a nada en particular. Caamas. Era, como le haba dicho a Karrde, justo lo que la Nueva Repblica necesitaba ahora.

Porque no era slo Caamas, aunque Caamas por s mismo era ciertamente lo suficientemente malo. El mayor problema era que traer a Caamas de nuevo a la luz iba a reflotar recuerdos de otras mil atrocidades que haban sido infligidas por uno u otro grupo a lo largo de los aos. Viejos rencores, viejos feudos, viejos conflictos -la galaxia estaba plagada de ellos. Era lo que haba hecho posible a gente como Karrde -y l y Chewie, para eso- ganarse bien la vida contrabandeando. Haba tantos bandos de tantos conflictos a los que los contrabandistas les podan vender cosas. Por el ltimo par de dcadas la necesidad de una resistencia comn al Imperio haba mantenido a la mayora de esos resentimientos enterrados bajo la superficie. Pero ya no. La amenaza Imperial era ahora tan pequea que casi era risible. Si este asunto de Caamas haca salir a todos esos viejos problemas hirviendo de nuevo a la superficie. . . Empez a levantarse cuando la puerta a su izquierda se abri con un siseo. "Hola," dijo Leia suavemente cuando entr en el cuarto. "Oh. Hola," dijo Han, ponindose apresuradamente de pie y dando una mirada tarda a la pantalla del intercomunicador. Absorto primero con Karrde y entonces con sus propios pensamientos, ni siquiera haba notado que los invitados de Leia se haban ido. "Lo siento -me distraje." "Est bien," dijo Leia, ponindose en sus brazos para un abrazo rpido. O no tan rpido. Se qued all, apretndose contra l, abrazndolo fuerte. "Acabo de hablar con Karrde," dijo Han, con su cabello hacindole cosquillas en los labios. "l me cont lo que averiguaron acerca de Caamas." "Estamos en problemas, Han," dijo Leia, con la voz embozada por su camisa. "No se han dado cuenta todava, la mayora de ellos. Pero sta podra ser la mayor amenaza que la Nueva Repblica ha enfrentado nunca. Podra literalmente despedazarnos." "Todo va a estar bien," la tranquiliz Han, sintindose un poquito engredo a pesar de la gravedad del momento. La mayora de los Senadores all no haba descubierto el peligro del asunto de Caamas, pero l lo haba hecho. "Superamos esa rebelin en Almania, no?" "No es lo mismo," dijo Leia. "Kueller era un hombre con problemas azotando a todo a su alrededor, y la Nueva Repblica estaba intentando detenerlo sin que le pareciera a todos que nos estbamos volviendo una nueva versin del Imperio. Lo que Caamas va a hacer es polarizar a la gente buena y honesta, todos quienes autnticamente quieren justicia pero difieren violentamente acerca de lo que creen en que esa justicia debe consistir." "De todos modos va a estar bien," insisti Han, tomndola por los antebrazos y apartndola lo suficiente para mirarla firmemente a los ojos. "No nos rindamos antes de empezar, de acuerdo?" Se detuvo, con una horrible sospecha sbita fastidindolo. "A menos que," agreg despacio, "ya haya terminado. Sabes algo que yo no?"

"No lo s," dijo Leia, apartando los ojos de su mirada. "Estoy sintiendo algo acerca de los prximos das. Un -no s- un punto de crisis, supongo, donde algo sumamente importante puede ir por cualquiera de dos caminos." "Acerca de Caamas?" pregunt Han. "No lo s," suspir Leia. "He intentado meditar, pero hasta ahora no he podido conseguir nada ms. Todo lo que s es que empez cuando yo me encontr con Karrde en Wayland y lemos la datacard de Caamas." "Mm," dijo Han, deseando ahora haber intentado persuadir a Luke a no hacer su cacera privada de piratas. l podra haber ayudado a Leia a enfocar este sentimiento suyo. "Bueno, no te preocupes, lo conseguirs. Un poco de tiempo de tranquilidad -un poco de afecto marital- y todas las piezas van a encajarse solas en su lugar para ti." Leia le sonri, algo de la tensin dej su cara cuando lo hizo. "Es eso lo que quieres ahora mismo? Un poco de afecto marital?" "Lo primero que quiero es sacarte de aqu," le dijo Han, tomndola del brazo y encaminndola hacia la puerta. "Necesitas algo de paz y quietud, y una vez que los nios vuelvan de sus clases, habr muy poco de eso. Aprovechmoslo mientras podamos." "Suena bien para m," suspir Leia. "No imagino que estn haciendo nada ah afuera ahora mismo excepto discutir sobre justicia y venganza. Pueden hacerlo sin mi ayuda." "Seguro," dijo Han. "Nada importante va a pasar en la galaxia durante la prxima hora." "Ests seguro?" Han le apret el brazo tranquilizadoramente. "Te lo garantizo absolutamente." *** Hubo un parpadeo en las luces del puente, y a travs de los ventanales el cielo jaspeado del hiperespacio se desvaneci. Pero no en el patrn usual de lneas de estrellas. Esta vez cuando el cielo jaspeado se desvaneci, se desvaneci en la negrura total. Y en la ceguera total. Por un largo momento el Capitn Nalgol mir al vaco por el ventanal del Tirnico, luchando contra una nauseabunda sensacin de vulnerabilidad. Cierto, saltar su Destructor Estelar Imperial mientras estaba invisible los haba trado al sistema Bothawui completamente ciegos y sordos, lo que era una posicin potencialmente desastrosa para una nave de combate. Pero en este caso, por supuesto, el escudo de invisibilidad funcionaba tambin para el otro lado, ocultndolos de sus enemigos. De

todos modos, con todas las otras cosas siendo iguales, no era un intercambio que l habra escogido hacer voluntariamente. "Reporte de la baha hangar," llam el oficial de control de cazas. "Las naves de observacin partieron." "Entendido," dijo Nalgol, mirando toda la negrura de afuera que poda sin mover la cabeza -no se vera bien que la tripulacin del puente lo viera mirando de un lado a otro a la nada. Vio el brillo de uno de los motores saliendo de abajo del casco; y entonces el explorador cruz el lmite del escudo invisible y se desvaneci. Respir profundo, preguntndose otra vez ms qu en el Imperio estaban l y los otros haciendo aqu. Sentados all en la oficina del Moff Disra con Trazzen y Argona y Dorja, todo haba sonado lo suficientemente razonable. Aqu afuera en lo salvaje del sistema Bothawui, a millones de kilmetros de cualquier parte, ya no pareca ni cerca de tan inteligente. Por otro lado, cuntas de las maquinaciones del Gran Almirante Thrawn haban parecido al menos vagamente razonables alguna vez hasta que le saltaron en la cara al enemigo? Nalgol resopl por lo bajo. Nunca haba servido directamente bajo Thrawn, ni cualquiera de los otros Grandes Almirantes del Emperador dicho sea de paso, as que nunca haba podido formarse una opinin personal de sus habilidades. De todos modos, incluso visto desde los bordes de la mquina de guerra de Thrawn, adonde el deber del Tirnico lo haba llevado la mayora de ese tiempo, Nalgol tena que admitir que al Imperio le iba bastante bien mientras el Gran Almirante estaba al mando. Antes de que hubiera sido asesinado por ese noghri traidor Rukh. O fuera aparentemente asesinado. se haba sido un ingenioso truco de prestidigitacin. Cmo lo haba hecho, de todos modos? Ms al punto, por qu se haba quedado en lo bajo todos estos aos, dejando a necios megalmanos incompetentes como la Almirante Daala desangrar de recursos al Imperio sin ganar nada que mostrar a cambio? Y por qu, ahora que haba vuelto, se haba unido con el Moff Disra, de toda la gente? Nalgol se hizo una mueca a s mismo. Nunca le haba gustado Disra. Nunca haba realmente confiado en el hombre, para empezar -siempre le haba cado a Nalgol como el tipo que luchara ferozmente para quedarse con su porcin de los restos del Imperio en lugar de verlo crecer para beneficiar a alguien ms. Si Thrawn se haba unido a l, quiz no era tan inteligente como deca la leyenda. Por supuesto, Dorja haba avalado firmemente al Gran Almirante, por ambos su carcter y su genio militar. Pero entonces, Argona avalaba tan firmemente la competencia del mismo Disra. As que, qu saba cualquiera de ellos?

Pero por lo menos era Thrawn el que estaba de vuelta all. El anlisis gentico que haba hecho lo haba confirmado ms all de cualquier rumor de duda. Era Thrawn, y todos decan que era un genio. Solo tena que esperar que simplemente tuvieran razn. Un movimiento a la izquierda capt su atencin, y se volvi para ver a una de las naves de observacin atravesar el borde del escudo invisible, y cambiar de curso para quedarse adentro. "Y bien?" demand Nalgol. "Estamos casi encima de l, seor," inform el oficial de comunicaciones. "Un pequeo cambio de curso y estaremos en posicin." "Transmita el curso al timn," pidi Nalgol, aunque si todava no haban hecho eso iba a estar enfadado. "Timn, pnganos en movimiento. Comunicaciones, qu hay sobre el Obliterador y el Mano de Hierro?" "Nuestros exploradores han hecho contacto con los suyos, seor," dijo el oficial de control de cazas. "Estn coordinando nuestros cursos para asegurarse de que no tropecemos el uno con el otro." "Mas vale que lo hagan," advirti framente Nalgol. Ocultarse aqu afuera ciego y sordo era suficientemente malo; sera el pinculo de la humillacin profesional si los tres Destructores Estelares se las arreglaran para tropezar a ciegas colisionando entre s. Aun ms si los escudos invisibles caan y el espectculo se expona al desnudo a la vista de todos en el sistema Bothawui. Pero por el momento, por supuesto, no podan ver. Ese era todo el punto de este ejercicio. Hasta donde le concerna al aparato de defensa del planeta natal de los bothanos, no haba nada aqu afuera excepto las descargas de un manojo de naves pequeas movindose aparentemente sin rumbo por ah. Naves pequeas. . . y un no-tan-pequeo cometa. "Estamos en marcha, Capitn," anunci el timn. "Tiempo estimado, cinco minutos." Nalgol asinti. "Entendido." Lentamente, pasaron los minutos. Nalgol mir la negrura fuera del ventanal, ocasionalmente vislumbrando un brillo de motor cuando uno u otro de sus exploradores se meta dentro de la mortaja del escudo de invisibilidad para verificar el progreso del Tirnico y entonces volva a salirse. El cronmetro lleg a cero -sinti a la enorme nave bajar la velocidad- y entonces, abruptamente, all estaba, al lado de estribor: una rodaja de roca y hielo sucio sobresaliendo a travs del borde del escudo, movindose rpidamente a popa. "All!" exclam. "Lo estamos rebasando!" "Estamos en eso, seor," volvi a llamar el timn. Efectivamente, ante la vista de Nalgol, el movimiento a popa del borde del cometa se detuvo y entonces lentamente retrocedi hasta simplemente quedar colgando del lado de estribor justo delante de la superestructura de comando. "Ahora estamos estabilizados, Capitn." "Lneas de amarre?"

"Las lanzaderas estn en camino con ellas ahora, seor," inform otro oficial. "Sern afianzadas en diez minutos." "Bien." Las lneas de amarre no eran ni cerca de lo suficientemente fuertes para sostener unidos fsicamente al Destructor Estelar y al cometa, por supuesto. Su propsito era meramente dar la retroalimentacin necesaria al timn para asegurarse de que los cuerpos orbitando quedaran en las mismas posiciones relativas mientras el cometa continuaba su sosegada trayectoria hacia el interior de Bothawui. "Alguna noticia de los otros dos Destructores Estelares?" "El Mano de Hierro se ha amarrado con xito," inform el oficial de comunicaciones. "El Obliterador est en posicin; deberan amarrarlo aproximadamente al mismo tiempo que nosotros." Nalgol asinti, inhalando profundamente y exhalando suavemente. As que lo haban logrado. Estaban aqu, presumiblemente inadvertidos por los bothanos. Y ahora no haba nada que hacer mas que esperar. Y esperar que el Gran Almirante Thrawn fuera realmente el genio que todos decan que era. CAPTULO 8 "S, est bien," dijo el hombre de aspecto grasiento en la pantalla del comunicador, con ojos estrechados por la sospecha. "Intentmoslo de nuevo." "Ya te lo he dicho dos veces," dijo Luke, poniendo un poco de cansancio malhumorado en su voz y su expresin. "No va a cambiar simplemente porque creas que debera." "Entonces dmelo de nuevo. Tu nombre es-?" "Mensio," dijo cansadamente Luke, mirando por el ventanal a los centenares de asteroides que pasaban flotando y preguntndose en cul en particular estaba escondido este centinela. "Trabajo para Wesselman, y tengo un embarque para entregarles. Qu parte de eso no entiendes?" "Empecemos con la parte sobre t y Wesselman," gru el hombre. "l nunca mencion a nadie llamado Mensio antes." "Har que les enve una lista completa de la tripulacin cuando vuelva," dijo sarcsticamente Luke. "Cuida tu boca," exclam el otro. Por un largo momento mir fijamente a la cara de Luke. Luke le devolvi la mirada, intentando verse tan aburrido e indiferente como fuera posible. Considerando todo, la cara de Luke Skywalker tena que ser una de las ms reconocibles de la galaxia. Pero con el cabello y la piel oscurecidos, una barba artificial, los bordes exteriores de sus ojos rasgados al estilo gorezh, y un par de cicatrices surcndole una mejilla, deba poder pasar sin ser reconocido.

"Otra cosa es que Pinchers usualmente hace este viaje," dijo por fin el centinela. "Cmo es que no est aqu?" "Est enfermo de algo y no puede volar," dijo Luke. Lo que era verdad, ms o menos. Pinchers debera seguir durmiendo en pacfico olvido de vuelta en Wistril bajo la influencia del trance curativo Jedi en que Luke lo haba puesto. Sus asociados no iban a estar contentos con el contrabandista por dejar que Luke le cayera encima as. Por otro lado, cuando saliera del trance iba a estar ms saludable de lo que haba estado en aos. "Mira, no tengo toda la semana para quedarme aqu afuera juntando polvo contigo," continu Luke. "Vas a dejarme entrar, o vuelvo a Wesselman y lo dejo cobrarles una doble tarifa de entrega? No me importa -a m me pagan de cualquier modo." El centinela gru algo ininteligible. "Est bien, mantn tu blster enfundado. Qu tienes?" "Un poco de todo," dijo Luke. "Algunas minas de elevacin Norsam DRX55, unos mdulos de supervivencia de emergencia Praxon, algunos trajes armaduras energizados GTU. Ms una o dos sorpresitas." "S? El capitn odia las sorpresas." "Le encantarn stas," prometi Luke. "La sorpresa nmero uno es un juego de mejoradores de hiperimpulsor. La sorpresa nmero dos es un droide de brecha de seguridad SB-20." Se encogi de hombros. "Por supuesto, que si no los quiere, yo estar feliz de sacrselos de encima." "S, apuesto a que s." Resopl el centinela. "Bueno, est bien, pasa. Conoces la ruta de entrada, o tengo que dibujarte un mapa?" "La conozco," dijo Luke, cruzando mentalmente los dedos. Haba supuestamente slo dos caminos seguros a travs del laberinto de asteroides hasta esta base en particular de los Piratas Cavrilhu: uno de los cuales era seguro para el viaje de ida, el otro para el de vuelta. Haba sacado visuales de las rutas de la mente de Pinchers mientras lo preparaba para el trance curativo, y se sentira bastante confiado de remontar el camino en su alaX. Hacer lo mismo en un pesado remolcador de carga thalassiano Y60 era algo completamente distinto. Sobre todo cuando el Y60 ya no tena ninguna unidad de motores sublumnicos detrs de su grupo central de boquillas de propulsin. "Seguro," sonri el centinela con desprecio. "Intenta no golpear nada grande." La pantalla se puso en blanco. Luke la apag de su lado, entonces tecle en el intercomunicador provisional que haba aparejado al rea ahuecada donde las unidades de propulsin central haban estado alguna vez. "Estamos en camino," anunci. "Ests bien all?"

Hubo un gorjeo de reconocimiento de Erreds, junto con un trino que sonaba distintamente nervioso. "No te preocupes, vamos a pasar bien," lo tranquiliz Luke. "T solo asegrate de que la nave est lista para volar." El droide trin de nuevo, y por un momento Luke record el truco del velo encubridor que l e Inteligencia de la Nueva Repblica haban cocinado para su penetracin en el mundo de Poderis controlado por los Imperiales durante la campaa de Thrawn. All tambin, haba tenido a Erreds y a su ala-X escondido a bordo de una nave ms grande para una salida rpida. Pero ste que estaban volando ahora, era el carguero de un contrabandista, no un vehculo cuidadosamente diseado para romperse. Iba a ser una cuestin completamente diferente liberar al ala-X si necesitaban salir de aqu con prisa. Bueno, cruzara esa duna cuando la alcanzara. Entretanto, sera preferible si impeda que tuvieran que hacer esa salida rpida en absoluto. Y el primer paso para eso era convencer a los centinelas de los piratas de que l era realmente un legtimo miembro de su red de suministros. Descansando las manos en los controles del carguero, pas por sus ejercicios tranquilizantes Jedi. "Que la Fuerza me acompae," murmur, y se puso en camino. No era tan malo como haba esperado. Con la tpica sutileza de los contrabandistas, Pinchers haba modificado los motores y superficies de control del Y60 para hacer al carguero ms rpido y ms maniobrable que lo que su apariencia desgarbada habra denotado, e incluso faltndole la seccin de motor central sobraba ms que suficiente energa para hacer el trabajo. La nave dobl fcilmente las curvas cerradas y zigzags requeridos para dejarlo fuera de alcance del sistema de defensa de los piratas, as como del problema ms mundano de no tropezar con ninguno de los asteroides que pasaban rodando. Todo el viaje le record a Luke una de las historias de guerra de Leia, la del vertiginoso escape del Halcn a travs del campo de asteroides despus de la evacuacin de los Rebeldes de Hoth. Pero por supuesto, l no estaba volando a toda velocidad a travs del montn de rocas flotantes como haban hecho ellos, con cazas TIE y Destructores Estelares Imperiales respirndole en la nuca. En su camino de salida, por supuesto, las cosas podran ser diferentes. Alcanz el centro del laberinto para encontrarse aproximndose a un grande pero por otra parte indistinguible asteroide. Segn la magra informacin de Inteligencia de la Nueva Repblica y suplementada con los retazos que haba sacado de la mente de Pinchers, la base de los piratas consista de una serie de tneles y cmaras originalmente taladrados en la roca por alguna emprendedora aunque infructuosa operacin de minera pre-Guerras Clnicas. Las bahas de aterrizaje estaban camufladas como valles en la superficie desigual, y cuando Luke se aproxim al asteroide un anillo de luces se encendi adelante entre dos crestas de bordes afilados para indicar su sitio designado de aterrizaje. Desliz al carguero por la apertura -sinti un breve sacudn cuando atraves una barrera atmosfrica- y con el choque de mltiples patas de aterrizaje estaba abajo.

Un solo hombre estaba esperndolo al final de la rampa de desembarco. "Eres Mensio?" demand speramente, dndole a la cara enmascarada de Luke un rpido examen. Su mano, not Luke, descansaba con una falta total de sutileza en la culata de su blster enfundado. "Esperabas a alguien ms?" contrapuso Luke, descansando su mano en su propio blster en respuesta y echando una mirada alrededor de la baha de aterrizaje. El cuarto bajo el techo del escudo-atmosfrico era ms o menos redondo, toscamente tallado en la roca del asteroide, con media docena de puertas de presin espaciadas ms o menos uniformemente alrededor del permetro. Austero al extremo. "S, soy Mensio. Que lindo lugar que tienen aqu." "Nos gusta," dijo el hombre. "Acabamos de hablar con Wesselman." "En serio," dijo Luke, todava mirando alrededor. Se supona que el agente de Inteligencia de la Nueva Repblica en Amorris haba apartado a Wesselman incomunicndolo por los prximos das. Si haba fallado -o si el proveedor hubiera escapado de algn modo- "espero que lo hayas saludado de mi parte." "S, lo hicimos," dijo oscuramente el pirata. "Dice que nunca oy hablar de ti." "Realmente," dijo casualmente Luke, estirndose con la Fuerza al otro. Haba un nivel de sospecha en la mente del pirata, pero ningn indicio de la certeza que indicara que semejante conversacin realmente hubiera tenido lugar. Esto tena que ser una fanfarronada. O ms bien, una prueba. "Que raro, que hablen con l y todo eso," continu Luke, terminando su inspeccin y enfocando su mirada en el pirata. "Wesselman me dijo que iba a estar fuera de contacto durante los prximos das." Sonde la mente del otro un poco ms profundamente- "Dirigindose al sector Morshdine, creo. Algo sobre recoger una carga de gas Tibanna no registrado para ustedes?" El pirata le dio una sonrisa medio burlona, y cuando lo hizo su sospechas se desvanecieron. "S, ah es adonde va, est bien," concedi. "Sin embargo aun no ha llegado all. Todava estamos intentando contactarlo." Luke se encogi de hombros, deseando saber como se supona que haba sido el itinerario exacto de Wesselman. Si el proveedor se atrasaba demasiado en su programa, probablemente las sospechas de los piratas empezaran a subir de nuevo. Aunque era demasiado tarde para hacer algo al respecto ahora. "Est bien, cuando lo hagan, saldenlo de mi parte," dijo. "Entonces. Pas?" El pirata sonri burlonamente de nuevo y alz la mano izquierda. Cuatro de las seis puertas de presin se abrieron y cuatro gamberros de aspecto pendenciero salieron a la baha de aterrizaje. Enfundando los blsteres en sus manos, se dirigieron hacia el carguero de Luke. "S, pasaste," dijo. "Tienes algn tipo de cerradura estrafalaria o trampas cazabobos en tu bodega sobre las que debamos saber?" "No, todo despejado," dijo Luke. "Srvanse ustedes mismos. Tienen algo de comer por aqu? Esas raciones de a bordo se ponen peores cada da."

"Seguro," dijo el pirata, apuntando a una de las dos puertas que no haba tenido un guardia esperando detrs. "El rea de bocadillos es por all. No bebas hasta dejarla seca -te habremos descargado en un par de horas, y no quiero que intentes la ruta de salida medio-borracho. Se hara mucho desorden, y yo sera el que tendra que limpiarlo." La puerta indicada llevaba a un cuarto de aproximadamente diez metros de largo y cuatro de ancho, con un par de mesas equipadas con bancos dispuestos en el centro. A lo largo de la pared derecha haba varias estaciones de msica y vid; a lo largo del lado opuesto haba un mostrador a la altura de la cintura con un brillante droide de servicio SE-5 que esperaba detrs de l. "Buen da, estimado seor," dijo alegremente el droide cuando Luke entr al cuarto. "Puedo ayudarlo?" "Tienes de esas costillitas de karkan con especia tomo?" pregunt Luke, mirando alrededor. No haba ninguna salida que pudiera ver que podra llevar desde este cuarto al resto del complejo. No era sorprendente, en realidad, considerando la clase de visitantes que provea este rea de bocadillos. "S, estimado seor, ciertamente tengo," le asegur el droide, arrastrndose unos pasos y sacando un paquete de debajo del mostrador. "Slo tomar unos momentos prepararlas." Luke gru. "Est bien." Le tom poco menos de cuatro minutos, de hecho, al droide calentar el costillar y colocarlo artsticamente en un plato. Luke se pas el tiempo vagabundeando por el cuarto, ostensiblemente mirando las estaciones de vid, pero realmente buscando cmaras espa ocultas. Ya haba descubierto tres para cuando su comida estuvo lista. Incluso en un cuarto completamente aislado, los Piratas Cavrilhu no se arriesgaban ni un poco. "Puedo proporcionarle algo que beber?" pregunt el droide cuando le entreg a Luke el plato. "No te molestes," dijo Luke. "Tengo mejores bebidas en mi nave." "Ah," dijo el droide. "Necesitar usted un juego de utensilios?" Luke le dio una mirada despreciativa. "Para costillitas especiadas? Debes estar bromeando." "Oh," murmur el droide, vindose un poco confundido. "Bueno. . . disfrtelo, estimado seor." Luke se dio la vuelta, reprimiendo el reflejo fuera-de-personaje de agradecerle al droide. Arrancando una de las costillitas del final del costillar, la fue mascando mientras se encaminaba de vuelta afuera a la baha de aterrizaje.

Los piratas no haban estado ociosos en su ausencia. Haban bajado la ancha rampa de carga del Y60 y estaban empezando a sacar las grandes cajas de transporte en carretas repulsoras flotantes. "Espero que tengan cuidado en las esquinas con esas cosas," le advirti Luke a uno de ellos, sealando hacia la carreta flotante con su costillita. "No quiero que mis anillos de contencin se abollen." "Mete adentro tus dientes," gru el otro, agitando la cabeza para echarse una trenza corta atrs de un hombro. "Nada va a abollarse. Excepto quiz tu pellejo si nos das algo de esttica." "S -t y quin ms?" respondi el fuego Luke, pasndolo y subiendo la rampa. "No te importa si lo verifico por m mismo." "Con tal de que no te metas en el medio." Haba otros dos piratas en la bodega, uno acababa de poner su caja en su lugar sobre su carreta flotante, el otro ya se encaminaba para la rampa con su carga. Luke cruz al mamparo lateral, estirndose con la Fuerza mientras aparentaba examinar de cerca si haba algn dao en los anillos de contencin. En la distancia cercana, en alguna parte bajando por uno de los corredores del asteroide, poda sentir a dos ms de los piratas que volvan por su prxima carga. Estim el tiempo, s. Debera poder hacerlo. El ltimo de los dos piratas estaba ahora casi en la rampa. Gruendo con aparente satisfaccin acerca de la seguridad de su equipo, Luke cambi de direccin, cruzando la bodega hacia la puerta de acceso que llevaba a la seccin de camarotes del carguero. El pirata maniobr su carreta rampa abajo y gir al costado de la nave. Y por los prximos quizs diez segundos, Luke estaba solo. No haba tiempo que perder, pero l y Erreds haban tenido tiempo suficiente para practicar en el vuelo hacia aqu y haban convertido el simulacro en una ciencia. Silbando suavemente, Luke camin hasta la caja que los dos haban preparado, al mismo tiempo levantando con la Fuerza su plato de costillitas y envindolo flotando por la bodega. Erreds haba odo la seal silbada, abriendo la puerta de acceso cuando la comida se le acerc. Luke se tom otro momento para meter el plato tan adentro en la seccin de camarotes como poda, entonces lo baj a la cubierta y abri el panel lateral en la caja a su lado. Adentro, bien embalado para protegerlo contra golpes accidentales, estaba el estrafalario droide de brecha de seguridad SB-20 de Wesselman. No iba a servirles mucho a los piratas ahora, no con la mayora de su interior vaciado, pero la carcasa que quedaba hara un escondite ideal para una infiltracin silenciosa a su base. Encogindose, Luke se apret en el espacio angosto y tir del panel lateral de la caja cerrndolo de nuevo. Justo a tiempo. Debajo de l, la cubierta vibr ligeramente mientras los piratas que volvan suban la rampa. Luke se estir con la Fuerza, sintiendo cuando lo hizo su sbita sospecha. Us sus tcnicas de agudizacin sensorial- "Control, este es Grinner," un murmullo lleg a los odos de Luke, tan claro como si el pirata hubiera estado parado a su lado. "Ves a nuestro contrabandista en alguna parte?"

"La ltima vez que lo vi, se diriga a la bodega," la dbil voz del pirata con el que Luke haba hablado ms temprano respondi. "Dijo que estaba preocupado por sus anillos de contencin." "S, all estaba cuando salimos," convino otra voz. "Est bien," dijo Grinner. "As que dnde est ahora?" "Probablemente adentro," dijo la segunda voz. "Se encaminaba en esa direccin cuando Fulkes y yo bamos saliendo, engullendo un plato de costillitas." "Probablemente buscando algo con que tragarse la especia tomo," agreg una nueva voz. "Le dijo al droide de servicio que tena alguna buena bebida a bordo." "Quiz," gru Grinner, la palabra casi cubierta por el suave siseo del metal contra chapa mientras desenvainaba su blster. "O quiz est intentando algo lindo, como esconderse en una de estas cajas. Quieres bajar un equipo de rastreo aqu, Control?" "Tranquilo, Grinner," la voz poco familiar le aconsej. "Djame hacer una revisin primero." Por un momento largo la bodega estuvo en silencio. Sin dejar de sostener con la Fuerza el lado de la caja, Luke abri la solapa de su tnica y agarr su sable de luz. Si no se tragaban esto, tendra que ocuparse de ellos. "Pueden descomprimirse todos," dijo la voz de Control. "Se ha ido adentro, de acuerdo. El plato que tom del cuarto de bocadillos est aproximadamente cinco metros adentro de esa puerta delante de ti. No hay ninguna forma en que pudiera haberlo dejado all y volver afuera a la bodega en los -djenme ver- en los nueve segundos que estuvo fuera de vista." Hubo un dbil resoplido y el sonido del blster de Grinner siendo enfundado de nuevo. "S, est bien," dijo. "Solo que hay algo sobre este tipo que no me gusta." Luke sac su mano del sable de luz, exhalando despacio en un silencioso suspiro de alivio. Su idea original, cuando primero haba pedido prestada esta nave, haba sido simplemente llevar tanta comida como pudiera meter en la caja con l. Pero ese plan se haba sentido mal, de algn modo, y l y Erreds haban ideado esta variante en cambio. Estaba ahora muy satisfecho de que lo hubieran hecho. "Entonces descrgalo y scalo de aqu," dijo Control. "Ves algn signo de ese droide SB-20 que dijo que trajo? Quiero que ese sea el prximo." "Uh. . . no. La nica caja de droide que veo es de una unidad R2." "Es esa," dijo Control. "Un SB-20 es una carcaza de R2 con equipo y programacin de espionaje metido adentro." La caja de Luke se tambale cuando el pirata puso su carreta flotante debajo. "Nunca o hablar de eso."

"No hacen exactamente publicidad en los depsitos de droides," dijo Control cidamente. "El capitn le ha estado pidiendo uno a Wesselman durante aos." Grinner gru. "Y este se presenta aqu hoy por casualidad, huh? Conveniente." "Djalo tranquilo, Grinner," dijo el otro pirata en la bodega. "Est bien, tengo al droide. Adnde lo quieres?" "En la tienda de electrnica," dijo Control. "El capitn quiere que Pap y K'Cink lo revisen." "Correcto." Un momento ms tarde estaban en camino, bajando por la rampa y por el suelo de la baha de aterrizaje. Luke se agarr de la carcaza del droide, escuchando los sonidos a su alrededor e intentando ignorar el violento temblor que era realmente slo los pequeos choques y vibraciones de la carreta flotante. Haba asumido que sera llevado al lugar de almacenamiento donde dejaban el resto de la carga, lo que presumiblemente le habra dado una cierta cantidad de privacidad para hacer su salida de la caja. Por otro lado, la tienda de electrnica estaba probablemente ms cerca de las reas de comando de la base que eran su meta final. Al final de cuentas, un intercambio justo. Atravesaron una de las puertas de presin, y por unos minutos los nicos sonidos fueron el zumbido de los repulsores de la carreta flotante y los pasos y respiracin rasposa del pirata. Entonces, gradualmente, empezaron a filtrarse ms sonidos: otras voces y pasos, en su mayora distantes pero ocasionalmente pasando cerca. Luke se estir con la Fuerza, sintiendo una variedad de mentes humanas y aliengenas en la vecindad. Hubo un raro cambio de eco cuando aparentemente salieron del corredor y entraron a un cuarto ms grande; otro cambio, esta vez en reversa, marc donde dejaron el cuarto y pasaron de nuevo a un corredor. La carreta flotante dio la vuelta en una esquina, y otra; entrando en otro espacio abierto lleno del rumor embotado de voces enmudecidas"Lanius?" dijo la voz de Control. "S, te escucho," dijo el pirata que empujaba la carreta flotante de Luke. "Cambio de planes- Pap tiene algo desarmado en la tienda y no tiene lugar para tu droide. Ve a dejarlo en el depsito del Nivel Cuatro." "S, de acuerdo." La carreta flotante baj la velocidad y cambi de direccin. "Es demasiado pedirles que se decidan?" "Muy gracioso," gru Control. "Slo aprate, est bien?" "Me estoy apurando, me estoy apurando," refunfu por lo bajo Lanius. La carreta sigui; pero aun cuando cambi de corredores de nuevo, Luke empez a sentir una rara sensacin hormiguendole en el fondo de la mente. En alguna parte -de algn modo- de repente algo haba salido mal.

Se estir de nuevo con la Fuerza, intentando rastrear el origen de la sensacin. Adelante, una puerta se abri y la carreta entr a un cuarto grande de nuevo. Pareca estar llevando un largo tiempo atravesarlo. . . Y entonces, abruptamente, la carreta se detuvo. "Que dia-" protest el pirata. "Aprtate del camino, Lanius," retumb la voz de Control por un altavoz. "Tienes un pasajero." El pirata se trag una maldicin, y hubo un rumor de pies mientras se alejaba de la carreta repulsora. "Est bien, quienquiera que seas," continu Control. "Sabemos que ests ah -tenemos un escaneo claro del corredor de seguridad. Vamos, sal de ah." Luke hizo una mueca. As que eso haba sido ese hormigueo: una premonicin del lo en el que estaba ahora. Una lstima que no le hubiera prestado ms atencin, aunque a primera vista no vea qu podra haber hecho para cambiar algo en ese punto. Y sin embargo, reprocharse errores de juicio no lo ayudara en nada. Sacando el comunicador, lo encendi. "Erreds?" susurr. No hubo ninguna respuesta, slo un silencioso estallido de esttica. "Oh, y tambin hemos bloqueado tus transmisiones," agreg Control. "Me temo que el nico con el que sers capaz de hablar es conmigo." As que Luke estaba solo. Empujando su sable de luz un poco ms profundo en su escondite, cerr la solapa de la tnica flojamente sobre l. "Est bien," grit. "No disparen -voy a salir." Dej de sostener con la Fuerza el panel lateral y lo dej abrirse. Haba tres piratas a la vista, parados muy atrs de la caja, sus blsteres apuntndolo. A otros cinco, los poda sentir, esparcidos alrededor de la caja fuera de su campo visual. Otros cinco, ms un defel acechando en alguna parte de las sombras como respaldo. Una vez ms, no estaban arriesgndose en nada. "Bueno, bueno," dijo la voz de Control cuando Luke se desliz fuera del droide destripado y se puso de pie. "Diste una vuelta equivocada, no, Mensio?" "No, creo que fue Lanius el que dio la vuelta equivocada," dijo Luke, manteniendo las manos lejos de su blster mientras miraba a su alrededor. Estaban en una sala grande, de techo alto, con cajas apiladas alineadas en dos de las paredes. Su caja haba sido dejada en una esquina de otra forma desocupada lejos del resto de la mercanca; los ocho piratas estaban formados en un grosero semicrculo alrededor de l. No vio al defel, pero probablemente estaba en alguna parte entre l y la nica puerta, atravesando el cuarto detrs del anillo de blsteres. "Vine a ver a su capitn, no a su inventario." Uno de los piratas que enfrentaban a Luke gru algo ininteligible. "Creo que deberas saber que a Hensing ah realmente no le gustan las bromas sarcsticas," dijo Control.

"Realmente," dijo Luke, dando otra mirada casual hacia el rea de la puerta. El interruptor del panel de luz estaba justo al lado del panel: una simple placa de presin que podra activar con la Fuerza. Perfecto. "Siento or eso." "Podras sentirlo mucho ms," advirti Control. "l tiene la teora de que las bromas se vuelven menos sarcsticas cuando te han arrancado de un tiro una o dos manos." Luke sonri severamente, doblando los dedos de su mano derecha artificial. "Tiene razn en eso," dijo. "Creme." "Slo para que nos entendamos," dijo Control. "Saca tu blster -estoy seguro de que conoces la rutina." "Seguro," dijo Luke, sacando su blster con un cuidado exagerado y bajndolo al suelo delante de l. "Quieres los cartuchos de energa de repuesto, tambin?" pregunt, sealando las dos cajitas planas al costado del cinturn de su pistola. "No, puedes intentar esconderte detrs de ellas si quieres," dijo Control. "Slo patea el blster lejos de ti." Luke obedeci, usando la Fuerza para asegurarse de que el arma se frenara precisamente a los pies de Hensing. "Contento?" "Ms contento de lo que vas a estar t," dijo Control. "No creo que comprendas en qu lo te has metido aqu, Mensio." Ya era tiempo, decidi Luke, para cambiar de tctica. "Est bien, no ms tonteras," dijo, con amenaza en su voz y su postura. "Estoy aqu para hablar con su capitn acerca de un trato." Si Control estaba impresionado por el nuevo Mensio, su voz no lo demostr. "Seguro que s," dijo. "Que, no podas llamar por una cita?" "Quera comprobar su seguridad," dijo Luke. "Ver si son la clase de gente con la que mi patrn estara interesado en negociar." "Y en qu consistira este negocio?" "Me dieron instrucciones de que lo discutiera con su capitn," dijo Luke orgullosamente. "No con subordinados." Hensing gru de nuevo, alzando su blster. "Entonces tu patrn o es estpido o necio o ambos," dijo Control. "Tienes cinco segundos para darme algo slido. Despus de eso, voy a soltar a Hensing sobre ti." "Si insistes," dijo Luke, cruzando los brazos sobre el pecho y mirando a travs del cuarto al interruptor del panel de luz. Ese hormigueo de advertencia haba vuelto. . . "Entendemos que estn usando clones para tripular algunas de sus naves. Queremos discutir acerca de contratarles a algunos de ellos."

Control hizo un ruido de negacin. "Lo siento -respuesta equivocada. Atrpenlo." Los piratas alzaron sus blsteresY extendindose a travs de la Fuerza, Luke apag el panel de luz. Hubo una maldicin gruida, casi ahogada por la descarga de mltiples disparos de blster atravesando el aire adonde Luke haba estado parado. Pero Luke ya no estaba all. Un salto ayudado por la Fuerza lo haba enviado volando por encima de sus cabezas hacia la puerta, el sable de luz listo en su mano. Si haban sido lo suficientemente sobreconfiados para no dejar a un guardia afuera de la puerta - hubo un hormigueo de premonicin, y tena el sable de luz en posicin de guardia cuando avist los ojos rojos plidos del defel mirndolo fijo, desde encima de una de las pilas de cajas. Sinti en lugar de ver el arma rastrendolo, encendiendo el sable de luz cuando la llamarada del blster chispe desde entre los ojos rojos. La hoja verde refulgi a la existencia, deslumbrantemente brillante en la oscuridad, desviando el disparo de blster del Defel inofensivamente. Pero aun cuando cay al suelo al lado de la puerta, comprendi Luke que el Defel haba ganado esta ronda. Su tiro haba errado, pero haba forzado a Luke a revelar su ubicacin y su verdadera identidad. Los otros piratas tampoco fueron lentos en darse cuenta. Alguien al otro lado del cuarto maldijo- "Es Skywalker!" grit otro -y de repente una descarga fresca de fuego de blster estaba llovindole a travs del aire. Luke retrocedi hasta la puerta, dejando que la Fuerza guiara su defensa. La puerta probablemente haba sido sellada; saltando de costado hacia ella para desviar temporalmente la puntera de sus oponentes, hizo dos cortes con su sable de luz. Y con una zambullida baja por la abertura, estaba libre. El corredor afuera estaba abandonado. Se puso nuevamente de pie despus de rodar por el suelo, con el sable de luz preparado; estirndose con la Fuerza, en busca de la emboscada que seguramente deba estar acechando cerca. Pero no haba ninguna otra presencia que pudiera detectar. "Ya se rinden?" llam. "Difcilmente," vino la voz de Control desde un juego de altavoces en el techo a unos metros. "Fue bastante tonto que revelaras tu identidad tan rpidamente." "Prefiero pensarlo como una superabundancia de confianza," contrapuso Luke, estirndose un poco ms fuerte. Todava nada; y si realmente los haba agarrado fuera de guardia, no sera inteligente darles tiempo para reagruparse. Escogiendo la que esperaba que fuera la direccin por la que haba venido, parti en un trote rpido. "Estn listos para contarme de dnde estn consiguiendo sus clones?" agreg hacia el altavoz. "Realmente preferira no tener que buscar a su capitn y preguntarle personalmente." "Busca todo lo que quieras," dijo Control, con la voz viniendo ahora de un altavoz diferente ms lejos por el corredor. Claramente, estaban rastreando los movimientos de Luke. "No encontrars a nadie que lo sepa aqu. Pero gracias por confirmar que eso fue lo que viniste a averiguar aqu."

"De nada," dijo Luke, apretando los dientes cuando el hormigueo de peligro lo azuz de nuevo. Adelante, el corredor giraba suavemente a la derecha, y en alguna parte ms all de la curva poda finalmente sentir otras presencias que lo esperaban. Era un clsico arreglo de cuello de botella: atrapar al enemigo en una curva o ngulo donde estara atrapado en un fuego cruzado sin que los dos extremos del fuego cruzado se dispararan entre s. Poda sentir a los piratas que haba dejado atrs en el depsito amontonndose ahora en el corredor; unos latidos del corazn ms, y habra fuego de blster viniendo de sus espaldas. Pero era improbable que los planes de contingencia de los piratas hayan incluido la posibilidad de un Jedi suelto en su base. Justo de este lado de la curva, una pesada puerta blindada revelaba la presencia de un corredor lateral a la izquierda que llevaba fuera de la trampa. El blster que haba dejado atrs en el depsito no le habra hecho mella; pero l tena una forma ms eficaz de abrir puertas de la que los piratas podran haber anticipado. Frenndose frente a la puerta blindada, encendi su sable de luz y acuchill el mecanismo de la cerradura. Empez a abrirse ponderosamenteHubo un hormigueo de advertencia, y Luke se gir justo a tiempo para barrer con la hoja del sable de luz tres disparos de blster que venan hacia l. Los piratas del depsito, viendo que su apretn de botella estaba por fallar, cargaban a toda velocidad hacia l, disparando mientras corran. Luke bloque dos tiros ms -el resto erraban por mucho- y se escabull a travs de la puerta blindada que todava se estaba abriendo a un corredor ancho. La apariencia del corredor fue una sorpresa. Al contrario de la spera textura del resto de la base, esta rea pareca como si pudiera haber sido trasplantada directo del interior de una nave estelar capital. Lisas paredes de lneas metlicas formaban una seccin en cruz cuadrada de aproximadamente cuatro metros de ancho, el propio corredor se estiraba veinte metros antes de acabar en una unin T con otro de los ms tpicos corredores rocosos. La nica luz era la que se filtraba desde atrs de Luke y la luz similar del extremo lejano. Aun as, haba suficiente iluminacin para ver que todas las superficies del corredor -paredes, techo, y suelo- estaban cubiertas con un patrn decorativo de crculos de tres centmetros de dimetro espaciados a aproximadamente diez centmetros. El propio corredor estaba desierto, y Luke no poda sentir a nadie adelante acechando alrededor de las esquinas. Aparentemente, s los haba agarrado fuera de guardia. Pero su sentido del peligro todava estaba hormigueando. Algo acerca del corredor? De todos modos, con dos grupos de enemigos detrs de l, no haba ninguna parte adonde ir ms que al otro lado. Con los sentidos alerta por una trampa, se dirigi por el corredor. Haba dado cuatro pasos cuando, sin advertencia, la gravedad se invirti abruptamente, envindolo cayendo hacia el techo. No hubo ninguna oportunidad de preparacin fsica o mental. Su cabeza y hombros golpearon contra el metal, enviando una descarga de dolor que se arque a travs de l,

el resto de su cuerpo se desplom rebotando con un choque torpe y ms dolor. Abri la boca en busca de aire -el impacto le haba sacado casi todo el aire de sus pulmonespero antes de que pudiera aspirar menos de medio pulmn estaba cayendo de nuevo, esta vez de costado hacia una de las paredes laterales. Aterriz bruscamente en su costado derecho, una nueva pualada de dolor lanzndose a travs de su cabeza y hombro y cadera cuando busc torpemente un asidero. Pero no haba nada que agarrar en el liso metal. Estirndose con la fuerza, sinti que el campo gravitatorio empezaba a cambiar de nuevo; y entonces su nuevo suelo se volvi de repente de nuevo el techo, y estaba cayendo hacia la pared lejana. Pero no hacia el metal liso esta vez. Girando la cabeza, vio que lo que haba tomado por crculos decorativos dibujados en la pared eran en realidad las cabezas de varillas de metal de puntas planas. Se haban proyectado ahora afuera de la pared, alzndose como un bosque de lanzas embotadas para encontrarse con su descenso. Apretando los dientes, Luke extendi la mano a la Fuerza y estir las manos para encontrarse con las barras que se acercaban. Con tan poco espacio no haba ninguna oportunidad para meterse entre ellas; pero si poda agarrar a dos y retardar su cada, podra impedir al menos aterrizar a toda velocidad sobre ellas. Agarr las dos apuntndole a la cara y pecho, usando la Fuerza para bajar su velocidad. Tuvo xito, y por un breve momento se sostuvo equilibrado sobre ellas en medio del aireY entonces fue lanzado hacia ellas de cualquier forma cuando un juego correspondiente de barras de la pared de atrs le dio duro en su espalda y piernas, tirndolo hacia adelante. Gru cuando el golpe volva a sacarle el aire de los pulmones, intentando enroscarse girando contra el bosque de barras que se clavaban en l. Pero aun cuando se esforzaba en pasar su brazo izquierdo a travs de las barras que lo retenan, dos juegos de barras ms salieron del suelo y el techo, golpeando sus hombros, cabeza, y piernas y aprisionndolo aun ms fuerte en el lugar. Hubo otra agitacin de cambios de gravedad que no hicieron mas que apalear cada parte de su cuerpo al azar por turno contra los varios juegos de barrasY entonces la gravedad volvi a su vector original, dejndolo suspendido ms o menos parado en el cuarto. "Bueno, bueno," dijo la voz burlona de Control en el silencio. "Sorprendido, no?" "Un poco," concedi Luke, luchando para sobreponerse al vrtigo que le qued de los cambios de gravedad y mirando alrededor lo mejor que pudo con su cabeza fijada rgidamente en el lugar. Todo el corredor se haba vuelto un gran enrejado tridimensional de barras, llenando todo el espacio entre las puertas blindadas que se haban cerrado en su lugar en ambos extremos, sellndolo adentro. "Preparamos esto hace cinco aos," continu Control. "Tu academia de Yavin estaba sembrando la galaxia de pequeos arrogantes que se crean Jedi, y nos figuramos que sera slo una cuestin de tiempo antes de que uno de ellos nos cayera. As que nos preparamos para tener una sorpresa lista para ellos. Nunca nos figuramos tener al mismsimo Gran Alto Moffito presentndose. As que, qu piensas?"

"Es inventivo, les concedo eso," dijo Luke, probando la fuerza de las barras con sus hombros y brazos. Podra haberse ahorrado el esfuerzo. "Espero que no estn esperando retenerme por mucho tiempo." "Te sorprenderas," dijo Control. "Supongo que no has notado dnde termin tu sable de luz?" Luke ni siquiera poda recordar cundo durante todos aqullos cambios de gravedad lo haba dejado caer. Ahora, estirndose por el rabillo del ojo, descubri al arma a quince metros de distancia por el cuarto, acuada igual que l dentro de los juegos de barras entrecruzadas. "Puedes ver que hay un grupo ms estrecho de barras en ese extremo," seal Control. "Sosteniendo a la cosa bastante slidamente en su lugar." Luke sonri. Claramente, a pesar de toda su preparacin, el pirata no haba aprendido lo suficiente sobre los Jedi. Extendindose con la Fuerza, activ el interruptor del sable de luz. Con un chasquido-siseo la hoja verde refulgi a la existencia; extendindose de nuevo, Luke intent girar la empuadura hacia el costado. No pas nada. "Ves la genialidad del diseo," dijo Control conversadoramente. "Est sostenido en el ngulo justo para que la hoja sobresalga en el hueco entre las barras, sin tocar a ninguna de ellas. Inteligente, eh?" Luke no contest. El sable de luz pareca estar acuado slidamente en su lugar. . . pero si la hoja no estaba tocando las barras, la empuadura deba ser capaz de deslizarse libremente hacia atrs o adelante. Asindola con la Fuerza, la desliz hacia adelante. "Oh, se mueve en esa direccin, est bien," dijo Control cuando el sable de luz empez a moverse. "A menos que se cuelgue del interruptor o algo. Pero eso no te servir de nada. La hoja sigue sin tocar a ninguna de las barras-" La punta de la hoja haba alcanzado la pared ahora. Luke continu forzndola en esa direccin, empujando la hoja directo hacia adentro de la placa de metal. "-y naturalmente no fuimos lo suficientemente estpidos como para poner algn equipo crtico detrs de las paredes para que lo cortes," termin Control. "Un poco ms impresionado ahora, no?" "Quizs un poquito," dijo Luke. "Ahora que?" "Qu crees?" retorci Control, su voz repentinamente oscura. "Sabemos lo que ustedes los Jedi son capaces de hacer, no creas que no. Me figuro que con solo ese paseto a travs de nuestra base probablemente ya has desenterrado suficiente mugre acerca de nuestra operacin para enviarnos a todos los de aqu a Fodurant o Beauchen durante los prximos veinte aos. Si crees que vamos a simplemente quedarnos sentados aqu y dejarte hacernos eso, ests loco."

Luke hizo una mueca por la irona. Control tena razn: usando toda su fuerza Jedi, podra casi seguramente haber invadido las mentes de los piratas tan profundamente. Pero con su nueva renuencia a usar su poder tan casualmente, no haba hecho nada por el estilo. "As que, qu quieren hacer, un trato?" "Difcil," dijo Control. "Queremos que mueras." "Realmente," dijo secamente Luke. Las barras de aqu podran ser demasiado fuertes para los msculos humanos, pero se difcilmente era el factor limitativo para un Jedi. Doblar suficientes de las barras fuera del camino para alcanzar su sable de luz sera un trabajo largo y tedioso, pero l tena la suficiente profundidad en la Fuerza para lograrlo. "De viejo, o tienen algo ms inmediato en mente?" "En realidad lo siento un poco," dijo Control. "Parece un desperdicio, deshacernos de ti as, especialmente despus de lo que esta trampa para Jedi cost construir. Pero nadie est ofreciendo recompensas por Jedi capturados en estos das. Aun cuando lo hicieran, supongo que esa jaula no te retendra lo suficiente para que lleguemos a cobrar. As que eso es todo. Adis, Skywalker." Hubo un clic, y el altavoz se apag. . . y en el silencio, Luke oy un sonido que antes no haba estado all. El siseo suave de un escape de gas. Respir profundo, estirndose a la Fuerza. Haba tcnicas Jedi de neutralizacin de venenos que deban ser capaces de manejar cualquier cosa que le estuvieran bombeando. De todos modos, sera mejor no perder el tiempo en salir de aqu. Cerrando los ojos, alcanzando ms profundamente a la Fuerza, empez a doblar una de las barras apartndola de su caraY entonces, de repente, abri los ojos cuando tardamente comprendi la verdad. Los piratas no estaban bombeando veneno adentro. Estaban bombeando el aire afuera. Y ni siquiera un Jedi poda sobrevivir mucho tiempo sin aire. Luke respir hondo otra vez, apartando su creciente miedo. Un Jedi deba actuar cuando estaba tranquilo, en paz con la Fuerza. Est bien. Erreds y el ala-X ya podran estar en las manos de los piratas. Aun cuando no lo estuvieran, no haba ninguna forma en que el caza pudiera maniobrar a travs de los corredores estrechos y retorcidos. Estaba solo aqu, sin ms recursos que las pocas piezas de equipo que llevaba: un comunicador, una vara de luz, un datapad - Y dos cartuchos de energa de blster de repuesto. Luke se extendi con la Fuerza, alzando las cajitas planas sacndolas de su cinturn y hacindolas flotar hacia donde pudiera verlas. Hace tiempo durante el apogeo de la Rebelin, el genio mecnico que era el General Airen Cracken haba encontrado una forma para hacer explotar a los cartuchos de energa de blsteres. Todo lo que haca falta eran dos o ms cartuchos conectados entre s con sus clavijas de sobrecarga quitadas, y en treinta segundos volaran con la potencia de una granada mediana.

La explosin deba tener suficiente potencia para destrozar o retorcer cualquiera de las barras en su vecindad inmediata. Desafortunadamente, le hara un dao similar al propio Luke. Pero con un poco de ingeniosidad. . . Fue cosa de unos segundos el quitar las clavijas de sobrecarga de los cartuchos de energa. Entonces, apretndolos entre s con la Fuerza, los maniobr cuidadosamente a travs del laberinto de barras hacia la puerta blindada ms lejana. Si Control todava lo estaba supervisando -y si el pirata conoca este truco- probablemente concluira que Luke estaba intentando practicar un agujero en la puerta blindada para dejar entrar un poco de aire. Tambin concluira que indudablemente el metal era ms que suficientemente fuerte para resistir semejante explosin. Lo que estaba bien con Luke. Cuanto ms operaran los piratas bajo asunciones falsas, ms lentos reaccionaran cuando finalmente se dieran cuenta de lo que realmente tena en mente. Su bomba improvisada estaba ahora casi en la puerta blindada, con slo aproximadamente diez segundos para estallar. Manteniendo la bomba en movimiento, se extendi a la Fuerza y desliz su sable de luz hacia atrs a lo largo de su nica lnea de movimiento libre hasta que su presilla de cinturn estuvo apretada contra la pared. La bomba alcanz el otro extremo de la trayectoria del sable de luz y Luke la apoy all contra una de las barras. La pregunta crtica ahora, saba, era si la explosin y las resultantes esquirlas podran daar al sable de luz. En un impulso sbito, se estir y encendi el arma, haciendo salir chasqueando a la hoja verde apuntando directamente hacia la bomba. La hoja debera desintegrar a cualquier esquirla que la golpeara, proveyendo al menos de alguna proteccin a la empuadura y a los mecanismos internos. Ahora no haba nada que hacer excepto esperar y luchar contra el desmayo en la atmsfera que se enrareca rpidamenteY con una tremenda llamarada de fuego y truenos, tres segundos antes de tiempo, los cartuchos de energa explotaron. Luke apret los dientes cuando una docena de astillas de metal al rojo-vivo tajaron su brazo y costado izquierdo. Pero los resultados fueron todo lo buenos que poda esperar. Por el cuarto, visible a travs del humo flotante, el prolijo entramado de barras haba sido alterado por la explosin. No mucho, pero quiz lo suficiente. Extendindose a la Fuerza, desliz el sable de luz adelante hacia las barras destrozadas por la bomba y gir la empuadura. No mucho, pero s lo suficiente. El sable de luz, parcialmente liberado de su confinamiento, poda ahora alcanzar al costado lo suficiente para cortar el extremo de una de las barras ms cercanas. Luke lo gir de nuevo, esta vez enviando dos barras ms resonando al suelo. Lo gir de nuevo, y de nuevo, con cada barrida abrindose un poco ms mientras metdicamente excavaba un espacio alrededor del sable de luz-

Y de repente el arma estuvo libre, girando como una hlice mientras cortaba todo en su camino. Puntos blancos estaban empezando a bailar delante de los ojos de Luke cuando envi el arma a travs de la puerta blindada, cortando un agujero triangular que trajo un bienvenido chorro de aire soplando hacia el vaco parcial. Respir hondo, y cuando su visin se aclar trajo al sable de luz de vuelta hacia l, la hoja giratoria cortando a travs de las barras como una guadaa a travs de un campo de granosaltos. Un minuto ms tarde estaba de vuelta en los corredores rocosos, encendiendo su comunicador mientras se diriga hacia la baha de aterrizaje y su nave. "Erreds?" llam. "Ests ah?" La nica respuesta fue otro estallido de esttica de bloqueo. Acelerando el paso, usando tcnicas Jedi para suprimir el dolor en su costado y brazo, se prepar para el prximo movimiento de los piratas. Pero ese movimiento no vino. Emergi del corredor en una grande pero abandonada cmara y cruz a otro corredor sin ver o sentir a nadie. Ahora que lo pensaba, no haba sentido a nadie desde su escape de la trampa para Jedi. Estaban todos escondidos en alguna parte? O todos haban simplemente hecho su equipaje y partido? El suelo de roca debajo de sus pies se agit ligeramente, y en alguna parte a la distancia oy el dbil sonido de una explosin. Haba salido del corredor y entrado a otro cuarto cuando oy y sinti una segunda explosin, esta notablemente ms cerca. Y abruptamente su comunicador gorje. Lo encendi- "Erreds?" "No realmente," contest secamente una voz familiar. "Ests en problemas de nuevo, Skywalker?" Luke parpade con sorpresa, entonces sonri con el primer placer genuino que haba sentido desde que lleg a este lugar. "Por supuesto que s," le dijo a Mara Jade. "Alguna vez me encontraste cuando no lo haya estado?" CAPTULO 9 "As de repente, no puedo acordarme de ninguna vez," tuvo que admitir Mara, mirando fijamente por el ventanal del puente del Hielo Estrellado al campo de asteroides que se extenda afuera frente a ellos. "Aunque tengo que decir que tomar a todo un nido de piratas t solo va incluso ms all de tu usual nivel de audacia. Qu ests haciendo ah, de cualquier forma?" "Intentando salir," contest secamente el otro. "Qu ests haciendo aqu?" "Karrde me pidi que viera cmo estabas," dijo ella. "Pareca pensar que podras necesitar una mano."

"La necesito," concedi. "Adnde ests?" "Por el momento, afuera mirando hacia adentro," le dijo Mara, frunciendo el ceo. Fue sa una explosin all adelante en el asteroide principal de los Cavrilhu? "Ests poniendo bombas o algo?" "No, pero alguien lo est haciendo -puedo or explosiones a la distancia. Puedes ver lo que est pasando?" Sentada en la prxima consola, la Capitana Shirlee Faughn palme el brazo de Mara. "Echa una mirada al extremo de estribor del asteroide," murmur, apuntando. "Tenemos una flotilla dirigindose hacia el espacio profundo. Creo que. . . dieciocho naves." "Genial." murmur Mara. "Tienes problemas, Luke -tus ratas estn organizando una desercin en masa. Faughn capt lecturas de dieciocho naves; probablemente ms en camino. Diez a uno que esas explosiones que ests oyendo son el sistema de autodestruccin de la base activndose. Tienes algn transporte?" "Tena un carguero Y60 cuando vine, con Erreds y un ala-X ocultos a bordo," dijo Luke. "Pero no he podido llamarlo." "Bueno, no te asustes todava," aconsej Mara, dando una rpida mirada a las pantallas. "Todava estn bloqueando tu frecuencia primaria de comunicador -nosotros tenemos por casualidad el equipo para infiltrarnos en un armnico. Qu tan lejos ests de tu baha de aterrizaje?" "No lo s exactamente-" Faughn chasque los dedos, apunt a una de las pantallas de Mara. "Espera," lo interrumpi Mara. "Su bloqueo acaba de apagarse. Djame liberar tu frecuencia primaria de comunicador." Mir al otro lado del puente a la estacin de comunicaciones. "Corvus?" "Ya est libre," inform el otro. "Te pondr de vuelta en primaria." Abruptamente el altavoz del comunicador estall en un flujo staccato en lenguaje de mquina astromecnico. "Ms despacio, Erreds," lo interrumpi la voz de Luke en medio de los trinos y chillidos. "No entiendo nada de lo que ests diciendo." "Dice que l y el ala-X estn bien," le cont Mara, mirando la traduccin que pasaba por su pantalla de computadora. "Estaban viniendo por l, as que sac al ala-X fuera de su escondite-" Ella hizo una mueca. "Y se deshizo de ellos destruyendo los generadores de escudoatmosfrico de la baha de aterrizaje." Hubo un largo momento de silencio. "Lo que presumo significa que la baha de aterrizaje est llena de puro vaco ahora?" pregunt Luke. "Hasta el borde," confirm

Mara. "Supongo que sera esperar demasiado que hubiera un casillero de trajes de vaco en alguna parte cerca de la baha." "No lo s, pero no querra tener que contar con eso," dijo Luke. "Ni yo tampoco," convino Mara. "Faughn, t solas volar Y60s, no?" "Ms a menudo que lo que me importa recordar," dijo la otra mujer. "Ests pensando en que l intente un cruce de camisa-fra?" "Es la forma ms simple de sacarlo de all," dijo Mara. "Puede hacerlo?" "Lo dudo," dijo Faughn. "Skywalker, est la rampa de aterrizaje del carguero arriba o abajo?" "Abajo, la ltima vez que la vi." La unidad R2 gorje, la confirmacin del droide apareci por la pantalla. "Todava est abajo," dijo Mara. "En ese caso, no tiene ninguna oportunidad," dijo Faughn, agitando la cabeza. "El mecanismo de la rampa del Y60 es un pedazo de chatarra. Sellarlo y represurizar la nave llevara quince minutos por lo menos." "Me tema eso," dijo Mara. "Un poquito demasiado tiempo para que l contenga la respiracin." "Qu hay de su ala-X?" sugiri Faughn. "No puede tomar mucho presurizar una cabina de piloto de ese tamao." "Excepto que la mayora de las carlingas de cazas tienen cierres de presin estos das," seal Mara. "Abrirlas al vaco sin apretar la anulacin manual usualmente activa el asiento eyector. Es un mecanismo de seguridad -no creo que el R2 pueda anularlo." "Tienes razn, no puede," dijo Luke. "Mejor espero que pueda encontrar un traje de vaco." "Seguro." sise suavemente entre dientes Mara, midiendo la distancia al asteroide a ojo. Las oportunidades de que los piratas tuvieran equipo de vaco al alcance de la mano de prfugos potenciales iban de escasas a ninguna. "En caso de que no puedas, vamos a entrar." Por el rabillo del ojo vio que Faughn se volva hacia ella con ojos sobresaltados. "Jade, no sabemos el camino seguro para entrar," murmur la otra mujer. "No, pero el droide astromecnico de Skywalker s," le record Mara. "Droide, qu tal si nos envas algunos nmeros?"

El R2 trin en reconocimiento, y un esquema de curso apareci en la pantalla de la computadora. "Lo tengo," dijo Mara. "Vamos." Faughn volvi al timn, todava obviamente menos que entusistica acerca de arriesgar su nave as. Hubo una breve oleada de aceleracin, y el Hielo Estrellado empez a moverse hacia adelante. "El camino no parece tan malo," le dijo Mara, estudiando la pantalla. "No lo pareca," dijo la capitana, tocando su pantalla de navegacin. "Solo hay un ligero problema: los asteroides ya no estn en las mismas posiciones relativas." Mara volvi su atencin a su propia pantalla de navegacin. Faughn tena razn. "Explosiones- lo han mezclado," dijo ella, saliendo de su silla y dirigindose hacia la puerta. "Tendremos que abrirnos camino a lo bantha. Yo tomar la Nmero Uno; diles a Elkin y Torve que vayan a las otras." Haba llegado a su estacin turbolser y estaba abrochndose su arns cuando Faughn llam. "Acabamos de tropezar con una boya automtica que nos advierte que nos alejemos," report la capitana. "Podemos chocar con la primera oleada de problemas en cualquier momento." "Entendido," dijo Mara, poniendo el turbolser en precalentamiento de emergencia y deseando por aproximadamente vigsima vez en este viaje que el Fuego de Jade no estuviera atracado en Duroon con sus sistemas de navegacin siendo reacondicionados. Karrde haba hecho un buen trabajo al armar sus cargueros, pero el Fuego tena tanto ms puro poder de lser que el Hielo Estrellado y encima mucha ms maniobrabilidad. Pero no estaba aqu, y no haba nada que ella pudiera hacer al respecto. Frotndose brevemente las palmas en su traje de salto para secarlas, agarr firmemente los controles y se estir a la Fuerza. Poda no ser una Jedi tan gloriosa y poderosa como el gran Luke Skywalker, pero estara dispuesta a comparar su finamente afinado sentido del peligro contra el suyo cualquier da. El problema era que el sentido del peligro no era particularmente direccional. Y haba muchas direcciones diferentes all afuera por donde podan venir los problemas. "Aqu vamos, Luke," llam por su auricular. "Es la ltima oportunidad para que ondees la mano y barras con todas las trampas." En el mismo instante en que las palabras salieron de su boca ella se arrepinti de haberlas dicho. Luke estaba demasiado lejos para que ella pudiera tocar su mente totalmente; pero aun as, pudo sentir que estaba herido por su comentario. Abri la boca para disculparseY de repente su sentido del peligro resplandeci, un asteroide que flotaba cerca atrap toda su atencin. Descubri un crculo de suavidad antinatural en su borde -el dbil brillo del metal-

Su turbolser destell, destrozando al asteroide sospechoso en rocas y cascotes. De la nube de polvo en expansin vino un nico disparo de fuego turbolser contestando: demasiado poco, demasiado tarde, y muy lejos de su blanco. "Buen tiro, Mara," vino la voz de Elkin en su oreja. Mara asinti, demasiado preocupada con su tarea y su culpa por ese comentario bajo como para contestar. Su culpa, y una creciente molestia consigo misma por sentirse culpable en primer lugar. Despus de todo, eran Skywalker y sus aprendices de Jedi, no ella, los que estaban jugando rpida y casualmente con su poder. Si que alguien lo sealara lo molestaba, se era su problema, no el suyo. Hubo otro cosquilleo de advertencia; pero antes de que pudiera identificar la fuente del peligro, mltiples tiros de fuego rojo lancearon desde el turbolser de Torve y un cordn de pequeos bloques de roca explotaron prematuramente en nubes de esquirlas afiladas como cuchillos. Mara hizo una mueca de dolor cuando unas cuantas astillas a la deriva rebotaron en el escudo deflector del Hielo Estrellado delante de su carlinga; y entonces la nave haba pasado esa trampa y estaba en camino a la prxima. Volviendo a poner los dedos en los controles, Mara se estir de nuevo a la Fuerza. Entre los tres haban destruido ocho trampas ms para cuando el Hielo Estrellado alcanz la base principal. "Ya estamos aqu," anunci la voz de Faughn en la oreja de Mara. "Skywalker? Dnde ests?" "Estoy en mi baha de aterrizaje," contest Luke. "Erreds, dispara unos tiros al borde para marcarla." El droide pit, y una sombra entre dos crestas rocosas refulgi con fuego lser. "Est bien, te tenemos," dijo Faughn. "Vamos entrando." Los disparos de lser se detuvieron; y cuando lo hicieron, otra de las explosiones enmudecidas sacudi la superficie del asteroide, incmodamente cerca de la baha designada. "Ah va otra explosin," dijo Mara. "Te has perdido casi toda la funcin desde all afuera," dijo Luke. "Yo he estado oyendo una cada diez segundos mas o menos. Parecen estar movindose en mi direccin." Otra explosin destell, esta aun ms cerca de la baha de aterrizaje. "Demasiado cerca, si me lo preguntas," gru Faughn. "Ests segura de que quieres arriesgarte a aterrizar all, Jade?" "No especialmente," concedi Mara, "pero parece que no tenemos muchas opciones. Vas a debernos mucho por esto, Luke." "Lo pondr en su cuenta," prometi Luke. "Mejor aprense -no, esperen. Aljense!" "Qu?" pregunt Faughn.

"Ya lo oste," exclam Mara con su propio sentido del peligro hormigueando. "Aljate!" El Hielo Estrellado se tambale hacia atrs y cuando lo hizo una de las crestas que enmarcaban la baha de aterrizaje empez a crujir con explosiones secuenciales como un cohete ornamental multietapa del Da de Endor. "Jade, esto es una locura," dijo Faughn. "No puedo bajar ah. Toda el rea podra derrumbarse en cualquier momento." "Tiene razn," dijo Luke. . . y cuando Mara se estir a la Fuerza sinti un sutil toque de severidad en sus emociones. "Supongo que slo nos queda una opcin." Ondear la mano y barrer con todas las trampas? "Cul?" pregunt en voz alta. "Tendremos que encontrarnos a medio camino," dijo l. "Tienes una baha de atraque que pueda manejar a mi ala-X?" "Tenemos un par de medio-puertos con ayuda de tractores," le dijo Faughn. "Pondrn un sello de aire alrededor de la cabina del piloto, de cualquier forma." "Est bien. Erreds, sal all afuera ahora mismo y atraca con ellos-" "Espera un segundo," lo interrumpi Mara. Haba algo en la voz y pensamientos de Skywalker que le deca que estaba a punto de intentar algo muy estpido. "No ests pensando en venir a camisa-fra todo el camino afuera hasta nosotros, no? No podemos acercarnos lo suficiente para eso." "Ya lo s," dijo Luke. "Voy a tener que entrar en un trance de hibernacin Jedi en cuanto pase la puerta blindada." Est bien, ya lo haba dicho -algo muy estpido. "Y cmo esperas lograrlo?" demand. "Tendrs que entrar en el trance justo despus de que hayas volado la puerta. Eso no te dejar ninguna reserva de aire." "Si corto la puerta de la forma apropiada debera haber un escape de aire que salga conmigo," seal Luke. "Eso debe darme suficiente para comenzar la hibernacin, al igual que empujarme en su direccin." "Tienes posibilidades podridas." "Las opciones de ltimo recurso son as. Y si nos tomamos demasiado tiempo para discutirlo, no tendremos ninguna oportunidad en absoluto." "Suena como una de las lneas de Solo," gru Mara. Pero l tena razn, y como para enfatizar sus palabras, la otra cresta que lo flanqueaba empez su propia desintegracin. "T ganas. Hagmoslo." "Est bien," dijo Luke. "Erreds, t empiezas."

El droide dio un gorjeo infeliz, pero el ala-X se alz obedientemente de la baha de aterrizaje y se dirigi hacia el Hielo Estrellado. "Faughn?" llam Mara. "El tractor de ayuda est listo en el medio-puerto," dijo Faughn. "La puerta exterior de la esclusa de estribor est abierta, con una barrera atmosfrica en su lugar, y Krickle est esperando adentro con un medpac. Estamos listos cuando l lo est." "Oste eso, Luke?" "S," dijo. "Preparar la frase 'bienvenido a bordo' para despertarme del trance." " 'Bienvenido a bordo', correcto." "Est bien, aqu vamos. No me falles." Mara esboz una estrecha sonrisa. No me falles. Una vez, esas palabras haban tenido una connotacin totalmente diferente para ella. Luke Skywalker en la mira de su blster, la orden del Emperador moribundo de que matara al advenedizo Jedi haciendo eco a travs de su mente. . . Pero ya haba pasado por esa crisis hace diez aos dentro del Monte Tantiss, y la voz del Emperador era ahora slo una memoria distante e impotente. Skywalker tendra su propia crisis por la que pasar uno de estos das. Quizs estaba ahora mismo en medio de ella. Ella esperaba eso. Hubo un parpadeo de las emociones de Luke. Mara se concentr, visualizando el destello de su sable de luz cuando la hoja verde acuchill el grueso metal de la puerta blindadaY entonces, abruptamente, se desvaneci. "Faughn?" llam Mara, cerrando los ojos cuando se estiraba tan fuerte como poda. Pero la presencia de Luke ya no era perceptible, por lo menos no por ella. O haba entrado en su trance de hibernacin, o si no estaba muerto. "Aqu viene," dijo Faughn. Mara abri los ojos. l estaba all, de acuerdo, pareca un ttere roto mientras se deslizaba rpidamente hacia el Hielo Estrellado. Sus miembros se agitaban flcidamente mientras su cuerpo lentamente daba volteretas, la luz fluctuante de la continuada autodestruccin del asteroide le agregaba un aire surrealista a toda la escena. Con un traqueteo que la sobresalt, el Hielo Estrellado empez a bajar hacia la superficie: Faughn maniobraba la nave para corresponder a la trayectoria de Luke. O ms bien, intentando corresponderla. Mara le frunci el ceo a la figura que se aproximaba, intentando extrapolar su trayectoria y velocidad de impacto -Faughn, con

acceso a la computadora de la nave, consigui la respuesta primero. "Tenemos problemas," dijo estrechamente. "Con la velocidad que estoy teniendo que usar para agarrarlo, va o a rebotar en el casco o si no golpear la pared interna de la esclusa lo suficientemente fuerte como para romperse el cuello." "T solo asegrate de que llegue adentro," dijo Mara, apretando la apertura-rpida de sus arneses y corriendo a sus pies. "Yo me asegurar de que lo sobreviva." l estaba casi all cuando Mara alcanz la esclusa, corriendo hacia ellos mucho ms rpido de lo que era saludable. "La computadora dice que lo tenemos justo en el blanco," llam la voz de Faughn por el altavoz cuando Mara mir a travs de la barrera atmosfrica. "Impacto en diez segundos." Respirando hondo, Mara se apoy contra el mamparo de la esclusa y se estir a la Fuerza. El Emperador le haba enseado los fundamentos del uso de la Fuerza para mover objetos, entrenamiento rudimentario que el mismo Skywalker haba desarrollado ms durante sus viajes a travs del bosque de Wayland y ms tarde durante un tiempo breve en esa academia suya en Yavin. Haba seguido practicando por si misma despus de eso, y haba pensado que se haba vuelto bastante hbil con la tcnica. Pero mover objetos pequeos como su sable de luz era una cosa. Agarrar a Luke mientras caa hacia ella era algo completamente diferente, ms bien como intentar detener al Hielo Estrellado con los dientes. Puso todo lo que tena en el esfuerzo, apenas consciente de que todo su cuerpo se haba puesto rgido por la tensin, luchando por al menos reducirle la velocidad antes de que l pasara disparado ms all de ella a travs de la barrera atmosfrica. Poda sentirlo bajar la velocidad -saba que no sera suficiente- Y en el ltimo segundo posible se apart del mamparo directamente en su camino. l dio de lleno contra ella, el impacto los lanz a los dos para atrs y abajo. "Bienvenido a bordo," jade Mara, un instante antes de que los dos chocaran juntos contra la cubierta. Un aterrizaje que fue considerablemente menos doloroso de lo que ella haba esperado. Parpade, intentando sacudirse las tardas estrellas de su visin"Gracias," murmur Luke en su oreja. Las estrellas se aclararon, y Mara se encontr mirando arriba a una cara extraa -la cara de Luke, comprendi, muy disfrazada. l estaba montado sobre ella, con manos y pies en la cubierta, aparentemente haba salido de su trance justo a tiempo para tomar su parte del impacto en lugar de agregar su peso muerto extra al suyo. "De nada," se las arregl para decir ella. "Bonito disfraz." "Gracias," dijo l. "Tambin funcion, por la mayor parte." " 'Por la mayor parte' no sirve de mucho, verdad?" dijo ella. "Por qu no usaste una ilusin de la Fuerza, como lo hiciste antes?"

"He estado intentando reducir mi uso de la Fuerza excepto cuando sea absolutamente necesario," explic. "No pareca necesario en este caso." "Ah," dijo Mara. Eso era interesante. Muy interesante en realidad. "Entonces. Quieres quitarte de encima, o solo estabas ponindote cmodo?" "Oh- seguro," dijo l torpemente, con algo de esa vieja turbacin de granjero pasando por su cara mientras se apartaba de ella. "Lo siento." "No hay problema," dijo Mara, ponindose de pie y mirndolo con ojo crtico. Algunos desgarrones por esquirlas de feo aspecto en su ropa, probablemente lesiones igualmente feas debajo de ellos. "Parece que necesitas pasar por la baha mdica." "No hay tiempo," dijo l, sacudiendo la cabeza. "Estoy bien por ahora, y tenemos que salir de aqu. Atrac bien mi ala-X?" "No lo s," dijo Mara, palmoteando el panel de control para cerrar la puerta exterior de la esclusa. "Faughn?" "Ha sido asegurado en el puerto-B," dijo la capitana. "Skywalker, conoces una ruta segura para salir de esta trampa mortal?" "Sola conocerla," dijo Luke, apretando el botn de la puerta interna. "Probablemente no es ms segura que cualquier otro camino ahora." "Seguiremos a los piratas," decidi Mara, haciendo seas a Krickle para que se fuera mientras se acercaba con su medpac y gui a Luke por el corredor hacia los mediopuertos del Hielo Estrellado. "Ellos probablemente nos dispararn, pero no se puede tener todo." "El problema es: parece que nos hemos quedado sin piratas a los que seguir," dijo Faughn. "Nada parti del asteroide por casi dos minutos." Mara sinti que se le haca un nudo en el estmago. "Lo que significa que el gran final de su sistema de auto-destruccin probablemente est por explotar ahora mismo." "Probablemente," convino Faughn. "Qu hacemos, escogemos una direccin y vamos?" "Ms o menos," dijo Mara. "Empieza a alejarte de la base principal, pero no demasiado rpido. Quiero estar en mi turbolser antes de que nos encontremos con nada feo." "Dame tiempo a m tambin para salir all," agreg Luke. "Puedo ir por delante de ustedes y hacer saltar las trampas." "Slo si puedes verlas venir," seal Mara, mirndolo duro. "Yo tengo un sentido del peligro mejor que el tuyo; quiz yo deba tomar tu nave y despejar el camino."

"Yo puedo hacerlo," dijo l firmemente. "De cualquier forma, es mi responsabilidad -estn aqu debido a m." Tena un punto. "Si as es cmo lo quieres," dijo Mara, apuntando al corredor. "Ve por la primera a la izquierda, entonces dobla a la derecha. Hazlo rpido." No necesit haberse preocupado. Para cuando alcanz su estacin de turbolser el ala-X ya estaba quemando espacio delante de ellos. "Estoy lista," anunci cuando se abroch de nuevo el arns. "Sigue adelante, Luke. Buena suerte." "Que la Fuerza te acompae," dijo l con lo que decidi que era probablemente una leve desaprobacin. "Qudate atenta." El viaje de ida a travs de los asteroides haba sido un tormento para los nervios. El viaje de vuelta, para sorpresa de Mara, fue casi casualmente fcil. Una y otra vez el alaX cambiaba ligeramente de curso y disparaba, accionando una distante trampa de racimo o una bomba de fragmentacin o un nido turbolser automtico, usualmente antes de que el mismo sentido del peligro de Mara siquiera se hubiera activado. Rpidamente se volvi un patrn: el ala-X maniobraba, disparaba, y esquivaba, con el Hielo Estrellado siguindolo impasiblemente por detrs, con su propia tripulacin de turbolser necesitando hacer solo algn trabajo de limpieza ocasional. O intencionalmente o por accidente, Luke pareca, estar yendo ligeramente por encima del carguero, haciendo la mayora de su trabajo de barreminas dentro del ngulo de fuego de Mara. La mayora del trabajo de limpieza por lo tanto recaa en los sectores de Elkin o Torve, dejando a Mara poco que hacer excepto ayudar a vigilar por cualquier sorpresa que los piratas pudieran haber dejado atrs, esperar pacientemente a que pasaran el campo de asteroides, y preguntarse oscuramente si Luke estaba siendo sobreprotector deliberadamente solo para incomodarla. Fue en uno de sus barridos visuales del cielo que ella descubri a la nave. Su pensamiento inicial fue que era un Caza TIE: era de tamao similar y a primera vista tena algo de la misma silueta. Pero aun mientras abra la boca para alertar a los otros la nave se gir"Tenemos compaa," exclam. "Asomndose cerca del borde del campo de asteroides en aproximadamente veinte por cincuenta." "Lo tengo," dijo Faughn. "Parece como. . . a qu se parece?" "Me atrapaste," dijo Mara. "Pens que era un Imperial, pero sos no son paneles solares de TIE a sus costados." "Cualquier cosa que sean, tiene dos ms apuntando a popa en la cola," seal Elkin. "Eso no necesariamente significa que no sea un Imperial," gru Faughn. "Skywalker? Ests al tanto de los nuevos diseos de cazas estelares Imperiales?" "No realmente," dijo Luke, con una voz que daba muestras de la tensin mientras se esforzaba por dividir su atencin entre el intruso y la tarea ms inmediata a la mano. "Aunque nunca he visto algo as antes."

Mara mir fijo a la nave espacial distante. Claramente, estaba mirndolos. Se habra dado cuenta de que lo haban descubierto? "Creo que uno de nosotros debera intentar verlo ms de cerca," dijo ella. "Mejor no, puede ser?" gru Faughn. No necesitamos pedir ms problemas de los que ya tenemos." "Adems, con nuestra suerte slo sera otra de esas intiles cosas qella," agreg Corvus con desdn. "Como la que Lando Calrissian persigui por todo el espacio." "Yo digo que le echemos una mirada," dijo Mara, poniendo la firmeza en su voz que lo haca una orden. "Luke, t eres la nave ms rpida. Quieres ver si puedes atraparlo?" "Puedo intentarlo," dijo, con un tono raro en su voz. Senta l lo mismo que ella acerca de esa nave? "Puedes cubrirme?" "Eso creo," dijo Mara. "Ya tenemos que estar cerca del borde de la esfera de defensa de los piratas." "Est bien. Erreds, activa todos los registradores y sensores. Vamos a querer un registro completo de esto." El droide pit en reconocimiento y con una rapidez que sorprendi incluso a Mara el ala-X se gir y se dispar hacia el intruso. Esquiv entre asteroides flotantes, pasando a su lado para tener la mxima cobertura. Mara mantuvo su turbolser apuntado hacia la otra nave espacial, preguntndose tensamente si escogeran luchar o correr. Pero el ala-X todava estaba acercndose, y hasta ahora no haba ninguna reaccin. Poda el intruso de algn modo estar mirando en otra direccin? Ridculo. Entonces a qu estaba esperando? Luke estaba casi a distancia de combate cerrado ahora. Detrs de l, un asteroide a la deriva flot lentamente entre el intruso y la lnea de visin de MaraSu nica advertencia fue un sbito traqueteo en las emociones de Luke. Un instante ms tarde ella solo capt un vislumbre del intruso mientras se alejaba a increble velocidad por el cielo, hasta el borde del campo de asteroides. "Ah va!" ga Torve mientras Mara intentaba girar su turbolser para apuntar a la nave distante. Pero era demasiado tarde. Aun cuando luchaba para apuntarlo otro asteroide se meti entre ellos, de nuevo bloqueando su visin. Hubo un parpadeo de pseudomovimiento al borde de los asteroides, y la nave se haba ido. Alguien en el intercomunicador maldijo suavemente. "Me rindo," dijo Faughn. "Qu llamaradas fue eso?" "Me atrapaste," dijo Mara. "Luke? Sigues all?" "Justo aqu," contest Luke. "Vieron todo eso?"

"Slo una parte," le cont Mara. "Esper hasta que estuvimos bloqueados por un asteroide antes de hacer su movimiento." "Interesante," dijo Luke. "La nave emiti una firma de energa muy inusual cuando escap -grab lo que pude de ella, pero dudo que mis sensores pudieran recoger ms que una fraccin de lo que realmente haba all." "Quizs fue por eso que esper hasta que nosotros no pudiramos verlo." "Probablemente," convino Luke. "Debe haber supuesto que una nave de tu tamao tendra mejores sensores que la ma." Mara se frot los labios. Est bien, a menos que quieras seguir su vector de hiperespacio, no hay mucho que podamos hacer ahora mismo al respecto. Qu tal si nos transmites lo que tus sensores captaron?" El droide astromecnico hizo un sonido rudo. "Est bien, Erreds," lo tranquiliz Luke. Podemos considerar que esta es su tarifa de rescate." "Parte de su tarifa de rescate," corrigi Mara. "Discutiremos sobre el resto ms tarde." "Entendido," convino Luke. "Ah va." "Lo tengo," dijo Faughn. "Gracias," dijo Mara. "Necesitas algo ms, Luke?" "No a tus precios," dijo l secamente. "En serio, gracias por todo." "Nos alegra haber ayudado," dijo Mara. "No te olvides de hacerte ver esas lesiones." "No lo har," le asegur. "Erreds ya est sacando una lista de los establecimientos mdicos de la Nueva Repblica ms cercanos. Nos vemos ms tarde." "Est bien. Cudate." El comunicador hizo clic, y con un parpadeo de pseudomovimiento el ala-X hizo su salto a la velocidad de la luz. Mara se qued mirando, con una extraa mezcla de emociones persiguindose entre s a travs de su mente. Los resplandecientes reportes que haba ledo de los gloriosos logros de Luke. . . y sin embargo, eran muy diferentes a lo que acababa de verlo hacer ahora. Le haba pasado algo? O haba finalmente entrado en razn? "Jade?" pregunt Faughn. "Ahora qu?" Mara exhal suavemente, apartando a Skywalker de su mente. Le mandamos un reporte a Karrde," dijo, haciendo un rpido clculo de tiempo. "Para ver si quiere que nos

pongamos al da para la reunin en Nosken o si no intentar rastrear la ruta de escape de los piratas." "Correcto," dijo Faughn. "A propsito, Jade, en caso de que nadie lo haya mencionado antes, t y Skywalker hacen un muy buen equipo." Mara fij la mirada en los asteroides que flotaban. "Murdete la lengua, Faughn," dijo suavemente. "Murdete la lengua." CAPTULO 10 Era un da caluroso en esta parte de Dordolum. Caluroso y soleado, con una opresivamente calma y pesada atmsfera que pareca envolverse alrededor de la silenciosa muchedumbre a la hora del almuerzo como una manta de piel de grov hmeda. El conferenciante que actualmente le gritaba a la muchedumbre desde su lugar sobre el Estrado de Expresin Pblica aumentaba el calor. Pero al contrario del tiempo su calor era uno ardiente, una mezcla de palabras y pensamientos y presencia escnica cuidadosamente diseada para inflamar las emociones y avivar las docenas de viejos resentimientos largamente cocidos a fuego lento representados ah afuera hoy. Prcticamente todos los que escuchaban a la diatriba albergaban por lo menos uno de tales rencores silenciosos, poda ser ishori contra diamalas, barabels contra rodianos, o aqualish contra humanos. O casi todos contra los bothanos. Dejando que sus ojos vagaran por la muchedumbre al elaborado emblema de la Compaa de Transporte Solferin, de propiedad bothana, directamente por la plaza a su derecha, Drend Navett se permiti una sonrisa privada. Era un buen da para un alboroto. El conferenciante haba llegado ahora a su tema principal, y mientras machacaba en detalles grficos el horror que haba sido la destruccin de Caamas y el cobarde y aborrecible papel de los bothanos en ella, Navett poda sentir el enojo de la muchedumbre finalmente alzndose hacia la furia inconsciente que haba estado esperando. Despacio, cuidadoso de que su movimiento no rompiera el hechizo en aqullos a su alrededor, empez a desviarse hacia el rea ms cercana a la compaa de transporte. Klif poda ser un genio en la demagogia; pero era l, Navett el que saba cmo estimar el humor de una muchedumbre y escoger el momento correcto para la accin. Ya casi. Navett estaba ahora en posicin, a tiro fcil de la compaa de transporte. Metiendo una mano en la bolsa que colgaba discretamente en su costado, sac su arma favorita y esper. Otros pocos segundos. . . y. . . ahora. "Justicia para Caamas!" grit. "Justicia ahora!" Alzando el brazo por encima de su hombro, gir y lanz al edificio bothano-

Y justo en el blanco, la fruta blicci pasada de madura golpe la puerta, reventndose y salpicando de manera enfermiza y dejando atrs una mancha roja brillante. Hubo un grito sobresaltado de un par de duros parados cerca. Pero ni ellos ni nadie ms en la muchedumbre iba a tener el tiempo suficiente para pensar sobre a qu estaban siendo arrastrados aqu. Una media docena de otros lugares en la muchedumbre se hicieron eco del grito por justicia, y otra media docena de pedazos de fruta salpicaron el edificio. "Justicia para Caamas!" grit de nuevo Navett, lanzando otra fruta blicci. "Venganza por el genocidio!" "Venganza!" alguien repiti la llamada, el grito acompaado por ms de los molestos misiles. "Venganza por el genocidio!" Navett tir otra fruta blicci, y otraY entonces en alguna parte una voz aliengena grit roncamente, hacindose eco de la llamada de venganza. . . y como si sa fuera algn tipo de seal, la muchedumbre de repente y gratificantemente se colaps en una turba. Una lluvia de comestibles empez a aporrear el edificio, sacados de bolsas y cartones de almuerzo y propulsada por la furia inconsciente y la rabia acumulada que Klif tan hbilmente haba agitado en ellos. Una rabia que Navett no tena ninguna intencin de malgastar en unas manchas de fruta. Buscando ms all de las ltimas frutas blicci en su bolsa, sac una piedra tosca. La violencia engendra ms violencia, cit silenciosamente la vieja mxima, y la dej volar. Dio de lleno en la ventana a la que apuntaba, astillando el plstico con un choque que apenas pudo ser odo sobre el rugido de la turba. "Venganza por el genocidio!" grit Navett, agitndole el puo al edificio y sacando otra piedra. La muchedumbre aprenda rpido. La lluvia de fruta y huevos continu, pero empezaron a unrsele algunas de las piedras del reborde que bordeaba los senderos y canteros de flores de la plaza. Navett lanz otra piedra mientras otras cuatro ventanas ms se volvan boquetes abiertos, entonces se tom un rpido momento para examinar los cielos a su alrededor. Incluso tomadas por sorpresa de esta forma, las autoridades de Dordol no tardaran en responder. Y all estaba la respuesta esperada, aproximndose rpidamente desde la direccin del espaciopuerto, ahora: tres airspeeders de aduana de colores brillantes con una escolta de quiz media docena de motos speeder. Movindose rpido, tambin; estaran en la plaza en menos de dos minutos. Lo que significaba que era hora de irse. Deslizando una mano por el interior de su tnica a su comunicador oculto, Navett toc el botn de llamada dos veces, la seal para el resto de su equipo de agitacin para moverse a los bordes de la turba y desvanecerse en el sol de la tarde. Entonces, buscando ms all de las ltimas dos piedras en su bolsa, sac su regalo final para los bothanos. Era una granada, por supuesto. Pero una granada muy especial. Navett la haba tomado personalmente de la mano muerta de un luchador de la resistencia myomarana hace diez aos, durante la breve reocupacin del Imperio a ese mundo bajo el meterico reinado del Gran Almirante Thrawn. Lo que haca a esta granada en particular tan til era que esa clula de resistencia haba de alguna forma convencido a un visitante bith a que les

diseara su armamento. Cuando los restos de la granada fueran estudiados -como ciertamente lo seran- la Nueva Repblica sera forzada a concluir que incluso los generalmente pacifistas bith estaban empezando a unirse al bando del sentimiento antibothano. Quizs eso no importara. Quizs nada de esto realmente importaba. Quizs los aliengenas y amantes de los aliengenas haban derribado tanto al Imperio que nada que Navett y su equipo hicieran ahora hara alguna diferencia. Pero hasta donde le concerna a su deber, tales posibilidades tampoco importaban realmente. Navett haba visto la gloria del Imperio, as como sus das ms oscuros. . . y si esa gloria no poda reavivarse, entonces slo era apropiado que ayudara a enterrarla bajo las cenizas de la Nueva Repblica. Tirando del seguro, apret el detonador y la arroj. La granada cay limpiamente a travs de una de las ventanas rotas del piso superior y se desvaneci adentro. Estaba a mitad de camino hacia el borde de la muchedumbre cuando explot, derrumbando el techo y lanzando una bola de fuego espectacular a enturbiar el cielo. Ya estaba fuera de la plaza y caminando indiferentemente calle abajo con el resto de los paseantes del medioda cuando las autoridades llegaron a la escena del fuego. *** La peticin desfil hasta el final pasando la larga lista de firmas. Leia alz la vista de su datapad, con un dolor en su estmago. No le quedaba ninguna duda de por qu el Presidente Gavrisom estaba tan solemne cuando la llam a su oficina privada. "Cundo lleg esto?" pregunt. "Hace aproximadamente una hora," dijo Gavrisom, con las puntas de sus alas rozando inquietamente las pilas de datacards que esperaban su atencin. "Bajo las circunstancias, pens que se deba notificar anticipadamente a ti y al Consejero Fey'lya." Leia mir a Fey'lya. El bothano estaba inclinado en su asiento, con el pelaje apretado completamente plano contra su piel. "Por qu a m?" pregunt ella. "Porque fuiste la que encontr el Documento de Caamas en primer lugar," dijo Gavrisom, agitando su cola en el equivalente calibop a un encogimiento de hombros. "Porque como el de los caamasi tu mundo fue destruido y por consiguiente puedes entender mejor que la mayora su condicin. Porque como una venerada herona en la batalla por la libertad, todava tienes mucha influencia entre los miembros del Senado." "Yo no puedo igualar la influencia de estas firmas," advirti Leia, haciendo una sea hacia su datapad. "Adems" -titube, mirando de nuevo a Fey'lya- "No estoy segura de que estoy en desacuerdo con ellos en que ste es un punto intermedio razonable." "Un punto intermedio?" pregunt Fey'lya, con voz muerta. "ste no es un punto intermedio, Consejera Organa Solo. sta es una sentencia de ruina para el pueblo bothano."

"Estamos los tres solos en este cuarto, Consejero Fey'lya," le record suavemente Gavrisom. "No hay necesidad de una hiprbole retrica." Fey'lya mir al calibop, con ojos tan muertos como su voz. "No hablo ni en retrica ni en hiprbole, Presidente Gavrisom," dijo. "Quizs no comprendes cunto tiempo y esfuerzo sera necesario para siquiera la mera localizacin de un mundo inhabitado que fuera conveniente para los restantes caamasi." Su pelaje onde. "Pero entonces adems insistir en que cubramos los costos de reformar ese mundo a las especificaciones originales de Caamas? No podemos ni remotamente solventar semejante emprendimiento." "Estoy familiarizado con los probables costos de semejante proyecto," contrapuso Gavrisom, con tono todava paciente. "Se hizo por lo menos cinco veces durante la Antigua Repblica-" "Por pueblos arrogantes en su poder y su riqueza," exclam Fey'lya, de repente hirviendo a la vida. "El pueblo bothano no tiene tal poder ni tal riqueza." Gavrisom agit su melena. "Vamos, Consejero, seamos honestos aqu. El estado actual del capital general bothano es bastante adecuado para cubrir semejante proyecto. Ciertamente sera un serio sacrificio, pero no uno ruinoso. Yo adems sugerira que representa su mejor oportunidad de resolver este asunto rpida y pacficamente." El pelaje de Fey'lya onde tiesamente por su cuerpo. "No lo entiende," dijo en voz baja. "Los recursos de los que habla no existen." Leia frunci el ceo. "De qu ests hablando? He visto los reportes de mercado. Hay pginas enteras de listados de tenencias bothanas." Fey'lya la mir a los ojos. "Son mentiras," dijo. "No es nada ms que una diestramente arreglada ilusin de datapad." Leia mir a Gavrisom. Las alas inquietas del otro se haban de repente dejado de mover. "Ests diciendo," pregunt cuidadosamente el calibop, "que los lderes de los Clanes Bothanos Combinados estn involucrados en un fraude?" El pelaje ondeante del bothano se puso aun ms tieso. "Iba a ser slo un engao temporal," dijo, con voz oscura de splica. "Como nuestros mismos problemas financieros son slo temporales. Un puado de malas decisiones de negocios ha vaciado de sus recursos a los Clanes Combinados y nos ha dejado profundamente endeudados. Y entonces lleg esta controversia, causando aun ms incertidumbre. Hacan falta nuevos inversores y contactos, y eso. . . Se qued sin palabras. "Ya veo," dijo Gavrisom. Su voz todava era tranquila, pero haba una expresin en esa cara larga que Leia nunca haba visto all antes. "Me pones en una posicin muy incmoda, Consejero Fey'lya. Cmo sugieres que proceda exactamente?" Los ojos violeta de Fey'lya se encontraron con los azul plido del Calibop. "Podemos recuperarnos, Presidente Gavrisom," dijo. "Slo tomar un poco de tiempo. La

revelacin prematura de esta informacin sera devastadora, no slo para el pueblo bothano pero tambin para aqullos que han invertido con nosotros." "Que han confiado en ustedes," corrigi framente Gavrisom. Los ojos de Fey'lya se desviaron de esa mirada acusadora. "S," murmur. "Que han confiado en nosotros." Durante un largo minuto el cuarto estuvo en silencio. Entonces, sacudiendo de nuevo su melena, Gavrisom mir a Leia. "Eres un Caballero Jedi, Consejera Organa Solo," dijo. "Como tal, tienes la sabidura de los tiempos y la gua de la Fuerza. Pedira tu recomendacin." Leia suspir. "Deseara tener una que darles," dijo ella. "Han hecho algn progreso en la bsqueda de los nombres de los bothanos involucrados en Caamas?" "No todava," dijo Leia. "Nuestra gente de Inteligencia todava est trabajando en la datacard original, pero el Jefe de Criptografa Ghent me dice que ya tenemos todo lo que vamos a sacar de ella. Tambin estamos investigando en los viejos archivos Imperiales en Kamparas, Boddolayz, y Obroa-skai, pero hasta ahora no hemos encontrado nada." "Probablemente estaba guardado en la seccin de Archivos Especiales," dijo Gavrisom con un suspiro relinchante. "Los archivos que les ordenaron destruir a las fuerzas Imperiales antes de retirarse." "Probablemente," dijo Leia. "Todava tenemos esperanza de que en alguna parte alguna copia haya sobrevivido." "Aunque una esperanza pequea." "S," tuvo que conceder Leia. "Fey'lya, cunto tiempo necesitarn los Clanes Combinados para volver a ponerse en pie?" "La proyeccin actual es tener nuestras mayores deudas saldadas dentro de tres meses," dijo el bothano. "Pero en ese momento todava estaremos lejos de la posicin financiera en la que actualmente se piensa que estamos." Gavrisom hizo un ruido profundo en su garganta. "Y cunto tiempo hasta que puedan asumir este tipo de proyecto?" pregunt Leia, tocando su datapad. Fey'lya cerr los ojos. "Quizs diez aos. Quizs nunca." Leia volvi a mirar a Gavrisom. "Deseara poder ofrecerte un consejo, Presidente Gavrisom," dijo. "Pero en este momento no puedo ver un camino claro." "Lo entiendo," dijo Gavrisom. "Puedo animarte a meditarlo y buscar ms gua a travs de la Fuerza?"

"Ciertamente har eso," le asegur Leia. "Lo que est claro, sin embargo, es que los bothanos no van a poder cumplir con las demandas en esta peticin por algn tiempo." "Es cierto," dijo pesadamente Gavrisom. "Tendr que intentar ganar algo de tiempo." "Cmo, ofrecindolo al debate?" pregunt dudosamente Leia. "Eso podra ser arriesgado." "Ms que meramente arriesgado," convino Gavrisom. "Si alguien decidiera plantearlo como un proyecto oficial, todo el Senado podra terminar ratificndolo. En ese punto no tendra nada de espacio para maniobrar en absoluto." Leia hizo una mueca. Nada de espacio para Gavrisom, e incluso menos para los bothanos. Ellos tendran entonces que proseguir y crearles un nuevo planeta natal a los caamasi o enfrentaran las consecuencias de desafiar la ley de la Nueva Repblica. "Pero como ustedes saben, el Presidente no est completamente falto de recursos," continu el calibop. "Y hay ciertos trucos parlamentarios que pueden aplicarse. Debera poder aplazar esto durante algn tiempo." Leia mir a Fey'lya. "Pero no por los prximos diez aos." "No." hubo otro breve silencio. "Bueno," dijo Gavrisom. "Parece haber poco que podamos hacer ahora mismo. Salvo una cosa: Quiero que los registros financieros de los Clanes Combinados sean examinados para confirmar que la situacin es de hecho como fue descrita. Consejera Organa Solo, estaras dispuesta a viajar a Bothawui con tal propsito?" "Yo?" pregunt Leia, sorprendida. "Yo no soy una experta financiera." "Sin embargo seguramente debes haber aprendido los fundamentos de tu padre Bail Organa cuando eras ms joven," seal Gavrisom. "Los fundamentos, s," dijo Leia. "Pero eso es todo." "Eso ser todo lo que necesitars," le asegur Gavrisom. "Lo engaoso estar en los documentos falsificados, no en los verdaderos." Gesticul hacia Fey'lya con un ala. "Le permitirn ver los verdaderos, verdad?" "Por supuesto," dijo Fey'lya, ondeando su pelaje infelizmente. "Alertar a los lderes de los Clanes Combinados que vas a venir." "No hars tal cosa," dijo firmemente Gavrisom. "No deben tener ningn aviso en absoluto." Los ojos de Fey'lya destellaron. "Insultas la integridad de los lderes de los clanes, Presidente Gavrisom."

"Puedes verlo de cualquier forma que escojas," dijo Gavrisom. "Pero no deben tener ninguna advertencia de antemano. Y no se olviden de que la Consejera Organa Solo es un Caballero Jedi. Si sus lderes de clanes no estn autnticamente sorprendidos por su llegada y pedido, ella estar inmediatamente consciente de ello." Leia mantuvo la cara inexpresiva. Para atenerse a los hechos, ella siempre haba encontrado al bothano promedio algo difcil de leer, y no estaba nada segura de que podra decir si los lderes de los clanes haban sido avisados. Pero por supuesto Fey'lya no lo saba. "Entiendo," murmur l. "Cundo deseas que salga?" "Lo ms pronto posible," dijo Gavrisom. "Consejera Organa Solo?" "Probablemente podramos salir dentro de un par de horas," dijo Leia, haciendo una rpida lista mental de los arreglos necesarios. "Han querra venir, por supuesto." Si lo pensaba as, sera una buena oportunidad para que los dos tuvieran algn tiempo tranquilo juntos. "Chewie y los noghri podran cuidar a los nios aqu por nosotros." "Los noghri," murmur Fey'lya, con un dejo de amargura en la voz. "Debieron haber matado a ese devaroniano en Wayland. Entonces nada de esto habra pasado." "El devaroniano no hizo nada que mereciera la muerte," dijo en voz baja Gavrisom. "Y ya ha habido por mucho demasiadas matanzas a lo largo de la galaxia." "Con ms todava por venir," contrapuso oscuramente Fey'lya. "Habra sido sacrificar una vida para prevenirlo un intercambio tan malo?" "sa es una pregunta que eventualmente todos los seres se hacen," dijo Gavrisom. "Para aqullos que desean permanecer civilizados, slo puede haber una respuesta." Puso sus alas de nuevo en posicin de descanso sobre su cruz y espalda. "Gracias a ambos por venir, Consejeros. Volver a hablar con ustedes ms tarde." *** El Moff Disra apoy su datapad. "Muy satisfactorio," dijo, mirando a los otros. "Todo parece ir bastante bien." "Todo parece ir bastante lento," contrapuso agriamente Flim, reclinndose en su asiento con los pies subidos a una esquina del escritorio de ivrooy de Disra. Tenemos, qu, unos cuantos ataques piratas y quiz cien alborotos a nuestro crdito?" "La paciencia es una virtud," le record Tierce. "Incluso para los soldados. Especialmente para los soldados." "Ah, est bien, ah debe estar el problema," contrapuso Flim. "Yo soy un timador, no un soldado. Pero puedo decirte que en mi mundo, no puedes darte el lujo de darle hilo a las cosas demasiado tiempo. Tienes que enganchar el blanco, tirar de la lnea, y entonces subirlo al bote -pim, pam, pum. Si le das demasiado tiempo para pensar, lo perders."

"No vamos a perderlos," lo tranquiliz Tierce. "Confa en m. ste es un estofado delicado que estamos cocinando. Meramente necesita hervir a fuego lento un poco ms." "Entonces quiz deberas subir un poco el fuego," dijo Flim. "ste es el mayor papel de mi carrera; y hasta ahora las nicas personas que lo han visto han sido ustedes dos y cuatro capitanes de Destructores Estelares. Cundo voy a realmente mostrarme en pblico?" "Sigue as y no llegars a mostrarte nunca," dijo Disra, esforzndose mucho por controlar su temperamento. Flim estaba empezando a mostrar todas las excentricidades y chifladuras de un presumido entretenedor de escenario, un tipo de personalidad que Disra siempre haba despreciado. "No te preocupes," lo tranquiliz Tierce. "Tendrs la oportunidad de por lo menos una actuacin privada para los Rebeldes. Pero no hasta que sepamos dnde funcionar mejor. Necesitamos saber cules gobiernos aliengenas estn a favor de las sanciones ms severas contra los bothanos y cules a favor del perdn y la conciliacin pacfica." "Lo que probablemente significa que actuars para un mon calamariano o un duros," gru Disra, mirando fijo bajo sus cejas a Tierce. Esta maquinacin en particular era uno de los ltimos giros mentales del Guardia, y todava Disra no estaba nada seguro de que l lo aprobaba. Toda la idea aqu era usar a Flim para inspirar secretamente sus fuerzas Imperiales, no asustar a la Nueva Repblica para que se les eche encima. "En realidad, el momento est mucho ms cerca de lo que parece," continu Tierce, ignorando el comentario de Disra. "Nuestros espas en Coruscant han odo rumores de alguna peticin que ha sido enviada al Presidente. Si pueden conseguir una copia y hacerla circular pblicamente, eso debera acelerar el proceso. Unos das ms, creo, y podremos pasar a la prxima fase." "Eso espero," dijo Flim. "A propsito, presumo que se te ha ocurrido que hay una forma muy simple en que la Nueva Repblica podra resolver toda esta crisis y cortar el suelo bajo nuestros pies." "Por supuesto que la hay," dijo Disra con esforzada paciencia. "Todo lo que tienen que hacer es averiguar qu bothanos especficos estuvieron involucrados con los agentes de Palpatine en Caamas." "Y has tomado medidas para impedir que esto pase?" "Qu crees que soy, un necio?" exclam Disra. "Por supuesto que s. El nico juego intacto de registros est aqu en Bastin, y ya me he ocupado de ellos." "En realidad, eso no es completamente exacto," dijo pensativamente Tierce. "Los archivos en la base del Ubiqtorate en Yaga Minor tambin podran contener una copia." Disra le frunci el ceo. "Por qu no ha dicho nada acerca de esto antes?"

"El tema de las incursiones enemigas por informacin no haba surgido antes," dijo Tierce. "Saba que usted haba estado en los archivos de Bastin; supongo que estaba asumiendo que se habra encargado tambin de las copias de Yaga Minor." "No lo he hecho, pero puedo hacerlo," dijo Disra. "Partir a Yaga Minor esta misma noche." "sa podra no ser una buena idea," dijo Tierce. "Que vaya personalmente, quiero decir. El general a cargo de la base conoce bastante bien al Almirante Pellaeon y con la biblioteca de Bastin justo aqu a la mano, usted no tiene realmente una buena excusa para examinar sus archivos." Disra le frunci el ceo. "Entonces quin va a ir all? Usted?" "Yo soy la eleccin lgica," seal Tierce. "El General Hestiv no me conoce ni de nombre ni de vista, y puedo construir una historia que no me relacione con usted. Con tal de que la gran gira por el Imperio de Pellaeon no lo haga caer al mismo tiempo que yo all, no debera haber ningn problema." "Excepto que cmo va a entrar a la seccin de Archivos Especiales," dijo Disra. Tierce se encogi de hombros. "Usar una copia de su mtodo de decriptacin, por supuesto." Disra frunci el ceo un poco ms fuerte. "Sabe que esta es la segunda vez que ha intentado obtener de m esa decriptacin," seal. "Uno podra preguntarse por qu est tan ansioso de conseguirla." "Preferira que los Rebeldes consiguieran primero el Documento de Caamas?" contrapuso Tierce. "Qu en el Imperio lo asusta tanto, de cualquier forma?" "No estoy seguro," dijo oscuramente Disra. "Quizs que todo lo que usted realmente quiere -todo lo que alguna vez ha querido desde el comienzo- es meter su nariz en esos archivos. Quiz estoy pensando que una vez que haya conseguido lo que sea que est buscando, se desvanecer y nos dejar sosteniendo la bolsa." Tierce esboz una estrecha sonrisa. "Hace un minuto estaba preocupado por que yo parezco estar robndole su gran proyecto," seal "Ahora est preocupado de que de repente podra abandonarlo? Decdase." "No ha contestado mi pregunta," escupi Disra "Qu es lo que est buscando en esos archivos?" "No lo s," dijo Tierce. "El Emperador tena muchos secretos algunos de los cuales seguramente nos pueden ser tiles. Pero no puedo saber cules hasta que tenga una oportunidad de examinarlos, verdad?" "Si todo es as de simple y abierto, por qu no lo sugiri en primer lugar?" demand Disra. "Yo podra haberle permitido revisar los registros de Bastin."

"Est bien," dijo Tierce. "Considere el pedido hecho. Sin embargo, si voy a ver los archivos en Yaga Minor, puedo ocuparme de dos problemas a la vez, no lo cree?" Disra hizo una mueca. Excepto que si Tierce haca su bsqueda en Yaga Minor, l no podra estar mirando sobre el hombro del Guardia mientras lo haca. Al otro lado del escritorio, Flim se revolvi. "Todos estamos en esto juntos, Su Excelencia," le record a Disra. "Cualquier secreto que desentierre el Mayor Tierce, no podr posiblemente usarlo tan eficazmente por s solo como puede hacerlo junto con nosotros dos." "Exactamente," dijo Tierce, asintiendo. "De hecho, ir ms all. Uno de los archivos que espero encontrar slo ser til junto con los dos de ustedes." As que estaba detrs de algo especfico. "Y ese secreto misterioso es. . . ?" pregunt Disra. Tierce agit la cabeza. "Lo siento. Definitivamente necesitar la ayuda de los dos de ustedes para utilizarlo; pero es posible que ustedes no me necesiten a m. No es mi intencin ofender, pero a estas alturas preferira permanecer indispensable." Disra hizo una mueca, pero se dio cuenta que esta parte de la conversacin haba terminado. Haba empujado a Tierce hasta donde el Guardia estaba dispuesto a ser empujado, y haba aprendido todo lo que era probable que aprendiera, y eso era todo. Por lo menos por ahora. "Usted todava es indispensable como el maestro tctico de nuestro pequeo grupo," le record Disra, agitando una mano para quitarle importancia. "Pero si esto lo hace sentirse un poco ms seguro-" Se interrumpi por un pitido silencioso en el escritorio. "Qu es eso?" pregunt Flim. "Mi comunicador privado," dijo Disra, frunciendo el ceo cuando abri un cajn y mir el cdigo de acceso. Qu Imperios-? "Vas a contestarlo?" pregunt Flim. "Qudate fuera de vista," dijo Disra lacnicamente, tecleando el cdigo de la conexin. "Los dos de ustedes." Se enderez y enfrent la pantalla de su escritorio, poniendo una expresin algo dura y regia. El reporte de estado que haba estado en la pantalla se desvaneci y apareci una cara"Est bien, Disra," gru el Capitn Zothip. "Oigmoslo. Qu llamas est pasando?" "Es Su Excelencia, Capitn," lo corrigi Disra. "Y yo estaba a punto de hacerle esa misma pregunta. Usted conoce las reglas acerca de contactarme de esta forma." "A Vader con tus reglas! Quiero saber-" "Conoce las reglas," repiti Disra, la pura frialdad de su tono de algn modo silenci al otro. "Este canal nunca debe ser usado excepto en casos de emergencia." Alz las cejas.

"O est intentando decirme que ha pasado algo de lo que los Piratas Cavrilhu no pueden encargarse?" "Oh, ya nos encargamos," dijo viciosamente Zothip. "Me cost dos hombres y una de mis mejores bases, pero nos encargamos. Lo que quiero saber de ti es cmo y por qu Luke Skywalker acaba de venir de visita." Disra frunci el ceo. "De qu est hablando?" "No me desves, Disra," advirti Zothip. "Skywalker estuvo en Kauron, preguntando por tus preciosos clones. Se escap de nuestra trampa para Jedi, y terminamos teniendo que destruir y escapar." "Lamento su prdida con usted," dijo sarcsticamente Disra. "Qu tiene eso que ver conmigo?" "Qu no tiene que ver contigo?" respondi el fuego Zothip. "Primero quitas a todos tus clones -sin ninguna explicacin- y ahora de repente Skywalker cae de visita." Los ojos del pirata se endurecieron. "Sabes lo que pienso? Pienso que decidiste que ya no nos necesitas y le sealaste a Skywalker nuestra direccin para intentar cerrarnos. Qu dices a eso?" "Yo digo que estoy viendo a un jefe pirata que ha perdido su valor," dijo bruscamente Disra. "Qu Imperios ganara yo eliminando a los Piratas Cavrilhu? Incluso asumiendo que pudiera orquestar semejante hecho?" "Me lo dices a mi," se molest Zothip. "Oigo que la gente del Almirante Pellaeon ha estado olfateando alrededor de las botas de nuestros socios financieros en Muunilinst y Borgo Prime. Quiz ests intentando quemar tus puentes-areos detrs de ti antes de que l descubra nuestra conexin." Disra resopl. "Djeme contarle algo. No slo no estoy preocupado por el Almirante Pellaeon, ni usted ni nadie ms en la galaxia tampoco tiene razones para preocuparse por l. No por mucho tiempo, al menos." "Realmente," dijo Zothip, rascndose bajo su lanuda barba negra. "Pens que los buenos Imperiales ya no se asesinaban entre s." "l no va a ser matado," le asegur Disra con una sonrisa engreda. "Simplemente dejar de ser una amenaza, eso es todo." Al costado del escritorio, Tierce murmur algo por lo bajo y agarr el datapad de Disra. "S, seguro, lo que sea," dijo Zothip. "Entonces qu estaba haciendo Skywalker aqu?" Disra se encogi de hombros, mirando a Tierce por el rabillo del ojo. El otro pareca estar escribiendo un mensaje a velocidad furiosa. "Quizs los identific durante ese chapucero trabajo en Iphigin," le sugiri a Zothip. "Usted mismo dijo que las naves que los ahuyentaron fueron un YT-1300 y un ala-X. Solo y Skywalker?"

"Podra ser, supongo," el pirata concedi con gracia enfermiza. "De todos modos saba que yo haba estado usando tus clones." Disra onde una mano desestimndolo. "Estaba disparando al montn, Zothip. Intentando hacer alguna conexin -cualquier conexin- entre ustedes y el Imperio. No sabe nada." "Quiz nada sobre ti," gru Zothip. "Pero qu sobre m? Es un Maestro Jedi, recuerdas? Podra haber captado toda clase de mugre de mis hombres." "Entonces mejor que se entierren en alguna parte por algn tiempo, verdad?" sugiri Disra, sintiendo que su paciencia empezaba a partirse en los bordes. No tena tiempo para esto. "En alguna parte donde los Jedi grandes y malos no puedan encontrarlos." La cara de Zothip se oscureci. "No intentes despedirme como a un nio, Disra," dijo, con la voz ondeando con suave amenaza. "Nuestra sociedad ha sido sumamente productiva, para los dos. Pero no me quieres como tu enemigo. Creme en eso." "Eso funciona en ambas direcciones," contrapuso Disra. Tierce haba terminado cualquier cosa que estuviera escribiendo y haba dado la vuelta detrs del escritorio, sosteniendo el datapad justo encima de la pantalla donde Disra pudiera leerlo. "Creme en eso," continu el Moff, inclinndose casualmente hacia adelante mientras intentaba hablar y leer al mismo tiempo. "No hay ninguna razn para terminar nuestra relacin por algo tan trivial." "Trivial?" repiti Zothip. "Llamas a la prdida de una base mayor trivial-?" "Adems, tengo otro trabajo que ofrecerte," dijo Disra, reclinndose de nuevo en su asiento y lanzndole a Tierce una sonrisa dbil. Otro tanto para su maestro tctico. "Si ests interesado, claro." Zothip estudi la cara de Disra sospechosamente. "Estoy escuchando." "En aproximadamente tres semanas el Almirante Pellaeon y el Quimera estarn dejando el espacio Imperial para una reunin secreta en Pesitiin," dijo Disra. "Quiero que ustedes lo ataquen all." Zothip se ri, un solo ladrido como de ranphyx. "Claro, Disra. Atacar un Destructor Estelar Imperial con unos Pacificadores Telgorn y quiz uno o dos cruceros de batalla Kaloth. Seguro, no hay problema." "No quiero decir atacar con intencin de hacer cualquier dao serio," dijo pacientemente Disra. "Todo lo que hace falta es que est bajo fuego. Usted puede hacer eso, no?" "Puedo hacerlo, seguro," dijo Zothip. "La pregunta es, por qu debera?" "Porque le pagar el doble de su tarifa usual por atormentar naves de la Nueva Repblica." Disra baj la voz a un suave ronroneo. "Y porque si lo hace, los Piratas

Cavrilhu sern los primeros en la lnea para cosechar las ganancias cuando todo esto haya terminado." "Ests esperando que haya suficientes ganancias para parcelar, no?" "Ms de las que pueda imaginarse," le asegur Disra. Zothip resopl. "Te sorprenderas de cunto puedo imaginarme," dijo. Pero haba algo pensativo en su mirada ahora. "Est bien, seguir con esto por un poco ms. Pesitiin, dices?" "Correcto," dijo Disra. "Otra cosa: Quiero que cualquier nave que enve contra el Quimera est marcada con la insignia coreliana." "Eso quieres, no," dijo Zothip, rascndose bajo la barba de nuevo. "Por alguna razn en particular?" "Por la misma razn por la que no me importa si realmente le inflige o no algn dao," dijo Disra. "Por qu no ve si puede deducirlo por usted mismo?" "Lo har," prometi Zothip. "Entretanto, fjate si puedes encontrar cmo depositar la tarifa en nuestra cuenta, de acuerdo? Disra esboz una delgada sonrisa. "Un placer hacer negocios con usted, Capitn Zothip." "Como siempre, Moff Disra," contrapuso el otro. "Estar en contacto." La pantalla se puso en blanco. "A travs de los canales apropiados la prxima vez, por favor," murmur Disra hacia la pantalla vaca, dejndose caer ligeramente en su asiento. Las conversaciones con Zothip siempre lo dejaban sintindose agotado. "De todos modos, eso debera alejarlo de nuestras espaldas por algn tiempo." "As como realizando un servicio til para nosotros," dijo Tierce, devolviendo al datapad y borrndolo. "Aqu hay otra virtud militar para ti, Flim: nunca te deshagas de los aliados hasta que ests absolutamente seguro de que ya no los necesitars." "Tenemos reglas similares en el bajo mundo," dijo secamente Flim. "No tan elocuentemente expresadas, por supuesto. Qu fue todo eso exactamente?" "Qu, el ataque de Zothip a Pellaeon?" pregunt Disra. "El ataque en si mismo lo entiendo," dijo Flim. "Estn intentando hacer que Pellaeon piense que la Nueva Repblica ha rechazado su oferta de paz y en cambio est emboscndolo." Disra alz una ceja al timador. "Muy bien -ests aprendiendo. Aunque por supuesto la visin siempre es ms clara en retrospectiva." "Eres demasiado amable," dijo Flim, inclinando suavemente la cabeza en un saludo ligeramente burln. "Lo que no entiendo es por qu la insignia coreliana en lugar de la de la Nueva Repblica."

"Porque eso sera demasiado obvio," le dijo Tierce. "Implicara que todos en Coruscant hubieran rechazado rotundamente la idea de una reunin. Pellaeon sabe que no haran eso, y adivinara que est arreglado." "De esta forma le parecer que es slo Bel Iblis, que es un coreliano, quien est rechazndolo," agreg Disra. "El aparentar ser naves de la defensa coreliana tambin debera ayudar a explicar por qu no hay ningn Crucero Estelar u otra nave capital mayor enviada al ataque." "Correcto," dijo Tierce. "Tambin ten presente que nosotros no queremos que Pellaeon pierda completamente el inters en esta idea de rendicin, por lo menos no todava. Si Bel Iblis rechaza sus avances sin sancin oficial, entonces el prximo movimiento de Pellaeon sera buscar a alguien ms a quien hacer sus oberturas. Eso le tomar tiempo, lo que juega a nuestro favor. Ms importante, tambin le exigir que deje Pesitiin prematuramente. Aun cuando suficiente del mensaje del Mayor Vermel se filtrara antes de que fuera capturado en Morishim, las oportunidades son que Pellaeon y Bel Iblis se desencontrarn." "Debera funcionar bastante bien," dijo casualmente Disra, cuidadosamente ocultando su propia sorpresa. Esa ltima parte ni siquiera se le haba ocurrido hasta que Tierce la plante, pero no tena ninguna intencin de dejar a cualquiera de los otros saber eso. Tierce era demasiado completamente seguro de s mismo como estaba, y Flim no era tan suficientemente respetuoso hacia cualquiera de sus superiores para el gusto de Disra. "Entretanto, en las palabras del Mayor Tierce, nuestro estofado necesita revolverse un poco ms. Ya estamos listos para el alboroto de Bothawui?" "Si no, estamos muy cerca," dijo Tierce. "Usaremos al equipo de Navett, creo -han sido los agitadores ms exitosos." "Y definitivamente queremos que este sea uno memorable," convino Disra. "Les ordenar que se pongan en posicin." "Tambin debemos empezar a activar el resto de los grupos durmientes," dijo Tierce. "No hay forma de planear nuestro itinerario precisamente, y no queremos que sigan dormidos cuando los necesitemos." "S." resopl suavemente Disra. "Especialmente considerando que si el verdadero Thrawn estuviera a cargo, probablemente tendra a toda la operacin cronometrada al minuto." "Tendremos que hacer lo mejor que podamos," dijo Tierce. "Y confiar en que nuestros enemigos rellenen los huecos por nosotros. Entretanto, ir a Yaga Minor y ver lo que puedo desenterrar." "Esperemos que encuentres algo til," dijo Flim, ponindose de pie. "Una cosa que an me molesta. Qu estaba haciendo Skywalker husmeando en una base Pirata Cavrilhu?" "Como le dije a Zothip, intentando conectarnos a ellos," dijo Disra. "No te preocupes, no podr hacerlo."

"Pero-" "Adems, es irrelevante," lo interrumpi Tierce. "Ahora muy pronto unos clones y una pequea banda pirata mugrienta sern las menores de las preocupaciones de la Rebelin." CAPTULO 11 La puerta se abri, y Karrde entr al puente del Salvaje Karrde. "Buenas tardes, caballeros," dijo. "Cmo estamos yendo?" "Bien, Jefe," dijo Dankin, medio girndose en el asiento del timn para mirarlo. "Casi estamos en el sistema Nosken -slo unos minutos ms." "Qu bien." Karrde dio un paso hacia l, lanzando una rpida mirada a las otras estacionesE hizo una pausa, frunciendo el ceo. "Qu ests haciendo aqu, H'sishi?" le pregunt a la joven togoriana en la estacin de sensores. Ella se volvi para enfrentarlo. [Dankin me pidi que tomara la estacin,] dijo, su maullante habla togoriana tan ronroneantemente felina como su apariencia. [Dijo que era tiempo que tomara algo de prctica en el puente.] Karrde mir a Dankin. El otro estaba mirando estudiosamente su tablero contra su cara de perfil, pero aun as Karrde pudo ver la diversin secreta burbujeando ah. "S, supongo que s," dijo, echando una segunda mirada alrededor del puente a las otras estaciones. Odonnl, en el asiento del copiloto, estaba llevando la misma expresin que Dankin. Igual que Pormfil en el monitor de motores, aunque en su cara kerestiana era un poco ms difcil de identificar. Incluso Chin, que tenda a ser ms bien como un abuelo hacia los nuevos reclutas estos das, estaba teniendo que esforzarse para no sonrer. "Has hecho un chequeo de estado contra el estndar recientemente?" pregunt, mirando de nuevo a H'sishi. Los ojos amarillos de la togoriana parecieron nublarse un poco. [No, Jefe,] dijo. [Har uno ahora si me lo pides.] "Por favor," asinti Karrde. "La datacard del estndar est en la sala de computadoras." [Obedezco,] dijo H'sishi, desenrollando su cuerpo elstico del asiento. Anduvo sobre sus pies acolchados por el puente, con sus garras repiqueteando contra el suelo metlico mientras caminaba, y sali. "Est bien, caballeros," dijo suavemente Karrde cuando la puerta se cerr detrs de ella. "Voy a tener que adivinar?"

"Oh, no es para tanto, Jefe," dijo Dankin, radiando una inocencia para nada convincente. "Es solo que ella nunca ha ido a lo de Terrik antes. Pens que tendra la mejor vista si estaba aqu arriba cuando salgamos del hiperespacio." "Ah," dijo Karrde. "Y tenan curiosidad de ver que tan alto saltara?" "Bueno. . . s, quizs un poco," admiti Dankin. "Nos gusta pensarlo como su completa iniciacin a la tripulacin," agreg servicialmente Odonnl. "Ya veo." Karrde ech una mirada alrededor a los otros, todos sonrean abiertamente ahora. "Supongo que no se les ha ocurrido que sobresaltar as a una togoriana podra ser un poquito peligroso?" "Oh, vamos, Capitn, es diversin inofensiva," dijo Odonnl. "Mara nos deja hacerlo cuando est en el puente." "De cualquier forma, Cap'tn, esta es una larga tradicin," dijo Chin. "La gente de Billey seguramente te prepar a algo parecido cuando te uniste a ellos, hee?" "La gente de Billey no era tan creativa," dijo secamente Karrde. "En cuanto a Mara, su excusa es que ella quiere usar la Fuerza para examinar cmo se comportan bajo tensin los nuevos miembros de la tripulacin." "Me suena como una buena razn," ofreci Dankin. "Mejor que los examinemos aqu afuera que descubrir de lo que estn hechos cuando estemos en medio de una crisis genuina." "Ests racionalizndolo, por supuesto," seal Karrde. "Probablemente," convino descaradamente Dankin. "Vamos, Jefe, djanos tranquilos. Ha estado mortalmente tranquilo por aqu ltimamente." "Una togoriana enfurecida seguramente rompera la monotona," dijo Karrde, agitando la cabeza. De todos modos, apartando a un lado la payasada, tenan un punto. Si H'sishi iba a volverse un miembro permanente de la tripulacin del Salvaje Karrde, realmente necesitaban averiguar cmo reaccionaba cuando se sobresaltaba. "Que sea sobre sus propias cabezas. Yo mirar desde all." Camin al mamparo al lado de Chin, desde donde tena una buena vista de la estacin de sensores; y cuando lo hizo, la puerta se abri y H'sishi entr. [Traje la datacard, Jefe Karrde,] dijo, levantndola para que la inspeccione. "Bien," confirm Karrde, verificando rpidamente la etiqueta. H'sishi tena un buen Bsico hablado, pero sus habilidades de lectura del Aurekbesh eran todava un poco inseguras. "Prosigue y prepralo." [Obedezco.] Se sent de nuevo en su consola, manipulando delicadamente los controles con sus manos con garras. "Aqu vamos," dijo Dankin. "Preparen motores sublumnicos."

Agarrando las palancas, las tir atrs. El cielo jaspeado se volvi en lneas estelares y se colaps en estrellasY all, flotando en la oscuridad directamente delante de ellos, haba un Destructor Estelar Imperial. H'sishi medio sali de su asiento, siseando algo que sonaba vicioso en su idioma que Karrde no entendi. Su boca estirada bien abierta, los colmillos brillaban blancos en la plida iluminacin del puente. Su pelaje se par tiesamente de su cuerpo, hacindola verse de nuevo la mitad de grande de lo normal, y en sus ojos amarillos haba un fuego loco. "Destructor Estelar directamente al frente," avis Dankin, como si alguien en el puente pudiera de algn modo no haberlo visto. "Rango, dos kilmetros." "Bateras turbolser girando hacia nosotros," agreg Odonnl. "Pormfil?" "Motores a toda potencia," dijo el kerestiano, sus ocho orificios nasales en sus mejillas jadeando rtmicamente. "Recibiendo transmisin, Cap'tn," anunci Chin. "Contstala," dijo Karrde, mirando atentamente a H'sishi. No se haba movido, pero todava estaba medio parada mirando fijo a la mole oscura y luces relucientes. "Estn activando algn rayo tractor?" Por casi medio segundo el puente pareci contener su respiracin colectiva. Entonces, con un siseo silencioso, H'sishi se hundi de nuevo en su asiento y empez a teclear en su tablero de control. [Ningn rayo tractor se ha activado todava,] maull. [Las bateras turbolser. . .] Su pelaje tieso pareci bajar un poco cuando toc ms teclas. [No tienen energa,] dijo, sonando confundida. [No. Solo tienen energa. . .] Se volvi para enfrentar a Karrde, estrechando los ojos amarillos. [Hay tres bateras turbolser funcionales,] dijo. [Ninguna ms.] "Qu bien," dijo serenamente Karrde. "Eso significa que estamos en el lugar correcto. Siempre es bueno saberlo. Chin?" "El dueo espera, Cap'tn," dijo Chin, sonriendo abiertamente ahora mientras apretaba la tecla del comunicador. "Le gustara hablar contigo." "Gracias," dijo Karrde. "Hola, Booster. Cmo estn las cosas?" "Mejor que nunca, viejo pirata," la voz alegre de Booster Terrik retumb por el altavoz del puente. "Bienvenido al Ventura Errante. Vienes de compras hoy, o solo ests iniciando a una nueva miembro de la tripulacin?"

H'sishi sise por lo bajo, frotando suavemente los dedos contra el tablero de control. Pero no dijo nada. "Venimos de compras," dijo Karrde. "A comprar informacin, principalmente." "En serio," dijo Booster en un tono que hizo que Karrde se lo imaginara frotndose las manos. "Bueno, bueno. ste es definitivamente mi da de estrellas brillantes. Quieres traer al Salvaje Karrde a bordo, o debo enviarte una lanzadera?" "Subiremos a bordo si tienes el espacio," dijo Karrde. "No voy a comprar ninguna mercanca por m mismo, pero me imagino que mi gente querr buscar." "Est bien, pasen, entonces," dijo alegremente Booster. "El Callejn de los Negociantes est abierto y listo para los negocios, como lo est el resto de nuestras pequeas boutiques. Prosigan y tomen -djenme ver- la Baha de Atraque Quince. Har que alguien te escolte al puente despus de que hayas soltado a tu gente. No te olvides de recordarles que en el Callejn de los Negociantes solo se acepta dinero en efectivo." "Por supuesto," dijo Karrde. "Te ver pronto." Le hizo seas a Chin, y el otro apag el comunicador, "Llvanos adentro, Dankin," dijo. "Sabes entrar a bahas de atraque?" "Ningn problema." dijo Dankin, ponindose a trabajar en su tablero. En la estacin de sensores, H'sishi se puso de pie y se volvi para enfrentar a Karrde. [Fue esto entonces una broma, Jefe?] pregunt. Su tono y expresin estaban rgidos, sin traicionar nada de lo que estaba pensando. [No aprecio que me hagan ver como una tonta.] "No te viste como una tonta," le asegur Karrde. "Te viste meramente sobresaltada, despus de lo cual volviste a tus deberes asignados." La togoriana ech una breve mirada alrededor a los otros. [Los humanos disfrutan haciendo que los otros se vean como tontos,] dijo, con algo de desafo en la voz. "Los humanos disfrutan de las bromas," reconoci Karrde. "Pero el humor no era el propsito primario del ejercicio." El pelaje de H'sishi se haba estado poniendo tieso de nuevo. Ahora, lentamente, volvi a bajar. [Deseaban ver si corra asustada.] "O te congelabas, o te daba pnico," convino Karrde. "Si hubieras hecho cualquiera de esas cosas-" [Me habran ejecutado?] Karrde agit su cabeza. "Yo no ejecuto a mi gente, H'sishi," le dijo. "No a menos que se haya cometido un crimen serio contra m o la organizacin. No, simplemente habras sido movida a una posicin diferente, algn puesto donde sera menos probable que

enfrentaras este tipo de tensin. Una recolectora de informacin, quizs, o si no un enlace de negocios en la sombra." Las orejas de H'sishi se agitaron bruscamente. [Yo no deseo semejante puesto.] "Me alegra or eso," dijo Karrde, "porque francamente creo que seras desperdiciada all. Seras mucho ms til a bordo del Salvaje Karrde o una de mis otras naves." La togoriana pareci pensar en eso. [Preferira quedarme aqu, si eso fuera posible.] "Creo que hay una buena oportunidad de eso," dijo Karrde. "Hablaremos ms sobre eso ms tarde." Hizo una sea a su tablero de control. "Puedes devolver la datacard a la sala de computadoras -no necesitaremos ejecutar ese chequeo de estndar hasta que salgamos." H'sishi mostr los colmillos de nuevo. [Obedezco, Jefe,] dijo. Sacando la datacard de su ranura tirando delicadamente con las puntas de sus garras, sali del puente. "Est bien, caballeros," dijo Karrde, caminando hasta detrs de la silla vaca de H'sishi. "Tuvieron su broma, y todos vivimos para contarlo. Pas?" "Definitivamente," dijo Dankin. "Con estandartes ondeando, dira yo." "De acuerdo," asinti Odonnl. "Le tom un segundo recobrar el control, pero entonces ella volvi en seguida al trabajo." "Y no se olvid de cmo usar su consola, como algunos," agreg Pormfil, silbando enfticamente a travs de sus orificios nasales. "No creo que ni siquiera Elkin lo hiciera tan bien cuando fue puesto a prueba as." "Quizs," dijo Karrde. "Aunque apostara que H'sishi dej algo atrs que Elkin no." Pormfil olfate el aire. "Aroma a sudor nervioso?" sugiri. "No." Karrde apunt al grupo de depresiones pequeas al borde del tablero de control de H'sishi. "Marcas de garras." *** Una figura familiar estaba esperando por Karrde y Odonnl cuando bajaron la rampa del Salvaje Karrde. "Ah- Capitn Karrde," dijo Nawara Ven, inclinando la cabeza en una reverencia formal twi'lek. "Es bueno verte de nuevo." "Y a ti, Ven." Karrde devolvi la reverencia. "Confo en que la vida est tratndote bien?" "Todo es diversin a bordo del Ventura Errante," dijo Ven, con una sonrisa delgada. "Acompame. Booster te est esperando en el puente."

El Twi'lek lo gui hacia un banco de turboascensores, cojeando slo ligeramente sobre su pierna artificial. "Veo que han perdido algunos de sus turbolseres," coment Karrde. "Mi gente estaba leyendo slo tres bateras activas cuando llegamos." "Las fortunas del negocio, me temo," dijo Ven, tecleando la llamada del turboascensor. "Tuvimos que desarmar a dos por partes para los otros tres, pero entonces tuvimos que vender a esos tres para comprar componentes para el hiperimpulsor." "Segn mi cuenta, eso todava les deja cinco de sus diez bateras originales," seal Karrde. "S," dijo Ven, reacomodando su cola-ceflica sobre su hombro mientras la puerta del turboascensor se abra ponderosamente. "Las otras dos estn actualmente bajo reparaciones." Caminaron al turboascensor. La puerta se cerr de nuevo, y la cabina empez a moverse. "Slo dos de los turboascensores en esta seccin todava estn funcionando," dijo Ven. "Te asombrara cuntas cosas pueden funcionar mal en un Destructor Estelar." "Me lo puedo imaginar," dijo Karrde. "En la poca del apogeo de la Rebelin o a un hombre de Operaciones Especiales describir a un Destructor Estelar como 174.000 fallas de diseo esperando a ser explotadas." Ven sacudi la cabeza. "Una estimacin del mnimo. Booster finalmente cedi y contrat un grupo de doscientos tcnicos -verpine, para ser exacto- para actualizar algunos de nuestros sistemas. Eso fue hace siete meses, y todava estn en eso." "Supongo que eso es lo que se obtiene cuando intentas manejar una nave de este tamao con menos de lo que se supone que es el mnimo de la tripulacin mnima," sugiri Karrde, mirando alrededor de la cabina. "La entropa siempre te llevar la delantera. Presumo que Booster no est pensando en vender?" Ven lo favoreci con una mueca furtiva. "Por qu? Ests pensando en comprar?" "Probablemente podra ser persuadido," dijo Karrde. "Ciertamente si se reduce a que la nave caiga en manos de alguien ms. No querra enfrentar a un hutt en una de estas cosas." "Oh, no lo s," dijo secamente el twi'lek. "Dada la actuacin pasada de los hutts, podra ser entretenido para ver." "No si fuera alguien como Jabba." "Cierto," concedi Ven. "De todos modos, le pasar tu oferta a Booster." La cabina del turboascensor se detuvo con un ligero clunk, y la puerta se abri para revelar el puente de popa. "A propsito, Booster me pidi que me disculpara por no darte la bienvenida personalmente," dijo Ven cuando les haca seas hacia el arco que llevaba al puente principal. "Entenders en un momento por qu no pudo."

"No hay problema," dijo Karrde, mirando casualmente alrededor a las consolas del puente de popa. Aqu y all una luz indicadora todava parpadeaba, pero la mayora de las consolas parecan o estar en estado de espera o haber sido completamente apagadas. Camin al arco de entrada, dndose la vuelta para dar una rpida mirada a la plataforma hologrfica del puente de popa -que tambin pareca estar apagada"Talon Karrde!" retumb la voz de Booster. "Bienvenido a bordo." Karrde complet su giro. Booster estaba bajando de la pasarela de comando hacia ellos, con los brazos bien abiertos en expansivo gesto de bienvenida. Y caminando justo detrs de l"Y miren quin ms ha venido a visitar al viejo," continu Booster, medio girndose para sealarles igual de expansivamente a ellos. "S, seguro," dijo Karrde, haciendo seas adelante a Odonnl. "Odonnl, creo que no te han presentado a la familia de Booster. sta es su encantadora hija Mirax, y su yerno el Comandante Corran Horn. Ex -perdn; actual miembro del famoso Escuadrn Pcaro del General Wedge Antilles." "Ah," dijo cautelosamente Odonnl. "Encantado de conocerlos. Ese es el grupo con el que Ven aqu sola estar, no?" "Nawara y yo volbamos juntos, s," dijo Corran, su tono igualmente cuidadoso, Booster, supongo que no me importa que Karrde sepa que estamos aqu, pero-" "Reljate, Corran," lo tranquiliz Booster, caminando hacia adelante para tomar brevemente la mano de Karrde. "Los empleados de confianza de Karrde son tan confiables como l mismo." Corran mir a Karrde con una mirada decididamente ambivalente. "Eso me hace sentir tanto mejor." "No te preocupes," le asegur Karrde, ofrecindole la mano. "No le diremos a Coruscant que uno de sus ms venerados hroes est asocindose con la chusma." Corran tom la mano ofrecida, su cara se relaj en una sonrisa ligera. "Aprecio eso. Cmo est Mara en estos das?" "Bastante bien, gracias," dijo Karrde. "De hecho, debe estar por llegar en cualquier momento -est temporalmente volando en el Hielo Estrellado que se supone que se encontrar con nosotros aqu." Volvi su mirada a la mujer. "Hola, Mirax; ha pasado mucho tiempo. Dnde est el pequeo?" "Valin est justo all abajo," dijo Mirax, dndole a Karrde una sonrisa ms genuina que la de su marido cuando seal hacia la trinchera de tripulacin de estribor. "Y ya tiene seis aos -ya no es tan pequeo."

"Claro que no," dijo Karrde, dando un par de pasos al costado y mirando abajo hacia la trinchera de tripulacin. El muchacho estaba subido a un par de cojines extra en una de las sillas, mirando fijamente a una de las pantallas, sin prestarles atencin a los visitantes o a los hombres de Booster esparcidos manejando algunas de las otras consolas. "Estn ensendole a volar la nave?" "Difcil," dijo Mirax, viniendo a su lado y sonrindole tiernamente a su hijo. "Pap prepar una de las consolas de rayo tractor para que l pudiera jugar juegos. Quieres saludarlo?" "No lo molestes," dijo Karrde. "Quizs tengamos tiempo ms tarde. Sigue con su msica?" "Como un mynock con fuego en la cola," dijo Booster irnicamente. "Acabo de comprarle un nuevo chordokeylo -ya haba gastado su primero. Pero en serio, Karrde, apreciara que mantuvieras la presencia de Corran aqu para ti mismo. Se supone que esta es una reunin silenciosa -slo un manojo de oficiales de la Nueva Repblica sabe algo acerca de ella." "Lo entiendo," dijo Karrde, mirando a Corran de nuevo. "Una misin secreta, eh? Con capa y cuchillo, acechando en cantinas oscuras, conversaciones susurradas con contactos tenebrosos -esa clase de cosa?" "Estoy seguro de que comprendes que no podemos discutirlo contigo," dijo Corran, su cara no tan de piedra. "S, por supuesto," dijo Karrde. "No digas ms." Seal con la cabeza hacia la trinchera de tripulacin. "Aunque no puedo decir que apruebo que tus superiores te permitan llevar a tu familia a una misin tan peligrosa." "No es para tanto," dijo Booster con un toque de apacible exasperacin. "Todo lo que Corran necesita es un poco de informacin-" "Booster!" exclam Corran, mirando fuerte a su suegro. "Sella tu puerto de palabras, quieres?" "Quizs yo pueda ayudar," ofreci Karrde. "Tengo mis propias fuentes de informacin. Algunas de las cuales, me atrevo a decir, son incluso mejores que las de Booster." "Gracias por la oferta," dijo Corran. "Nos las arreglaremos." "Tiene un buen punto, Corran," dijo Booster, frotndose pensativamente la mejilla. "Quiz debas exponerle la situacin a l." "No." Corran agit la cabeza. "No quiero ofender, Karrde, pero esto es material de alto nivel. No ests autorizado a saber nada sobre eso." "S, pero-" empez Booster.

"No, est bien," dijo Karrde, alzando una mano. "Si sus superiores no quieren que nadie de afuera ni siquiera sepa que l y su familia estn aqu, ciertamente no querran que discuta su misin." "Exactamente," dijo Corran. "Gracias por entender." "Si me lo permiten, tomar prestado a Booster por algunos minutos para discutir mi misin," continu Karrde, metiendo la mano dentro del bolsillo de su chaqueta y sacando una datacard. "Pero antes de que me olvide, Mirax, traje esto para tu hijo." Mirax frunci el ceo cuando l le dio la datacard. "Qu es?" "Una tarjeta tonal ettiana para su chordokeylo," le dijo suavemente Karrde. "Entiendo que la etiqueta apropiada es que un invitado traiga un pequeo regalo para los hijos o nietos de sus anfitriones." Corran se apoy en el hombro de ella para mirar la datacard, con una ligera expresin de haber sido engaado en la cara. "Pero cmo supiste-?" Mir de nuevo a Karrde, volvi la mirada que se endureca rpidamente a su suegro. "Booster?" "Soy inocente," dijo apresuradamente Booster, alzando ambas manos. "No le cont a nadie que venan. Ni siquiera a mi propia gente." "Como ya dije," dijo en voz baja Karrde. "Mis fuentes de informacin son bastante buenas." Durante un minuto el puente qued en silencio Corran mir a Booster, entonces a Mirax, no recibi ayuda de ninguno de ellos, y finalmente mir de nuevo a Karrde. "Qu va a costarme?" suspir. Karrde se encogi de hombros. "Lo que valga, por supuesto. Podemos negociar el precio ms tarde." Corran mir a Booster. "Ya he odo eso antes." "Si lo prefieres, podramos dejarle esa parte a la Consejera Organa Solo," ofreci Karrde. "En el pasado ella y yo siempre hemos podido llegar a un arreglo mutuamente aceptable." "Odiara pensar lo que algunos de esos arreglos podran habernos costado," gru Corran. "Est bien, de acuerdo. Presumo que eres consciente de que ltimamente hemos tenido muchas manifestaciones y alborotos contra negocios y consulados bothanos." "Sobre las revelaciones contenidas en el Documento de Caamas," murmur Karrde. "Correcto. Bueno, dentro de y entre todas estas protestas estamos empezando a or al nombre 'Venganza' siendo utilizado. No como una palabra, sino como un grupo u organizacin." Karrde mir a Odonnl. "Has odo hablar algo de esto?"

"No personalmente," dijo Odonnl. "Pero hay mucho material que envan nuestras fuentes que yo no tengo tiempo para revisar." "Haremos una bsqueda de datos cuando volvamos al Salvaje Karrde," dijo Karrde. "Cules son las conclusiones de Coruscant?" "Ninguna conclusin todava, slo preguntas," dijo Corran. "La principal es quin y qu es esta 'Venganza'. . . y si se formaron en casa o con ayuda de afuera." "Djame adivinar. El Imperio?" Los ojos de Corran se estrecharon ligeramente. "Lo dices como si no lo creyeras." "No exactamente," corrigi Karrde. "Lo digo como alguien que bastante cnicamente nota que siempre que algo sale mal en la Nueva Repblica, los dedos acusadores oficiales inmediatamente apuntan al Imperio." "Eso es un poco injusto," dijo Booster. "Especialmente considerando la larga historia en este tipo de intromisiones del Imperio." "No estoy diciendo que no estn involucrados," dijo Karrde. "Simplemente estoy advirtindoles de cuidarse de asumir automticamente que son ellos." "Pero-" "No, tiene razn," dijo renuentemente Corran. "Hay muchos seres que recuerdan al Imperio hacindonos exactamente la misma cosa: culpando a la Rebelin de todo, entonces usando eso como una excusa para apretarlos ms fuerte. Es por eso que se supona que mi visita aqu se mantuviera secreta, de hecho -El General Bel Iblis no quera que se filtre que estbamos siquiera pensando en esta direccin." Karrde asinti. Deba haber supuesto que Bel Iblis sera el que puso esta moscasusurrante ratitana en el odo de Corran. Al contrario de algunos de los lderes de la Nueva Repblica, Bel Iblis saba mantener el ojo en su meta. Y, cuando era necesario, a ignorar las limitaciones de la gente con la que poda tener que tratar para alcanzar esa meta. "Entendido," dijo. "Veremos nuestros archivos; si no hay nada all, empezaremos algunas preguntas silenciosas y veremos lo que podemos encontrar." "Suena bien," dijo Booster. "Y mientras estamos intercambiando listas de deseos aqu, tambin tenas algo de informacin que queras, correcto?" "Dos simples preguntas, en realidad," dijo Karrde. "En primer lugar: nuestro amigo Luke Skywalker est intentando localizar a los Piratas Cavrilhu. Alguna idea de bajo qu roca podran haberse enterrado?" "S que tienen una base en Amorris," dijo Booster, sacando un datapad y tecleando en l. " Y -djame ver- me parece que su fortaleza principal est- est bien, aqu est. Un asteroide ahuecado en el sistema Kauron." Karrde agit la cabeza. "Han abandonado su

sitio de Amorris," le cont a Booster. "Y segn Mara, Skywalker acaba de terminar de espantarlos de su asteroide." "Para qu hizo eso?" Booster alz una mano. "No importa; No quiero saberlo. Est bien, si esas ya no estn entonces no puedo ayudarte. Segunda pregunta?" "Antes de que fuera a Kauron, Skywalker ayud a detener una correra pirata en Iphigin," dijo Karrde, mirando casualmente alrededor del puente. No haba nadie ms al alcance del odo. "Ninguna idea de qu grupo estuvo involucrado. Durante la batalla, sinti lo que l crey era un grupo de clones a bordo de una de las naves piratas." Nadie se movi, pero la atmsfera se puso repentinamente rgida. "Pens que el Imperio ya haba agotado su suministro de clones del Monte Tantiss," dijo Mirax, con una sombra de miedo en la voz. "Eso es lo que dice Coruscant," confirm Booster, que no sonaba nada ms feliz que su hija. "Por lo menos a nosotros los de afuera. Corran?" "Hasta donde yo s, es la verdad," dijo Corran. "Hace aos que no tenemos bajas por clones en acciones militares." "Cunto ha pasado desde que las buscaste?" pregunt Odonnl. "Buen punto," concedi Corran. "No lo s." "Es difcil creer que podra haber quedado alguno de ellos," dijo Booster. "Eran algunas de las mejores y ms brillantes tropas que tena Thrawn. Yo creera que Daala o alguien ms los habra gastado hace tiempo." "A menos que Thrawn los ocultara donde Daala no pudiera encontrarlos," dijo Karrde. "Para qu?" se mof Booster. "Guardarlos? Para qu?" "Y por qu estaran apareciendo de repente ahora?" agreg Corran. "No sabemos que estn apareciendo de repente," le record speramente Odonnl. "Quiz han estado all afuera desde el principio y es solo que ustedes los ases militares no lo haban notado." Corran dio medio paso hacia l. "Mira, Odonnl, cuando estamos ocupados intentando mantener la paz en toda la galaxia-" "Tranquilos, caballeros," dijo Karrde, ponindose entre ellos y alzando una mano. "Intentemos recordar que estamos todos del mismo lado aqu, est bien?" Los labios de Odonnl se arrugaron. "S. Seguro." "Por qu no te diriges de vuelta al Salvaje Karrde, Odonnl," sugiri Karrde. "Empieza con esa bsqueda de datos."

"Seguro," murmur de nuevo Odonnl. "Buena idea ." "Te escoltar abajo," ofreci Ven, caminando hacia adelante. Karrde lo mir en apacible sorpresa -el twi'lek haba estado tan callado que casi se haba olvidado que estaba all. "Es fcil perderse en una nave de este tamao." La expresin en la cara de Odonnl indicaba su opinin de que eso era claramente una excusa, pero meramente inclin la cabeza y se dirigi a popa, con Ven a su lado. "Mis disculpas, Comandante Horn," dijo en voz baja Karrde cuando los dos cruzaron bajo el arco y desaparecieron en el puente de popa. "Odonnl no tiene los mismos recuerdos cariosos del ejrcito de la Nueva Repblica que yo." "Est bien," dijo oscuramente Corran. "Yo tambin tengo ciertos recuerdos poco cariosos de los contrabandistas." "Corran," advirti Mirax, tomndolo del brazo. El piloto de ala-X le palme la mano. "Excluyendo a la compaa presente, por supuesto," enmend. "Volvamos a nuestros asuntos." "Gracias," dijo Karrde. De lo que ahora estamos seguros -y todo de lo que estamos seguros- es que Skywalker sinti clones a bordo de esas naves. Nuestro primer trabajo es contestar una simple pregunta: si son sobrantes Imperiales, o si alguien ms ha encontrado otro escondite de cilindros de clonacin." "Alguien como los Piratas Cavrilhu?" pregunt Mirax. "Ese pensamiento ha cruzado mi mente," convino sobriamente Karrde. "Puede ser que mis dos preguntas para tu padre estn de hecho interconectadas." Le sonri a Booster. "En cuyo caso, por supuesto, esperara un descuento en el precio." Booster gir exageradamente los ojos. "Oh, por-" "Hey, Capitn," llam una voz desde una de las trincheras de tripulacin. "Qu pasa, Shish?" contest Booster. "Se acerca una nave -la identificamos como el Hielo Estrellado," inform Shish. "La piloto quiere instrucciones para aterrizar. Quieres que la autorice?" "Psame la transmisin," le instruy Booster, sacando su comunicador. "Probablemente preguntar por ti de cualquier forma," agreg dndole a Karrde el delgado cilindro. "Podramos mejor ahorrarnos un poco de tiempo." "Gracias." Karrde encendi el comunicador. "Mara, ste es Karrde. Cmo estn las cosas?" "Sin muchos problemas, gracias," dijo Mara. Si estaba sorprendida de or su voz, lo estaba escondiendo bien. Aunque ahora que lo pensaba, no haba muchas cosas que

parecieran sorprenderla alguna vez. "Me temo que no tuvimos tiempo para pasar por Dronseen por esa carga." "Est bien," dijo Karrde. "Faughn puede hacer la recogida despus de que te deje aqu. Cmo fue la cacera de piratas?" "Un completo fracaso," dijo ella. "Rastreamos su vector a Di'wor pero despus lo perdimos completamente. El trfico por all era feroz -Starspeeder 3000s por todos lados." "Es estacin de polinizacin para los bosques de cantafruta," murmur Booster. "La paz engendra a los turistas." Karrde asinti. "No te preocupes por eso," le dijo a Mara. "No esperaba realmente que dejaran un rastro que pudieras seguir. Haz que Faughn traiga al Hielo Estrellado a bordo y nosotros-" "Jade!" interrumpi la voz de Faughn. "Por all -aproximndose a estribor." "Ya lo veo," dijo Mara, su tono repentinamente quebrado. "Terrik, tienes compaa -vienen en uno-uno-siete por quince, tu vector." Booster ya estaba corriendo a lo largo de la pasarela de comando hacia el ventanal delantero, Corran justo detrs de l. "Uno-uno-siete por quince, Bodwae," exclam. "Qu ves?" "Nadja," dijo una descarriada voz laerdociana desde una de las trincheras de tripulacin. "Estos majlditos senjsores-" "Es difcil de ver," agreg Mara, su voz vena ahora del sistema de altavoces principal del puente del Ventura Errante. "Pequeo y oscuro -parece un poco como un Caza TIE severamente modificado." "Tampoco aparece muy bien en los sensores," agreg Faughn. "Todajva najda," insisti Bodwae. "No importa," dijo speramente Booster. l y Corran estaban de pie juntos ahora frente a los ventanales delanteros, la cabeza de Booster iba atrs y adelante mientras inspeccionaba el cielo. "Enciende los escudos deflectores, y pon los turbolseres en espera." "Los ejscudos estn cojrtocircuitndose de nuejvo," dijo Bodwae. "Los turboljseres-" "Estoy captando una transmisin ahora," ladr Shish. "Seal fuerte. Es. . . bueno, rayos, no s lo que es." "Mara?" pregunt Karrde.

"Estamos captando el borde de ella," confirm Mara. "Aunque es bastante dbil aqu afuera. Hasta ahora la computadora no puede sacarle nada." "All est," exclam Corran, sealando con el dedo. "Viniendo directo hacia nosotros." "Encuentra la forma de encender esos deflectores del puente!" exclam Booster. "Ahora!" "Mara?" llam Karrde. "Todava estamos fuera del rango de fuego," dijo ella firmemente. "Mejor cubrirnos." Karrde mir a su alrededor, tardamente preguntndose dnde estaba Mirax. La encontr inmediatamente, dirigindose a la carrera hacia la relativa seguridad del puente de popa, con su hijo Valin con aspecto desorientado apretado en sus brazos. Por un momento consider unrsele, se dio cuenta de que ya era demasiado tarde, y en cambio volvi a girarse hacia los ventanales delanteros. Ahora poda ver al intruso desconocido, quemando espacio directamente hacia ellos. Como ninguna nave que hubiera visto antes. . . "El deflector del Puejnte no se enciende," gru Bodwae. "La najve va a golpeajrnos." "Al suelo!" exclam Booster, agarrando el brazo de Corran y bajndolos a los dos cuerpo a tierra en la pasarela de comando. Karrde dio un paso largo hacia la trinchera de tripulacin ms cercana, se dio cuenta de que no tendra tiempo para saltar adentro de ella, y se detuvo. El intruso todava estaba acercndoseY entonces, al ltimo segundo, hizo una extraa maniobra en tirabuzn a un lado y pas disparado alrededor y sobre el ventanal. Le tom a Karrde un segundo encontrar su voz. "Mara?" "Estn todos bien?" pregunt ella ansiosamente. "S, estamos bien," le asegur, rompiendo su parlisis y encaminndose pasarela de comando abajo hacia donde Booster y Corran todava estaban estirados en la cubierta. "Adnde se fue?" "Pas por encima de la superestructura de comando, dio la vuelta por detrs de las boquillas de los motores adonde no podamos verla, entonces salt a la velocidad de la luz," le cont ella. "El mismo truco que la que Luke asust." Karrde frunci el ceo a los ventanales. "Era esta del mismo tipo que esa?" "Se le pareca," Mara le cont. "Torve est analizando los datos del sensor ahora." Booster y Corran se haban puesto de pie cuando Karrde los alcanz. "Viste eso?" demand Booster, agitando la cabeza mientras se sacuda el polvo. "De todas las estpidas acrobacias cerebro de cherfer-"

"Capitn, habla Torve," lo interrumpi la voz del joven. "Est confirmado: el mismo tipo de nave que antes." "A dnde vieron esta otra nave?" pregunt Booster. "En los asteroides cerca del la base Kauron de los Cavrilhu," le dijo Karrde. "Mara, qu hay sobre esa transmisin?" "Estamos analizndola ahora," dijo ella. "Consiste en lo que parece ser un mensaje corto, seguido por una pausa, seguido por una repeticin del mensaje. Hasta ahora no hemos encontrado ninguna coincidencia con ningn idioma, cdigo, o encriptamiento conocido." "Probablemente algo intil como esa nave qella que Calrissian persigui por media galaxia," dijo Booster con un resoplido despectivo. "Eso es lo que cremos al principio," dijo Mara. "Ya no creo eso." "Por qu?" pregunt Booster. "Slo porque estaba transmitiendo algo?" "Porque estaba transmitiendo especficamente hacia esta nave," dijo Karrde. "Y el hecho que hiciera una pausa y entonces repitiera el mensaje implica que estaba esperando una respuesta." Booster se rasc la mejilla. "Como que suena de esa forma, no? Mara, tambin ests usando cdigos Imperiales, no?" "Fue la primera cosa que probamos," le dijo ella. "Ninguno estuvo ni cerca." "Sin embargo vinieron a mirar de cerca a un Destructor Estelar Imperial," medit Karrde. "Y antes que eso estaban espiando alrededor de una base pirata sospechosa de tener lazos Imperiales." "Suena como que o ya estn involucrados con el Imperio o si no quieren estarlo," dijo Mara. "O quiz es completamente diferente," agreg Faughn, con voz repentinamente firme. "Acabo de hacer un anlisis de fonemas en esa transmisin; y creo que he encontrado el nombre de Thrawn all." Karrde frunci el ceo. "Oigmosla." Hubo una breve pausa; y entonces por el comunicador vino un balbuceo de idioma aliengena. Y justo en el medio de la incoherencia"Ya lo o," dijo Booster. "Estaba como separado, como si estuviera tartamudeado o algo."

"Eso es porque estabas oyendo su nombre completo all," dijo Mara, con voz repentinamente spera. "Mitth'raw'nuruodo. Thrawn era lo que l llamaba su nombre central." Por el rabillo del ojo, Karrde vio algo pasar por la expresin de Corran. "As que tenas una relacin de nombre-completo con el tipo?" pregunt Booster intentando en vano que pareciera casual. "No tanto," dijo Mara. "Pero saba su nombre completo. Y no haba mucha gente en el Imperio que lo supiera." Karrde se mordi el labio inferior. "Sabes algo sobre su historia? El principio de su historia con el Imperio, quiero decir?" "No realmente," dijo ella. "Algn comandante Imperial se lo encontr en un mundo abandonado apenas entrando a las Regiones Desconocidas mientras persegua contrabandistas. Qued impresionado por su habilidad tctica, y se lo llev a Coruscant*. A propsito, el rumor deca que su propia gente lo haba desterrado all." N. del T. Esta historia aparece en un cuento, tambin por Zahn, titulado "Mist Encounter" "Por qu?" pregunt Booster. "No lo s," dijo Mara. "Pero podra ser que esa nave era alguien que finalmente se dio cuenta de a dnde fue y ha venido a buscarlo." Booster resopl. "Van a estar realmente defraudados cuando averigen que llegan diez aos demasiado tarde." "Quiz no," murmur Corran. "Podra ser que no es a Thrawn al que estn buscando." Karrde estudi la cara del otro. Haba algo all, de acuerdo. "Supongo que sa no es una presuncin ociosa," dijo suavemente. "Te importara compartirla con el resto?" El labio de Corran tembl. "Se supona que no deba decir nada sobre esto a nadie pero Booster," dijo renuentemente. "Pero bajo las circunstancias. . . Ese devaroniano del que recibiste el Documento de Caamas, Karrde? Encontr algunas otras datacards en el mismo lote. Una de ellas estaba etiquetada 'La Mano de Thrawn' ." Karrde asinti lentamente. As que ese era el secreto que Leia no quiso contarle en Wayland. Y la razn por la que haba mirado a Mara de forma tan extraa. "La datacard estaba tan revuelta que no pudieron sacar nada de ella," continu Corran. "La Consejera Organa Solo pens que podra ser la versin de Thrawn de la Mano del Emperador. El General Bel Iblis quera que yo le preguntara a Booster si se haba encontrado con el trmino antes." "Nunca," dijo Booster, agitando la cabeza. "Karrde? Mara?"

"No," dijo Karrde. "Yo tampoco," dijo Mara. "Y personalmente, encuentro difcil imaginarme a Thrawn teniendo ese tipo de agente encubierto. l no haca el mismo tipo de manipulaciones polticas que el Emperador. Adems, tena a los noghri si necesitaba algn trabajo especial." "Sin embargo haba una datacard con ese ttulo en los archivos privados del Emperador," seal Karrde. "Debe significar algo." "Y cmo sabes que era de sus archivos privados?" pregunt Booster. "Porque si fuera algo que Bel Iblis podra haber buscado en los archivos de Kamparas, no habra enviado a Corran a preguntarte acerca de ello," seal Karrde. "Buen punto," retumb Booster. "As que supones que estas naves estn buscando a Thrawn o a esta Mano de Thrawn?" "O si no la persona en la nave es la Mano de Thrawn," dijo Mara. "Sea lo que sea, est empezando a verse ms importante que nunca que intentemos rastrear estas naves." "De acuerdo," dijo Karrde. "Cmo sugieres que empecemos?" "Tenemos el vector de su salto de hace unos minutos," dijo Mara. "Tambin tenemos el vector de la nave de Kauron. Faughn est trazando un punto de interseccin." "Lo tengo," dijo Faughn. "Es un sistema inexplorado en el sector Gradilis, justo en el lmite entre el Espacio Salvaje y las Regiones Desconocidas. Est listado como el sistema Nirauan, as que alguien debe haber visitado el lugar, pero no hay ningn otro dato." "Suena demasiado fcil," retumb Booster. "No seran realmente tan estpidos como para saltar as directamente a su base, o s? Especialmente no con nosotros mirndolos." "Depende de cmo hagan sus saltos," seal Karrde. "Podran no tener el poder de computacin a bordo para manejar los complicados clculos del hiperespacio. O podra ser que su regreso a casa est preprogramado para asegurarse de que ninguna de sus naves se pierda." "Puede que tampoco se den cuenta de que todava podemos detectar su vector por unos microsegundos despus de que saltan," agreg Mara. "Ambas veces ahora se han asegurado de que estaban fuera de nuestra lnea visual antes de usar su hiperimpulsor. Podran pensar que eso es todo lo que tienen que hacer." "De todos modos, es un lugar por donde empezar," dijo Karrde, rezumando una rara renuencia.

Una renuencia que Mara evidentemente pudo or en su voz. "Preferiras que no vayamos?" pregunt. "Podramos simplemente denunciar todo esto a la Nueva Repblica y dejarlos que se ocupen ellos." "Corran?" pregunt Booster. El piloto de ala-X todava estaba mirando fijamente a las estrellas por el ventanal. "Puedo llevrselo a Bel Iblis, no hay problema," dijo, sonando vagamente distrado. "Pero dudo que l pueda hacer algo al respecto, por lo menos no por ahora. Todo este asunto de Caamas tiene a todos con el agua al cuello." Karrde asinti, su renuencia instintiva se volvi todava ms oscura. Booster tena razn: esto era demasiado fcil. Una trampa, quizs, o por lo menos una salvaje bsqueda del tesoro y una prdida de tiempo. Pero si no lo era. . . "No, ser mejor que lo investigues t," suspir. "Haz que Faughn le transmita su programa a Chin antes de saltar; repartiremos sus asignaciones entre las otras naves." "Correcto," dijo Mara. "Quieres que nos encontremos en alguna parte en particular cuando volvamos?" "Slo ponte en contacto con la red -ellos me encontrarn," le dijo Karrde. "Y ten cuidado." "No te preocupes," le asegur severamente Mara. "Si estn intentando algn juego, van a lamentar que lo intentaron con nosotros. Te ver ms tarde." Karrde apag el comunicador. "Buena suerte," dijo suavemente. "No te preocupes, estarn bien," dijo Booster, sacando el comunicador de la mano de Karrde y volviendo a ponerlo en su propio cinturn. "Ambas Mara y Faughn son bastante duras, y el Hielo Estrellado es una buena nave. Mejor que esta, por lo menos," agreg, vindose con ceo mientras pas a Karrde y volvi a bajar de la pasarela de comando. "Est bien, Bodwae, qu parpadeante estircol de mradhe est pasando con esos escudos?" Se acuclill para or las excusas del laerdociano; y cuando lo hizo, Karrde camin hasta el lado de Corran. "Estabas justo aqu cuando esa nave aliengena pas," dijo en voz baja. "Por casualidad sentiste algo inusual acerca de ella?" Corran le dio una mirada indirecta. "Qu quieres decir?" "Quiero decir lo que sea que Skywalker capta cuando est cerca de un grupo de clones," le dijo Karrde. "Lo que sea que sea esta perturbacin que crean en la Fuerza." Por un largo momento el nico sonido en el puente fue la discusin que segua detrs de ellos, ahora se haba vuelto de tres vas cuando Shish se uni al lado de Bodwae. "No s

qu siente Luke cuando hay clones cerca," dijo por fin Corran, con voz apenas audible. "Todo lo que yo sent fue la presencia de algo aliengena." Karrde asinti. "Ya veo." Corran se volvi para enfrentarlo. "Mi. . . talento. . . no es precisamente de conocimiento pblico, Karrde," dijo, con tono en alguna parte entre el desafo y la amenaza. "S, lo s," Karrde contest de igual modo. "Es sabio de tu parte mantenerlo de esa forma." "Eso creo," contrapuso Corran. "El problema es, que t ests en el negocio de vender informacin." "Ah, pero tambin estoy en el negocio de la supervivencia," dijo Karrde. "Y en esta galaxia tan grande y peligrosa uno de vez en cuando necesita una mano de ayuda." Alz una ceja. "Siempre creo que es bueno que haya cartas en esa mano sobre las que la oposicin no sabe." La frente de Corran se arrug ligeramente. "Entonces as es como funciona, huh? T te quedas callado, y yo te debo una?" Karrde mir atrs a lo largo de la pasarela de comando. De a la vuelta de la esquina del puente de popa Mirax y Valin haban reaparecido, Mirax se vea cauta, el muchacho tironeando con impaciencia de la mano de su madre con el obvio deseo de correr con pap. "S, me debes una," le cont a Corran. "Pero te aseguro que cuando te la pida, ser algo seguro. Le debo tanto a Mirax." Consider. "O eso, o algo vital que necesite absolutamente ser hecho." Corran resopl suavemente. "Eso cubre mucho terreno." Karrde se encogi de hombros. "Como ya dije. Es una galaxia muy grande y peligrosa." CAPTULO 12 La pared oeste del Complejo de Entretenimiento Resinem estaba sucia e incrustada de sal, descolorida por el tiempo y agujereada por las esquirlas de la explosin que hace quince aos haba aplanado la casa de juego rival calle abajo. Desde el lado lejano de la depresin de cincuenta metros que marcaba el centro de la explosin se deca que la pared oeste de Resinem era bastante atractiva, los pedazos esparcidos de dao entretejindose en patrones visuales intrigantes, particularmente a la luz cambiante de un anochecer de Borcorash. Pero el anochecer ya haba pasado hace mucho tiempo, y Shada de cualquier forma no estaba en el lado lejano del agujero. Ella estaba a tres-cuartos de camino subiendo la pared oeste, clavando cuidadosamente sus ganchos de escalar en las varias grietas y cavidades; y desde esta perspectiva, todo lo que poda ver era que la pared estaba sucia y no muy divertida. nete a un grupo contrabandista, pens oscuramente por

aproximadamente quinta vez desde que empez la escalada. Visita un lado de la galaxia que los turistas nunca ven. No era divertido, pero era necesario. Muy pronto ahora Mazzic y Griv seran escoltados al piso superior de Resinem para una reunin ultra-privada con un kubaz de habla lisonjera que representaba a un sombro crtel del crimen hutt. Griv estaba llevando una caja pequea llena de ryll, el kubaz estara llevando una caja de tamao similar llena de gemas de fuego de Sormahil, y en teora el encuentro terminara con un intercambio simple y mutuamente provechoso. En teora. En alguna parte a la distancia a su derecha un airspeeder gir alrededor preparndose para aterrizar; y cuando sus luces de aterrizaje salpicaron brevemente de plida iluminacin la pared delante de ella, Shada sinti una nueva oleada de depresin barrer a travs de ella. No haba estado en casa en Emberlene por ms de doce aos, no desde que Mazzic la haba contratado como su guardaespaldas, pero la mugre y deterioro de esta pared le haban trado de vuelta todos esos recuerdos como si hubiera sido ayer. Recuerdos de crecer en medio de las ruinas de lo que haban sido una vez grandes ciudades. Recuerdos de la muerte que haba golpeado tan a menudo a su alrededor, muerte por enfermedad, por desnutricin, por violencia, por desesperanza. Recuerdos del hambre penetrante, de prolongar la existencia gracias a las alimaas que ella poda atrapar y matar, y por su porcin de los magros comestibles que venan de lo que quedaba de la tierra cultivable del campo. Y en los suministros extraplanetarios que finalmente empezaron a llegar. Suministros que no eran donados por ciudadanos extraplanetarios o una Repblica generosa, pero ganados por la sangre y el sudor y las vidas de las guardias de las sombras Mistryl. Ellas eran la lite de lo que quedaba de la sociedad de Emberlene, comisionadas personalmente en su cruzada por las Once Ancianas del Pueblo; y desde su ms temprana niez Shada haba querido con todo su corazn ser una de ellas. Las Mistryl vagaban por las rutas estelares, una hermandad de mujeres guerreras exquisitamente entrenadas, que vendan sus servicios y habilidades de combate a los oprimidos e impotentes de la galaxia y reciban a cambio el vital dinero para mantener vivos a los remanentes de su mundo devastado. Un mundo cuyo pueblo nadie nunca ni siquiera not, por el que mucho menos se preocup. A diferencia de, digamos, Caamas. Con un esfuerzo, reprimi la oleada de resentimiento por la atencin que Caamas haba estado recibiendo el pasado par de semanas. La destruccin de Emberlene estaba ya demasiado lejana en el pasado para que nadie se ponga emocional, ni siquiera ella. Nadie en la galaxia se haba preocupado cuando fue atacado; ciertamente no se poda esperar que se preocuparan ahora. S, era injusto, pero nunca nadie dijo que el universo fuera justo. De cerca arriba y a su izquierda vino un suave eructo interrogativo. Shada hizo una pausa, mirando arriba en la oscuridad, y encontr el reflejo de un dbil par de ojos muy juntos mirndola hacia abajo desde la sombra profunda. "Est bien," murmur hacia los

ojos, cuidadosamente tirndose arriba para ver ms de cerca. En esta parte de Borcorash era probablemente una inofensiva ave fanfarrona, pero no estaba de ms tener cuidado. La cautela result ser innecesaria. Era de hecho un ave fanfarrona, descansando en un nido construido en un nicho particularmente profundo en la pared. Por debajo de su ala vio un par de huevos moteados. "No te preocupes, no tengo hambre," tranquiliz a la criatura. Hubo una vez, record oscuramente, en que haba sido bastante buena en atrapar aves de ese tamao. Saban mucho mejor que los insectos carroeros de la ciudad. Sacudindose los pensamientos, balance su peso para liberar una mano y sac un ancla de seguridad de su arns de escalar. Sus instructoras Mistryl probablemente habran criticado su uso de una lnea de seguridad, sealando que tomaba tiempo sujetar las anclas y que una verdadera Mistryl nunca se resbalara en primer lugar. Pero haban pasado muchos aos de su entrenamiento de escalar, y toda la velocidad en la galaxia no le servira de nada si caa antes de llegar a la azotea. Por otro lado, si haba algo de cierto en las sospechas de Mazzic sobre esta reunin, llegar all demasiado tarde sera tan ftil como no llegar all en absoluto. Quedaban unos dos metros de pared, estim cuando mir hacia arriba, y quedaban quiz el doble de minutos antes de que Mazzic y Griv llegaran arriba. Asegurando la delgada, casi invisible lnea de seguridad en el ancla, no esperando a que terminara el dbil siseo de la soldadura molecular entre ancla y pared, pas el nido de ave fanfarrona y continu su escalada. Haba llegado a la cima, y estaba simplemente alzando una mano hacia el borde, cuando oy un sonido dbil. Se hel, escuchando, pero el sonido no fue repetido. Bajando la mano, sac otra ancla de seguridad de su arns y la puso contra la pared tan a su izquierda como pudo alcanzar. Esperando que el siseo fuera demasiado bajo para ser odo por quienquiera que estaba all arriba, asegur su lnea de seguridad en el ancla y tambin trab el carrete en su arns. Ahora, si le disparaban cuando asomara la cabeza por encima del borde, dejarse caer la hara girar alrededor de ese punto en un estrecho arco para salir un metro y medio al costado. No era mucho, pero en un tiroteo la habilidad de desviar el objetivo de un oponente incluso tan poco podra hacer toda la diferencia. Sacando su blster de su pistolera, descorri el seguro"Hola, Shada," dijo una voz suave desde directamente encima de ella. Mir hacia arriba. Una figura encapuchada estaba de pie en el borde mirndola hacia abajo. Pero incluso en la penumbra Shada pudo ver lo suficiente de la cara de la otra... "Karoly?" murmur. "Ha pasado mucho tiempo, no?" dijo Karoly D'ulin. "Slo pon tu blster aqu en el techo, por favor? Entonces sube." Shada se estir y puso el arma al lado de los pies de Karoly. Entonces, recordando destrabar el carrete de la lnea en su arns, subi el resto del camino.

Enderezndose, ech una mirada rpida a su alrededor. Aqu en el borde el techo era plano, pero unos metros hacia adentro suba en un ngulo afilado otro metro o algo as antes de aplanarse de nuevo. Ms all de la elevacin Shada pudo ver la cima de la cerca que coronaba la larga claraboya del cuarto superior. El cuarto donde Mazzic estaba a punto de empezar sus negocios. "Eres probablemente la ltima persona que habra esperado ver aqu," coment, mirando de vuelta a Karoly. "Me lo imagino," convino Karoly. Haba recogido el blster mientras Shada estaba terminando su ascenso, y ahora lo haba guardado en alguna parte dentro de su capa. "Puedes quitarte esos ganchos de escalar, tambin -volveremos a bajar por una de las escaleras interiores. Solo ponlos en el techo, por favor." "Por supuesto," dijo Shada, desabrochndose los ganchos de sus antebrazos y ponindolos abajo en el techo junto a ella. No eran tan tiles como armas, pero Karoly obviamente no estaba interesada en arriesgarse. Arrodillndose, desenganch los ganchos de los pies tambin, entonces se enderez de nuevo. "Contenta?" Karoly frunci los labios. "Actas como si furamos enemigas, Shada. No lo somos." "Me alegra or eso," dijo Shada, estudiando la cara de la mujer ms joven. Haba ciertamente pasado mucho tiempo desde que haban trabajado juntas -casi veinte aos, de hecho, desde Tatooine y ese casi fiasco con el proyecto Hammertong de los Imperiales. El recuerdo que le haba quedado a Shada de ese incidente era de una Karoly joven e inexperta y un poco propensa a ponerse nerviosa. Pero el recuerdo ya no era la mujer que ahora estaba de pie ante ella. En algn momento de esos veinte aos Karoly haba desarrollado gracia y compostura, y un aire de considerable competencia. "Cmo supiste que subira de este lado?" "No lo sabamos," dijo Karoly, encogindose de hombros. "El resto de los accesos a la azotea tambin estn vigilados. Pero yo cre verte deslizndote alrededor del costado del edificio en ese vestido azul de muchas capas tuyo, y supuse que podras intentar este camino." Seal al cabello elaboradamente enrollado y trenzado de Shada, entonces a su ajustado traje de salto de combate y arns de escalar. "Debo decir, que el vestido sentaba mejor con ese peinado que el equipo de lucha. Qu son esas cosas que lo mantienen en su lugar?" "Son agujas zenji laqueadas," le dijo Shada. "A Mazzic le gusta que me vea decorativa." "Camuflaje til para una guardaespaldas," dijo Karoly. "Hablando de camuflaje, supongo que una de las agujas debe ser un sealizador o comunicador enmascarados. Solo djala caer al techo, est bien?" Shada hizo una mueca. "No te pierdes un truco, no?" dijo, sacndose el sealizador de su lugar detrs de su oreja derecha y agregndolo al montn de ganchos de escalar.

"Estoy tan contenta de que no seamos enemigas. Quines son estos nosotros que mencionaste?" "Tengo un cliente conmigo." Karoly seal con la cabeza hacia la seccin ms alta del techo. "Est all." Agachado junto a la claraboya con el rifle blster de francotirador? "Haciendo qu?" "Nada que te preocupe," dijo Karoly. "A partir de ahora mismo, has sido retirada del trabajo." Shada le frunci el ceo. "De qu ests hablando? He estado con Mazzic por ms de doce aos. No puedes terminar ese tipo de relacin al chasquear los dedos." "Podemos, y lo hacemos," dijo Karoly. "Est claro ahora que el grupo de Mazzic no va a volverse la organizacin que abarca la galaxia que las Mistryl esperaban cuando te pusieron con l en primer lugar. Y con la Alianza de Contrabandistas de Talon Karrde completamente muerta, las Once han decidido que te ests simplemente desperdiciando aqu. Es tiempo para que sigas adelante." "Est bien," dijo Shada, dando dos pasos atrs alejndose de Karoly a lo largo del borde del techo y levantando el cuello como si intentara ver si poda ver al cliente de Karoly. "Le dir a Mazzic que renuncio como su guardaespaldas esta noche. Podemos partir por la maana." Karoly agit la cabeza. "Lo siento. Partimos ahora." Shada la mir de nuevo, dndole una mirada dura a Karoly y subrepticiamente juzgando la distancia entre ellas. Tres metros; casi perfecto. "Por qu?" demand. "Porque tu nuevo cliente quiere asesinarlo?" Incluso en la escasa luz pudo ver a Karoly haciendo una pequea mueca de dolor. Pero cuando la otra mujer habl su voz era lo bastante firme. "Te sugiero que intentes recordar quines somos, Shada," dijo. "Nosotras somos Mistryl. Recibimos rdenes y las cumplimos." "Tambin soy la guardaespaldas de Mazzic," dijo en voz baja Shada. "Y haba una vez un tiempo en que las Mistryl reciban honor y cumplan con el deber. No slo con las rdenes." Karoly resopl por lo bajo. "Honor. Has estado fuera de contacto, no?" "Aparentemente s," contrapuso Shada. "Siempre he intentado creer que ser una Mistryl me pona unos pasos adelante del montn de basura de los mercenarios y asesinos-asueldo. Perdona mi ingenuidad." La cara de Karoly se oscureci. "Hacemos lo que sea necesario para mantener a nuestra gente viva," dijo entre dientes. "Si algunos hutts viscosos quieren apualar por la espalda a algn otro contrabandista viscoso, eso no es asunto nuestro."

"Correccin: no es asunto tuyo," dijo Shada. "Es el mo. Yo tengo un trabajo que hacer, Karoly; y puedes salir de mi camino o puedes salir herida." Alcanz a su arns y trab su lnea de seguridadLa mano de Karoly pareci sacudirse bruscamente, y de repente haba un blster pequeo en ella. "Quieta," orden. "Pon las manos lejos de tu cuerpo. Vacas." Shada sostuvo los brazos flojamente a sus costados, con los dedos extendidos para demostrar que no estaba sosteniendo nada. "Tendrs que matarme para detenerme," advirti ella. "Espero que no. Ahora date la vuelta." Ese era el momento. Con los brazos todava sostenidos a los lados de su cuerpo, Shada rot noventa grados para enfrentar a la claraboyaY dando un paso hacia atrs, salt por el borde del techo. Medio esperaba que Karoly le diera un rpido disparo de blster antes de que ella desapareciera por el borde. No pas; Karoly estaba o congelada con la sorpresa o si no demasiado auto-controlada como para disparar intilmente. Pero Shada no tena tiempo para especular cul. La lnea de seguridad se tens con un chasquido, y de repente ella estaba haciendo carambola fuera de la pared cuando se colg abajo y a su derecha, pivotando sobre la ltima ancla que haba puesto cerca de la azotea. Otros dos segundos, estim, y pasara el punto medio de su oscilacin y girara de nuevo arriba hacia la azotea donde Karoly y su blster la esperaban. Tena slo esos dos segundos para encontrar una forma de derribar a su una vez amiga. El ave fanfarrona sobresaltada no tuvo tiempo ni siquiera de graznar cuando Shada la cogi de su nido. Se las arregl para agarrar uno de los huevos con la otra mano, y entonces estaba balancendose de vuelta hacia el tejado. Y su periodo de gracia de dos segundos haba terminado. Incluso mientras pona al pjaro sobre su hombro en posicin de tiro Karoly apareci sobre ella al borde del tejado, corriendo hacia el punto del que Shada haba saltado, con los ojos y blster buscando abajo por el costado del edificio. Cuando vio a Shada -se tambale por una fraccin de segundo mientras intentaba detener su movimiento hacia adelante y apuntarlaY con un gruido por el esfuerzo, Shada le lanz el ave fanfarrona a la cara. No hubo tiempo para que Karoly piense, nada de tiempo para que ella ni siquiera hiciera una pausa y evaluara. Hubo una confusa agitacin sbita de alas delante de ella cuando el ave fanfarrona intent recuperar el equilibrio; y en la ausencia de pensamiento, los poderosamente inculcados reflejos de combate Mistryl tomaron el control. Se tir atrs, el movimiento afectando su incierto balance incluso ms, gir el can de su blster hacia el misil que se acercaba, y dispar.

El disparo del blster agarr al ave fanfarrona justo en el centro, y de repente las alas batiendo se volvieron un tumulto de llamas, chispas y humo acre. Karoly se agach apartndose de la bola de fuego, girando la cabeza al costadoJusto a tiempo para recibir el huevo de ave fanfarrona arrojado por Shada directo en el puente de la nariz. Suspir cuando el huevo se le revent en los ojos, lanzando su mano libre para intentar limpiarse la masa semilquida que la cegaba mientras Shada destrab su lnea de seguridad de nuevo y salt a hacia la azotea. Rodeando un par de metros a su derecha para salir de la lnea de fuego del blster que todava se ondeaba en su direccin general, se gir hacia adentro. Alcanz a Karoly justo cuando la mujer ms joven consigui aclararse los ojos, patendole el blster fuera de la mano mientras ella intentaba traer el arma adelante hacia ella. El blster golpe el borde del techo detrs de Karoly y rebot hacia la oscuridad de abajo. "Shassa," Karoly sise la vieja maldicin, saltando a su derecha fuera del alcance de Shada y sacando un cuchillo brillante de alguna parte. "Shada-" "Yo estoy cumpliendo con mi deber," dijo Shada, dando un paso a su derecha lejos de la punta del cuchillo. "T todava tienes la opcin de salir de mi camino." Karoly sise algo ms y arremeti hacia adelante. Shada dio otro paso hacia su derecha, fint hacia Karoly, dio otro paso rpido al costado y entonces cambi de direccin de vuelta hacia la claraboya. Pero Karoly se haba anticipado al movimiento. Parpadeando ms del huevo fuera de sus ojos, dio un paso largo en la misma direccin, agitando su cuchillo amenazadoramente. Shada respondi movindose peligrosamente cerca del borde del techo y dando dos rpidos pasos largos a lo largo de l en un esfuerzo por dar la vuelta hacia el lado izquierdo de Karoly y alejarse de la mano del cuchillo. Karoly gir alrededor en respuesta, con el cuchillo listo. "No me hagas hacer esto, Shada," gru. Gru. Y sin embargo, Shada pens que tambin pudo or por debajo una nota de splica. "Est bien, Karoly," dijo suavemente. "No lo har." Volviendo a asegurar la lnea en su arns de escalar, brinc hacia atrs una ltima vez a lo largo del borde del techoY la lnea de seguridad que sus cuidadosamente coreografiadas maniobras de pelea haban enredado prolijamente detrs de Karoly se alz tensa para agarrar a la mujer ms joven por el borde superior de sus botas bajas. Agitando su cuchillo intilmente cuando sus pies fueron quitados de un tirn de abajo de ella, cay con un ruido que son doloroso sobre su espalda. Shada estuvo sobre ella en un instante, con un pie cayendo sobre la mueca del cuchillo de Karoly entonces palmote la otra mano y clav las puntas endurecidas de los dedos en el punto blando debajo de su caja torcica. Con un gruido de agona Karoly se dobl alrededor del impacto y se volc sobre su costado. Shada golpe de nuevo, esta vez clavando los dedos detrs de la oreja de Karoly, y la mujer ms joven se relaj y se qued quieta.

Con la respiracin agitada, Shada se estir y cogi el cuchillo de la mano flcida de Karoly, cortando su lnea de seguridad antes de que terminara enredndose ella misma. La pelea no haba tomado mucho y haba sido razonablemente silenciosa, pero las probabilidades eran de que el cliente de Karoly hubiera odo la conmocin y estuviera viniendo a investigar. Si poda arreglrselas para encontrrselo a medio caminoUn movimiento por el rabillo del ojo fue su nica advertencia. Pero fue suficiente. Incluso mientras se tiraba al costado en una zambullida plana un rayo de blster chirri a travs del aire adonde ella haba estado parada. Rod de vuelta sobre sus rodillas, barriendo con los ojos la seccin elevada de la azotea y localizando a su atacante: una figura agachada en un poncho y capucha negra, con el sobresaliente hocico de su rifle blster buscndola. Con un rpido movimiento de la mano, Shada arroj el cuchillo de Karoly hacia l. El francotirador rod al instante al costado, escondiendo la cabeza tras la relativa proteccin de sus brazos y rifle, el arma ahora escupiendo su fuego mortal en modo de repeticin mientras la buscaba. Pero en este caso el reflejo del viejo cazador de recompensas lo haba traicionado. El cuchillo gir precisamente a su blanco intencional no el francotirador que esquivaba, pero la rfaga de fuego de blster de su arma. La intercept justo por delante del can del arma, los rayos golpeando la hoja y destruyndola en un azul de astillas fundidas y luz reflejada. Y por el prximo par de latidos del corazn el francotirador estara efectivamente ciego. Dos latidos del corazn eran todo lo que Shada necesitaba. Subi todo el camino al techo, saltando por encima del fuego de blster escupido ahora buscndola ciegamente, sus dedos se lanzaron a su cabello plegado por una de las agujas zenji laqueadas. Se solt en una cascada de rizos sueltos; y cuando sus pies golpearon el techo de nuevo, la arroj. Y con un estrpito ahogado el blster se qued en silencio. Estaba junto al francotirador en un instante, arrancando el arma de las manos del hombre muerto y corriendo por el techo. Si el francotirador era meramente el respaldo y no el ataque principal, ella todava podra haber fallado. Detenindose junto a la claraboya, se agach al borde y se asom hacia el cuarto de techo alto de abajo. No haba fallado. Tres metros por debajo de ella haba una mesa decorada ornamentada, con Mazzic y Griv de un lado y el kubaz y un humano de aspecto spero del otro. Los dos lados ya haban intercambiado cajas y estaban en el proceso de verificar sus nuevas posesiones. El kubaz cerr su caja despus de lo que pareci ser un examen superficial, parado tiesamente detrs de la mesa con un obvio aire de expectativa. Le tom a Mazzic otro minuto estar igualmente satisfecho con su lado del trato, entonces tambin cerr su caja. Le inclin la cabeza amablemente al kubaz y se apart un paso de la mesa, su boca se mova con lo que probablemente eran sus usuales comentarios de despedida. El kubaz se qued donde estaba y cuando Mazzic y Griv retrocedieron otro paso, su aire de expectativa dio paso a uno de perplejidad. Su largo hocico se sacudi de indecisin, claramente queriendo mirar arriba pero igual de claramente no queriendo telegrafiar el final sorpresa que todava estaba esperando.

De todos modos, si todo lo que quera era una sorpresa, Shada podra complacerlo. Alineando el rifle blster hacia la base del hocico largo del aliengena, toc el can ligeramente contra la claraboya. Los cuatro miraron arriba. La expresin del kubaz era imposible de leer, pero su compaero ms que lo compensaba. Su boca se abri en incredulidad aturdida, su mano baj al blster colgando de su cinturn a su lado. Shada cambi su objetivo a su frente; lentamente, levant la mano -vaca- a su pecho. Por el rabillo del ojo ella vio a Mazzic arrojndole un saludo abreviado, y entonces l y Griv salieron de su campo visual. Shada mantuvo su arma apuntada en el kubaz y su amigo durante una cuenta hasta treinta. Entonces, dndoles el mismo saludo que Mazzic les haba dado hace un momento, retrocedi de la claraboya. "Ha terminado?" pregunt la voz de Karoly desde atrs de ella. Shada se volvi para mirar. La mujer ms joven estaba de pie al lado del asesino muerto al borde del techo superior, su expresin imposible de leer. "S," le dijo Shada. "Tu cliente decidi no continuar con el trato despus de todo." Karoly mir abajo al cuerpo a sus pies. "Las Once no van a estar contentas acerca de esto." "Estoy acostumbrada a que la gente no est contenta conmigo," suspir Shada, bajando el rifle blster a la azotea. "Lo superar." "Esto no es cosa de bromas, Shada," gru Karoly. "Te han dado una orden directa. Si te quedas con Mazzic ahora, ellas pondrn a un escuadrn detrs de ti antes de que termine la semana." "No voy a quedarme con Mazzic," dijo Shada. "Como te dije, renunciar como su guardaespaldas esta noche." "Y crees que eso lo arreglar todo con las Once?" se mof Karoly. "Supongo que eso depende de si alguna de ellas todava recuerda quines somos," dijo Shada, con un profundo sentido de tristeza fluyendo en ella. Una tristeza que se senta como si se hubiera estado juntando alrededor de su corazn durante un largo, largo tiempo. "Las Mistryl a las que yo me un hace veintids aos eran un clan honorable de guerreras luchando para conservar lo que quedaba de nuestra gente. Guerreras honorables que no comerciaban a sabiendas con asesinatos. Espero que por lo menos algunas de las Once recuerden eso." "Quiz las Once han cambiado." Karoly apart la mirada a las azoteas oscuras de la ciudad. "Quiz las Mistryl han cambiado." "Quiz lo han hecho," dijo Shada. "Pero yo no." Estudi a su amiga. "Pero entonces, tampoco t."

Karoly volvi a mirarla. "Realmente. Me gustara saber lo que dije para darte esa impresin." "No fue lo que dijiste," le dijo Shada. "Fue lo que hiciste. Despus de que te quit tu blster de una patada, cuando sacaste ese cuchillo para atacarme." "El que te atacara con un cuchillo te convenci de que estaba de tu lado?" "S," dijo Shada. "Todava tenas mi blster." Karoly puso su mano en su costado. "S, supongo que s. Me imagino que lo quieres de vuelta." Shada se encogi de hombros. "Podra ser ms difcil explicar lo que pas aqu si todava lo tienes cuando vuelvas a Emberlene." "Buen punto," concedi Karoly. Movi rpidamente la mueca, y el blster vol en un largo arco para caer limpiamente en la mano de Shada que esperaba. "Hablando de Emberlene, yo me mantendra lejos de all si fuera t. Dicho sea de paso, yo me mantendra lejos de cualquier otra Mistryl, y punto. Durante los prximos diez aos, si puedes conseguirlo." "No necesitar esconderme tanto," dijo Shada, deslizando el blster de vuelta a su pistolera. "Parece que la galaxia est por hervir de nuevo acerca de este asunto de Caamas. Las Once pronto tendrn cosas ms importantes que en m en que pensar." Karoly escupi algo. "Caamas. Caamas, y Alderaan, e incluso ese planeta de agua enlodada de los noghri, Honoghr. A veces casi me hace rer cuando pienso acerca de qu mundos son llorados." "Estar amargadas por eso no ayudar," dijo Shada. "Y qu lo har?" replic Karoly. "Por lo menos estar amargada demuestra que todava no ests muerta." "Quizs," dijo Shada. "Si ests dispuesta a conformarte con eso." "Supongo que has encontrado algo mejor?" "No lo s," dijo Shada. "Aunque tiene que haber algo." Apunt a una pequea estructura rectangular como un cobertizo en el lado lejano de la claraboya "Es esa de all la salida?" "Una de ellas," dijo Karoly. "Si no te importa arriesgarte a encontrarte con el kubaz y sus compaeros en el camino abajo." Shada esboz una estrecha sonrisa. "Me dejarn el paso." Casi de mala gana, Karoly le devolvi la sonrisa. "Estoy segura de que lo harn." La sonrisa se desvaneci. "Pero entiende esto, Shada. Cualquier cosa que hice aqu, lo hice para -bueno, las razones son complicadas. Pero si las Once me envan detrs de ti. . ."

"Lo entiendo," asinti Shada. "Intentar no ponerte en esta posicin de nuevo." "No te preocupes por m," dijo Karoly. "T slo ten cuidado por ti." Alz la cabeza ligeramente. "Tienes alguna idea de lo que vas a hacer?" Shada mir arriba a las estrellas. "De hecho," dijo en voz baja, "la tengo." *** "Qudese quieto, por favor, seor," dijo el droide Emed con su voz profunda, sus dedos mecnicos manejaban la sonda con precisin microscpica mientras la alineaba. "Espero que esta sea la ltima pasada." "Bueno," dijo Luke, respirando profundo y cultivando su paciencia. Ya haba estado sentado aqu por casi media hora, pero ya casi haba terminado. El droide introdujo la sonda en el odo derecho de Luke, con una sensacin que oscilaba entre una comezn y unas cosquillas. Luke tom fuerza; y entonces, con un fuerte sonido de succin haba terminado. "Gracias, seor," dijo el Emed, dejando la sonda en el recipiente de reclamacin a su lado y echando unas pocas ltimas gotas de bacta. "Me disculpo de nuevo por el tiempo y las molestias que esto le ha ocasionado." "Est bien," le asegur Luke, deslizndose de la mesa y frotndose el ltimo vestigio de la comezn/cosquillas con una yema del dedo. "S que es fcil decir que nunca habr otra escasez de bacta como la que hubo durante la guerra. No siempre es tan fcil creerlo." "Yo estuve en este establecimiento durante esa poca," dijo gravemente el Emed. "No podamos darnos el lujo de comprar el bacta del mercado negro, aun cuando hubiera estado disponible para nosotros. Vi morir a muchos que podran haberse salvado." Luke asinti. Y como resultado, por los ltimos doce aos los mdicos a cargo aqu haban establecido una rgida poltica de conservar hasta la ltima gota de bacta, incluso hasta el punto de chuparla de las orejas de los pacientes cuando era necesario. "Aunque no puedo decir que esta ltima parte fuera muy placentera," dijo. "Por otro lado, odiara haber llegado y averiguar que no tenan suficiente bacta para tratarme." "Quizs es solo el camino del viejo hbito," dijo el droide. "De todos modos, me dicen que es sabio recordar el pasado." "Ciertamente que lo es," convino sobriamente Luke, sealando con la cabeza al recipiente de reclamacin de bacta. "Y es aun ms sabio aprender de l." Erreds estaba esperndolo en su cuarto asignado, enchufado al escritorio y trinando suavemente para s mismo mientras conversaba con la computadora principal del establecimiento mdico. Su domo gir cuando Luke entr, su trino cambi a un silbido entusiasmado. "Hola, Erreds," dijo Luke. "Te mantienes ocupado?"

El pequeo droide hizo un gorjeo que son afirmativo que cambi a algo interrogativo. "Oh, estoy bien," le asegur Luke, palmendole el costado. "Algunas de las esquirlas estaban bastante profundo, pero las sacaron a todas. Una pequea zambullida en un tanque de bacta, y estoy como nuevo. El mdico dijo que no deba volar por otra hora o algo as, pero de todos modos probablemente nos tomar ese tiempo conseguir sacar la nave y prepararla." Erreds silb de nuevo, rodando su domo alrededor en un crculo completo. "S, veo que tambin hicieron un buen trabajo contigo," convino Luke. "Les pediste que echaran una mirada al ala-X?" Otro gorjeo afirmativo. "Que bien," dijo Luke. "Entonces supongo que la nica pregunta que queda es adonde debemos ir luego." El domo de Erreds gir atrs para enfrentarlo de nuevo, con una nota distintamente sospechosa en su siguiente trino. "No estamos aqu afuera de vacaciones, Erreds," le record Luke, poniendo una silla junto al droide adonde poda mantener un ojo en la pantalla de la computadora del escritorio para las traducciones ms complicadas. "Estamos aqu para rastrear a esos clones y averiguar de donde vienen. No vamos a lograr eso yendo a casa a Yavin o a Coruscant." Mir por la ventana a las colinas que se alzaban empinadamente detrs de su cuarto, su alfombra de cspedes dorados brillaba al sol de la tarde. S, la declaracin de la misin en si misma era perfectamente simple. Desafortunadamente, el procedimiento necesario para completarla era cualquier cosa menos eso. Haba intentado el acercamiento subrepticio a esa base Cavrilhu; todo lo que haba conseguido por su esfuerzo haba sido otro bao ms en un tanque de bacta. Y, por supuesto, la oportunidad de ver a Mara de nuevo. Hizo una mueca. Mara. Haba estado esperando encontrrsela de nuevo desde esa correra pirata que l y Han haban frustrado fuera de Iphigin -de hecho, no descartaba que Han hubiera tenido algo que ver con que Mara se presentara de esa forma en el campo de asteroides de Kauron. Haba esperado encontrarse con ella, y haba en secreto temido la posibilidad. Y sin embargo, mirndolo en retrospectiva, el encuentro no haba sido tan tenso como haba temido que fuera. Ella haba sido cooperativa y corts, o por lo menos tan corts como Mara lo era alguna vez. Ms significativamente, la silenciosa aunque fuerte animosidad que haba sentido radiando hacia l en su ltimo par de encuentros breves no haba estado presente. O quiz haba estado all y l simplemente no la haba notado. Quiz su deliberadamente disminuido uso de la Fuerza de estos das simplemente le haba impedido sentir tan profundamente en su mente sin un sondeo deliberado. Le frunci el ceo a las colinas. Haba definitivamente algn tipo de causa y efecto trabajando aqu -de eso estaba seguro. La pregunta era cul era la causa y cul el efecto?

Erreds trin interrogativamente. "Estoy intentando deducirlo," le dijo Luke, mirando la traduccin. "Slo reljate, est bien?" El droide trin de nuevo y se puso en un silencio expectante. Luke suspir y se sent de nuevo, mirando fijamente a las colinas. Mara era un enigma, pero era un enigma que tendra que esperar. Por el momento, su futuro inmediato estaba enfocado en esta pregunta sobre los clones. Su futuro... Mir de nuevo a Erreds, le volvi a la mente el recuerdo de su tiempo con Yoda. El entrenamiento Jedi de Luke, y la primera vez que haba tenido una visin del futuro. Una visin que haba casi resultado en desastre. Haba corrido locamente a Ciudad Nube para intentar salvar a Han y Leia, y en cambio casi haba conseguido hacer que los maten a todos. Pero haba aprendido tanto sobre la Fuerza desde entonces. Y haba podido sacar otras visiones del futuro sin hacer nada imprudente. ltimamente sus esfuerzos en esa direccin haban sido extraamente ingratos; pero como se supona que se quedara tranquilo durante una hora o algo as de cualquier forma, no estara de ms hacer un intento. "Erreds, voy a meditar un rato," le dijo al droide, bajndose de la silla y sentndose de piernas cruzadas en el suelo. "A ver si puedo conseguir alguna orientacin. No dejes que nadie me moleste, est bien?" El droide zumb una afirmacin. Respirando profundo, Luke cerr los ojos y se estir a la Fuerza. Sus pensamientos -sus emociones -todo su ser -se deslizaron en el patrn apropiado. Y de repente el universo entero explot delante de l en un caleidoscopio brillante de color y movimiento. Qued boquiabierto, la vasta imagen vacilando momentneamente como el brillo del calor en el desierto mientras l casi perda el control. No era como ninguna visin que hubiera tenido nunca antes. No era como nada que hubiera visto nunca antes. Cien escenas diferentes, mil posibilidades diferentes -colores brillantes, sonidos penetrantes, alegra y contento y miedo y muerte- todos se arremolinaban junto con la furia y caos de una tormenta de arena de Tatooine. Las lneas de posibilidades se entretejan o si no chocaban entre s, a veces unindose, a veces rebotando separadas de nuevo, siempre cambiadas para siempre por el encuentro. Las caras familiares estaban all entre las poco familiares, pasando delante de l o si no fluctuando detrs de otros eventos desdoblndose al lmite de su visin. Vislumbr a Wedge y al Escuadrn Pcaro cuando pasaron en la furia de la batalla; vio a sus estudiantes de Jedi que inexplicablemente se dispersaban en abanico por la Nueva Repblica, dejando la academia de Yavin desierta, se vio de pie en un balcn contra la pared de un can oscuro, mirando fijamente abajo a un mar de miles de estrellas diminutas; vio a Han y Leia enfrentando una enorme muchedumbre-

Han? Leia? Con esfuerzo, se agarr a esa ltima lnea, intentando quedarse con ella lo suficiente para ver ms. Por un momento tuvo xito, la imagen se enfoc: Leia estaba de pie en un ancho vestbulo, con su sable de luz ardiendo en sus manos, mientras una masa de cuerpos se abra paso a travs de una puerta alta; Han, de pie en un balcn externo empuando un blster, mirando abajo hacia la muchedumbre. La muchedumbre adentro fluy inconscientemente adelante -un francotirador oculto en la azotea aline su rifle blsterY entonces se haban ido, desvanecindose en la masa revuelta de imgenes y sonidos. Por un momento Luke intent unirse al flujo, con el sabor del miedo mezclndose con las otras sensaciones de la visin mientras intentaba alcanzar y ver lo que iba a pasarles. Pero ellos se haban ido, y con un sentido que vena desde afuera de l mismo supo que haba visto todo lo de esa visin que iba ver. Deslizndose fuera del flujo, se encamin de vuelta al nico punto fijo en la tormenta, la solidez de su propio ser. Haba averiguado todo lo que poda aqu, y ahora era momento de irse. Empez a retirarse, la vasta serie de imgenes empez a su vez a retroceder y oscurecerse. Y entonces, abruptamente, una visin final apareci delante de l: Mara, rodeada por rocas escarpadas y flotando en el agua, con los ojos cerrados, y los brazos y piernas flcidos. Como en la muerte. Espera! se oy gritar. Pero era demasiado tarde. La imagen de Mara se desvaneci con el resto de la visinY con una sbita bocanada de aire se encontr de vuelta en su cuarto, mirando a las colinas por la ventana. Colinas que ya no brillaban dorado, pero en cambio estaban perfiladas por el brillo ms sutil de la luz de las estrellas. "Vaya," murmur, frotndose los ojos. Hubiera jurado que esa visin haba durado slo unos minutos. A su lado, Erreds gorje con obvio alivio. "S, tambin tom mucho ms tiempo de lo que yo esperaba," convino Luke. "Lo siento." El droide trin interrogativamente. Ponindose de pie, haciendo una mueca de dolor por la sbita sensacin punzante en msculos dejados demasiado tiempo en una posicin, Luke mir la pregunta que desfil por la pantalla de la computadora. "No lo s," tuvo que conceder. "Vi muchas cosas. Pero no vi nada que pareciera tener algo que ver con nuestra bsqueda." Lo que poda significar, comprendi de repente, que esa cacera de clones ya no era lo que se supona que deba hacer. Pero entonces qu se supona que deba hacer? Ir a dondequiera que Han y Leia estaban y advertirles? Ir en busca de Mara y advertirle? Respir profundo, estirando msculos cansados. El futuro siempre est en movimiento, le haba dicho Yoda despus de esa primera visin en Dagobah. En el momento Luke se

haba desconcertado por ese comentario, su visin de Han y Leia en Ciudad Nube haba parecido tan simple y directa. Pero si Yoda en cambio hubiera visto algo ms semejante a esta ltima visin, con todos sus enredos y complicaciones, entonces todo tena sentido. O haba l visto algo as? Podra ser que lo que Luke haba experimentado aqu era algo completamente diferente? Un evento especial reservado para ocasiones especiales? Era una posibilidad intrigante. Pero por el momento, era un problema que poda hacer a un lado. Lo que importaba era que haba recibido la gua que haba buscado, y necesitaba actuar siguindola. Todo lo que tena que hacer era figurarse exactamente qu era esa gua. Caminando hasta la ventana, mir arriba a las estrellas. Lo sabrs, tambin le haba dicho Yoda, cuando ests tranquilo, en paz. Respirando profundamente, Luke se puso a calmar su mente. El trino suave de Erreds estaba empezando a asumir un tono interesado para cuando l se dio la vuelta atrs. "Est bien," le dijo al droide. "Vi un mundo con un can ancho y profundo que tena edificios construidos en los costados y muchas luces en el fondo. Busca en la computadora principal y fjate adonde podra ser." Erreds trin un reconocimiento y se enchuf en el toma de la computadora. Luke camin al costado y mir cuando un nombre de planeta y descripcin surgi en la pantalla. "No, no era Belsavis," dijo. "La superficie no estaba cubierta con glaciares, y no haba ningn domo. Tambin era mucho ms agradable." Frunci el ceo, trayendo de vuelta la imagen a su memoria. "Haba puentes que se arqueaban por todo el camino cruzando el can que vi. Eran. . . vi un grupo de nueve de ellos, un patrn de diamante: uno empezando en un nivel, dos ms lado a lado cruzando el siguiente nivel abajo, tres ms en siguiente, entonces dos y entonces uno." Erreds silb y busc un poco ms. Una media-docena ms de sistemas desfilaron por la pantalla"Espera un minuto," dijo Luke. "Retrocede uno -sistema Cejansij. Fjate si hay alguna imagen en el archivo." La pantalla se puso negra, entonces se alter a una sucesin de imgenes orbitales, areas, y terrestres. Luke las mir pasar, y para cuando la serie acab, saba que era el lugar. "se es," dijo. "El Canyonade en Cejansij. Ah es adonde vamos." El droide gorje inciertamente, su pregunta desfil por el fondo de la pantalla. "No s por qu," le dijo Luke. "Solo s que necesito ir all." Hubo otro gorjeo, este sonando ligeramente incrdulo. "Para ser honesto, yo tampoco lo entiendo," concedi Luke. "Vi muchas cosas en esa visin, cosas que estn pasando o que quiz estn a punto de pasar. Vi a mis estudiantes abandonando la academia -por qu, no lo s. Vi a Leia y a Han en algn tipo de problemas-"

El droide trin ansiosamente, y otra pregunta apareci. "No, no s si Trespe estaba con ellos," le dijo Luke. "El punto es que hay muchos lugares all fuera adonde podramos ir adonde yo podra afectar las cosas. Demasiados lugares." Seal a la vista del vasto can. "Pero el Canyonade es el nico lugar donde me vi realmente. La nica parte de la visin adonde sent paz." Mir de nuevo a las estrellas. "As que ah es adonde iremos." Por un momento hubo silencio. Entonces Erreds trin de nuevo. "Buen punto," convino Luke con una sonrisa. "Si vamos a ir, dejemos de dar vueltas y vayamos." Adems de lo cual, se dijo cuando se dirigieron hacia la baha de atraque, Leia es una Jedi en pleno derecho. Puede cuidarse sola. Y Han tambin tena una larga historia de vencer a las posibilidades adversas. Y el Escuadrn Pcaro podra arreglrselas sin l, y dondequiera que hubieran ido sus estudiantes de Jedi seguramente tenan una buena razn para hacerlo. Cualquier cosa que fuera este viaje a Cejansij, todos ellos podran arreglrselas durante algn tiempo sin l. Cuarenta minutos ms tarde, una vez ms en el espacio, tir de la palanca del hiperimpulsor e hizo al ala-X saltar a la velocidad de la luz. Esforzndose en no pensar acerca de la visin que haba tenido sobre Mara. CAPTULO 13 Ceok Orou'cya, el Primer Secretario de los Clanes Bothanos Combinados, era urbano, corts, y completamente amable. Pero debajo del pulimento, hasta donde Leia poda decir, tambin pareca genuinamente sorprendido por su visita. Y por debajo de la sorpresa, sospechaba ella, haba mucha preocupacin. "Debe entender mi posicin aqu, Consejera Organa Solo," dijo por tercera vez mientras haca pasar a Leia, Han, y Trespe ms all de la estacin de recepcin exterior y hacia la suntuosa antecmara/atrio de tres pisos que llenaba el tercio delantero del Edificio Central de los Clanes Combinados. "Su visita, as sin anunciar, es extremadamente irregular. Su peticin" -su pelaje tembl a pesar de sus obvios esfuerzos por controlarlo"incluso lo es ms." "Tiene la carta de Gavrisom," interpuso Han speramente. "Tiene la carta de Fey'lya. Qu ms quiere?" El secretario lanz una mirada indirecta a Han, y a pesar de la gravedad de la situacin Leia tuvo que esforzarse para reprimir una sonrisa. Han estaba de lo ms intimidante: de pie firme y alto, frunciendo el ceo sin pestaear, con la mano descansando en el blster enfundado en su costado. Los nudillos de su mano se blanquearon ligeramente por la presin cuando l agarr el arma, una sutileza que ella le haba sugerido en el viaje hacia aqu desde Coruscant y una que claramente no fue perdida por la audiencia a la que iba dirigida.

Habra estado aun ms intimidado con Barkhimkh y Sakhisakh parados all al lado de l. Pero a los bothanos no les gustaban mucho los noghri, y Leia haba decidido que la situacin ya era lo suficientemente irritante sin esa tensin adicional. Los dos noghri estaban acechando en alguna parte afuera, a una llamada rpida de comunicador de distancia si eran necesitados. Pero ella no esperaba que lo fueran. Entre el peso oficial que estaba trayendo y la amenaza de consecuencias ms fsicas por parte de Han, ya tenan a Orou'cya fuertemente apretado. Con suerte, eso deba darles una buena oportunidad de llegar a los archivos financieros antes de que alguien pudiera esconderlos o alterarlos. "Personalmente yo no necesito nada ms, Capitn Solo," dijo el secretario. "El problema es que slo uno de los lderes de los Clanes Combinados puede conceder autorizacin para ver los archivos que est pidiendo, y ninguno est en este momento en esta parte de Bothawui." Han dio otro paso hacia l. "Tiene la carta del Presidente Gavrisom-" "Por favor." Leia alz una mano. "Secretario Orou'cya, entiendo su situacin. Creo que puede haber otra salida al problema. Entiendo yo correctamente que en su capacidad como representante ante la Nueva Repblica el Consejero Fey'lya tambin tendra acceso a los archivos financieros que buscamos?" Los ojos del bothano se lanzaron entre los dos de ellos, claramente sospechando una trampa. "Creo que lo tiene," contest cautelosamente. "Tendra que verificar las regulaciones." Leia mir a Han, alzando ligeramente las cejas. "Aqu," dijo Han, alcanzndole una datacard al secretario. "Le he marcado el lugar." Orou'cya alarg la mano para tomar la tarjeta, titube, entonces la dej caer de nuevo al costado. "Le tomo la palabra," dijo. "Pero no veo qu relevancia tenga ese punto el Consejero Fey'lya no est aqu, y una mera carta no puede extender tales privilegios a otra persona." "Cierto," dijo Leia con una inclinacin de cabeza. "Sin embargo, tales privilegios se extienden a las posesiones personales del Consejero Fey'lya, verdad?" Orou'cya frunci el ceo. "A qu se refiere?" "Me refiero a posesiones tales como sus computadoras personales," dijo Leia. "O sus droides." El bothano mir a Trespe, y esta vez su pelaje definitivamente se aplan. "Sus-? Pero-" Han le toc el hombro con la datacard. "Esa parte tambin est marcada." "Y aqu est el registro de propiedad de Fey'lya," agreg Leia, sacando otra datacard.

Mecnicamente, Orou'cya tom las dos datacards, con los ojos fijos en el droide dorado parado silencioso y apartado con tranquila arrogancia. Por lo menos, eso era lo que Leia esperaba que viera. En realidad, Trespe estaba siendo apartado y silencioso por la simple razn de que l tambin estaba avergonzado y mortificado por las palabras. Ya haba sido bastante malo, se haba quejado una y otra vez durante el viaje hacia aqu, que Luke lo hubiera "regalado" a Jabba el Hutt durante su rescate a Han en Tatooine. Pero ser vendido sumariamente a un diplomtico bothano sin ningn aviso en absoluto era una completa desgracia. No le importaba a l que la venta slo fuera en archivos y no genuina. Hasta donde saba, el engao involucrado slo lo empeoraba. Pero Orou'cya no saba eso. "Ya veo," dijo el bothano, su voz bastante llana, sus ojos todava en Trespe. "Ya. . ." Se qued sin palabras. "El cuarto de archivos est en el tercer piso, correcto?" demand Han en el silencio. "Si prefiere esperar aqu abajo," agreg Leia, "estoy segura de que podremos encontrar lo que estamos buscando por nosotros mismos." El pelaje de Orou'cya pareci marchitarse. "No, yo debo escoltarlos," murmur. "Sganme, por favor." Los llev por el atrio a una ancha escalera ceremonial de luz libre que se arqueaba grcilmente entre el primer y segundo piso, aparentemente la nica ruta de las secciones ms o menos pblicas en el primer piso a las oficinas privadas y salas de reuniones de arriba. En la cima de la escalera haba un balcn desde donde se vea la sala de abajo, tambin claramente diseado con la ceremonia en mente. Ceremonial o no, sin embargo, los bothanos no haban escatimado en seguridad. Un par de guardias armados estaba de pie abajo de la escalera, y Leia pudo ver los palos camuflados de una barrera esttica integrados en los pasamanos a unos pasos a cada lado. Tambin se pregunt cuntas de las ventanas de las oficinas con vidrio de privacidad que se asomaban entre los rboles bajos y arbustos borscii y enredaderas kafvris de los dos pisos superiores tenan guardias escondidos vigilando la escalera y el atrio. Conociendo a los bothanos, probablemente al menos una. Pero nadie, guardias ocultos o no, interfiri mientras Orou'cya llevaba a la partida a la cima de la escalera, entonces a lo largo de un corredor a otro ms normal juego de escalones que llevaban al tercer piso, y finalmente a una puerta marcada simplemente ARCHIVOS. All el secretario hizo una pausa, pero si estaba teniendo segundos pensamientos, no iban a tener tiempo para madurar. Pasando ms all de l, Han abri la puerta y entr.

Haba otros cinco bothanos en el cuarto, sentados en varias estaciones de recuperacin de datos. Todos ellos estaban mirando a la puerta cuando Leia entr caminando detrs de Han con expresiones y posturas que podran haber sido de o sorpresa o culpa. "Esa estar bien," dijo Leia, apuntando a una estacin de recuperacin desocupada cerca de la puerta. "Prosigue y empieza, Trespe." Silenciosamente, Trespe se adelant hacia la estacin. "Gracias, Secretario Orou'cya," agreg Leia para su escolta. "Lo llamaremos si necesitamos cualquier asistencia adicional." "Estar disponible para cualquier cosa que necesite," dijo Orou'cya. Volvindose, dej el cuarto, cerrando la puerta detrs de l. Al lado de Leia, Han hizo un ruido rudo. "Uno pensara que Fey'lya habra mencionado en su carta que nosotros estamos de su lado aqu," murmur. "Estoy segura de que lo hizo," convino Leia. "Pero stos son bothanos. Ven cuchillos ocultos por todas partes." Han hizo una mueca. "Especialmente viniendo de otros bothanos." "As es como funciona su poltica interior," le record Leia, apretndole el brazo. "Vamos, terminemos con esto." *** La orden haba especificado una muchedumbre grande, y Navett le haba asegurado al Mayor Tierce que su equipo poda cumplirla. Pero ahora, mirando a los bordes de la muchedumbre que poda ver desde su mirador en la azotea -una muchedumbre que ya haba inundado todo el espacio disponible en la Plaza del Comerciante -incluso l estaba impresionado. Esta vez Klif definitivamente se haba superado. "Navett?" la voz de Pensin vino desde el altavoz diminuto en la oreja izquierda de Navett. "Parece que est listo para empezar." "Correcto," dijo Navett, moviendo el micrfono unido un poco ms cerca de sus labios. Era un comunicador de estilo militar, reciclado de un casco de stormtrooper, y probablemente le haran problemas si lo atrapaban con l. Pero el diseo de manos libres era ms privado y conveniente que el cilindro del tipo normal civil, con una mejor encriptacin en tiempo real. De todos modos, no planeaba ser atrapado. "Mejor ponte en posicin. Cul es la composicin?" "Es una verdadera mezcla esta vez," dijo Pensin. "Tenemos un manojo de espaciantes de todos los tipos del rea del puerto, pero hay un montn de compradores y comerciantes tambin. De todo desde humanos a ishori y rodianos. Tambin tenemos un puado de froffli -puedo ver esas estpidas espuelas de cabello sobresaliendo sobre el resto de la muchedumbre." "Que bien." aparte de la agitabilidad general propia de la especie, el gobierno froffli era uno de los pocos que ya haba pedido pblicamente sanciones contra los bothanos. Una

especie basada en la vengatividad; y el hecho que los bothanos haban pasado los ltimos quince aos sistemticamente moliendo a polvo la industria de maquinaria ligera froffli ciertamente no haba ayudado. "Asegrate de estar fuera de su camino cuando empiecen su carga." "No te preocupes," dijo secamente Pensin. "Oops -est bien, all van. Prxima parada, el Edificio de los Clanes Combinados. T tienes todo listo?" "Todo listo," dijo Navett, acariciando la culata del rifle blster de francotirador Nightstinger que yaca en el tejado a su lado. "Hagmoslo" *** "Shh," dijo Han, frunciendo el ceo de concentracin. "Oyen eso?" Leia mir arriba desde la estacin de recuperacin. "Yo no o nada." "Son como un trueno," dijo Han, forzando sus odos. "O una muchedumbre o -all est de nuevo." "Es una muchedumbre," dijo Leia, con aspecto de Jedi en la cara. "Y se estn poniendo ms ruidosos." Han mir a los otros bothanos en el cuarto. Ninguno de ellos pareca haber notado el ruido. "Debe ser de bastante buen tamao si podemos orla desde aqu." El aspecto de Jedi se estaba poniendo ms intenso. "No me gusta esto, Han," dijo ella. "Hay algo que no est bien aqu." "Quizs es una de esas manifestaciones que han estado apareciendo ltimamente," dijo Han, acercndose a la puerta. "Qudate aqu -yo saldr a ver." Los bothanos en el cuarto de archivo podran no haber notado lo que estaba pasando, pero el resto del edificio ya estaba al tanto. El corredor de afuera estaba lleno de bothanos apurados, algunos llevaban cajas de datacards u otro equipo, otros simplemente corran. Cruzando un balcn que miraba hacia abajo al atrio, vio lo que pareca ser todo el personal del primer piso empujndose por la gran escalera ceremonial, la mayora de ellos tambin llevando cajas y equipo. Un manojo de bothanos se opona a la corriente, bajando la escalera. Todos en ese grupo llevaban blsteres. El atrio, decidi Han, no pareca un lugar particularmente bueno adonde estar en este momento. Afortunadamente, l no iba a tener que bajar all. Ambos el segundo y tercer piso tenan balcones de observacin que enfrentaban el frente del edificio por donde podra evaluar la situacin. Abrindose camino a travs de los bothanos apurados, se encamin en esa direccin. Despus de un poco de ensayo y error para encontrar a qu oficina estaba conectado el balcn, empuj la puerta corrediza de vidrio de privacidad y mir afuera.

Era peor de lo que haba temido. La muchedumbre era enorme, llenando toda la calle mientras humanos y aliengenas continuaban fluyendo hacia el edificio. Sali hacia el balcn para ver mejor, y cuando lo hizo, una figura cerca del frente de la muchedumbre grit e hizo seas ferozmente mientras apuntaba hacia arriba. Automticamente, la mano de Han baj a su blster"Ciudadanos de la Nueva Repblica," una profunda voz bothana llam desde alguna parte cercana. "Apelo respetuosamente a su calma." La muchedumbre respondi con aun ms ruido, ninguno de ellos son especialmente calmo o respetuoso. Caminando al borde de su balcn, Han asom el cuello y mir hacia abajo al balcn del segundo piso debajo de l. All haba: un bothano de edad de aspecto distinguido que llevaba la elaborada seal y sello de un lder de clan. "Ningn lder de clan en esta parte de Bothawui, huh?" murmur Han, enderezndose de nuevo. l no era ningn experto, pero seguro que no pareca la clase de turba que un poco de discursos azucarados bothanos podra mejorar mucho. Lo que sugera que lo inteligente sera volver adentro y de vuelta a Leia. Por si acaso. Dndole una ltima mirada a la muchedumbre, empez a girarse. *** El frente de la muchedumbre haba alcanzado ahora el Edificio de los Clanes Combinados, la gente detrs de ellos empujando y pasndolos y llenando todo alrededor de los costados. Descansando la culata de su rifle blster contra su hombro, Navett mir experimentalmente a travs del visor macrobinocular que corra a lo largo del can. Ya casi era hora. . . Y entonces, como saba que pasara, los bothanos enviaron a un representante hacia el balcn ms bajo para hablar con la turba. La figura alz sus manos pidiendo silencio -sin ningn efecto notable, por supuesto- y Navett apenas estaba empezando a alinear su mira cuando otra figura apareci, esta vez en el balcn superior. Un humano? Frunciendo el ceo, Navett apunt arriba y ajust su enfoque. . . Y sinti los ojos abrindose con incredulidad. Han Solo -era Han Solo. El hroe de la Rebelin, el enlace con los transportistas de la Nueva Repblica, y alborotador general de todos. Y estaba all, parado en un balcn justo delante de l. Navett siempre haba considerado que estaba llevando una vida encantada; pero a veces ni siquiera l poda creer su propia suerte. "Navett?" vino la voz excitada de Pensin en su oreja. "Arriba en el balcn superior-" "Ya lo veo," dijo Navett, esforzndose por sonar calmo y profesional. El mismsimo Han Solo. Esto era demasiado bueno para ser verdad. "As que de cul nos ocupamos?" Navett esboz una estrecha sonrisa. "De ambos, por supuesto. Tienes una de ms, no?"

"Bueno, s-" "Entonces nos ocupamos de ambos," le dijo Navett. "Y empezamos por Solo. Dame una cuenta." "Correcto," dijo Pensin. "Cinco segundos, cuatro, tres-" *** Han se haba ido por slo unos segundos cuando la puerta se abri repentinamente de nuevo. "Consejera Organa Solo," dijo el Secretario Orou'cya, respirando agitadamente. "Necesitamos su ayuda desesperadamente. Hay una muchedumbre que viene hacia este edificio." "S, ya lo s," dijo Leia. "Qu quiere que yo haga?" "Defendernos, por supuesto," exclam el bothano, extendiendo una mano hacia el sable de luz que colgaba discretamente debajo de su sobretodo suelto. "No es usted una Jedi?" Leia reprimi un suspiro. Haba todava tanta gente all afuera que se negaba a ver a los Jedi en cualquier papel que no fuera el de defensor armado o combatiente. "Quizs podra intentar hablar con ellos," sugiri ella suavemente. "Rayl'skar, el Lder del Clan Askar, ya ha ido a hacer eso," dijo Orou'cya, con el pelaje ondeando de impaciencia nerviosa. "Por favor- pueden forzar la entrada en cualquier momento." "Est bien," dijo Leia, ponindose de pie. Hasta ah llegaba eso de que no haba ningn lder de clan en esta parte de Bothawui; pero este no era el momento de llamar la atencin sobre este punto. "Trespe, ser mejor que tambin vengas." "Yo?" jade el droide, tirndose atrs como slo Trespe poda hacerlo. "Pero- Ama Leia-" "Podra necesitar que me tradujeras," lo interrumpi Leia. "Vamos." Tuvieron que oponerse al flujo general de bothanos que fluan hacia arriba cuando descendieron por la escalera principal. "Ama Leia- parece haber alguna considerable preocupacin entre los residentes de aqu," grit Trespe por encima de los pies apurados y el retumbar de la muchedumbre de afuera. "Podra sugerir que reconsideremos nuestra estrategia?" "No habr ningn problema," le asegur Leia, agarrndolo de uno de sus brazos para impedir que se separen. "La mayora de las veces lo mximo que estos manifestantes han hecho es arrojar frutas pasadas y piedras. Si puedo persuadirlos de que sus intereses estn siendo considerados, quiz pueda conseguir que se dispersen sin siquiera hacer eso." Alcanzaron el final de la escalera, pasaron a travs del triple cordn de guardias bothanos que bloqueaban el final inferior, y se dieron prisa hacia las puertas delanteras. "Yo solamente pens que podramos desear reevaluar," continu Trespe, su rapidez de

discurso incrementndose con su nerviosismo, que se estaba incrementando bruscamente paso por medio. "Hay dos balcones desde los que podramos hablar, despus de todo, e incluso los vegetales pasados en el lugar apropiado pueden ser nocivos para los mecanismos internos de un droide-" "Silencio," lo interrumpi Leia, frenndose a unos metros de la puerta. De repente algo se senta diferente all afuera; un indicio de propsitos malignos fluctuando al borde del enojo y resentimiento cocidos a fuego lento de la muchedumbre. Se estir con la Fuerza, intentando identificarloY entonces, para su horror, un sonido demasiado familiar hendi a travs del rumor como el crujido del relmpago del trueno distante. El sonido de un tiro de blster. *** No hubo ninguna advertencia. Ninguna en absoluto. Un minuto Han estaba mirando afuera a la muchedumbre, preguntndose si deba llamar a Leia y sugerirle que saliera aqu y hablara con ellos; y entonces el prximo minuto all estaba, haciendo un sonido como el de una bota en el barro hmedo cuando vino desde ninguna parte para golpear la pared junto a su hombro izquierdo. Medio se gir para mirarlo, consigui solo un vislumbre de una masa de una arcilla gris de aspecto suave con un pequeo tubo conectado a un cristal multifacetado empotrado en el centroY de repente pareci explotar en una brillante llamarada de fuego blster. Se tir atrs, girando la cara para alejarla de la llamarada mientras un pinchazo de dolor le aguijone el hombro izquierdo. De en alguna parte debajo de l vino un grito de dolor, y aun mientras se tiraba detrs de la mnima proteccin de la baranda del balcn oy el sonido y vio el parpadeo de luz reflejada de un segundo disparo. Sac de un tirn su blster de su pistolera, parpadeando por la neblina prpura salpicada flotando delante de sus ojos, e intent ver de dnde estaba viniendo el ataque. Dondequiera que estuviera el pistolero, pareca no tener prisa en revelar su posicin disparando de nuevo. Pero sus dos primeros tiros ya haban hecho suficiente dao. Debajo y a diez metros adelante, la muchedumbre haba abierto un crculo alrededor de un mishtak que se retorca en agona en el suelo. Unos metros detrs de l, en el medio de otro crculo, un leresai yaca inmvil. Con los dos tiros la muchedumbre se haba puesto mortalmente silenciosa. Un movimiento agarr el rabillo del ojo de Han: alguien movindose en una azotea a una cuadra de distancia. Medio se par, alzando su blster"All est!" grit alguien. Han mir hacia abajo de nuevo. Alguien en la muchedumbre estaba apuntando hacia arriba; pero estaba apuntando a Han. "Espera un minuto-" empez Han. "All est!" grit de nuevo el hombre. "All est el asesino!"

Y como si fuera una seal la muchedumbre volvi de repente a la vida. Rugiendo como cien rancors frenticos, se abalanzaron hacia abajo del balcn. Y con un golpe que agit todo el edificio, forzaron las puertas. *** "Han!" exclam Leia cuando son el segundo tiro de blster. Si l hubiera sido el blancoNo, comprendi inundada de alivio. Todava poda sentir su presencia, alerta y tenso. Pero le haban dado a alguien all afuera, poda sentir las oleadas de dolor. Estirndose con la Fuerza, intent localizarlo. Y entonces, de repente, hubo un horrendo rugido de la muchedumbre afueraY delante de ella las puertas se abrieron de golpe y una pared maciza de seres entr a raudales en el atrio. "Oh, cielos!" jade Trespe. "Ama Leia-" "Ponte detrs de m!" exclam Leia, dando un largo paso al costado y agarrando su sable de luz mientras le daba una mirada rpida a la escalera ceremonial al otro extremo del atrio. Con algo de esfuerzo, ella deba poder alcanzarla por delante de la muchedumbre. Pero Trespe no tena ese tipo de velocidad. Y si lo abandonaba a la turba. . . "Ponte detrs de m," orden de nuevo al droide, encendiendo el sable de luz. Ella haba venido aqu para hablar, y sera mejor que empezara. Los ms cercanos de la muchedumbre se alejaron intimidados cuando la hoja del sable de luz ardi a la existencia, muchos de ellos probablemente notndola por primera vez. "Ciudadanos de la Nueva Repblica," grit ella, sosteniendo en alto el sable de luz. "Yo soy la Consejera de la Nueva Repblica y Caballero Jedi Leia Organa Solo. Les pido que se detengan." La gente ms cercana a Leia vacil en su carga, muchos detenindose casi renuentemente. O ms bien, intentando hacerlo. El resto de la muchedumbre detrs de ellos, sin saber de la presencia de Leia, todava estaba empujando hacia adelante. Impulsando a aqullos de adelante o forzando su camino alrededor y ms all de ellos, continuaron fluyendo hacia el edificio. Pero por lo menos el impulso de la muchedumbre haba sido retardado, y Leia tena el principio de una audiencia atenta. Ahora si pudiera proyectar su voz a suficientes de ellos -y pudiera encontrar las palabras correctas que decir con esa voz. . . Respir profundo, usando sus tcnicas Jedi de incremento de fuerzas, y abri la bocaY en ese momento hubo un grito de los guardias bothanos agrupados al pie de la escalera, y una media-docena de rayos de blster cayeron sobre la muchedumbre.

Y todo se volvi directamente en un infierno catico. Leia haba pensado que la muchedumbre haba estado en el pico de su nivel de ruido. Haba estado equivocada. Los gritos de los heridos se perdieron en un rugido de furia y terror que hiri sus odos. La lnea delantera de la muchedumbre cay en pedazos, muchos de los seres intentaron esconderse detrs de los rboles bajos y arbustos o sino se echaron a correr locamente a cubrirse en las oficinas alineadas al borde del atrio. Otros simplemente se congelaron adonde estaban, reacios a volverse y correr pero igualmente reacios a caminar hacia el fuego de blster concentrado. Los bothanos dispararon de nuevo, encendiendo ms gritos; pero esta vez los tiros fueron contestados. De una docena de lugares entre la muchedumbre blsteres abrieron fuego, y seis de los guardias se desplomaron al suelo. "Eso es!" una voz de la turba grit por encima del rugido. "Todos -agrrenlos!" "Esperen!" grit Leia. "Alto!" Pero era demasiado tarde. La muchedumbre, inconsciente de rabia, estaba avanzando ahora como una marea de llamas, con blsteres disparando libremente mientras el atrio se volvi de repente una zona de guerra. Ni siquiera aqullos cuyo avance haba sido retardado por la vista del sable de luz de Leia estaban escuchando ahora, y de hecho la mayora ya la haba abandonado o haba sido arrastrada por la turba. Dos veces tuvo que alzar su sable de luz por encima de su cabeza cuando los sacudones y empujones casi enviaron a alguien hacia la hoja. Oscuramente por encima del ruido oy que Trespe se lamentaba algo, pero cuando pudo darse la vuelta se haba desvanecido. Un khil rebot hacia ella, silbando agitadamente a travs de su hullepi y ondeando un blster hacia la escalera, completamente inconsciente de la hoja del sable de luz hacia la que estaba dirigindoseY con un oscuro reconocimiento de derrota, Leia apag el arma, usando la Fuerza para impedir que el khil chocara contra ella. No haba nada ms que ella pudiera hacer aqu. Aqullos que todava seguan disparando estaban a mitad de camino por la muchedumbre, era imposible para ella alcanzarlos, y ninguno de los seres ms cerca de ella haba hecho algo que mereciera la muerte o el desmembramiento que eran el nico castigo que su sable de luz poda infligir. Haba demasiadas mentes aqu para que ella las tranquilizara -demasiados cuerpos para que ella los apartara con la Fuerza -y todo lo que le quedaba era intentar no ser pisoteada. Y entonces, a travs de todo el caos que la rodeaba, capt un dbil indicio de algo diferente. Alguien no muy lejos; alguien calladamente aterrado por ella. Han. Se esforz para ver, pero sin la hoja del sable de luz llameante para mantenerlos a raya la muchedumbre se haba cerrado y ahora se estaba apretando demasiado cerca como para que ella pudiera ver en ninguna direccin excepto arriba. Por un momento busc en las ventanas silenciosas que enfrentaban al atrio mientras luchaba para mantener el equilibrio, pero si Han estaba all arriba ella no poda ubicarlo.

Pero haba algo all, ahora casi directamente sobre su cabeza: una gruesa rama de enredadera borscii sobresaliendo de la pared del atrio. Abrindose camino a travs de la muchedumbre en esa direccin, usando la Fuerza para deslizar a la gente al costado cuando era necesario, se puso debajo de ella. Entonces, estirndose de nuevo a la Fuerza, dobl sus rodillas y salt. La rama no estaba a ms de dos metros sobre ella, un salto fcil para una Jedi. Lo hizo con medio metro de sobra, agarrndose a la rama y usndola para subirse al cuerpo principal de la enredadera borscii donde esta se colgaba serpenteando por la pared. Desde su nuevo mirador ahora pudo ver a Han: agachado junto a la baranda del balcn ceremonial, su blster apuntado abajo a la escalera, sus ojos buscando ansiosamente entre la turba por seales de su esposa. Flanquendolo a ambos lados, con aspecto de estar listos para zambullirse desde el balcn hacia la muchedumbre si y cuando fuera necesario, estaban Barkhimkh y Sakhisakh. Cmo y cundo los dos noghri se las haban arreglado para entrar furtivamente al edificio Leia no lo saba. Pero por el momento no importaba. Los guardias bothanos al pie de la escalera haban cado, disparados o pisoteados, y todo el peso de la turba pareca apretarse contra la barrera esttica unos escalones arriba. Pero no los detendra por mucho tiempo. Incluso a esta distancia ella poda ver el dbil chisporroteo que significaba que la barrera estaba a punto de caer. Y cuando lo hiciera, sera un desastre para todos. Si Han y cualquier guardia bothano oculto abrieran fuego cuando la muchedumbre tomara por asalto la escalera, el resultado sera la matanza de docenas o incluso cientos de personas. Pero si no abran fuego, habra una matanza igualmente insensible de los bothanos que haban escapado a los dos pisos superiores. De una forma u otra, un gran nmero de personas estaba a punto de morir. A menos que... Uno de los noghri la haba visto ahora, y seal en su direccin a los otros. Han medio se alz de su posicin agachada, su boca se movi con palabras gritadas que ella no pudo or. Estoy bien, pens desesperadamente hacia l, arriesgando su asimiento para intentar saludarlo con la mano. Si l o los noghri se dirigan abajo a ese caos, probablemente seran despedazados. Pero no -l la entendi. Agachndose de nuevo, hizo seas al noghri que se quedara atrs, sus ojos se clavaron en los de ella a travs del atrio. Est bien, esa expresin pareca decir, Si no quieres que vayamos por ti, qu quieres? Aqu, ella pens hacia l, arriesgando su asimiento de nuevo y desenganchando su sable de luz. Por un momento luch contra las ramas espesas que intentaban enredarlo; entonces lo liber y lo sostuvo. Alzando el brazo por encima de su hombro, lo arroj a travs del atrio, medio agarrndolo con la Fuerza y guindolo el resto del camino para caer en la mano de Han. Por unos latidos del corazn l manose el arma, fruncindole el ceo a la distancia. Ella le hizo seas y le envi sus pensamientos. . .

Y abruptamente l entendi. Asintiendo con la cabeza, encendi el arma y gir la hoja para apuntar hacia abajo. Y empez a cortar soltando la escalera desde el balcn. La accin no haba pasado inadvertida. Alguien en la muchedumbre rugi, y un par de rayos de blster lancearon, errando a Han por solo centmetros cuando se agach para esquivar. El noghri al costado de Han -el segundo noghri, not Leia con una moderada sorpresa, haba hecho de algn modo un acto de desaparicin- respondi el fuego, y el otro blster se call. Algo roz la nuca de Leia. Se gir alrededor, su mente retrocediendo a las mortferas enredaderas serpientes de WaylandPero no era una enredadera serpiente, o dicho sea de paso ningn otro tipo de criatura, era un pedazo de sintesoga, colgando desde una de las ventanas directamente sobre ella. Con la cara ansiosa de Barkhimkh mirndola abajo desde detrs de ella. Agarrando la soga, empez a subir. Haba casi llegado a la ventana cuando, detrs de ella, la escalera se derrumb al suelo. *** "Almirante Pellaeon?" Con una sacudida, Pellaeon despert, el sueo perturbador se desvaneci en la oscuridad de su camarote. "S?" respondi. "Mayor Tschel, seor," vino la voz del oficial del puente por el intercomunicador. "Hay una transmisin para usted, marcada con su encriptacin personal." "Entendido," dijo Pellaeon, bajando fatigado de su cama y yendo hasta la estacin de computadora. "Transfiralo aqu abajo, Mayor," orden, dejndose caer en la silla. "S, seor." La luz del comunicador se encendi, confirmando la conexin, y Pellaeon empez a teclear el cdigo de desencriptacin apropiado. Viajar alrededor del Imperio intentando rogar, defender, o engatusar la aceptacin de su iniciativa de paz ya era lo suficientemente cansador; pero tener entonces que soportar estas pesadillas encima de eso slo estaba empeorando la situacin. La edicin de esta noche haba mostrado al Gran Almirante Thrawn, reprobndolo en una voz calma pero amarga por dejar que lo que l haba creado se perdiera. . . La computadora pit en aceptacin de la decriptacin, y una imagen de un cuarto de tamao apareci en la plataforma hologrfica. "Almirante Pellaeon, ste es el Comandante Dreyf," se identific la figura. "Tengo un reporte preliminar para usted de mi anlisis del Lord Graemon y sus finanzas."

"Muy bien," dijo Pellaeon, repentinamente totalmente despierto. "Contine." "Para ser franco, seor, el hombre es una serpiente," dijo Dreyf, sin siquiera molestarse en esconder su desprecio. "Parece tener un dedo en cada olla de estofado entre Muunilinst y Coruscant y de vuelta. Ya hemos destapado quince lneas separadas a los intereses financieros y de mercado de la Nueva Repblica, y ni siquiera hemos rascado la superficie." Pellaeon asinti severamente. S, eso encajaba en el patrn esperado. Para que el Moff Disra operara de esta forma tena que haber colegas igual de sombros que Graemon en el lado de la Nueva Repblica de las fronteras polticas. "Qu hay sobre las conexiones con bandas pirata conocidas?" "Nada especfico con Graemon todava," dijo Dreyf. "Pero tenemos una conexin bastante slida entre el General Kyte y alguien que est definitivamente asociado a los Piratas Cavrilhu. Kyte envi una transmisin al contacto justo despus de su reunin con la jerarqua de defensa de Muunilinst hace once das. Lo estamos siguiendo." "Ya veo." As que Kyte era de hecho una parte de esto. A pesar de todos los indicadores, Pellaeon haba esperado estar equivocado. Tener oficiales de la Flota involucrados en actividad traicionera era doblemente doloroso. "Ha podido rastrear los contactos de Graemon en la otra direccin?" "No todava," dijo Dreyf. "Aunque l no es el de la cima del montn -de eso estoy seguro." "No, no lo es," convino Pellaeon. Aunque fuera cual fuera la conexin entre l y Disra, estara muy bien escondida. Demasiado bien escondida, quizs, para que Dreyf y sus recursos limitados la desenterraran. "Prosiga," continu. "Quiero los hechos, y quiero la evidencia." "S, seor," dijo Dreyf. "Si puedo hacer una sugerencia, Almirante, todas estas conexiones comerciales con la Nueva Repblica deberan ser suficientes para hacer caer al Lord Graemon, si eso es lo que usted quiere." "No tengo un inters particular en hacer caer a ninguna persona especfica," dijo Pellaeon, no era completamente cierto. "El comercio con la Nueva Repblica puede ser tcnicamente ilegal, pero usted sabe tan bien como yo que necesitamos los recursos demasiado como para que alguien se moleste en realmente hacer respetar las leyes." Adems de lo cual, agreg silenciosamente para s mismo, si y cuando su iniciativa de paz tuviera xito todo ese aislacionismo oficial de cualquier forma tendra que cambiar. Pero por supuesto Dreyf no tena ninguna idea de que nada de eso estaba siendo planeado. "Lo que quiero -y todo lo que quiero- es averiguar quin ha estado manipulando personal y fondos Imperiales de esta forma y detenerlo," agreg en voz alta. "Est claro?" "Perfectamente, Almirante," dijo Dreyf. "No se preocupe, seor; no importa qu tan profundo se hayan enterrado, los desenterraremos."

"Estoy seguro de que lo harn, Mayor," le asegur Pellaeon. "Haba algo ms?" "En realidad, seor, s," dijo Dreyf, consultando un datapad. "Acabo de recibir un mensaje de uno de mis agentes en Bothawui que estaba rastreando una de las conexiones del Lord Graemon all abajo. Dice que hubo un alboroto bastante malo en el Edificio de los Clanes Combinados en Drev'starn, aparentemente por este asunto del Documento de Caamas." Pellaeon frunci el ceo. "Algn otro detalle?" "Slo que hubo definitivamente bajas," dijo Dreyf. "No tenemos idea del nmero todava. Aparentemente acaba de pasar -las noticias ni siquiera han llegado todava a los varios servicios. Probablemente les tomar un rato sacar algo en claro, pero pens que le gustara saberlo." "S, gracias," dijo Pellaeon. "Algo ms?" "No, seor, por ahora." "Muy bien," dijo Pellaeon, asintiendo. "Mantngame informado, Comandante. Fuera." Durante unos minutos permaneci sentado en la estacin de computadora, mirando fijamente a la pantalla vaca mientras daba vueltas a esa ltima pieza de informacin. La Nueva Repblica es inestable; al final, no tiene ninguna opcin mas que auto-destruirse. Cuntas veces, se pregunt, le haban lanzado ese pensamiento en las tres semanas desde que haba empezado esta campaa para persuadir a los lderes del Imperio de que era tiempo de conceder la derrota? Cien veces, pareca, quiz ms; y cada vez lo haba enfrentado, repitiendo una y otra y otra vez su misma lista de argumentos hasta el punto en que su preciso y pulido fraseado le vino ahora automticamente a la mente y a los labios. Y sin embargo. . . Haba ledo los reportes sobre los alborotos que haban estado desatndose acerca de esta revelacin y controversia de Caamas; haba revisado los resmenes de Inteligencia de los debates cada vez ms acalorados que tenan lugar en el Senado de la Nueva Repblica y las varias asambleas de sector; haba ledo los anlisis de amenaza de la beligerancia creciente entre antiguos rivales por toda la galaxia. Estaba l equivocado y todo el resto en lo cierto? Estaba la Nueva Repblica al borde de destruirse a s misma? Si lo estaba, qu Imperios estaba l haciendo intentando hacer la paz con ellos? Con un suspiro, se levant de su silla y cruz de vuelta a su cama. No, no pareca razonable ahora mismo; pero entonces, nada nunca pareca razonable en la solitaria quietud de la noche profunda. Haba tenido buenas y apropiadas razones para empezar este camino, lo saba, y slo poda asumir que esas razones todava pareceran vlidas cuando las examinara de nuevo a la luz del da. Y si esta controversia acerca del Documento de Caamas se interpona en el camino del proceso-

Pellaeon le frunci el ceo a la oscuridad, el recuerdo de un comentario que Thrawn le haba hecho una vez le vino a la mente. Examine todos los obstculos cuidadosamente, lo haba amonestado el Gran Almirante. Con un poco de ingeniosidad, pueden a menudo convertirse en apoyos. Si el Documento de Caamas estaba rompiendo en pedazos a la Nueva Repblica. . . qu podran ofrecerles a cambio de la ayuda del Imperio en aplacar esa controversia? Estirndose sobre la cama, manote su datapad y tecle por su lista de prximas reuniones. Volver a Bastin estaba descartado; aparte de la perturbacin que causara en su itinerario, cualquier intento de sacar una copia del Documento de Caamas de la Biblioteca Imperial de all sera indudablemente informado directamente a Disra, y no tena ningn inters en darle cualquier advertencia previa de sus intenciones al Moff. Pero haba tambin un juego completo de los archivos Imperiales en la base Ubiqtorate en Yaga Minor. Y cuatro reuniones despus de ahora, ah era adonde el Quimera iba a estar. Apagando el datapad, Pellaeon lo puso de vuelta en la mesa de noche y se acost de nuevo. S, eso era lo que hara. Intentar encontrar una copia completa del Documento de Caamas y ofrecerlo a la Nueva Repblica a cambio de concesiones polticas. Asumiendo, por supuesto, que esa reunin tuviera realmente lugar. Por un momento consider llamar al puente para ver si haba algn mensaje pendiente del Mayor Vermel. Pero los oficiales de comunicaciones ya tenan instrucciones explcitas de alertarlo inmediatamente si llegaba tal mensaje. Recordarles esas instrucciones dos veces al da slo los hara preguntarse qu estaba pasando. Adems, slo haban pasado once das desde que la nave de Vermel podra haber alcanzado Morishim. Con la situacin poltica en Coruscant como estaba, el General Bel Iblis podra bien haber necesitado todo este tiempo para simplemente conseguir que la jerarqua de la Nueva Repblica aceptara la idea de una reunin. No, Vermel llamara eventualmente. Y entretanto, Pellaeon tena cuatro reuniones ms con probablemente hostiles oficiales de antigedad de la Flota que sobrellevar antes de que pudiera dirigirse a Yaga Minor. La primera de las cuales sera en apenas seis horas. Rodndose, cerrando los ojos, aclar su mente e intent volver a dormir. *** Han agit la cabeza. "No," dijo, haciendo una ligera mueca de dolor mientras Leia cuidadosamente pincelaba un blsamo en su hombro izquierdo. "Yo no dispar. No a la muchedumbre; no a ninguna parte." "Aqullos con los que hablamos dicen que usted lo hizo," insisti Orou'cya. "Dicen que un disparo de blster vino desde su balcn."

"Tambin dispar el Lder de Clan Rayl'skar?" demand Sakhisakh. "Los sobrevivientes tambin dicen eso." "Estn equivocados en eso," dijo Orou'cya, su voz enojadiza en raro contraste con la cautela con la que miraba al noghri. "El Lder de Clan Rayl'skar no tena ningn blster." "Bueno, yo no dispar el mo," insisti Han. El pelaje del bothano onde. "Si sa es su palabra, debo aceptarla," suspir. "En realidad no importa." Han hizo una mueca. No, probablemente no. Con veintisiete de los manifestantes muertos y quiz cuarenta ms heridos -y con el primer piso del Edificio de los Clanes Combinados una prdida total -ya importaba muy poco quin lo haba empezado. Excepto para los reporteros de las noticias, por supuesto. La mayora de los cuales lo estaba culpando. La puerta se abri y un par de guardias bothanos entr, llevando unos pedazos retorcidos de metal dorado. "Aqu est el resto, Primer Secretario," dijo uno de ellos, ofrecindole sus premios a Orou'cya. "Hemos completado nuestra bsqueda, y no queda ninguno ms por encontrar." Han le frunci el ceo a los fragmentos. Haban estado barriendo pedazos de Trespe durante ya casi una hora, de los rincones y grietas de todo el primer piso. Era como en Ciudad Nube otra vez, slo que peor. "Estar bien," le murmur Leia. "No parece que ninguno de sus componentes principales se haya daado seriamente mientras fueron pateados alrededor. La mayora de los daos son solo cosmticos." "Podemos repararlo, si usted lo desea," ofreci Orou'cya. "No, gracias," dijo Han, deseando que Chewie estuviera aqu en lugar de en Coruscant cuidando a los nios. O quiz no. La ltima vez que el wookiee haba tenido que volver a armar a Trespe, el droide no haba exactamente burbujeado de gratitud. "Tenemos gente en Coruscant que puede hacerlo." "Por supuesto." titube Orou'cya. "Hablando de Coruscant, Consejera Organa Solo, el Lder de Clan Rayl'skar ha estado en contacto con el gobierno de la Nueva Repblica. Al presidente Gavrisom le gustara hablar con usted a su ms temprana conveniencia." Han mir arriba a Leia. "Quieres que necesite algo de cuidado adicional despus?" murmur, slo lo suficientemente alto para que ella lo oyera.

Leia hizo una cara, pero agit la cabeza. "No, mejor no posponerlo," dijo ella, dndole una venda. "Cuanto ms pronto le hagamos llegar nuestro lado de la historia, mejor. Puedo usar su cuarto de comunicaciones, Secretario Orou'cya?" "Por supuesto, Consejera Organa Solo," dijo gravemente el bothano, haciendo seas hacia la puerta. "Sgame, por favor." Salieron, con los otros dos bothanos siguiendo, Sakhisakh bastante visiblemente invitndose a unrseles. Frunciendo el ceo de nuevo, Han aprovech su nueva soledad para aliviarse de unas palabras selectas; y acababa de ponerse la venda en su lugar en su hombro cuando la puerta se abri y Barkhimkh entr. "Leia ha ido al cuarto de comunicaciones," le cont al noghri. "Ya lo s," dijo Barkhimkh, caminando hasta l y ofrecindole la mano. "Pero yo quera que t vieras esto primero." Frunciendo el ceo, Han recogi el dispositivo carbonizado y retorcido de la mano del noghri. "Qu es?" "Los restos de un engao Imperial," dijo entre dientes Barkhimkh, con voz spera de desprecio. "Un cristal de redireccin y can de disparo lleno de gas Tibanna montados en un taco de material adhesivo y ubicado cerca de alguien que deba ser acusado de un asesinato. Un buen tirador entonces dispara al cristal que redirige la energa al tubo." "Que entonces dispara justo como un blster regular." asinti severamente Han. De repente todo esto empez a ponerse claro. "Un tiro al azar a la muchedumbre, y me culpan a m por l." "S," dijo negramente Barkhimkh. "Una vez ms, has sido culpado de algo que no cometiste." "S, pero esta vez han hecho un trabajo realmente bueno," dijo Han. "Aunque espera un segundo. Cmo es que nadie vio el disparo de ese buen tirador?" "Es muy probable que estuviera usando un arma de francotirador Xerrol Nightstinger," dijo Barkhimkh. "Dispara un rayo invisible." Han frunci el ceo. "Ests bromeando. Nunca he odo hablar de un blster que pudiera hacer eso." "El Imperio no hizo exactamente publicidad de su existencia," dijo el noghri, "Y adems de esa pequea ventaja era decididamente un arma inferior. El gas de blster requerido cuesta bastante ms de mil por cartucho, y slo puede usarse en blsteres especialmente diseados, y slo permite de tres a cinco tiros por cartucho antes de su reemplazo. Difcilmente un arma para uso comn." "S," dijo Han. "Por otro lado, tampoco es exactamente un arma que alguien llevara por casualidad."

"Cierto," convino Barkhimkh. "Cualquier cosa que sea lo que empez esta confrontacin, no hay ninguna duda que fueron agentes Imperiales los que lo convirtieron en un alboroto." "El problema es cmo demostrar eso," dijo Han, sopesando lo que quedaba de la cosa en la palma de la mano. "No creo que esto sea suficiente por s mismo." El noghri agit la cabeza. "El dispositivo es un arma de un solo tiro, diseada para desintegrarse con el uso. Yo s lo que es solamente por tu descripcin de lo que ocurri." Y porque los equipos de asesinato noghri haban usado los dispositivos en ocasiones? Probablemente, pero no tena sentido mencionar el punto. Aun ahora, diez aos despus de aprender la verdad y cambiar de bando, los noghri todava eran sensibles acerca de su largo servicio al Imperio. "Bueno, por lo menos nosotros sabemos sobre esto," dijo, "Quin est a cargo de la Flota Imperial ahora mismo, de cualquier forma? Creo que perd la pista." "El Comandante Supremo es el Almirante Pellaeon," dijo Barkimkh. "l comanda al Destructor Estelar Imperial Quimera." Han sinti que su labio se torca, "Uno de la gente de Thrawn, correcto?" "Pellaeon sirvi directamente bajo el Gran Almirante," confirm el noghri. "Muchos lo consideraban el primer protegido de Thrawn durante esos meses." "Seguro que parece haber aprendido bien los trucos del negocio," gru Han. "Tendremos que encontrar una forma de hacerlo pagar por esto." Le devolvi el dispositivo. "Aqu tienes -intenta mantener lo que queda de l en una pieza hasta que podamos llevarlo a la nave. Y tampoco se lo menciones a los bothanos." "Te obedezco, Han del clan Solo," dijo el noghri, inclinando la cabeza brevemente mientras deslizaba el dispositivo en un bolsillo lateral. "Podrn usar esta informacin?" "Oh, lo usaremos bien," le asegur Han, sacudindose el holln de las manos. Casi sesenta humanos y aliengenas muertos o heridos; la Nueva Repblica en general y l en particular culpados por ello; y el Comandante Supremo Pellaeon y agentes Imperiales al fondo de ello. "Creme que lo usaremos." Los ojos oscuros del noghri lo miraron fijamente a la cara. "Cmo?" Han agit la cabeza. "No tengo idea." CAPTULO 14 Las lneas estelares se desvanecieron en estrellas, y estaban all. Dondequiera en el espacio que ese "all" fuera.

"Detecto tres planetas en el sistema interno," dijo Faughn, la ltima slaba medio aspirada mientras reprima un bostezo. La rotacin normal de la tripulacin la pona de franco para cuando iban a alcanzar el sistema Nirauan, pero haba insistido en ser despertada para el final del viaje. Mirando fijamente a la dbil estrella roja, Mara se pregunt si haba valido la pena. "El segundo planeta parece habitable," report Torve. "Tiene atmsfera -la temperatura parece buena-" "Tenemos movimiento," exclam Elkin. "A cincuenta y tres por diecisiete." Mara arroj una rpida mirada a los instrumentos. Segn sus rdenes, el Hielo Estrellado haba salido del hiperespacio en completo modo de encubrimiento de sensores, y no haba ninguna indicacin del tipo de sonda de alto-enfoque que deba ser necesaria para penetrar esa proteccin. Sin embargo, dado que estaban tratando con tecnologa aliengena eso poda no significar nada. "Hacia dnde se dirige?" le pregunt a Elkin. "Seguro que al segundo planeta," dijo Elkin, tecleando en su tablero. "Espera- veamos si puedo delimitar su destino." "Es del mismo tipo de nave que la que le zumb al Destructor Estelar de Terrik?" pregunt Faughn. "El perfil parece el correcto," dijo Torve. "No puedo decirlo con seguridad sin hacer un enfoque de sensor." "El destino est llegando ahora," report Elkin. "Es un punto en el hemisferio norte, a bajas latitudes." "Hay algo por ah?" pregunt Faughn. "Nada obvio," dijo Torve. "Por lo menos, nada que emita un espectro de energa legible." "Todo este lugar me pone nervioso," gru Elkin, tamborileando los dedos inquietamente en el borde de su panel de control. "Por qu no hay nada sobre el planeta o el sistema en los archivos? Tiene un nombre -alguien debe haber estado aqu alguna vez," "Oh, alguien estuvo aqu, est bien," convino Faughn. "Pero probablemente no por mucho tiempo. Por algn tiempo durante la Antigua Repblica podas bsicamente simplemente entrar a un sistema desconocido, hacer un escaneo rpido por formas de vida, y archivarlo por derechos de desarrollo -la ley de 'nmbralo y reclmalo', la llamaban. Tenas sistemas por todo el Borde Exterior puestos en mapas y listas de recursos sin que nadie tuviera la ms remota idea de lo que haba all realmente." "Recuerdo haber ledo acerca de eso," dijo Mara. "El Sector Corporativo se aprovech especialmente de abusar de ese privilegio, y no estamos tan lejos de all."

"Correcto," dijo Faughn. "De todos modos, con todo eso dicho, tengo que estar de acuerdo con los instintos de Elkin en esto. Si esta es la base militar de alguien, dnde estn las defensas? Dnde est la base misma, ya que estamos?" "Nadie dijo que fuera militar," le record Mara. "Estn usando una tecnologa aliengena -eso es todo lo que sabemos." Mir afuera por el ventanal. "Y eso es todo lo que vamos a saber mientras nos quedemos aqu afuera." "No s," dijo Faughn. "Hemos confirmado que ste es el sistema. Quiz debamos volver atrs y conseguir algn respaldo." "Desafortunadamente, no sabemos que ste sea realmente el sistema," seal Mara. "Podra ser slo el punto de reunin de este mes. Si nos vamos ahora, podran haberse ido todos para cuando volvamos." "Supongo," dijo renuentemente Faughn. "Bueno. . . parece que esa zona de blanco est rodando lejos de nosotros. Podramos darles unas horas para que desaparezcan alrededor del horizonte, entonces acercar la nave." "Eso asume que no tienen una red de sensores de advertencia esparcida alrededor del planeta," agreg Torve. "Si lo hacen, no importa si la base principal est en lnea visual de nosotros o no." Faughn se encogi de hombros. "Es un riesgo calculado." "Pero no uno que toda la nave tenga que correr," dijo Mara, seleccionando mentalmente las posibilidades. Junto con sus cpsulas de escape, el Hielo Estrellado llevaba tres naves del tamao de una lanzadera: dos remolcadores de carga y un caza estelar intrasistema Defensor de la Nueva Repblica altamente ilegal del que Karrde se haba apropiado en alguna parte. "Cmo es el encubrimiento de sensores de ese Defensor?" pregunt ella. "Mnimo," dijo Faughn. "Por otro lado, tiene una seccin de cruce de sensor bastante pequea para empezar, y por supuesto ninguna emisin de hiperimpulsor en absoluto. Si su equipo no es demasiado bueno y te lo tomas con calma, deberas tener una buena oportunidad de acercarte furtivamente." "Est bien," dijo Mara, estirndose a la Fuerza. No haba ningn hormigueo en particular de su sentido del peligro. Por lo menos, no todava. "Usaremos tu idea de dejar que la zona designada ruede lejos de nosotros por unas horas. Quiz podamos mejorar el encubrimiento del Defensor un poco mientras esperamos. Despus de eso. . . Yo voy y echo una mirada." *** A la distancia el planeta haba parecido oscuro, spero y desolado. De cerca, decidi Mara, no pareca mucho mejor.

Haba vegetacin, ciertamente, todo desde rboles achaparrados con hojas anchas, en forma de abanico a plantas rastreras que era imposible ver claramente a la velocidad que ella estaba llevando. Pero la variedad usual de colores que era la norma en la mayora de los mundos que haba visitado pareca haberse saltado de algn modo a Nirauan. Todo aqu pareca estar hecho en tonos marrones o grises, con slo salpicaduras ocasionales de rojo oscuro o violeta profundo para romper la monotona. Posiblemente era una adaptacin natural a la dbil luz roja del sol del planeta; quizs en la parte infrarroja del espectro las plantas eran realmente bastante coloridas. De algn modo, lo dudaba. "Empezando a entrar en algunas colinas ahora," dijo ella al grabador atado a un extremo del panel de control del Defensor. "Parecen bastante escarpadas realmente -cualquier tierra que hubiera en ellas parece haberse erosionado." Mir abajo a sus pantallas. "Todava ninguna indicacin de sondas de sensores." Alz la vista de su tablero, fruncindole el ceo al paisaje adelante. All arriba, entre dos de las colinas ms escarpadas . . .? "Parece una especie de hondonada adelante," dijo ella. "No, -es todo un desfiladero. De hecho. . ." Tir suavemente de la palanca de control del Defensor, arriesgndose a un poco ms de altitud para conseguir una mejor vista. Su primera impresin haba sido de hecho correcta: el profundo can adelante estaba apuntando directo hacia la zona designada. Y de hecho, a menos que el terreno estuviera engandola de algn modo, pareca que la llevara todo el camino. "Creo que he encontrado mi ruta," dijo, tocando la tecla para transmitir la informacin de navegacin hacia la grabadora de datos. "Parece que corre directo hacia su puerta." A menos que los aliengenas desconocidos tuvieran el desfiladero aparejado de sensores, por supuesto en cuyo caso sera correr directo a una emboscada. Slo tendra que confiar en que su sentido del peligro le diera suficiente advertencia. El desfiladero era de hecho as como haba parecido desde la distancia: bastante derecho, su anchura variaba de cincuenta a cien metros, su profundidad promediando alrededor de cien metros pero zambullndose tan profundo como trescientos en lugares. La mayora de los desfiladeros similares que Mara haba visto haban sido cortados por ros rpidos, pero el fondo de este estaba seco. Las paredes estaban compuestas de roca gris escarpada, con arbustos pequeos y enredaderas tenaces que se aferraban a los costados. "Todava ninguna seal de actividad de sensores," le cont al grabador cuando se ocupaba de volar al angosto pasaje. La lgica militar normal, saba, sera que sus oponentes lanzaran su ataque en alguna parte a lo largo de estos primeros pocos kilmetros, mientras su maniobrabilidad estaba limitada pero antes de que estuviera innecesariamente cerca de su base. Estirndose a la Fuerza, manteniendo un ojo cauteloso en el cielo azul-verde plido sobre ella, sigui adelante. Pero no vino ningn ataque. El desfiladero se ensanch, se estrech, entonces se ensanch de nuevo, en un momento dado cambi de un can al lado abierto de un acantilado donde la pared izquierda se haba derrumbado en un valle ancho y arbolado ms all. El respiro de aire abierto fue slo uno breve; un momento ms tarde la pared se alz de nuevo a su izquierda y ella estaba de nuevo volando a travs de un

desfiladero. Como si estuviera inspirada por su visin del bosque, la vegetacin estaba ahora volvindose ms espesa y ms variada, con los arbustos y enredaderas a menudo cubriendo completamente las paredes rocosas. Y tambin haba otra cosa nueva. "Ahora veo agujeros en los costados del desfiladero," report, intentando mirar en algunos de ellos mientras pasaba. Pero iba demasiado rpido para ver ms detalles que el que eran demasiado profundos como para que la luz del sol penetrara todo el camino hasta el fondo. "A primera vista, dira que no parecen particularmente naturales," continu ella. "Podra ser una colonia de aves o reptantes de las enredaderas, o podra ser parte de una serie de sensores. Sugirele a la prxima persona que traiga un mejor paquete de sensores -espera un segundo." Baj la velocidad, frunciendo el ceo adelante. El desfiladero se estaba ensanchando de nuevo; y all a su derecha"Creo que puedo haber encontrado la puerta del frente," le cont estrechamente al grabador. "Parece la entrada de una cueva adelante a la derecha, de este lado de una leve angulosidad hacia la derecha. Una apertura de buen tamao -maniobrando un poco y las naves que vimos podran entrar." Frunci los labios. "Y ahora tengo una decisin que hacer: llevo al Defensor, o voy a pie." El Defensor estaba bajando la velocidad a una parada ahora, y cambi a repulsores a plena potencia mientras intentaba pensar. La decisin obvia, por supuesto, sera entrar con el Defensor. Pero en este caso, obvio no necesariamente significaba inteligente. Hasta ahora no haba habido ninguna respuesta de su presa lo que significaba que o todava no la haban notado o sino que no la consideraban una amenaza. Y de cualquier modo, una sola persona de a pie probablemente llegara ms lejos antes de detonar una reaccin que un caza estelar de la Nueva Repblica entrando rugiendo con caones lser cargados y listos. "Voy a entrar a pie," le cont al grabador, posando el Defensor en el suelo junto a un grupo de arbustos y tecleando por un bioescaneo del aire de afuera. "Todava no ha habido ningn acto hostil hacia m, y sera bueno si pudiera mantenerlo de esa forma." Alcanzando abajo al pequeo compartimento de armas al lado de su rodilla derecha, abri el panel. "Pero slo en caso de que no pueda, voy a llevar mi BlasTech, mi pistola de manga, y mi sable de luz," agreg. "Eso debera darme una ventaja en cualquier cosa que pase." Desliz el blster BlasTech en la pistolera en su cadera y asegur el arma ms pequea en la pistolera de su antebrazo escondida debajo de su manga izquierda. Recogi el sable de luz. E hizo una pausa, mirando fijamente al arma, sintiendo el fro metal contra su piel. Haba sido una vez el sable de luz de Luke Skywalker, hecho por su padre y pasado a l por Obi-Wan Kenobi en Tatooine. Luke se lo haba dado a su vez a ella despus de que la gigantesca contraofensiva del Imperio bajo el Gran Almirante Thrawn haba sido finalmente detenida. Entonces, ella y Luke haban sido aliados. Ahora . . .

Con una mueca, enganch el sable de luz en su cinturn. Ahora, no estaba segura de lo que eran. O ms bien, no estaba segura de lo que l era. El bioescaneo pit: el aire era respirable, sin toxinas ni microorganismos peligrosos que pudieran atravesar su inmunizacin de gran espectro. "Se ve bien all afuera," dijo, arrancando sus pensamientos lejos de Skywalker y de vuelta a los asuntos inmediatos a la mano. Apagando los repulsores, cambi los sistemas del Defensor al estado de espera y verific por segunda vez que el grabador estuviera seteado para transmitir un pulso de vuelta al Hielo Estrellado. "Llevar mi comunicador, enlazado al grabador." Sujet su comunicador en una posicin de manos libres en su cuello, entonces abri la carlinga. El aire de Nirauan entr violentamente, fresco y crespo, con los sutiles aunque exticos olores de un nuevo mundo. Desabrochndose el cinturn, se puso de pie, sacando el paquete de supervivencia del Defensor de su compartimento de almacenamiento y enganchando sus correas sobre un hombro mientras bajaba por el costado al suelo. Asegurando el paquete firmemente en sus hombros, ech una ltima mirada alrededor, cerr y asegur la carlinga y se encamin hacia la cueva. La vegetacin como pasto bajo sus pies era baja y de hojas anchas, con una tendencia a aferrarse a sus botas, pero por otra parte no impeda sus movimientos. Escuch mientras caminaba, pero slo haba el susurro de la vegetacin y el suave silbido de la brisa a travs del barranco. Ningn sonido de animales o aves en absoluto. Pero estaban all, saba ella, mirando arriba a los pequeos agujeros que punteaban los lados del barranco. Los animales estaban all. En los agujeros, o anidando en los arbustos, o acechando bajo las enredaderas que trepaban por la roca. Poda sentir su presencia. Y por lo menos algunos de ellos estaban mirndola. . . "Podra haberme equivocado acerca de esto," dijo en el comunicador, sacando su blster. "Esta de aqu podra ser simplemente una cueva. Supongo que lo averiguar lo suficientemente pronto." Cautelosamente, se abri camino hasta la cueva. Igual de cautelosamente, ech una mirada alrededor del borde. Era una cueva, est bien. Una cueva sucia, mohosa, de paredes speras, estirndose hacia atrs negramente a la distancia, con una gruesa alfombra de hojas muertas en el suelo a la entrada, alguna clase de telaraas agitndose con la brisa, y un ligero indicio de la humedad de agua distante. Baj su blster, sintindose anticlimtica y un poquito tonta. "Estoy aqu abajo," dijo en su comunicador. "Y si sta es una baha de aterrizaje disfrazada, han hecho un trabajo terrfico en ella." Volvi de la boca de la cueva, protegindose los ojos mientras examinaba el costado del precipicio. Nada ms que precipicio que ella pudiera ver. Justo ms all de la cueva, como ya haba notado, el desfiladero viraba ligeramente a la derecha. Ms por

curiosidad que por cualquier expectativa de ver algo interesante, camin al lado lejano de la cueva y ech una mirada alrededor de la curvatura. Y contuvo la respiracin. Directamente adelante, quizs diez kilmetros ms adelante, el desfiladero se acababa en la base de un acantilado gigantesco. Y descansando encima del acantilado, negro contra el cielo plido, haba un edificio. No, no slo un edificio. Una fortaleza. Mara respir hondo. "Los encontr," dijo, luchando por mantener su voz estable mientras sacaba un juego de macrobinoculares de su bolsa en el costado de su paquete de supervivencia. Haba algo sobre el aspecto de esa estructura que estaba enviando un zumbido desagradable a travs de ella. "Hay algn tipo de fortaleza descansando sobre un acantilado al extremo lejano del desfiladero." Activ los macrobinoculares y los enfoc en la fortaleza. "Parece estar construida de piedra negra," report, acercando la imagen. "Me recuerda a esa vieja fortaleza abandonada en Hijarna que usamos a veces como un punto de reunin. Puedo ver -parecen dos, quiz tres torres desde este ngulo, ms algo que podra haber sido otra ms truncada cerca de la base. De hecho. . . Baj la vista por el acantilado a donde empezaba el desfiladero, la sensacin de hormigueo se hizo aun ms desagradable. "De hecho, si pones bien los ngulos," dijo despacio, "podras hacer un caso de que cualquier tiro que se llev esa torre fue el mismo rayo que acanal este desfiladero." Y en ese caso, habra sido un rayo impresionante. La Estrella de la Muerte podra haberlo hecho, pero no mucho ms en los arsenales de o los Imperiales o la Nueva Repblica. "No importa, supongo que esa es mi prxima parada," decidi, deslizando los macrobinoculares de vuelta a su bolsa. Dando una ltima mirada a la fortaleza, se volvi y se dirigi de vuelta hacia el Defensor. Mir adentro de la cueva, cruz al otro ladoY se congel, apretando su hombro contra la roca fresca junto a la apertura de la cueva. Algo haba encendido de repente su sentido del peligro. . . y como esperaba, lo oy de nuevo. El gemido suave y distante de un vehculo areo. "Creo que estoy a punto de tener algo de compaa," murmur en su comunicador, dndole al cielo un rpido examen. Todava no haba nada visible, pero el sonido estaba definitivamente acercndose. Cuidadosamente, todava mirando al cielo, volvi unos pasos hacia las sombras de la cueva. Abruptamente su sentido del peligro destell; pero aun cuando se giraba alrededor supo que era demasiado tarde; De la profundidad de la cueva a su derecha algo oscuro pas disparado ms all de ella, batiendo una rfaga de aire hmedo a su cara cuando pas ms all de su cabeza y se lanz de vuelta a la oscuridad. Se agach, con el blster rastreando hacia la sombra voladora, pero ya estaba fuera de vista. Dispar una vez al

techo, el rayo de luz le dio un breve vislumbre de las paredes speras y las pas de roca colgantes. Descubri la sombra voladora, apunt amenazadoramente hacia ellaSlo tuvo un vislumbre de la segunda sombra cuando cay de alguna parte de encima de ella y diestramente le arrebat el blster de su mano. Ahogando una maldicin, sac de un tirn su sable de luz de su cinturn con su mano izquierda, encendindolo y en el mismo movimiento pasndoselo a su mano derecha. Y de repente toda la cueva pareci detenerse chillando. Era, comprendi Mara, una bizarra caracterizacin de lo que acababa de pasar. Pero la impresin no obstante permaneci. Cualquier cosa que fueran las criaturas batientes, estaban de repente mirndola con nuevos ojos. Y hablando con una nueva voz. Una nueva voz? Mara frunci el ceo, esforzndose por escuchar. Ningn error: de hecho haba nuevos sonidos murmurando a travs de la cueva. A travs de la cueva. . . o a travs de su mente. Retrocediendo a una ligera depresin en la pared, se estir tan duro como pudo con la Fuerza. Las casi-voces parecieron enfocarse, pero permanecan justo en el atormentante borde de la comprensin. "Terrfico," se murmur a s misma. Una nave area aliengena y posiblemente hostil en camino, y aqu estaba ella, atrapada por criaturas igualmente aliengenas que eran lo suficientemente inteligentes para quitarle su blster. Criaturas con las que casi poda, pero no realmente, comunicarse. "Dnde est Skywalker y su bolsa de trucos cuando los necesitas?" Fue como si una sacudida ssmica emocional hubiera sacudido la cueva. De repente las casi-voces estaban clamando aun ms ruidosamente al borde de su mente. "Skywalker?" demand Mara. "Lo conocen?" De nuevo las casi-voces clamaron, esta vez con una sombra de frustracin en su tono. "S, yo tambin estoy frustrada," exclam en respuesta Mara. "Vamos, hablen. O cualquier cosa que sea que estn haciendo. Qu tiene que ver Skywalker con ustedes?" Si le dieron una respuesta, ella nunca la oy. De la boca de la cueva a su izquierda vino un susurro de movimiento. Se gir alrededor, poniendo su sable de luz en posicin de defensaY sinti la boca abrirse en asombro. Movindose torpemente a la boca de la cueva haba una gran nube de criaturas oscuras, de forma vagamente como de mynock, batiendo locamente sus alas. Y en el centro de esa nube, apoyada sobre las espaldas de aqullas debajo de ella mientras era arrastrada por las medio-ocultas garras de las de arriba, estaba su nave. "Qu llamaradas?" exclam, saltando adelante. Demasiado rpidamente. Su pie resbal en un montn de hojas muertas, hacindole perder el equilibrio. Se gir, intentando

recuperarse, y en cambio se desvi en la direccin opuesta. Por el rabillo del ojo vio una piedra de cantos afilados sobresaliendo de la pared de la cueva que se acercaba a ella*** Despert gradualmente, dolorosamente, con una maraa de lo que se senta como sangre seca en el costado de la cabeza y ojos que parecan no querer abrirse. Pas quizs otro medio minuto atontado ms antes de que ella estuviera lo suficientemente consciente para comprender que sus ojos estaban de hecho abiertos. Simplemente era cuestin de que estaba demasiado oscuro para ver nada. "Uh-oh," murmur, su voz reson extraamente. Haba estado inconsciente el tiempo suficiente para que se hiciera de noche? O haba sido arrastrada o llevada ms profundo en la cueva? El paquete de supervivencia todava estaba atado a su espalda. Sacando la vara de luz de su bolsillo, la encendi. Haba sido de hecho movida ms profundamente a la cueva. Y, para estar seguros, tambin se haba hecho de noche afuera. "Es bueno saber que todava puedo llamarlos," murmur disgustada, iluminando su crono. Haba estado inconsciente por casi tres horas, mucho ms de lo que habra esperado. O bien haba golpeado la pared ms fuerte de lo que crea, o sino sus secuestradores la haban dejado caer algunas veces en el camino hasta aqu. Dondequiera que "aqu" fuera. Por un momento pas el haz de la vara de luz alrededor de las paredes y el techo alto de la caverna a su alrededor, comparndolo con su recuerdo del breve vislumbre que la iluminacin de su tiro de blster le haba dado ms temprano. Pero nada coincida. Eso la pona treinta metros por lo menos dentro, estim, probablemente ms. No era una marcha irrazonable, asumiendo que no se perdiera en un laberinto de pasajes laterales. Y asumiendo que su Defensor estaba esperndola en alguna parte del camino donde pudiera encontrarlo. Y asumiendo que si las asunciones uno y dos funcionaban all afuera hubiera algn lugar adonde ir. Mir a su crono de nuevo. Tres horas. El grabador haba sido seteado para enviar un pulso de transmisin de vuelta al Hielo Estrellado si ella apagaba el comunicador o sino si dejaba de hablar durante quince minutos. Lo que significaba que Faughn haba tenido el registro de su viaje por mas de dos horas y media ahora, incluyendo ese ltimo grito sobresaltado antes de que se noqueara a si misma. La pregunta era, qu haba decidido hacer ella con esto? Desafortunadamente slo haba una respuesta probable. Faughn no tena ningn otro caza a bordo; no tena ninguna forma para venir en ayuda de Mara excepto bajar al mismo Hielo Estrellado. No era tan estpida como para arriesgar su nave de esa forma,

particularmente cuando ella era la nica que tena la informacin que Mara haba enviado. Lo que significaba que el Hielo Estrellado se haba ido hace mucho tiempo. Y sin ningn hiperimpulsor en el Defensor eso significaba que Mara estaba atrapada aqu. "Supongo que podra caminar hasta la fortaleza y ver si tienen un cuarto para alquilar," murmur. Pero eso no sonaba realmente como una idea inteligente; y aun cuando la dijo, pudo or una fuerte nota de desaprobacin entrar en las casi-voces que cosquilleaban al borde de su mente. "No se preocupen, no voy a ninguna parte," gru. Era su culpa que ella estuviera aislada aqu, despus de todo. Por otro lado, dependiendo de quin o qu haba estado en esa nave que haba odo, era posible que tambin hubieran salvado su vida. Bajo las circunstancias, ella supuso, era un cambio justo. Y tampoco era como si fuera un destierro permanente. Unos das -dos semanas como mximo- y Karrde tendra una fuerza aqu para sacarla. Entretanto, tena la supervivencia para preocuparse. Balanceando la vara de luz en un afloramiento desde donde pudiera darle algo de luz de trabajo, se desabroch el paquete y empez a preparar un campamento. CAPTULO 15 Lando alz la vista de su datapad hacia el hombre canoso sentado al otro lado de la mesa del caf, con la cara medio escondida detrs de su jarro. "Debes estar bromeando," dijo, ondeando su datapad. "Cincuenta mil? Al mes?" El otro se encogi de hombros. "Tmalo o djalo, Calrissian -a m me da igual. Pero si quieres contratar al mejor, tienes que esperar que te cueste." "Oh, vamos," gru Lando. "Ests hablando conmigo, Reggi. Ambos sabemos que la Guardia Soskin no es la mejor." "Quiz no," permiti Reggi, tomando otro trago de su jarro. "Pero son los mejores que vas a tener oportunidad de contratar." "Mira, estoy hablando de darle seguridad a cargueros de minerales aqu," dijo Lando, luchando contra el sentimiento de zozobra que haba tenido tantas veces en los ltimos diez das. "No de invadir Alion o abordar un Destructor Estelar o algo as." "Qu lstima," dijo Reggi, limpindose la boca con el reverso de su manga. "Esas cosas suenan ms divertidas -los Soskins podran darte un descuento en alguna de ellas." "Mi punto es que no estamos hablando del tipo de trabajo que cuesta cincuenta mil," sigui adelante Lando obstinadamente. "Estamos hablando de un embarque de mineral fuera de Varn al mes, ms algunos viajes de clientes que entran y salen del casino. Eso no puede costar ms de, digamos, cinco mil al mes."

Reggi suspir. "Mira, Calrissian-" Hizo una pausa, mir alrededor del caf. "Mira all," continu, apuntando a un grupo de aliengenas amontonados alrededor de una mesa, sus cabezas cornudas casi tocndose. "Ves a esos clatear? Ellos tienen un feudo de seiscientos aos con los nhoras que cinco generaciones separadas de Jedi intentaron detener y no pudieron. Has odo alguna vez hablar de eso?" Lando asinti. "S." "Bueno," dijo Reggi. "Bien, con esta nueva poltica de no intervencin que viene de Coruscant, se figuran que ya nadie de fuera de su sector va preocuparse de lo que se hagan entre ellos. Por lo tanto, es tiempo para empezar a luchar de nuevo. "Ahora, los clatear, tienen un ejrcito bastante bueno -estuvieron bajo las armas Imperiales por mucho tiempo- as que estn en bastante buena forma. Los nhoras han sido ms afortunados -o quiz no, dependiendo de cmo lo veas. Fueron ignorados por el Imperio, as que no tienen mucho con que luchar." Lando suspir. Poda ver hacia donde iba esto. "As que estn contratando mercenarios." "T lo has dicho, viejo amigo," dijo Reggi con aprobacin. "Trajeron al Escudo Dhashaano para cuidar sus sistemas- incluso convencieron al mismo viejo Dharus que abandonara su retiro para manejarles la logstica y la estrategia. Y estn pagndoles treinta mil. Eso es por da." Agit la cabeza con incredulidad. "Es definitivamente el mercado de un vendedor all afuera para cualquiera con soldados y naves, Calrissian. Todos estn pensando en resolver viejos rencores. Y quin all afuera no tiene uno o dos rencores contra alguien?" "Pero los nhoras estn contratando para una guerra a gran escala," dijo Lando, intentando una ltima vez. "Todo lo que yo quiero es alguien para ayudar a mantener a los piratas lejos de mis embarques." Reggi se encogi de hombros. "Algunas de aqullas bandas pirata son peores que tomar toda la fuerza de defensa de un sistema. Por supuesto, eso depende del sistema." Lando hizo una mueca. "Reggi, mira-" "Y si vas a mencionar a Taanab de nuevo, no lo hagas," lo interrumpi el otro. "Has estado estirando ese poco de historia por favores por, oh, ya deben ser quince aos. No va a servirte esta vez." "Siempre es bueno ver gratitud," dijo heladamente Lando, ponindose de pie. "Nos vemos, Reggi. Divirtete con cualquier guerra que escojas." La luz de la tarde del sol cilpariano pareci especialmente spera despus de la fresca semioscuridad del caf. Por un minuto Lando se qued parado al lado de la entrada, estudiando las banderas comerciales que volaban de arriba a abajo por la Calle del

Espaciante y preguntndose si vala la pena el esfuerzo de intentar comprobar su clientela actual. No. Reggi tena razn: cualquier grupo mercenario que valiera la pena contratar estos das estaba buscando un juego ms grande que escoltar cargueros. Y un presupuesto ms alto que el que Lando poda permitirse. Despus de casi dos dcadas de forcejeo agnico, la galaxia haba finalmente encontrado la paz. . . y todo lo que ellos queran hacer con ella era volver a las pequeas mezquinas guerras que el Nuevo Orden del Emperador haba interrumpido tan desconsideradamente. Con una cansada sacudida de su cabeza, retrocedi hacia el espaciopuerto. El ruido de la muchedumbre lo alcanz mucho antes de que llegara a verlos. Era una turba de buen tamao, como solan ir estas cosas: probablemente trescientos humanos y aliengenas, protestando ruidosamente alrededor de la entrada a la Baha de Atraque 66. Aunque este grupo estaba mejor organizado que la mayora, con pancartas as como las usuales demandas gritadas por justicia para Caamas. En el humor en el que estaba, habra bienvenido la oportunidad de abrirse camino a travs de ellos, quiz tener una oportunidad para descargar un poco del resentimiento que estaba a punto de estallar en su sistema. Pero el universo no iba ni siquiera a cooperar tanto con l hoy: el Dama Suerte estaba a dos bahas en la 68. Murmurando por lo bajo acerca de la gente que no tena nada mejor que hacer que protestar por algo que haba pasado antes de que la mayora de ellos siquiera hubiera nacido, camin ms all de la muchedumbre y se dirigi hacia su baha. Por lo que a l concerna, cuanto ms pronto se fuera de Cilpar, mejor. Estaba a unos buenos diez metros ms all del borde de la muchedumbre cuando un hecho extrao se las arregl para penetrar su manta de auto-lstima gruona. Estas protestas invariablemente apuntaban a los bothanos: comerciantes o diplomticos o compaas bothanas. Pero no haba ningn bothano en el Espaciopuerto Mos Tommro -ellos usaban un establecimiento completamente diferente. As que qu estaban haciendo aqu los manifestantes? Manteniendo un ojo cauto en la muchedumbre, retrocedi hacia un callejn fuera de su vista y sac su comunicador. Tecle para que atravesara el sistema comunicador del Dama Suerte y llam al centro de control del espaciopuerto. "ste es Lando Calrissian en la Baha 68," se identific a la voz aburrida que contest. "Me gustara un listado de las naves en la Baha 66." "No hay necesidad de eso," dijo una voz tranquila desde el callejn detrs de l. Lando se gir, con la mano apartando el borde de su capa con practicada facilidad y aterrizando en la culata de su blster enfundado. Parado a unos metros, engalanados por completo en atavos diplomticos, haba un par de diamalas de melena blanca y piel curtida. "S?" pregunt cautelosamente. "Puedo ayudarlos?"

"S, creo que puede," dijo el ms alto de los dos aliengenas. "Permtame presentarme. Soy Porolo Miatamia, Senador de la Nueva Repblica. Puedo confirmar que mis odos no me engaaron y que usted es el General Lando Calrissian?" "El ex-general, s," asinti Lando, aflojando su asimiento en su blster y apagando su comunicador. La muchedumbre de manifestantes en la Baha 66 estaba empezando a tener sentido ahora. "Puedo yo confirmar a su vez que este no es un encuentro casual?" Miatamia esboz una delgada sonrisa, de la nica forma que Lando haba visto sonrer a un diamala alguna vez. "Tiene razn," le asegur el Senador. "Mi ayudante lo identific a cinco calles de aqu cuando estaba aproximndose." Una oreja en forma de abanico baj para apuntar al diamala a su lado. "Lo hemos seguido en paralelo hasta este punto, buscando una forma de confirmar su identidad." "La ha confirmado," dijo Lando. Una de las caractersticas sociales diamalanas ms irritantes -molestas para l, aunque sea- era esta tendencia suya a allanar completamente el terreno alrededor de un problema antes de ir realmente a l. "Hay algn servicio que yo pueda realizar para ustedes?" La oreja de Miatamia apunt en direccin a la muchedumbre. "Mi nave est en la Baha de Atraque 66," dijo. "Hay. . . gente que desaprueba la posicin de mi gobierno en el problema bothano." "S, eso he odo," dijo Lando. As que ahora era el problema bothano, no el problema de Caamas. Interesante. "Su gobierno quiere perdonar y olvidar, o algo as." El Senador lo mir de cerca. "Preferira usted entonces infligir una venganza irreflexiva contra inocentes?" Lando abri las manos. "Eh, esto es poltica. Yo slo soy un simple hombre de negocios intentando obtener una pequea ganancia." Miatamia lo mir por un momento ms. Entonces una de sus orejas se agit. "Eso puede ser," dijo misteriosamente. "De todos modos, los manifestantes ya han expuesto su punto. Yo he por consiguiente recurrido a las autoridades del espaciopuerto para quitarlos para que pueda volver a mi nave." Lando asinti. Despus de ese alboroto letal en Bothawui de hace una semana, poda entender la renuencia del Senador para intentar abrirse camino a travs de la muchedumbre. "Djeme adivinar. Se negaron a mover un dedo." "No hay necesidad de adivinar: Puedo declararle positivamente que esa fue su respuesta," dijo Miatamia. "Estbamos partiendo de sus oficinas cuando lo vimos a usted e hicimos nuestra identificacin tentativa." "Entiendo," dijo Lando. "En qu puedo servirlos?" La otra oreja de Miatamia se agit. "Deseaba pedirle que use su posicin e influencia en la Nueva Repblica para interceder en mi nombre."

Su influencia con la Nueva Repblica. Est bien. "Deseara poder ayudarlo," dijo. "Desafortunadamente, me temo que mi influencia estos das se limita a un selecto nmero de amigos y socios. Ninguno de los cuales se encuentra actualmente en Cilpar." "Ya veo." Miatamia se qued callado un momento "En ese caso, quizs estara dispuesto a hablar con la muchedumbre. Como un hroe de la Rebelin, usted tendra una influencia tranquilizante." Lando resopl por lo bajo. "Dudo muchsimo que mis actividades pasadas me hagan llegar muy lejos con ellos, Senador. Hay una mala tendencia en la gente estos das de olvidar lo que pas entonces." "Entonces se niega a ayudarme?" "No es una negativa," dijo Lando, esforzndose por ser paciente. Era un problema del idioma, por supuesto; a pesar de toda su apariencia calma y lgica, los diamala tenan una tendencia a usar palabras de formas no estndar. Una razn por la que a mucha gente no le gustaba tratar con ellos. "Simplemente estoy sealando que no hay nada que yo pueda hacer para ayudarlos." Y entonces se le ocurri un pensamiento sbito. "Por lo menos, nada que pueda hacer para llevarlo a su nave," continu antes de que Miatamia pudiera responder. "Si todo lo que necesita ahora mismo es llegar a Coruscant o de vuelta a casa eso es otra cuestin." Ambas orejas se agitaron esta vez. "Explquese." "Mi nave est atracada en la Baha 68," dijo. "Me sentira honrado de llevarlo a dondequiera en la Nueva Repblica que desee ir." "Otros de la tripulacin todava estn afuera," seal el ayudante. "Atrapados lejos de la nave por la muchedumbre. Tambin les ofrece transporte?" "Estaba pensando principalmente en usted y el Senador Miatamia," dijo Lando, mirndolo. "Mi nave tiene un espacio vital ms bien limitado." Volvi la mirada a Miatamia. "Pero me parece que la muchedumbre no est interesada en su tripulacin, slo en la atencin del Senador. Una vez que no est aqu para prestarles esa atencin, no tendr mucho sentido que se queden esperando." "Habla razonablemente," dijo Miatamia. "Ahora hable del costo." "No hay ningn costo, Senador," le asegur Lando, ondeando una mano hacia su baha de atraque en invitacin. "Me sentira honrado de tener a un personaje tan distinguido a bordo de mi nave." El otro no se movi. "Hable del costo, por favor. Siempre hay un costo." Hasta ah lleg la idea de encontrar una forma sutil de plantear el tema a bordo del Dama Suerte, "No hay ningn costo," repiti Lando. "Sin embargo, mi establecimiento de minera subacutica est teniendo problemas con ataques pirata. Pens que quizs

podra llegar a un arreglo con el ejrcito diamalano para proveer de seguridad adicional a mis embarques." "La tarea primaria del ejrcito diamalano es proteger los intereses diamalanos," dijo Miatamia. "Sin embargo, puede haber espacio para discutir." "Gracias, Senador," dijo Lando. "Una discusin honesta es todo lo que pido. Podemos irnos?" El viaje corto por la calle hasta la puerta de la baha de atraque fue slo un tono peor de lo que Lando haba esperado que lo fuera. Los dos diamalas se negaron a correr o siquiera a darse prisa -un asunto de dignidad, aparentemente- y no estaban ms que a medio camino hacia la puerta cuando la muchedumbre esperando dos bahas ms abajo los descubri. Afortunadamente, no teniendo ningn escrpulo propio contra un poco de prisa juiciosa, Lando ya haba alcanzado el otro lado y estaba tecleando para abrir la puerta cuando la turba empez su tardo avance hacia ellos. Los diamala llegaron adentro con tiempo suficiente, con slo unas manchas menores de jugo de fruta de impactos indirectos como recuerdo. "Son unos brbaros," dijo el ayudante, con voz helada, mientras Lando sellaba la puerta detrs de ellos. "Ningn ser debera tener el derecho de intentar tal deshonra de otro." "Paz," dijo Miatamia en el mismo tono mientras se sacuda unas gotas de jugo de su manga con los dedos. "Pocos otros seres tienen la sabidura o capacidad de apropiada expresin que caracteriza a los diamala. En lugar de considerarlos como brbaros a ser rehuidos, o incluso como malhechores a ser castigados, debes verlos como nios que meramente necesitan instruccin en el comportamiento civilizado." Mir a Lando. "No est usted de acuerdo?" "Creo que cualquier discusin al respecto debe ser pospuesta, Senador," dijo Lando, sin intenciones de ser arrastrado a ese tipo de conversacin. "Por lo menos hasta que estemos seguros fuera de Cilpar." "Habla con sabidura," dijo Miatamia, sus orejas se agitaron de nuevo. "Por favor; mustrenos el camino." *** Tierce alz la vista de la pantalla. . . y solo por su expresin Disra supo que haba pegado en mena slida. "Tiene un blanco?" pregunt. "De hecho s lo tengo," dijo Tierce. "El Senador Porolo Miatamia, representante diamalano en la Nueva Repblica." Gir la pantalla para enfrentar al otro. "Y nunca adivinar a quin le a pedido un aventn." Disra examin el reporte, sintiendo a sus propios ojos ensancharse un poco. "Deben estar bromeando. Lando Calrissian?"

"No es un chiste," le asegur Tierce. "Y tampoco es un error. El agente que lo report verific por respaldo los archivos de despegue del Espaciopuerto Mos Tommro. Calrissian, el Senador, y el ayudante del Senador despegaron todos juntos en el yate de Calrissian." "Claro que s," murmur Disra. No era ninguna maravilla que Tierce pareciera tan satisfecho de si mismo. Los diamalas eran defensores aun ms ruidosos de la actitud de perdonar-y-olvidar que los mon calamari o los duros. Una opcin ideal para el pequeo drama que Tierce tena en mente. Y tener a un amigo cercano de Han Solo en el mismo paseo lo haca aun ms perfecto. Cul es su destino -oh, aqu est. Coruscant." "S." Tierce haba hecho aparecer un mapa estelar y estaba trazando lneas de velocidadde-paso por ella. "Asumiendo que Calrissian se dirija directamente hacia Coruscant, no deberamos tener ningn problema en interceptarlo dondequiera que queramos por el camino. La nica pregunta es si Flim y yo podemos reunirnos con el Implacable antes de que atrapen al yate." "No se ver bien si tienen que esperarlos a que se presenten," advirti Disra. "Se supone que esto parezca uno de los trucos de casual-omnisciencia de Thrawn." "Haga el favor de no sermonearme sobre las sutilezas de mis propios planes," dijo framente Tierce, manipulando las lneas por el campo estrellado. "Ser un poco apretado, pero creo que podemos hacerlo." "S," dijo Disra cuando examin los nmeros por si mismo. "Todava no estoy entusiasmado por este plan, Tierce. No tenemos idea de cmo reaccionar la Nueva Repblica" "Por supuesto que lo sabemos," dijo pacientemente Tierce. "Ya le he explicado todo eso." "Me ha dado sus suposiciones," corrigi Disra. "Pero eso es todo lo que son. Suposiciones." "Si no est dispuesto a correr algunos riesgos, no debera haber empezado esta conspiracin en primer lugar," dijo Tierce, con la voz enfrindose unos grados. "Todava no es demasiado tarde para que se eche atrs si ha perdido el valor." Disra lo mir fijo. "No es una cuestin acerca de mi valor, Mayor," gru. "Es una cuestin acerca de no correr riesgos innecesarios para lograr nuestro objetivo." Tierce igual su mirada. "Este es necesario, Su Excelencia," dijo. "Confe en m. Ahora, tambin necesitaremos un Crucero Interdictor," Alz las cejas ligeramente. "Y estamos en un itinerario algo ajustado aqu." Con un esfuerzo, Disra se trag el resto de su argumento Tierce no le haba lanzado esta nueva maquinacin hasta despus de su retorno de Yaga Minor, y todava no estaba seguro de cmo el Guardia lo haba convencido de ella. Pero si iban a hacerlo, mejor

que lo hicieran llameantemente bien. "Bien," gru. "Salga de mi silla y emitir las rdenes." CAPTULO 16 "Y bien, General," dijo el Almirante Pellaeon, reclinndose en su asiento mientras aceptaba un pequeo vaso de brandy Kareas del otro, "Cmo estn las cosas en Yaga Minor?" "Igual que siempre, Almirante," dijo el Alto General Hestiv, sealando al planeta distante centrado en el ventanal de su oficina mientras verta un poco de brandy en su propio vaso y se sentaba de nuevo detrs de su escritorio lleno de datacards desperdigadas. "Muy tranquilo." "Entiendo que hubo un poco de inquietud reciente entre segmentos de la poblacin yaga," dijo Pellaeon. "Completamente despreciable," dijo Hestiv, agitando la mano en despreocupacin. "Realmente, ya que la aplastante mayora de la poblacin es completamente leal, se ocupan del manojo de disidentes principalmente por si mismos. Las nicas veces en que normalmente tenemos que alzar un dedo es para proteger a los disidentes de los leales demasiado devotos." "Permitindole verse moralmente superior." "Exactamente," dijo Hestiv. "Constituye un refrescante cambio de nuestra usual imagen entre los aliengenas." "S," murmur Pellaeon, sorbiendo su bebida. "Es una lstima que el Emperador no se esforz ms en ese tipo de relaciones pblicas hace veinte aos." "Es una lstima que alguien que no estuviera tan locamente ciego de poder no lo derroc mientras todava haba tiempo," contrapuso Hestiv, con un dejo de amargura en la voz. "Debe haber habido centenares de administradores u oficiales de la Flota competentes que podran haber mantenido vivo al Imperio." Pellaeon sinti un nudo en la garganta. "Hubo uno, por lo menos," dijo en voz baja. El labio de Hestiv se agit. "S- el Gran Almirante Thrawn. Siempre he lamentado el hecho de que nunca tuve oportunidad de conocerlo." Por un momento los dos hombres siguieron sentados en silencio. Entonces Hestiv se aclar la garganta. "Pero supongo que no nos sirve de nada hablar de lo que podra haber sido," dijo. "se fue el pasado, ste es el presente; y presumo, Almirante, que usted est aqu para discutir el futuro." Pellaeon tom otro sorbo de su bebida. "S," dijo, mirando de cerca al otro. "Para ser brusco, la guerra contra la Nueva Repblica ha terminado, y hemos perdido. En mi opinin militar profesional, es tiempo para hablar de paz."

Los msculos alrededor de los ojos de Hestiv se apretaron. "Quiere decir rendicin." "Voy a negociar los trminos," dijo Pellaeon. "Si hago el trabajo apropiado, creo que podremos mantener la mayora de lo que tenemos." Hestiv resopl. "Con lo que eso es." "Todava controlamos ms de mil sistemas habitados," le record suavemente Pellaeon. "Preferira que dejemos que la Nueva Repblica nos recorte ese nmero aun ms abajo antes de que aceptemos lo inevitable?" "La Nueva Repblica no est en forma de hacer mucho recorte por el momento," dijo Hestiv. "Me parece que estn preparndose para lanzarse hacia las gargantas de ellos mismos, no las nuestras." "Ciertamente tienen problemas," dijo Pellaeon. "Pero si espera que colapsen en una guerra civil total por el asunto de Caamas o algo ms, creo que est siendo poco realista." "Ruego el perdn del Almirante, pero discrepo respetuosamente," dijo Hestiv. "Particularmente si nos dedicramos a empujar juiciosamente un poco por nuestra parte." Pellaeon ahog un suspiro. Era otro argumento que haba odo una y otra vez durante este viaje. "As que quiere que los animemos en su autodestruccin," dijo. "Vaciando sus astilleros si fuera necesario; agotando todo el poder humano y recursos de su base Ubiqtorate. Dejando este sistema totalmente indefenso." "Si fuera necesario ir tan lejos, s," dijo Hestiv. "sta es una base militar, Almirante. As es como se supone que deben usarse sus recursos." "Concedido," dijo Pellaeon con una inclinacin de cabeza. "Y qu supone que pasar cundo averigen que hemos estado irritndolos?" "No hay ninguna razn por la que ellos deban averiguarlo," discuti Hestiv. "No tenemos que usar a nuestros Destructores Estelares o cazas TIE o ninguna otra cosa evidentemente Imperial." "No." Pellaeon agit la cabeza. "Podemos mantener semejante charada durante algn tiempo, quiz incluso un largo tiempo. Pero al final, lo averiguarn. Y entonces se unirn de nuevo, por lo menos el tiempo suficiente para destruirnos." Hestiv mir por la ventana a la esfera azul-verde a la distancia. "Por lo menos caeramos luchando," dijo con obvia dificultad. "De su forma. . . no hay ningn honor en la rendicin, Almirante." "Tampoco hay ningn honor en desperdiciar vidas para nada," contrapuso Pellaeon.

Hestiv sonri irnicamente. "Ya lo s. Pero al menos si ests muerto no tienes que vivir con la vergenza de eso." "Hay algunos en la Flota que diran que esa es una noble actitud guerrera," dijo Pellaeon. "Personalmente, yo la llamara estpida. Si somos destruidos -si todos morimos- los conceptos e ideales del Nuevo Orden mueren con nosotros. Pero si nos rendimos, podemos mantener esos ideales vivos. Entonces, si y cuando la Nueva Repblica se auto-destruya, estaremos en posicin para subir de nuevo. Quiz entonces la galaxia estar finalmente lista para aceptarnos." Hestiv hizo una mueca. "Quizs." "No hay deshonra en retroceder de una situacin imposible de ganar, General," dijo Pellaeon en voz baja. "Yo vi al Gran Almirante Thrawn hacerlo ms de una vez, francamente y sin vergenza, en lugar de malgastar sus hombres y naves. Eso es ni ms ni menos lo que estoy proponiendo que hagamos ahora." Hestiv arremolin inquietamente su bebida en su vaso. "Presumo que ya ha consultado a los Moffs acerca de esto." "Lo he hecho," dijo Pellaeon. "Al final, estuvieron de acuerdo." "Renuentemente, supongo." "Ninguno de nosotros est precisamente entusiasmado acerca de esto," dijo Pellaeon. "Simplemente reconocemos que tiene que hacerse." Hestiv inspir profundo, y exhal. "Supongo que tiene razn. Deseara que no." Alz su vaso y lo vaci de un solo trago. "Muy bien, Almirante. Tiene mi apoyo, lo que presumo fue la razn real de su viaje a Yaga Minor. Hay algo ms que pueda hacer por usted?" "De hecho lo hay," dijo Pellaeon, sacando una datacard y dndosela por encima del escritorio. "En primer lugar, me gustara que buscara esta lista de nombres en el sistema de computadora de la base Ubiqtorate." "Seguro," dijo Hestiv, deslizando la datacard en su ranura y tecleando en su terminal. "Hay algo en particular que est buscando?" "Informacin inalterada," le dijo Pellaeon. "stas son personas que sospecho tienen lazos financieros sombros con el Moff Disra, pero no hemos podido rastrear las conexiones." "Y Disra no le permitira buscar en los archivos de Bastin?" sugiri Hestiv con una sonrisa torcida. "Estoy seguro de que lo hara," dijo Pellaeon. "Es solo que no creo que podra confiar en lo que esos archivos digan."

"Bueno, puede confiar en stos," le asegur Hestiv, tecleando en su tablero. "Nadie entra en mis archivos sin la autorizacin apropiada y confirmada por partida doble. Ese mayor del Obliterador -Tierce- ciertamente averigu eso cuando lo intent-" "El Mayor Tierce?" lo interrumpi Pellaeon. "El Mayor Grodin Tierce?" "S, es ese," dijo Hestiv, frunciendo el ceo. "Estuvo aqu en nombre del Capitn Trazzen, slo que no pudimos hacer contacto con el Obliterador para confirmar la autorizacin as que no le permitimos entrar al sistema. Por qu, pasa algo malo?" "S," dijo Pellaeon rechinando los dientes. " El Mayor Tierce no est asignado al Obliterador. Es el ayudante del Moff Disra." La expresin de Hestiv se volvi de piedra. "Lo es, no." Pellaeon gesticul hacia la terminal. "Hay alguna forma de averiguar qu archivos podra haber intervenido?" "Acabo de decirle que no pudo entrar." "Oh, entr, crame," dijo oscuramente Pellaeon. "A travs de una terminal que nadie estaba mirando, o quizs trajo a uno de los suyos e intervino en un punto de unin. Pero seguro que no se fue sin cualquier cosa que haya venido a hacer aqu." Hestiv estaba tecleando en su tablero. "Tiene razn, por supuesto. Ordenar una verificacin; y mientras estamos en eso, hagamos que verifiquen su ID de nuevo." El examen tom casi una hora; y al final, encontraron lo que Pellaeon haba empezado a sospechar que encontraran. Nada. "Esto no tiene ningn sentido," gru Hestiv, mirando a su pantalla. Sabemos que estuvo aqu, y probablemente no slo por razones de salud. Pero no hay ni una sola seal de acceso o manoseo. As que, qu llamas hizo?" "Verific todos los archivos?" pregunt Pellaeon, girando la pantalla y recorriendo el listado con el ojo. "Por supuesto que lo hicimos," dijo Hestiv, con tono un poco ofendido. "Todos los archivos desde mantenimiento bsico hasta-" "No," dijo Pellaeon, mirando fijamente a la pantalla mientras un pensamiento escalofriante lo golpe sbitamente. "No verificaron todo. No podran hacerlo." "Disclpeme Almirante-" "Porque hay archivos a los que no tienen acceso," lo interrumpi Pellaeon, bajando por el listado. "Especficamente, la seccin de Archivos Especiales."

Las cejas de Hestiv se alzaron. "No puede estar hablando en serio," dijo. "Est sugiriendo que un bajo mayor pudo acceder a los archivos sellados del propio Emperador?" "Estoy de acuerdo en que suena increble," dijo Pellaeon. "Pero nos estamos quedando sin opciones." "Pero un mayor?" "Es un ayudante de un Moff muy resbaladizo," le record Pellaeon. "No dira que es imposible para Disra haber encontrado una forma de entrar a los Archivos Especiales. De hecho, considerando su ambicin y carencia de tica discernible, probablemente encontrara ms sorprendente que no lo haya hecho." "Yo todava no lo creo," dijo pesadamente Hestiv. "Pero como usted dice, nos estamos quedando sin opciones." Alz una ceja. "No creo que usted pueda hacernos entrar en esos archivos para comprobar sto?" Pellaeon agit la cabeza. "Los cdigos y procedimientos se perdieron mucho antes de que yo subiera a la posicin donde me habran instruido acerca de su uso." "Lstima," dijo Hestiv. "Si no podemos entrar, no vamos a poder averiguar qu estuvo haciendo all." "Esa es la gran pregunta, no?" convino Pellaeon, frotndose la barbilla pensativamente. "No podra haber estado buscando algo -los archivos de Bastin son duplicados de los de aqu. Lo que implica que su propsito era agregar, anular, o alterar." Hestiv murmur algo por lo bajo. "Lo que implica que esos nombres que usted est investigando pueden tener ms de una historia con el Imperio de lo que crea." "Quizs," convino sobriamente Pellaeon cuando otro pensamiento desagradable lo golpe. "Pero hay otra posibilidad. Si quisiera detalles del ataque que destruy a Caamas, adnde buscara?" Hestiv se encogi ligeramente de hombros. "Debe haber copias de todos los medios de comunicacin y reportes oficiales en los archivos regulares, de ambos de esa poca y posteriores." "Y si Palpatine estuviera personalmente involucrado, como sugieren los rumores?" Hestiv exhal ruidosamente. "Algo as estara en la seccin de Archivos Especiales, no? Cree que eso es lo que Tierce realmente buscaba?" "O buscaba eso adems de la lista de aliados de Disra," dijo Pellaeon. "Mientras estaba en los archivos de cualquier forma, por qu no hacer ambas cosas?" "Por qu no, claro?" dijo Hestiv, tamborileando los dedos pensativamente en el escritorio. "La pregunta es, qu querra Disra con los archivos de Caamas?"

"Cualquier cosa que sea, dudo muchsimo que tenga otra cosa que el engrandecimiento personal de Disra en el centro," dijo agriamente Pellaeon. "Y solo por esa razn, quiero saber lo que es. Yo creo, General que nosotros dos deberamos empezar una bsqueda silenciosa por alguien que pudiera hacernos acceder a esos archivos." "Empezar a hacer indagaciones inmediatamente," prometi Hestiv. "Adnde puedo encontrarlo si tengo xito?" "Estar fuera de contacto por algn tiempo," dijo Pellaeon, ponindose de pie. "Me comunicar con usted cuando vuelva. Gracias por su ayuda." "Cuando usted quiera, Almirante," dijo Hestiv. "Y la mejor de la suerte con todo." Y finalmente era tiempo, supo Pellaeon mientras se diriga por el corredor de la oficina de Hestiv hacia la baha de atraque donde su lanzadera estaba amarrada. Los astilleros de Yaga Minor eran la ltima parada en su gira por los magros medios de defensa del Imperio, y haba cosechado todo el apoyo de los militares de antigedad que iba a conseguir. Ahora era tiempo del viaje solitario a Pesitiin. Hizo una mueca. Ya haban pasado tres semanas. Tres semanas desde que el Mayor Vermel habra llegado a Morishim para intentar avisar al General Bel Iblis. Tres semanas desde que l y su Corbeta Coreliana se haban desvanecido sin dejar rastro. La conclusin cada vez mas inevitable era que haba sido interceptado en alguna parte por el camino, o por piratas al azar, o por fuerzas demasiado devotas de la Nueva Repblica, o por disidentes Imperiales. Haba sido un buen oficial, incluso un amigo, y Pellaeon lamentara su prdida y extraara su servicio. Pero por el momento la pregunta crtica era si haba podido entregar su mensaje antes de que esa intercepcin ocurriera. No haba ninguna forma de que Pellaeon lo supiera. Simplemente tendra que presentarse en Pesitiin y ver si Bel Iblis haca lo mismo. Y si no lo haca. . . bueno, se ocupara de eso cuando y si se volva necesario. CAPTULO 17 Su nombre oficial era el Gran Paseo del Borde; e incluso en un mundo que se enorgulleca de sus obras de ingeniera tanto como lo haca Cejansij, era de hecho una obra notable. Treinta metros de ancho en su mayor extensin, unido a la pared oriental del Canyonade a dos-terceras partes del camino del suelo al borde, se estiraba por toda la longitud -ms de diez kilmetros- del can. Pequeas casillas de comercio y venta estaban fijadas todo a lo largo de la pared del can, reas comerciales entremezcladas con crculos de conversacin o diminutos jardines de meditacin contorneados por racimos de esculturas. En otros puntos la pared haba quedado completamente abierta para permitir la observacin libre de obstculos de los interesantes grupos de vegetacin

natural o de las pequeas cascadas que se derramaban suavemente hacia el suelo del can. Aunque, la vista ms interesante, estaba al otro lado del Paseo. Ms all de la baranda de una malla metlica muy elaborada hasta la altura del pecho, uno poda mirar hacia abajo al propio Canyonade, a la ciudad que haba sido creada en el suelo y los lados. A intervalos regulares la baranda se abra en arcos celestiales que se encorvaban grcilmente a travs del can a las inferiores y ms utilitarias pasarelas en el lado lejano. Los arcos celestiales estaban arreglados en grupos de nueve en un patrn de diamante: tres conectaban con el Paseo, dos de cada uno se conectaban con las pasarelas por encima y por debajo de l, uno a cada una de las pasarelas por encima y por debajo de aqullos. Una obra impresionante, que lo era aun ms por el hecho de que toda la estructura de trescientos aos de edad se mantena slidamente en su lugar sin ningn apoyo de repulsores en absoluto. Caminando a lo largo del Paseo, mirando a travs de la oscuridad a las luces esparcidas por el can y abajo, Luke se pregunt si alguien en estos das modernos hubiera tenido ambas la habilidad y la confianza en si mismo para emprender una obra de semejante magnitud. Rodando junto a Luke, Erreds gorje inquietamente. "No te preocupes, Erreds, no voy a acercarme demasiado al borde," Luke tranquiliz al pequeo droide, moviendo los hombros debajo de su capa con capucha. "Sin embargo, no es peligroso -el folleto dice que hay rayos tractores de emergencia dispuestos para agarrar a cualquiera que se caiga." Erreds trin un asentimiento no completamente convencido. Entonces, rodando su domo para dar una mirada subrepticia hacia atrs, pit una pregunta. "S," le dijo sobriamente Luke. "Todava est siguindonos." Haba estado siguindolos, de hecho, desde poco despus de su llegada al Paseo: un gran aliengena voluminoso, deslizndose dentro y fuera de los grupos de otros peatones con una gracia improbable. Luke no estaba exactamente seguro de cundo l y Erreds lo haban descubierto e identificado; posiblemente durante el viaje en el turboascensor desde el espaciopuerto, posiblemente no hasta que haban llegado al mismo Paseo. Por lo que saba, era completamente posible que no hubieran sido identificados en absoluto. Su cola podra ser simplemente un ladrn local esperando aliviar a un extrao desvalido de su droide astromecnico. En ese caso, iba a llevarse una sorpresa. Erreds gorje de nuevo. "Paciencia," le dijo Luke, mirando alrededor. Haban llegado al final de uno de los grupos de edificios que abrazaban la pared y ahora estaban entrando a una ancha rea que slo ofreca una cascada y dos reas de conversacin actualmente desocupadas. Tranquilo, pacfico, y ms privado de todo lo que Luke haba visto aqu hasta ahora. Un lugar ideal para mantener una conversacin improvisada. O para hacer saltar una emboscada.

"Paremos aqu un momento," le dijo a Erreds, cruzando hacia el borde exterior del Paseo. Estaban ms o menos en el medio del rea tranquila ahora, con la cascada ondulando suavemente detrs de ellos. Escogiendo una seccin de la baranda, Luke dej de caminar y apoy los codos en la barra superior, estirndose a la Fuerza mientras lo haca. Ahora hubo un cambio sutil en las emociones de su perseguidor: un cambio que se sinti para Luke como que el otro haba tomado una decisin. "Viene hacia aqu," Luke le murmur a Erreds. "Creo que est solo, pero todava podra haber problemas. Mantnte atrs fuera del camino, est bien?" El droide asinti con un gorjeo nervioso, rodando un metro para atrs en respuesta. Volviendo a poner los codos en la baranda, Luke mir fijamente afuera al Canyonade, un suave escalofro le corri por la espalda cuando escuch los pasos silenciosos que se aproximaban por el costado. Hasta donde poda decir, ste era el punto exacto donde se haba visto en esa visin Los pasos se detuvieron. "Disculpe," pregunt una voz suave. "Es usted el Maestro Jedi Luke Skywalker?" Luke se volvi, dando su primera mirada clara al ser que haba estado siguindolos. Era de una especie que no le era familiar: alto y ancho, con placas seas oscuras medioocultas debajo de la capa de piel-afeitada que vesta. Su cabeza era grande, con ojos negros alerta y con pequeas pas adonde la boca estara en un humano. "S, soy Skywalker," confirm Luke. "Y t?" "Yo soy Moshene Tre," dijo el aliengena. "El Un'Yala de la tribu Cas'ta del pueblo rellarino de Rellnas Minor." Alz una mano del tamao de la de un wookiee al cuello de su capa y dio vuelta el borde. Abrochado a la parte inferior haba un alfiler distintivo de oro afiligranado. "Tambin soy un Observador de la Nueva Repblica. Me siento honrado de conocerlo, seor." "Y yo a ti," dijo Luke, inclinando la cabeza en saludo mientras sus ltimos vestigios de tensin se desvanecan. Los Observadores eran una parte experimental, cuasi-oficial de la Nueva Repblica, creada en esta ltima ronda de reorganizacin de poltica gubernamental. Movindose libremente por sus sectores designados, su trabajo era reportar directamente al Alto Consejo y al Senado lo que vean u oan, enfocndose en particular en las actividades gubernamentales impropias a las que las autoridades nativas o del sector podran preferir hacer la vista gorda. Haba habido algunos temores tempranos de que los Observadores podran evolucionar en el tipo de fuerzas de seguridad secretas que el Imperio haba usado con tan devastador efecto durante su reino de terror. Hasta ahora, sin embargo, eso no pareca estar pasando. Los varios gobiernos que se haban comprometido a patrocinar a los Observadores haban escogido a sus candidatos cuidadosamente, con cuidado de contratar slo a seres ticamente fuertes y entonces definiendo estrictamente los lmites de su mandato. El hecho de que los Observadores eran asignados a sectores lejos de sus casas y de cualquier rivalidad nativa o de la especie indudablemente ayudaba animar a sus patrocinadores a escoger candidatos que fueran tan incorruptibles e imparciales como fuera posible.

Un sistema similar haba sido usado en la Antigua Repblica, saba Luke, con los Caballeros Jedi que actuaban en el papel de los Observadores. Quizs algn da sus graduados de la academia seran lo suficientemente numerosos -e inspiraran la suficiente confianza- para asumir esa tarea una vez ms. "Qu puedo hacer para ayudarte?" pregunt. "Por favor perdona mi impertinencia al caminar a tu sombra," continu Tre. "Pero sent que era una carga hablar contigo, y necesitaba estar seguro de tu identidad antes de aproximarme." "Lo entiendo," dijo Luke. "No hubo ningn dao. En qu puedo ayudarte?" El rellarino fue hasta la baranda al lado de Luke y seal con una mano gigantesca hacia abajo. "Deseo que veas lo que est pasando esta noche en el Canyonade. Que veas, y que entiendas." Luke se volvi de nuevo a la baranda y mir hacia abajo. Todo lo que poda ver eran las luces normales de calles y vehculos de una ciudad moderna. "Adnde se supone que debo mirar?" pregunt. "All," dijo Tre, apuntando directamente hacia una gran rea en forma de diamante cerca del centro del Canyonade directamente enfrente de donde los dos de ellos estaban parados. Aunque bordeada por la iluminacin normal de las calles, el rea en si misma estaba casi completamente oscura, con slo un manojo de luces diminutas visibles cerca del centro. "Parece un parque," arriesg Luke, mentalmente tratando de recordar el mapa del Canyonade que haba mirado en el camino al espaciopuerto. "Tranquilidad Comn, quizs?" "Eso es correcto," dijo Tre. "Ves las luces en el centro?" "S," dijo Luke. "Son. . ." Hizo una pausa, frunciendo el ceo. En los ltimos segundos, mientras l y Tre haban estado hablando, el nmero de luces se haba aparentemente duplicado. Todava agrupadas muy juntas. . . y entonces, incluso mientras l miraba, un nuevo crculo de luces se agreg al grupo. "Son luces de paz," dijo Tre. "Esta noche, la gente de Cejansij se rene para apoyar a la justicia." "S," dijo Luke. Poda ver demasiado bien adonde iba todo esto. "Justicia." "Percibo por tu tono de voz que todava no entiendes," dijo Tre, con su propio tono de suave reprimenda. "El Alto Consejo y el Senado desestiman todas tales manifestaciones como alborotos hechos por los violentos o ignorantes, o sino como complots del Imperio. Pero ese no siempre es el caso."

"No creo que el Senado realmente vea las cosas tan simplsticamente," dijo Luke. Sin embargo, tena que admitir que Tre tena un punto. "As que, en qu tercera categora encajara la manifestacin de all abajo?" "Como ya dije: apoyo a la justicia," dijo el rellarino. "Las luces blancas que ves son en memoria de la gente de Caamas. Pronto- ahora s; all. Ves?" Luke asinti. Alrededor del grupo de luces blancas, haba aparecido un crculo delgado de luces azules. Mientras miraba, ms se les unieron, creando un anillo siemprecreciente de azul alrededor del blanco. "Las veo." "Representan la memoria de las vctimas de la masacre de Vrassh," le cont Tre. "La tierra ganada por los perpetradores de ese acto les ha redituado grandes riquezas; sin embargo ni el gobierno de Pas'sic ni la Nueva Repblica han insistido en que algo de esa riqueza sea dado a las familias de los sobrevivientes, como ambas la costumbre y la antigua ley de ese mundo dictan." "Uno de mis estudiantes Jedi vena de Vrassh," dijo Luke, con su corazn revolvindose por el recuerdo. "Tena mucha furia que superar antes de que su entrenamiento apropiado pudiera comenzar." "Su rabia es entendible," dijo Tre. "Sin embargo no hay tal enfado en aqullos reunidos abajo." Seal de nuevo hacia el creciente crculo de luces. "No en la forma en que los humanos definen al enfado. Son tranquilos y pacficos, no amenazan a nadie. Pero no se olvidarn de aqullos a quienes se les hizo mal, ni permitirn que aqullos en el poder se olviden." "S," murmur Luke. "Ciertamente hay algunas cosas que nunca deben olvidarse." Durante algunos minutos se quedaron en silencio y miraron. El crculo de luces azules continu creciendo; y entonces, cuando el centro blanco haba dado paso al azul, el azul dio paso al amarillo. Al amarillo se le uni y fue abrazado a su vez por el rojo, entonces por el verde plido, entonces por el violeta, y finalmente por un anillo exterior de blanco. "Estn todos reunidos," dijo Tre cuando la serie de anillos concntricos estuvo completa. "stos son los que esta noche han donado su tiempo a la memoria. Otros donarn su tiempo otras noches; y cuando todos miren abajo a las luces recordarn tambin. Y todo Cejansij se fortalecer en su resolucin de seguir solicitando a las sedes de poder hasta que todos esos males sean corregidos." Luke agit la cabeza. "Excepto que ninguno de estos males puede ser realmente corregido, Un'Yala Tre," dijo. "Ni Caamas, ni ninguno de ellos." "Los cejansijes entienden eso," dijo el rellarino. "Saben que los muertos no pueden devolverse a la vida, ni los mundos devastados ser arreglados de nuevo. Ellos meramente buscan la justicia tal como est dentro del poder de los seres mortales concederla." "Y qu justicia buscaran para Caamas?" persisti Luke. "El castigo a toda la raza bothana por los crmenes de unos pocos?"

"Muchos diran que tal cosa no sera justicia verdadera," convino Tre. "Pero otros no comparten esa opinin, y sus voces tambin deben ser odas." Apunt a los crculos de luces. "Pero ahora mira. Ellos demuestran que esa justicia no puede limitarse a una sola gente o evento. La justicia debe existir para todos." Luke frunci el ceo. Los prolijos crculos estaban separndose, los diferentes colores empezaban a mezclarse en los bordes. Su primer pensamiento fue que la manifestacin haba terminado y los participantes estaban empezando a dispersarse. Pero el grupo general de luces no pareca estar hacindose nada ms grande. Los colores continuaron amalgamndose, los anillos dieron paso a una mezcla ms homognea de colorY de repente entendi. Los participantes estaban dejando sus propios crculos de memoria y estaban entretejindose con la gente en los otros crculos. Era una silenciosa aunque profundamente conmovedora demostracin de unidad. "Algunos de aqullos ahora en el Comn creen de hecho que toda la especie bothana debe considerarse responsable del crimen de Caamas," dijo en voz baja Tre. "Por lo menos con respecto a las indemnizaciones a los sobrevivientes caamasi. Otros cejansijes rechazan ese argumento, sin embargo estn de acuerdo en que al ocultar el conocimiento de su parte en el crimen el liderazgo bothano ha renunciado a cualquier derecho de demandar inocencia. Habr tambin visitantes extraplanetarios en el Comn, sosteniendo sus luces junto a ellos cuyas opiniones variarn igualmente." "Parece que aqu es como en todo el resto de la galaxia," dijo Luke. "Cierto," dijo Tre. "El punto que deseaba hacer, Maestro Skywalker, es que estas diferencias no son el resultado de complots enemigos o siquiera posturas entre rivales polticos. Son las diferencias de opinin genuinas y honestas entre los muchos seres que constituyen a la Nueva Repblica. Desestimar a cualquiera de ellas como poco importante o hecha sin pensar es insultar el honor y la integridad de esos seres y sus culturas." "Lo s," dijo Luke. "Estoy seguro de que el Senado tambin lo sabe. El problema es cmo reconciliar todas esas diferencias. No slo acerca de Caamas, pero tambin en otros mil asuntos." "No s cmo tendrs xito," dijo Tre. "Slo s que debe hacerse, y que debe hacerse rpidamente. Ya he odo las conmociones de enojo genuino debidas a la inaccin del Senado en este asunto. Hay otras conmociones aun ms perturbadoras: sugerencias susurradas de que a la Nueva Repblica ya no le importa qu hace cualquier mundo contra sus vecinos o adversarios. Aun ahora algunos se estn preparando para resolver viejos agravios, mientras otros buscan nuevas alianzas para protegerse." Luke suspir. "He perdido la cuenta de cuntas veces el gobierno de la Nueva Repblica ha sido acusado de ser demasiado severo en una crisis u otra durante los ltimos aos. Ahora estn intentando dejar que los sectores y sistemas se gobiernen a s mismos un poco ms, entonces por supuesto los acusan de no hacer nada." "Esto te sorprende?" pregunt Tre. "La nica certeza en toda la poltica es que algunas voces fuertes se levantarn contra cualquier decisin que se tome."

"S," dijo Luke, mirando abajo a las luces oscilantes. "Muchos de aqullos que ahora se estn manifestando se reunirn ms tarde esta noche en el caf PensarEsLibertad," dijo Tre. "Est en el lado lejano del Comn, en la esquina occidental del diamante. Si eliges unirte a ellos, estarn complacidos de contarte sus pensamientos." "Estoy seguro que lo estarn," dijo Luke, escondiendo cuidadosamente una mueca. "Gracias por tomarte el tiempo para mostrarme esto." "Es mi deber jurado proveer de informacin a los lderes de la Nueva Repblica," dijo gravemente el rellarino. "Es un juramento que me tomo muy en serio." Junt los dedos e inclin la cabeza. "Te agradezco a la vez tu tiempo y tu atencin, Maestro Skywalker, y te insto a que visites el PensarEsLibertad esta noche. Ganars mucho conocimiento all." Inclinando la cabeza de nuevo, se dio la vuelta y se alej por el Paseo. Detrs de Luke, Erreds silb suavemente, y se volvi para ver al pequeo droide parado en mecnicas puntas de pies mientras miraba abajo a las luces del Canyonade. "Es impresionante, est bien," convino sobriamente Luke. "Eso es lo que lo hace tan difcil de manejar. Hay tanto de esto que realmente son diferencias honestas de opinin." Erreds trin de nuevo, su domo gir significativamente en direccin al arco celestial a su izquierda la direccin que deban tomar para atravesar el Canyonade y bajar al caf que Tre haba mencionado. "Supongo que debemos ir a echar una mirada," dijo renuentemente Luke. "Aunque dudo que consigamos ninguna nueva informacin all. Slo sern ms opiniones." Se separ de la baranda y empez a caminar hacia la entrada al arco celestial. "Si realmente quieres informacin tienes que ir con alguien como Talon Karrde," continu mientras Erreds rodaba junto a l como una mascota bien entrenada. "De hecho, he estado pensando que quizs debemos intentar ponernos en contacto con l." Erreds hizo un ruido que son rudo. "Espero que eso sea para la actual actitud hacia l en Coruscant," advirti Luke, "y no para el propio Karrde. Ha hecho mucho por la Nueva Repblica." El droide dio un gorjeo ambiguo, seguido por una impresin notablemente buena de un montn de monedas tintineando. "S, ya s que se le pag por su ayuda," reconoci Luke. "Podras recordar que el dinero tambin fue la primera razn por la que Han se involucr con la Rebelin, y result bastante bien." Llegaron a la entrada del arco celestial y entraron en el puente con barandas y techo como paraguas. Como el mismo Paseo del Borde, los arcos celestiales del Canyonade eran notables ejemplos de habilidad de ingeniera, encorvndose suave y grcilmente por la garganta de medio kilmetro sin la ayuda de apoyos o cables de suspensin adicionales. El lado derecho de la pasarela estaba terminado en una simple superficie

antideslizante, claramente diseada para los paseantes casuales o aqullos que queran hacer una pausa y admirar la vista del Canyonade abajo. El lado izquierdo, en contraste, estaba provisto con un par de cintas transportadoras para el viajero serio que meramente deseaba ir de un lado al otro. Habra sido un paseo placentero, pens Luke con una silenciosa punzada de remordimiento, pero ltimamente no pareca tener el tiempo para tales placeres simples. "El punto importante es que Karrde siempre ha venido primero a nosotros con la informacin que necesitbamos," agreg para Erreds, conduciendo al droide hacia la cinta transportadora y entrando detrs de l. "Lo admita o no, est realmente de nuestro lado." Erreds gir su domo alrededor para enfrentar a Luke, hizo una especie de gruido de supongo-que-s, entonces volvi a girar para mirar de nuevo hacia adelante. La cinta transportadora se estaba acelerando, not Luke con inters, acelerando continuamente mientras se aproximaban al centro del arco. Presumiblemente no toda la cinta estaba acelerando, lo que creara un buen desafo para cualquiera que intentara subir a la cinta detrs de l. Estaba compuesta de algn tipo de material pseudo-fluido, supuso, usando una variante de flujo laminar para crear velocidades variables a lo largo de su longitud. Una maravilla de ingeniera ms para agregar a la lista. Alcanzaron la cspide del arco, y estaba pensando en pedirle a Erreds que le hiciera un anlisis de la cinta transportadora, cuando sinti un parpadeo en la Fuerza. No fue mucho; poco ms que una punzada a corta distancia. Pero fue suficiente. En alguna parte muy cerca a la mano, alguien estaba preparndose para el asesinato. Sali de la cinta transportadora, luchando por un momento con el abrupto cambio de velocidad antes de recobrar el equilibrio. Erreds, de repente dndose cuenta de que se haba ido, grazn de sorpresa -entonces grazn de nuevo cuando Luke se estir con la Fuerza y lo alz completamente en el aire. "Silencio," lo amonest Luke mientras bajaba al droide en la seccin estacionaria de la pasarela. Echando una mirada alrededor, se estir de nuevo con la Fuerza. La intencin asesina todava estaba all, en alguna parte cerca. Pero aunque haba un manojo de otros peatones a la vista, no haba nada que pudiera ver que pareciera encajar con la sensacin. Por lo menos, no en este arco celestial en particular. Se dio la vuelta, asomndose hacia arriba por debajo del borde del techo de su arco celestial y a travs de la malla de la baranda del arco celestial que corra en paralelo a un nivel encima de l. Y all estaban, quizs diez metros ms adelante de donde l estaba: dos figuras con capas y capuchas paradas con las espaldas apretadas contra la baranda, la figura ms pequea del tamao de un nio aferrada a la ms alta. Ms all de ellos, Luke poda apenas distinguir las formas oscuras de tres atacantes movindose lenta y confiadamente hacia ellos. En la mano de uno de ellos, vio el brillo de un cuchillo. No haba tiempo que perder, y exactamente una sola ruta que tuviera alguna oportunidad de que Luke llegara a ellos a tiempo. Sera un salto recio, pero nada que un

Jedi usando la Fuerza no pudiera manejar fcilmente. El nico imponderable era si los rayos tractores de seguridad del Canyonade reaccionaran lo suficientemente rpido para cogerlo en medio del aire y desviarlo. Slo haba una forma de averiguarlo. "Espera aqu, Erreds," murmur. Estirndose a la Fuerza, brinc de la pasarela a la cima de la baranda de su arco celestial. Por un par de latidos del corazn se qued all agachado, recobrando el equilibrio mientras haca una medida visual final de la distancia entre este y el otro arco celestial. Entonces, respirando profundo, utiliz la Fuerza de nuevo y salt. Los rayos tractores de emergencia obviamente no estaban tan bien calibrados como haba temido, y alcanz el otro lado sin mas que un codazo ligero por parte de ellos. Agarrando el borde de la baranda del otro arco celestial, pas las piernas a travs de la apertura entre la baranda y el techo para aterrizar un poco agachado en la seccin inmvil de la pasarela. Evalu de una mirada el cuadro dispuesto ante l. Las dos probables vctimas, como ya haba visto, estaban de pie adelante y a su derecha, con las espaldas apretadas contra la baranda. La capucha de la ms alta de ellas se haba cado atrs, revelando la cara arrugada y el cabello blanco de una anciana. La cara del nio aferrado a su costado -probablemente un nieto o incluso bisnieto, considerando la edad de la mujer- todava estaba completamente en la sombra. Pero Luke no necesitaba ver una expresin, la forma en la que el nio se aferraba al costado de la anciana era toda la evidencia que cualquiera necesitaba para reconocer all el terror silencioso. Un terror que estaba bien fundado; Desde el arco celestial ms bajo Luke haba visto a tres hombres blandiendo cuchillos que se les acercaban. Ahora, desde su nueva perspectiva, poda ver que esos tres slo eran el crculo interno de un grupo mucho ms grande. Otros nueve hombres estaban unos pasos ms atrs, formando un semicrculo alrededor de su presunta presa. Los nueve tenan las caras endurecidas de hombres cuyas vidas haban sido formadas por la violencia y la crueldad; los nueve tenan blsteres desenfundados y listos. Y en ese momento, las nueve caras -y cinco de aqullos blsteres apuntaban a Luke. "Ya es suficiente," exclam Luke, enderezndose de la postura agachada en la que haba aterrizado. "Bajen sus armas." "Tengo una idea mejor," gru uno de los hombres, su voz era tan sucia como su apariencia. "Por qu no te das la vuelta y te alejas. Mientras todava puedas." "No lo creo," dijo Luke, intentando sonar ms confiado de lo que se senta. Con cinco -seis ahora- blsteres apuntndolo, iba a haber una carrera para ver si poda sacar su sable de luz lo suficientemente rpido como para desviar los tiros que estaran viniendo en su direccin en el momento en que hiciera un movimiento hacia el arma. Pero all estaba la cinta transportadora dos pasos a su izquierda. Una seccin en cada direccin; ambas movindose a velocidad razonablemente alta. "Estamos perdiendo el tiempo," ri uno de los otros hombres "Acbalo y-"

Y en ese instante, en medio de la frase, el nio se movi. Fue tan silencioso y tan rpido que al principio Luke no se dio cuenta de lo que estaba sucediendo. El nio se gir desde donde aferraba asustado de muerte a la anciana hacia el ms cercano de los atacantes que blanda un cuchillo, un brazo se balance delante del hombre como una estilizada palmada cruzada al pecho que qued corta. El movimiento del brazo pareci desviar al nio como una piedra rebotando hacia el segundo atacante; el movimiento de palmoteo de nuevo, y estaba lanzndose ahora hacia el tercer hombreY con un grito borbotante, el primer hombre se derrumb al suelo. Alguien jur con un insulto sobresaltado, los blsteres apuntados a Luke vacilaron mientras la sbita confusin se entrometa en lo que dos segundos antes haba sido una situacin slidamente segura. Las cabezas volvieron a mirar hacia el nio y su abuelaY entonces el segundo hombre se encogi, y el tercer hombre empez a hacer lo mismo, su cuchillo ahora inexplicablemente estaba en la mano del nio. Pero slo brevemente; un instante ms tarde, con un abreviado giro de la mueca, el cuchillo vol una corta distancia para enterrarse en el pecho de uno de los otros atacantes. Y cuando lo hizo, la capucha cay atrs lo suficiente para finalmente exponer la cara del nio. No haba un nio debajo de esa capa. Haba un noghri. Ese nico vislumbre fue la ltima vista clara que cualquiera tuvo del aliengena. Para algunos, fue la ltima vista clara de algo que tendran alguna vez. Aun mientras Luke manoteaba su sable de luz el noghri se volvi un borrn de movimiento: zambullndose, rodando, acuchillando ahora con hojas en ambas manos, evadiendo la frentica lluvia de rayos de blster con facilidad casual. Una granada reson en la pasarela a los pies de la anciana, se desvaneci cuando Luke se extendi a travs de la Fuerza para maniobrarla a travs del hueco entre la baranda y el techo y, enviarla directo hacia arriba. Para cuando explot inofensivamente lejos encima de ellos, la batalla haba terminado. "Maestro Skywalker," dijo el noghri, inclinando la cabeza gravemente desde el centro de la carnicera mientras deslizaba sus dos cuchillos de asesino de vuelta a su escondite. "Me siento honrado por tu presencia, y agradecido por tu ayuda." "Por lo que fue," dijo Luke, agitando la cabeza asombrado. Haba visto noghri entrenando y en prctica de combate y haba pensado que conoca los lmites de sus habilidades de lucha. Ni siquiera haba estado cerca. "De algn modo, creo que te las habras arreglado bastante bien sin m." "Disclpame, pero eso no es verdad," objet el noghri, caminando por encima de los cuerpos y viniendo hasta l. "Tu distraccin fue muy oportuna, permitindome casi cuatro segundos adicionales que de otro modo no habra tenido."

"Para no mencionar la granada," agreg la anciana. Se haba agachado al lado de uno de los muertos y estaba revisando sus bolsillos con dedos experimentados. "Si no fuera por tu rpida accin, todos habramos terminado muertos. Gracias." "De nada," dijo Luke, mirndola con crecientes dudas mientras ella terminaba su bsqueda y segua al prximo cuerpo. Un guerrero noghri y una mujer con la habilidad de un ratero profesional no eran exactamente lo que haba tenido en mente cuando vino brincando al rescate. "Puedo preguntar quin es usted?" "No quien probablemente temes que sea," dijo la mujer, haciendo una pausa en su bsqueda para mostrarle una sonrisa. "En realidad es algo bastante honesto y principalmente respetable. Mi nombre es Moranda Savich; Plakhmirakh aqu est actualmente asignado a m como mi guardaespaldas. Trabajamos para alguien a quien conoces: Talon Karrde." "Realmente," dijo Luke. "Lo extrao, es que estaba pensando en intentar hacer contacto con Karrde." "Bueno, has venido al lugar correcto," dijo Moranda, enderezndose. "Acaba de llegar a Cejansij." "Ests bromeando," dijo Luke, frunciendo el ceo. "Qu est haciendo aqu?" "Quin sabe alguna vez lo que Karrde est haciendo en cualquier parte?" declar filosficamente Moranda. "Por qu no vienes y le preguntas?" Luke mir abajo a travs de la baranda hacia las luces de la ciudad de abajo. Una vez ms, se las haba arreglado para estar en el lugar apropiado en el momento correcto. La Fuerza s que estaba con l. "Gracias," le dijo a Moranda. "Creo que lo har." *** "Jefe?" Karrde alz la vista de su escritorio para encontrar la cabeza de Dankin asomando por la puerta abierta de la oficina. "S, qu pasa?" "Savich y su guardia noghri estn aqu," dijo Dankin. "Ella consigui los datos que queras." "Que bien," dijo Karrde, frunciendo ligeramente el ceo. Cuando la tripulacin del puente del Salvaje Karrde se haba estado preparando para hacer saltar al Ventura Errante de Booster Terrik en la confiada H'sishi, Dankin haba estado llevando una sonrisa medio disimulada. Estaba llevando la misma sonrisa ahora. "Y?" pregunt Karrde. La sonrisa dej totalmente de esconderse "Y tambin te trajeron una sorpresa." "Realmente," dijo Karrde, dejando que la temperatura de su voz cayera un par de grados. "Espero que recuerdes cunto me gustan las sorpresas."

"Te gustar esta, Jefe," le asegur Dankin, dando un paso al costado y haciendo seas. Plakhmirakh y Moranda Savich emergieron de alrededor de la puerta y entraron a la oficina, la ltima sosteniendo un cilindro de datos en la mano. Y entrando detrs de ellos"Est bien, ser kesselado," dijo Karrde, ponindose de pie. "Una sorpresa de hecho placentera. Hola, Skywalker." "Karrde." Skywalker inclin la cabeza en un saludo. "Me sorprende encontrarte aqu." "El sentimiento es mutuo," convino Karrde. "Ests solo?" "Erreds est conmigo," dijo Skywalker, sealando atrs con la cabeza por encima de su hombro. "Vio a un droide de reparacin GV9T trabajando en tu baha de carga y se detuvo para charlar." "Espero que lo disfrute," dijo Karrde, tomando el cilindro de Moranda y mirando sus marcas. "se es el ltimo GV9T que voy a comprar alguna vez. Algn problema, Moranda?" "Nos asaltaron en el camino de vuelta," le cont ella. "Doce hombres, muy profesionales, ninguna indicacin acerca de para quin estaban trabajando." "Probablemente uno de los hutts," dijo Karrde, dando vueltas al cilindro encima de su mano. "No estn exactamente entusiasmados acerca de perder esto." "Podra ser," dijo Moranda. Quienesquiera que fueran, Plakhmirakh se ocup de ellos." "Con la ayuda del Maestro Skywalker," agreg el noghri con su voz ronca. "Lleg exactamente en el momento apropiado." "Los Maestros Jedi tienen esa maa," dijo secamente Karrde, devolvindole el cilindro a Moranda. "Est bien. Llvaselo a Odonnl, entonces puedes ir y relajarte en el saln de descanso de la tripulacin mientras l lo revisa y te prepara tu pago. Estaras interesada en tomar otra asignacin?" "Slo si es ms divertida que el trabajo de mensajera," dijo Moranda. "Aparte del ataque, todo fue ms bien aburrido." Onde una mano hacia Luke y Plakhmirakh. "Y con estos dos cerca, ni siquiera esa parte fue muy excitante." "Intentar hacerlo mejor la prxima vez," prometi Karrde. "De hecho, tengo un trabajo en particular donde tus talentos podran ser tiles. Reprtate de vuelta aqu despus de que te hayan pagado y hablaremos, est bien?" "De acuerdo," dijo Moranda, inclinando la cabeza. Plakhmirakh dio una abreviada reverencia noghri, y juntos salieron de la oficina. Karrde le alz una ceja a Skywalker. "Gracias por tu ayuda. Creo que ahora es mi turno de deberte una."

"Apenas," dijo el otro. "Plakhmirakh sobrevalora inmensamente mi ayuda all." "S, ellos no necesitan de mucha ayuda generalmente, no?" convino Karrde. "He estado muy satisfecho con su servicio. Aparte de interferir contra los mercenarios de los hutt, qu te trae a Cejansij?" Skywalker se encogi de hombros. "La Fuerza, en realidad," dijo. "Estaba intentando ver una visin del futuro, y me vi aqu. As que aqu estoy." "Ah," dijo Karrde. "No es una tcnica de planificacin con la que yo estara personalmente cmodo." "Yo tampoco estoy exactamente acostumbrado a ella," dijo Skywalker. "Por otro lado, justo estaba pensando en intentar ponerme en contacto contigo, y aqu ests, as que parece haber funcionado. Qu ests haciendo aqu, de cualquier modo, si puedo preguntar?" "No es un secreto," le asegur Karrde. "Por lo menos, no para ti. He estado investigando la posibilidad de que agitadores externos pudieran estar involucrados en algunas de las protestas que han aparecido alrededor de la Nueva Repblica. Puesto que Cejansij tiene una larga historia de manifestaciones pacficas, pens que sera un blanco obvio para la subversin." "Tiene sentido," medit Skywalker. "Aunque quiz sea demasiado obvio." "Depende de qu tan sutiles nuestros agitadores desconocidos decidan ser," dijo Karrde. "Pens que de todos modos vala la pena comprobarlo. Dijiste que queras hablar conmigo?" "S," dijo Skywalker. "Me he estado preguntando si habas hecho algn progreso en nuestra cacera de clones." "Ninguno en absoluto," concedi Karrde. "Ninguna de mis fuentes de informacin ni siquiera ha odo un cuchicheo acerca de actividad de clones. Si estn all afuera, quienquiera que est usndolos est mantenindolo muy en secreto." "Mm," murmur Skywalker. "Qu hay sobre los Piratas Cavrilhu?" Karrde agit la cabeza. "Parece habrselos tragado la tierra." Alz una ceja. "No es que realmente los culpe. Ser perseguido de tu base ms segura por un Maestro Jedi debe ser una experiencia ms bien desconcertante." "A ti te persigui fuera de Myrkr el Gran Almirante Thrawn, y no te atemorizaste," le record Skywalker. Karrde forz una sonrisa. Los recuerdos de esa poca todava le provocaban punzadas desagradables. "Quizs yo estoy hecho de un material ms fuerte. O quizs solo no me atemorizo tan notoriamente."

En su escritorio, el intercomunicador gorje, y se agach para tocar el interruptor. "S?" Era Dankin, su expresin de repente y atpicamente spera. "Mensaje de prioridad del Hielo Estrellado," dijo speramente. "Faughn dice que Mara ha sido capturada." Karrde sinti un nudo en su estmago cuando se dej caer de vuelta a su silla del escritorio. "Est Faughn todava en lnea?" "En su mayora," dijo Dankin. "La seal est un poco confusa- demasiados retransmisores en la mezcla- pero est mayormente claro. Canal de comunicador 5." Karrde tecle el canal, apenas consciente de que Skywalker haba dado la vuelta al escritorio y llegado a su lado. "ste es Karrde. Faughn?" "S, seor," vino la voz de Faughn, vacilando ligeramente con la distorsin de mltiples retransmisores de hiperespacio. "Llegamos al sistema Nirauan y observamos una nave espacial no identificada aterrizar en el segundo planeta. Jade tom a nuestro Defensor y entr. Recibimos una transmisin de pulso de su grabador que indicaba que ella estaba en problemas. Capturada, quiz peor." Karrde poda or su corazn haciendo un ruido sordo en sus odos. "Dankin, tenemos una copia de la grabacin?" "Justo aqu," dijo la voz de Dankin. "Psala." Escuch mientras se reproduca: el vuelo y aterrizaje, el descubrimiento de Mara de la cueva y fortaleza, su exclamacin sobresaltada y ese ltimo golpe enfermizo. "Que H'sishi empiece con un anlisis en seguida," orden Karrde. Ese golpe haba sonado demasiado como el sonido de un cuerpo golpeando el suelo. . . . "Quiero todo lo que puedan sacar de esa grabacin." "Ya estamos en eso." "Ya hicimos algn anlisis por nosotros mismos en el camino hacia aqu," dijo Faughn. "Hay definitivamente respiracin y un latido del corazn a ritmo humano despus de que ella se callara, as que por lo menos hasta ese punto todava estaba viva. Hay cincuenta o ms criaturas voladoras en la cueva -podemos distinguir por lo menos tantos juegos de alas batiendo- aunque eso puede no haber sido con quien ella estaba hablando. Oh, y por las diferentes velocidades del sonido a travs del aire y hueso, parece que ese golpe fue algo golpeando el frente o costado de su cabeza." Karrde hizo una mueca. "Un ataque." "O un accidente," dijo Faughn. "Sabemos que se estaba moviendo justo antes de que pasara, y que estaba dentro de una cueva. Podra haber chocado contra una pared o algo."

"Podemos intentar un anlisis de eco," sugiri Dankin. "Intentar deducir qu tan cerca de la pared estaba cuando fue golpeada." "S." Karrde alz la vista hacia Skywalker, parado en oscuro silencio a su lado, con ojos preocupados enfocados aparentemente en el vaco. "Sabes algo acerca de esto?" le pregunt al Jedi. "Del planeta o de quienquiera con el que ella estuviera hablando?" Skywalker agit la cabeza, sus ojos parecieron aun ms preocupados. "No. Pero vi una visin de Mara, al mismo tiempo que me vi aqu. Y donde estaba ella. . . podra haber sido una cueva." "Odi tener que dejarla all," dijo Faughn. "Pero tampoco quise arriesgarme a que todos nosotros desapareciramos sin que nadie supiera lo que haba pasado. Especialmente dadas esas naves y esa fortaleza." "No, hiciste lo correcto," le asegur Karrde. "La pregunta ahora es cmo la sacamos." Alz la vista a Skywalker. "O ms bien, a quin enviamos para hacer el trabajo." Skywalker debi haber odo el desafo en su voz. Sus ojos regresaron de cualquier cosa que estuvieran mirando para mirar abajo hacia Karrde. "Ests sugiriendo que vaya yo?" "Alguien all parece conocerte," seal Karrde. "Por lo menos, eso pens Mara. Puedes ser el nico con el que l -o eso, o ellos- est dispuesto a hablar," "No puedo irme," dijo Skywalker, con palabras que salan casi mecnicamente, su atencin estaba claramente en otra parte. "Tengo obligaciones aqu." "Tambin tienes una obligacin hacia Mara," contrapuso Karrde. "Por lo que sabemos, tambin tienes una obligacin para con el resto de la Nueva Repblica. Viste a una de aqullas naves -sabes que estamos tratando con una cultura desconocida aqu. Si esa fortaleza que ella vio est hecha del mismo material que la de Hijarna, podrn refugiarse all y no preocuparse de cualquier ataque que podramos tirarles encima. Y-" "Est bien," dijo Skywalker. "Ir." Karrde parpade, tomado ligeramente desprevenido por la rapidez de la decisin. Haba esperado tener que discutir por lo menos por algunos minutos ms y probablemente tirar algo concreto antes de que el otro estuviera de acuerdo. Pero tambin saba que era mejor no cuestionar una decisin para la que l ya estaba presionando. "Bueno," dijo. "Dime lo que necesites en equipo o suministros, y te lo conseguiremos. Querrs una nave ms grande, por supuesto. Dankin, qu tenemos disponible?" "No hay tiempo para eso," dijo Skywalker antes de que Dankin pudiera contestar. "Mi ala-X est en el Rectngulo de Atraque 16. Si puedes transmitirle una copia de los datos de navegacin a Erreds, le repondremos el combustible y estaremos en camino." "No puedes llevar a un pasajero en un ala-X," objet Faughn. "Si ella est herida-"

"Entonces tomaremos su nave y dejamos atrs al ala-X," la interrumpi Skywalker. "Estamos perdiendo el tiempo." "No llegars muy lejos en un Defensor," le record Karrde, tecleando en su tablero con una corazonada. S, la sincronizacin y las distancias funcionaran. "Permteme sugerir otra solucin: dejas aqu tu ala-X y yo har que el Golpe del Alba traiga al Fuego de Jade para encontrarte cerca de Duroon. Su droide no ser activado, pero t y tu R2 deben poder volarlo sin ningn problema." Skywalker agit la cabeza. "No quiero intentar introducirme furtivamente en Nirauan con una nave tan grande." "Entonces deja al Fuego escondido en alguna parte en el sistema exterior y entra en tu caza estelar," sugiri Faughn. "El puerto de atraque debera poder manejar un ala-X sin problemas." Skywalker titube por un latido del corazn, entonces asinti. "Est bien." "Bueno," dijo Karrde. "Dankin, llama al control del espaciopuerto y pide una orden de combustible para su ala-X. Nmero uno en la lista de prioridad, y puedes sobornar o amenazar a quienquiera que haga falta para conseguirlo. Entonces arma el equipo de supervivencia ms completo que pueda entrar en la bodega de un ala-X. Dos metros cbicos y 110 kilogramos, segn recuerdo." "Lo tengo," dijo Dankin. "Qu tipo de respaldo vamos a enviar detrs de l?" "Todo lo que podamos reunir," le dijo Karrde, tecleando por una lista de recursos disponibles. La flota de su organizacin era impresionantemente grande; pero esparcida alrededor de toda la Nueva Repblica como estaba, le tomara un tiempo precioso reunir cualquier tipo de fuerza de ataque. "No quiero ningn respaldo," Skywalker interrumpi sus meditaciones. "Llevar al Fuego de Jade es bastante arriesgado; cuantas ms naves en el sistema, mayores sern las oportunidades de que una de ellas sea vista. Ser mejor que intente introducirme solo." "Pero no puedes sacarla solo," dijo Faughn. "Puedo," dijo suavemente Skywalker. "Tengo que hacerlo." "No puedes," insisti Faughn. "Karrde? Dselo." Por un largo momento Karrde estudi al hombre ms joven, su mente retrocediendo al primer encuentro entre los dos de ellos a bordo del Salvaje Karrde haca tanto tiempo. Ni siquiera entonces Skywalker haba sido lo que habra llamado temerario; pero vindolo ahora Karrde qued impactado por la madurez silenciosa que diez aos le haban agregado a su cara. "Es su parte, Faughn," dijo. "Si l dice que puede hacerlo, entonces puede."

Skywalker asinti. "Gracias," dijo. "Creo que las gracias son todas para el otro lado," seal Karrde, intentando forzar una sonrisa. "Est bien: combustible y suministros, y el Fuego de Jade en Duroon. Qu ms necesitas que hagamos nosotros?" "Slo lo que ya ests haciendo," dijo Skywalker. "Sigue investigando estos alborotos, y si encuentras algo le haces llegar la informacin a Leia." "Considralo hecho," dijo Karrde. "Algo ms?" "S," dijo Skywalker, con una sombra cruzndole la cara. "Podras pasarle la voz a Leia en Coruscant y contarle adonde he ido?" "Ir yo mismo," prometi Karrde, ponindose de pie de nuevo. "Saldremos en cuanto hayas partido." "Gracias," dijo Skywalker. Se volvi y se dirigi hacia la puerta de la oficina"Dijiste que viste a Mara en una visin," le dijo Karrde. "Qu estaba haciendo ella?" Skywalker hizo una pausa en la puerta. "Estaba en un lugar rocoso, flotando en el agua," dijo, sin darse la vuelta. "Y pareca muerta." Karrde asinti despacio. "Ya veo." Sigui all, mirando fijamente a la puerta abierta, mucho despus de que Skywalker se hubiera ido. CAPTULO 18 De forma bastante injusta, la alarma de batalla son justo en medio del postre. Por una fraccin de segundo Wedge consider amontonarse los ltimos tres mordiscos de su torta de nieve de citros en la boca a la vez, decidi que correr a las bahas de aterrizaje con la boca llena no tena la dignidad apropiada, y lamentndose dej hurfano al pastel en la mesa de la sala de descanso. "Alas de cazas estelares, reprtense," el coordinador de cazas del Peregrino llam mientras Wedge se pona el casco de vuelo y se dejaba caer en la cabina de su ala-X. "Escuadrn Pcaro, dnde estn?" "Justo aqu, Perris," dijo Wedge, mirando alrededor para confirmar que el resto del escuadrn estuviera de hecho presente en la baha. "Qu est pasando?" "No sabemos con seguridad," gru Perris. "Todo lo que s es que acabamos de recibir una llamada de pnico del sistema Sif'kric. El General Bel Iblis habl con ellos durante quiz cinco minutos, y de repente nos estamos preparando para volar. Est bien, tienen luz verde para el lanzamiento cuando estn listos."

"Te copio. Est bien, Pcaros, vamos." Veinte segundos ms tarde estaban en el espacio, volando adelante a lo largo del flanco del Peregrino hacia la posicin de vanguardia. "Supongo que esto no puede ser un simulacro," sugiri Pcaro Seis en su frecuencia privada. "Bueno, si lo es, el general me debe otro postre," agreg Pcaro Doce. "Alguien est al tanto de la poltica local de este sector?" "Yo, un poco," dijo severamente Pcaro Nueve. "Mi suegro tiene algunos intereses aqu. Diez a uno a que son los frezhlix; han estado disputando con los sif'kries desde que echamos al Imperio del rea." "Quiz finalmente han decidido pasar a la accin," sugiri Pcaro Dos. "Con el General Bel Iblis y una fuerza de choque de la Nueva Repblica en la puerta de al lado?" interpuso incrdulamente Pcaro Seis. "Qu estn usando de cerebro, queso de groat?" "A todas las naves, ste es el General Bel Iblis," vino la voz del general por la frecuencia de comando, interrumpiendo la conversacin. "Acaban de informarnos que una gran fuerza frezhlix est aproximndose a Sif'kric, el planeta natal de los sif'krie. Como ese sistema slo est a unos minutos de aqu, nos han pedido que vayamos a echar una mirada." Terrfico, pens agriamente Wedge mientras evaluaba la fuerza de choque de la Nueva Repblica. Un Acorazado de la flota Katana, dos fragatas de escolta Nebulon-B, y tres escuadrones de cazas estelares; y se supona que enfrentaran a una fuerza lo suficientemente grande para atacar a un planeta entero? Bel Iblis podra haber estado leyndole la mente. "Obviamente, no estamos planeando ir cabeza-a-cabeza contra ellos," continu. "De hecho, vamos a tener que ser muy cuidadosos de no sobrepasar nuestros lmites legales aqu. Eso es todo lo que puedo decirles hasta que lleguemos all y hagamos una evaluacin de la situacin. Comandante Perris?" "Todas las naves, reprtense," orden Perris. "Preprense para saltar a la velocidad de la luz a mi seal." "Qu quiere decir, lmites legales?" pregunt Pcaro Seis mientras la flota empez a reportarse. "Supongo que quienquiera que llam a Bel Iblis no era alguien que pudiera pedir oficialmente la ayuda de la Nueva Repblica," le dijo Wedge. "Algn burcrata menor, quiz slo un director de trfico espacial asustado. Si no tenemos un pedido oficial-" "Escuadrn Pcaro: adelante," orden Perris.

"Entendido," dijo Wedge. Tir de la palanca del hiperimpulsor, entorn los ojos mientras las lneas estelares resplandecan, y haban salido. Era un vuelo de doce minutos hasta el sistema Sif'kric. En la soledad del hiperespacio, ocup esos minutos ejecutando un chequeo final a los sistemas y armamentos del ala-X, y preguntndose cmo el legendario General Garm Bel Iblis iba a resolver esta. El cronmetro baj hacia el cero. Preparndose, Wedge empuj de vuelta la palanca. Las lneas estelares resplandecieron de nuevoParpade. Qu espacio-? En el canal privado de los Pcaros, alguien resopl. "Deben estar bromeando," dijo Pcaro Dos. "Esto es una flota de invasin?" Wedge mir a su lectura tctica, agitando la cabeza en acuerdo silencioso. Dos bagonesde-batalla Kruk de cuarenta aos de edad, cinco fragatas clase Lancero de probablemente la mitad de esa edad, y quiz treinta modernas naves de persecucin de aduana Jompers. "Hasta ah lleg la amenaza grande y mala," coment desdeosamente Pcaro Ocho. "Probablemente podramos echarlos de aqu por nosotros mismos." "No lo s," dijo Pcaro Once. "Alguien parece estar bastante preocupado por ellas. Echa una mirada al borde lejano del planeta -debe haber veinte cargueros corriendo hacia la seguridad del espacio." "Y otro centenar que no lograrn hacerlo," seal Pcaro Siete. "All a babor -la fuerza frezhlix los ha interceptado." "Lo tengo," dijo Pcaro Nueve. "Esos astutos pequeos escoriapodrida. Ese debe ser el embarque anual de planta pommwomm." "Fuerza de ataque frezhlix, ste es el General Bel Iblis de la Nueva Repblica," anunci la voz de Bel Iblis. "Por favor expongan sus intenciones." "Yo soy Plarx," dispar una voz con un acento pesado. "Portavoz de los frezhlix. Nuestras intenciones no involucran a la Nueva Repblica. ste es un asunto privado entre nosotros y los sif'kries." "Me temo que no puedo aceptar eso," dijo Bel Iblis. "Cualquier agresin contra un miembro de la Nueva Repblica nos involucra." "sta no es una agresin, General Bel Iblis," contrapuso el frezh. "Somos una delegacin que viene a discutir el voto sif'krie en la Iniciativa de Drashtine." Hubo una pausa, Bel Iblis sin duda hizo que alguien busque qu era exactamente la Iniciativa de Drashtine. "Corran, qu son estas plantas pommwomm que mencionaste?" pregunt Wedge.

"Son un tipo de arbusto de mundo-caliente que crece en el planeta interior del sistema," dijo Pcaro Nueve. "Puedes sacarles aproximadamente ocho medicinas exticas diferentes y dos veces ese nmero de condimentos para comida. El problema es, que tienen que ser procesados dentro de las treinta horas de que se cosechan o se vuelven intiles." "As que eso es lo que los frezhlix estn haciendo," gru Pcaro Siete. "Ellos no tienen que invadir a nadie ni prepararse para un asedio a largo plazo. Todo lo que tienen que hacer es retrasar a esos cargueros durante unas horas, y los sif'kries pierden un montn de dinero." "Qu tal si es alrededor del veinte por ciento de su producto bruto anual," agreg Pcaro Nueve. "Aqu estamos hablando de una guerra econmica en serio. No me sorprende que sonaran asustados cuando llamaron." El canal principal se encendi de nuevo con un crujido. "Portavoz Plarx, ste es el General Bel Iblis. He revisado la Iniciativa de Drashtine, y no veo ninguna justificacin para este tipo de confrontacin." "Entonces no la revis de cerca," gru el frezh. "El gobierno sif'krie emiti el voto decisivo que le impidi al Senador de nuestro sector agregar su voz a la creciente condenacin hacia el gobierno y pueblo bothano." "El voto fue emitido legalmente-" "El voto estuvo equivocado!" exclam Plarx. "Dejar que los bothanos escapen del castigo apropiado meramente animar ms atrocidades como Caamas en el futuro. El gobierno sif'krie debe ser informado de esto y tener la oportunidad de cambiar su voto." "Una excusa suficientemente conveniente," murmur Pcaro Dos. "Aunque, tiene un punto," dijo Pcaro Cinco. "Muy envuelto en poltica local y chantajes, pero un punto." "Yo entiendo sus sentimientos en este asunto," dijo Bel Iblis. "Pero al mismo tiempo no podemos hacernos a un lado y permitirles interferir as con el comercio interestelar." "Falso," dijo el frezh. "Lo animo a que revise las regulaciones de la Nueva Repblica en tales asuntos, General Bel Iblis." Hubo otra pausa. "Tiene razn," dijo severamente Pcaro Doce. "Esto es intrasistema, no interestelar. No podemos interferir a menos que y hasta que recibamos una invitacin oficial para hacerlo." "Lo que significa que ahora todo queda en la corte de shockball del gobierno," murmur Pcaro Cinco. "Qu crees, Corran? Pueden moverse tan rpidamente como para salvar a las plantas?"

"No lo s," dijo Pcaro Nueve. "Pero apostara que los frezhlix escogieron para este truco un momento en que algn oficial sif'krie clave est fuera del planeta o de otra forma fuera de alcance." Hubo un clic en el canal privado. "Escuadrn Pcaro, ste es Bel Iblis. Comandante Horn?" "S, seor?" dijo Pcaro Nueve. "Me han dado a entender que Booster Terrik tiene algunos intereses en este sector. Es eso cierto?" Hubo solo la ms breve de las pausas. "S, General, los tiene." "Incluiran esos intereses ocasionalmente embarques legtimos? Digamos, cuando la necesidad y las cuotas son lo suficientemente altas, como durante el embarque anual de pommwomm?" Hubo una pausa ms larga esta vez. "Realmente no lo s, seor," dijo Pcaro Nueve, sonando confundido. "Yo creo que es razonable que lo sepa," continu Bel Iblis. "Asumiendo eso, cree que alguno de esos cargueros acorralados all afuera podra pertenecer a l?" Y de repente, Wedge comprendi. El legendario General Bel Iblis iba a resolver esta, est bien. Quiz. "Tenemos IDs de las naves, General?" pregunt. "Estoy enviando los datos ahora," dijo Bel Iblis. "Comandante Horn, chele una mirada, por favor." "Entendido, seor," dijo Pcaro Nueve, con voz ya no tan confundida. As que tambin haba entendido. "S. Ese carguero listado como el Sicofanta Jovial -en el lado lejano del grupo? Creo que realmente puede ser el Travesura del Hoopster, una de las naves de Booster." "Ya veo," dijo Bel Iblis, con voz repentinamente con todo el peso oficial. "Reconozco su relacin familiar con el Capitn Terrik, Comandante, y comprendo que esto va a ser personalmente doloroso para usted. Pero es un oficial de la Flota de la Nueva Repblica; y nosotros no podemos ni doblaremos las reglas contra el contrabando para nadie." "Entendemos, seor," dijo Wedge, dando a su tono el mismo nivel de gravedad. "Pido permiso para revisar esta nave sospechosa." "Permiso concedido, Escuadrn Pcaro," dijo Bel Iblis. "Tengan cuidado de no confrontar accidentalmente a las fuerzas frezhlix." "Entendido, seor," dijo Wedge. "Escuadrn Pcaro, frmense alrededor de m."

Mandando energa al motor, gir el ala-X para alejarse del Peregrino. "Parece que la ruta ms directa al Sicofanta Jovial es justo a travs del medio de la fuerza de asedio frezhlix," coment Pcaro Ocho. "Y seguro que no queremos darles tiempo para descargar cualquier contrabando mientras damos vueltas," convino Pcaro Nueve. "Supongo que tendremos que pasar por el asedio, entonces," concluy Pcaro Dos. "Slo tengan todos cuidado de no confrontar accidentalmente." "Mucho cuidado," dijo Wedge. "Hagmoslo." Estaban a mitad de camino a las fuerzas frezhlix antes de que el comandante aliengena pareciera notar de repente lo que estaba pasando. "General Bel Iblis, qu estn haciendo sus cazas estelares?" demand. "No tiene ninguna justificacin legal para atacar a mis naves." "Sus naves no estn bajo ataque, Portavoz Plarx," le asegur Bel Iblis. "Hemos identificado que uno de los cargueros que esperan ms all de su delegacin es un contrabandista que vuela bajo un ID falso. Por ley de la Nueva Repblica, tenemos el derecho y la obligacin de abordar cualquier nave en tales circunstancias e incautar su carga." Nunca le qued claro a Wedge qu pens exactamente el comandante frezhlix que iba a pasar despus. O pens que Bel Iblis estaba planeando transferir la carga perecedera de todos los cientos de cargueros al Peregrino, o simplemente declarar a todos los cargueros sospechosos e insistir en que fueran escoltados abajo al planeta para hacer una bsqueda apropiada. Pero fuera lo que fuera, salt a la conclusin -y a la carnadaequivocada con ambas manos. "No!" grit Plarx. "No deben aproximarse. Me oye? No se aproximarn." "No pueden detenernos," interpuso Wedge. "Aprtense del camino; vamos a pasar." "No!" grit el Frezh. Hubo una chchara en un idioma gutural siseante, y entonces el comunicador abruptamente se apag. Wedge respir profundo, preparndoseY de repente los bagones-de-batalla frezhlix abrieron fuego. "Evasivas!" exclam Wedge, haciendo girar a su ala-X abruptamente a estribor mientras los rayos de lser pasaron junto a ellos, uno de los tiros casi arrancndole sus motores de babor superiores. Hubo otro gruido de guturales siseantes, y otra salva de fuego lser disparada. "Pcaros, vuelvan a formarse," llam. "Volvemos a la flota." Dando vuelta a su nariz ms lejos, esquivando por debajo de una andanada final de fuego lser enemigo, se dirigi de vuelta hacia el Peregrino. Pero el Acorazado ya no estaba all. l y el resto de la flota de la Nueva Repblica, reconfigurndose en la formacin de combate favorita del general, estaban acercndose decididamente a la fuerza de asedio frezhlix.

Algo que son como un graznido jadeado se apoder del comunicador. "Fuerza de la Nueva Repblica!" gru el comandante frezhlix. "Qu estn haciendo? No tienen ningn derecho para moverse contra m." "Al contrario, Portavoz Plarx," dijo Bel Iblis, con voz repentinamente afilada como una navaja. "Tengo todo el derecho. Acaban de abrir fuego contra naves espaciales de la Nueva Repblica. Rndanse inmediatamente, o preprense a ser destruidos." "Protesto!" jade Plarx. "Sus naves nos provocaron a defendernos." "Es su ltima oportunidad, Portavoz," dijo Bel Iblis. "Rndase o enfrente las consecuencias." Hubo un gruido de guturales; y mientras los Pcaros alcanzaban al Peregrino y doblaban de nuevo a sus posiciones en la formacin de batalla Wedge vio que las naves frezhlix haban abandonado su asedio y estaban girando sus armas para enfrentar a la fuerza de la Nueva Repblica que se acercaba. Efmeramente, Wedge se pregunt si Bel Iblis sera tan corts como para simplemente mantener posicin a la distancia ahora que haba roto el asedio, o si insistira en hacer pagar por su agresin a los frezhlix. Plarx tom la decisin por l. En una imponente llamarada de fuego lser los dos bagones-de-batalla Kruk abrieron fuego mientras las naves de persecucin Jompers saltaron hacia adelante para encontrarse con los Ala-X. "Fuerzas de la Nueva Repblica," dijo Bel Iblis framente. "Ataquen a voluntad." *** "El gobierno frezhlix me ha enviado una vigorosa protesta hace unas horas acerca de sus acciones," la voz spera del Almirante Ackbar vino desde el altavoz del comunicador del Peregrino. "Dicen que lanz un ataque sin provocacin contra una delegacin pacfica." Parado a una respetuosa distancia de la silla del general, Wedge llam la atencin de Corran Horn y gir los ojos en gesto silencioso de aversin. El otro hizo una mueca de acuerdo. "Al contrario," Bel Iblis le dijo a Ackbar. "Ellos estaban comprometidos en una clara violacin al movimiento de la economa libre. Adems de lo cual, atacaron primero." "As no es como los frezhlix lo cuentan," retumb Ackbar. "Dicen que usted claramente sobrepas la autoridad de la Nueva Repblica." "Estoy seguro de que eso dicen," dijo Bel Iblis. "Quiere que enfrente un interrogatorio?" "No sea absurdo, General," dijo Ackbar; y por primera vez desde que la conversacin haba comenzado la voz del mon cal le pareci a Wedge se haba relajado un poco. "Necesitamos a todos los buenos comandantes que podamos conseguir. Y no dudo que los frezhlix merecan cualquier cosa que usted les haya dado. Dijo que haba una nave contrabandista entre los otros cargueros?"

Bel Iblis mir a Corran que asinti. "S, seor, sin duda," confirm el general. "Una de Booster Terrik. Las autoridades sif'krie han incautado la nave y estn buscando contrabando." "Puedo imaginarme la conversacin que tendr lugar en el Ventura Errante algn da en el futuro cercano," dijo Ackbar, con la voz ponindose un poco rara. Los mon cals tenan un viejo odio hacia el contrabando y los contrabandistas, y el almirante indudablemente estaba encontrando un cierto humor potico en lo que haba pasado. "Aunque la justificacin de su posicin se ver perjudicada si no haba en realidad ningn contrabando a bordo." "Las regulaciones no distinguen si la bsqueda es fructfera o no," le record Bel Iblis. "O est sugiriendo que el Presidente Gavrisom pudiera escoger no verlo de esa forma?" "El Presidente est limitado por ciertas necesidades diplomticas y polticas," dijo Ackbar. "Sin embargo, estoy seguro de que leer su reporte sobre este incidente antes de hacer cualquier juicio. De todos modos, le sugiero que interrumpa su circuito de patrulla y vuelva a-" Abruptamente la seal chill y se desvaneci. "Estacin de comunicaciones, qu est pasando?" demand Bel Iblis. "El problema no est en nuestro extremo, General," report una nueva voz. "Parece que la transmisin de la HoloRed se ha cortado." Bel Iblis les lanz una mirada a Wedge y Corran. "Problemas en Coruscant?" le pregunt al oficial de comunicaciones. "No lo s, seor. Estoy verificando los otros retransmisores. . . no, seor, no es Coruscant. Parece que el retransmisor de Mengjini se ha apagado." "Seor, estamos captando una alarma general en la red secundaria," interpuso una nueva voz. "El retransmisor de Mengjini est segn se alega bajo ataque por un pequeo grupo de, entre comillas, 'elementos disidentes'." "Entendido," dijo Bel Iblis. "Navegacin, trace un curso rpido a Mengjini. Comunicaciones, retransmita la alarma a todas las fuerzas y bases de la Nueva Repblica en el rea. Dgales que vamos en camino y pedimos refuerzos de respaldo." Obtuvo asentimientos y se volvi de nuevo hacia Wedge y Corran. "Parece que sus reportes tendrn que esperar," dijo. "Vuelvan a su escuadrn, y preprense." "No es bueno," resopl Corran mientras l y Wedge trotaban por el corredor ventral del Peregrino hacia sus bahas de atraque. "Cuando empiezan a entrometerse con las comunicaciones de largo alcance, sabes que se estn poniendo serios." "No tenemos ninguna prueba de que este sea el grupo Venganza," seal Wedge, esquivando a un dresseliano agachado encima de un panel de acceso abierto.

"Quiz no," contrapuso el otro. "Pero yo nunca mencion al Venganza. Pensaste en ellos por ti mismo." Wedge hizo una mueca. "S," convino. "Lo hice, no?" "S, lo hiciste," dijo Corran. "Y tambin ests pensando que entre los alborotos mortales, los ataques interplanetarios abiertos, y ahora esta interrupcin de las comunicaciones de largo alcance, esto ha ido mucho ms all de unos pocos fanticos que protestan sobre el envolvimiento bothano en Caamas." "S," convino sobriamente Wedge. "Apenas puedo esperar para ver lo que pasa despus." CAPTULO 19 "Mire y llore," dijo Lando, extendiendo sus cartas de sabacc en la mesa. "Veintitrs- un Sabacc Puro." "Interesante," murmur el Senador Miatamia, su curtida cara diamalana inexpresiva mientras estudiaba sus propias cartas. "Presumo que la referencia a llorar no es una parte literal del juego como ustedes lo juegan. Un Sabacc Puro, dice?" "S," confirm Lando, con una sensacin incmoda cosquillendole en la nuca. El Senador haba hecho esta misma pausa dramtica en la mano de mazo del sabacc en exactamente cinco de los ocho juegos completos que haban jugado desde que el Dama Suerte sali apresuradamente de Cilpar. Cinco juegos que el Senador tambin haba por casualidad ganado. "Desafortunadamente," dijo Miatamia, poniendo las cartas casi delicadamente sobre la mesa. "Yo tengo un Arreglo del Idiota. Creo que eso gana?" "S, gana," dijo Lando, agitando la cabeza en aversin. Eso haca seis de nueve. "No puedo creer que no haya jugado este juego profesionalmente," refunfu, empezando a recoger las cartas. El diamala agit los dedos en el aire. "No cree realmente que los diamalas hemos creado nuestro vasto imperio financiero y comercial slo con sentido comn y trabajo duro, o s?" Lando hizo una pausa, con la mitad de las cartas todava en la mesa, mirando sospechosamente al Senador. Estaba realmente implicando-? No, por supuesto que no. Ridculo. "Eso fue una broma. Verdad?" "Por supuesto," dijo Miatamia, agitando los dedos de nuevo. "El sentido comn y el trabajo duro son todo lo que cualquier ser o especie requiere para tener xito. La suerte es una mera ilusin, en la que confan los ignorantes y que buscan los tontos."

Con esfuerzo, Lando reprimi un destello de molestia. Sus das de juego profesional desde hace mucho estaban en el pasado distante, pero el obvio desprecio del diamala todava le dola un poco. "As que en otras palabras, si uno es lo suficientemente inteligente, nunca pasa nada que no pueda prever?" "Por supuesto que los imprevistos pueden presentarse," dijo Miatamia. "Pero quienes estn preparados siempre pueden encontrar la forma de superarlos." "Por s mismos?" persisti Lando. "Nunca necesitan nada de ayuda?" "S pueden," dijo el diamala, sin inmutarse. "Pero anticiparse a la necesidad de ayuda es una mera parte ms del sentido comn." "Ah," dijo Lando, asintiendo. "As que, en otras palabras, el hecho de que yo reconozca mi necesidad de seguridad adicional en mis embarques de mineral significa que tengo buen sentido comn." "Puede," convino Miatamia. "Tambin podra significar-" Y de repente, con un fuerte crujido de descarga de energa que vena en direccin del hiperimpulsor del Dama Suerte, el cielo jaspeado sobre ellos abruptamente fluy a lneas estelares. Lando estaba en la cima de la escalera redonda cuando las lneas estelares terminaron de encogerse de vuelta a estrellas. "Qu pasa?" demand Miatamia desde detrs de l. "Falla del hiperimpulsor," grit Lando por encima de su hombro cuando casi cay por la escalera. Si uno de los acoplamientos haba fallado, necesitaba reencauzar la energa antes de que empezara a desestabilizarse y se llevara a todo el resto del circuito. Con visiones de un trabajo de reparacin mayor aqu afuera en el medio de ninguna parte cernindose ante l -un trabajo de reparacin que no lo hara ser exactamente amado por su invitado diamalano- corri a toda velocidad por el rea de cena, pasando los camarotes, y se detuvo delante del panel de control de ingeniera. Y frunci el ceo. No haba ninguna de las luces rojas resplandecientes que habran indicado fallas en los sistemas mayores, ni siquiera lneas de estado rojas parpadeantes que apuntaran a fallas en los sistemas menores. De hecho, segn los diales, la salida del hiperespacio fue simplemente la respuesta automtica normal al acercamiento planetario cercano. Haba una nota debidamente registrada de que la comparacin del curso con la computadora no indicaba que ningn planeta debera estar en rango en este momento. . . "Oh, no," suspir Lando, saltando a la corta escalera y apretando la apertura de la puerta del puente. La puerta se abri, y entr. Y all estaba, flotando silenciosamente en la oscuridad directamente delante de l: la forma demasiado familiar de un Destructor Estelar Imperial. Reprimiendo una maldicin, se zambull hacia el timn, palmoteando la fila de interruptores de refuerzo de energa de emergencia en el camino. Se dej caer en la silla, mand plena potencia a los motores, y gir la nariz del yate abruptamente a estribor.

O ms bien intent girarla. Incluso con plena energa de emergencia, el Dama Suerte no se estaba moviendo. O ms bien no se estaba moviendo hacia donde Lando quera que fuera. "Estamos en un rayo tractor," dijo la fresca voz del Senador desde detrs de l. "Ya lo not," dijo brevemente Lando, cambiando a un movimiento de meneo afilado arriba-abajo. Si el operador del rayo tractor pensaba que su blanco estaba intentando ir vertical, podra sobrecorregir permitiendo al yate escapar de su asimiento. Pero no tuvo tal suerte. "Abrchese el cinturn," Lando le orden a Miatamia, dejando que el tractor amortiguara en meneo residual del yate y echando una rpida mirada alrededor. Los Imperiales tenan que tener un Crucero Interdictor cerca en alguna parte. . . s, all estaba, a la distancia a babor, con la nariz apuntada en direccin al Dama Suerte. Pero no tan precisamente apuntada. De hecho, el cono proyectado de ondas de gravedad inhibidoras de hipervelocidad no estaba ni siquiera cerca de estar centrado en el concurso de tire-y-afloje que tena lugar aqu afuera. Si Lando poda zafarse del rayo tractor, haba iguales oportunidades de que pudiera llegar al borde del cono y podra escapar antes de que el Destructor Estelar pudiera restablecer su asimiento. "Llame a su ayudante por el intercomunicador y haga que se abroche su cinturn," le dijo al Senador. El Dama Suerte tena un ltimo truco en su manga, una cosita que una de las hazaas de Luke de hace unos aos haba inspirado a Lando a instalar. Encendiendo el lanzatorpedos de protn de respaldo, tecle por un torpedo de Tres Etapas y dispar. El torpedo sali con un destello de abajo de la proa del yate, acelerando de repente cuando el rayo tractor lo tir hacia l. Hubo un parpadeo en el tablero de Lando mientras una de las bateras turbolser del Destructor Estelar empez a rastrearloY entonces, a no ms de veinte metros delante del Dama Suerte, el torpedo explot. No en una explosin devastante, sino en una nube de brillantes partculas tracreflectantes. Partculas que deberan, en teora, confundir el asimiento, enredando a todo el rayo tractor, y permitirle zafarse. Y estaba funcionando. El yate se estremeci por un momento y entonces se estremeci violentamente cuando el asimiento invisible estuvo abruptamente roto. "Agrrense!" grit Lando, volviendo la nariz de la nave abruptamente hacia arriba. Si la experiencia de Luke con el gambito de la mortaja de encubrimiento serva de gua, tendra pocos segundos para llegar al borde del cono de sombra de masa del Crucero Interdictor antes de que los Imperiales se despertaran y empezaran a disparar. Pero aun mientras el Dama Suerte empezaba a volverse, hubo un estallido de luz desde atrs de la nube de partculas entre l y el Destructor Estelar. Apenas tuvo tiempo

suficiente para ver las partculas relucientes trac-reflectantes volverse de un negro mate, no reflectanteY con otro sacudn el yate estaba atrapado una vez ms en el rayo tractor. "Ahora qu?" pregunt Miatamia. "Slo nos queda una cosa por hacer," le dijo Lando, con un nudo en el estmago mientras apagaba los motores sublumnicos del Dama Suerte. Nos rendimos." *** Seis stormtroopers iban delante, agrupados en tres lneas de dos al unsono perfecto. Detrs de ellos, con sus pasos ms suaves que ni siquiera intentaban seguir el paso, caminaban Miatamia y su ayudante. Lando caminaba detrs de los dos diamalas, obscuramente contento de estar en la posicin menos notable en el fondo. No que ese punto realmente lo pusiera en una posicin mejor. Haba otros seis stormtroopers ms llevando la retaguardia. Aparte de un breve "vengan con nosotros" del comandante stormtrooper, no haba habido ninguna comunicacin entre aprehensores y prisioneros. Pero Lando haba estado a bordo de ms de un Destructor Estelar en su tiempo, y no necesitaba una invitacin o un mapa para saber que estaban siendo arriados hacia el pas de los oficiales de antigedad. Posiblemente al nervio central de los oficiales de Inteligencia, posiblemente incluso al mismo complejo de oficinas del capitn. Haba sido incapaz de leer el ID de la nave antes de que el Dama Suerte hubiera sido arrastrado a la boquiabierta baha hangar, y haba estado esperando contra la esperanza que esta fuera alguna monstruosa broma que le estuvieran jugando con uno de los Destructores Estelares capturados de la Nueva Repblica. A cada paso que daba, a cada oficial o tripulante Imperial que se apartaba respetuosamente para dejar lugar a los stormtroopers, la esperanza se desvaneca un poco ms. Pareci tomar para siempre, pero finalmente se detuvieron frente a una puerta marcada simplemente SALA DE COMANDO SECUNDARIA. "Los esperan," dijo el comandante desde atrs de Lando mientras los stormtroopers de adelante formaban un semicrculo de guardia alrededor de la puerta. "Entren." "Gracias," dijo Miatamia, con voz imposiblemente calma. La puerta se abri y, sin vacilacin, los dos diamalas caminaron adentro. Renuentemente, Lando los siguiY casi choc contra la espalda de Miatamia cuando ambos aliengenas de repente se pararon en seco. Lando recuper el equilibrio, asomndose entre ellos para intentar ver lo que los haba sobresaltado tanto. La sala estaba escasamente decorada, con poco ms que algunos monitores tcticos de pared y un doble anillo de pantallas repetidoras alrededor de una silla de comando en el medio de la sala. De pie junto a la silla haba un hombre de cara dura que llevaba una insignia de mayor.

Y levantndose serenamente de la misma sillaLando sinti que su corazn se detena en su pecho. No. No, no poda ser. Pero lo era. "Buen da, caballeros," dijo el Gran Almirante Thrawn, saludndolos. "Mis disculpas acerca del mtodo bastante informal con el que fueron trados aqu. Por favor, pasen adentro." El momento horrorizado pareci estirarse hacia la eternidad mientras Lando miraba fijamente en horror aturdido a esa cara. No poda ser. El Gran Almirante Thrawn estaba muerto. l estaba muerto. Tena que estarlo. Y sin embargo aqu estaba. Muy vivo. Nadie se haba movido todava. "Por favor, pasen adentro," repiti el Gran Almirante, esta vez con una severidad de comando en su voz. Miatamia se revolvi y sigui adelante, su movimiento aparentemente rompiendo la parlisis de su ayudante. Aturdidamente, Lando los sigui, sintiendo mientras lo haca que la retaguardia stormtrooper llenaba el espacio detrs de ellos. "Hasta ah es suficiente," dijo severamente el mayor cuando Miatamia lleg a tres metros del anillo de pantallas exterior. "Han sido desarmados?" "Ninguno de ellos llevaba ningn arma," inform el comandante stormtrooper. Tres de ellos, not Lando, se haban adelantado para formar una columna flanqueando su derecha, una mirada por encima de su hombro confirm que el comandante y los otros dos se haban extendido a lo largo de la pared de atrs de ellos. Un simple aunque eficaz posicionamiento que provea una guardia cercana mientras al mismo tiempo dejaba a los stormtroopers fuera del mutuo fuego cruzado. "S, lo estn vigilando de cerca, Capitn Calrissian," confirm Thrawn. "Despus de esa situacin desagradable en Bilbringi, he tenido que aceptar precauciones extras. No es que est esperando problemas de cualquiera de ustedes, por supuesto." "Por supuesto," dijo Lando, volviendo la vista para mirarlo. Era un truco, por supuesto. Tena que serlo. Thrawn estaba muerto. El propio Comando Imperial lo haba dicho. Y sin embargo. . . "Se ve usted notablemente bien, Almirante," dijo Miatamia. "Debo confesar mi sorpresa de verlo aqu."

Thrawn sonri dbilmente. "Mi reaparicin ha sorprendido a muchos otros, Senador Miatamia. Y sorprender a muchos ms en los das por venir. Sin embargo, no los hice traer a bordo para que meramente admiraran mi continuada salud. La verdadera razn-" "Cmo sobrevivi a los astilleros de Bilbringi?" dijo bruscamente Lando. "Los reportes Imperiales decan que usted estaba muerto." "No interrumpa al Gran Almirante," exclam el mayor, dando un paso hacia l. "Tranquilo, Mayor," dijo Thrawn en voz baja, deteniendo el avance del otro con un gesto casi lnguido. "Bajo las circunstancias, un cierto grado de aturdimiento es completamente perdonable." "Todava no ha contestado a su pregunta," dijo Miatamia. Le pareci a Lando que un dbil parpadeo de dolor distante toc la cara del Gran Almirante por un momento. "Mi supervivencia se debi a una combinacin nica de varios factores," dijo. "Me perdonarn si no entro en detalles." "Pero sus propios reportes Imperiales?" repiti Lando. "Los reportes Imperiales dijeron lo que yo les permit decir," dijo Thrawn, con los ojos empezando a destellar de molestia. "Era necesario que mientras me recuperaba-" Se interrumpi. "Quizs lo he juzgado mal, Capitn," dijo, con voz calma de nuevo. "Y a usted, Senador. Asum que cuando encontrara a un ser que volva de entre los muertos estara ms interesado en lo que tuviera que decir que en los detalles del viaje. Mi error." Su mirada pas por encima del hombro de Lando. "Comandante, puede escoltarlos de vuelta a su nave. Mayor, haga que Inteligencia confirme la ubicacin actual del Senador ishori, Dx'ono." "Nuestras disculpas, Gran Almirante," dijo rpidamente Miatamia cuando los stormtroopers empezaron a adelantarse. "Como usted dijo, solo estbamos momentneamente aturdidos. Pero lo escuchamos ahora." Thrawn alz una mano, y los stormtroopers avanzando se detuvieron. "Muy bien," dijo. "Mi mensaje es bastante simple, Senador. Ustedes han sido informados recientemente que un grupo de bothanos estuvo involucrado en el genocidio intentado en Caamas. Yo he venido a ofrecer mi ayuda a llevar a aquellos culpables a la justicia." Miatamia inclin la cabeza al costado, como si estuviera escuchando un sonido dbil y distante. "Disclpeme?" "No, oy correctamente," le asegur Thrawn, con esa sonrisa dbil una vez ms tocndole los labios. "Quiero ayudar." Miatamia gir la cabeza para lanzar una mirada de vuelta a Lando, y gir de nuevo. "Cmo?"

"Identificando a las partes culpables, por supuesto," dijo el Gran Almirante. "Si el Presidente Gavrisom realmente desea que esta crisis se resuelva, slo necesita pedir mi ayuda. Una visita a Bothawui, unos pocos minutos de conversacin con cada uno de los lderes de los clanes bothanos, y averiguar la verdad." Miatamia inclin la cabeza al costado de nuevo. "Los lderes bothanos dicen que no saben quines entre su gente estuvieron involucrados en el crimen." "Oh, en serio, Senador," dijo Thrawn, con tono oscuro y fro. "Realmente esperaba que dijeran otra cosa?" Miatamia pareci digerir eso. "Y usted cree que puede averiguar la verdad meramente hablando con ellos?" Los ojos rojos resplandecientes relucieron. "S." Hubo un breve silencio. "No sera ms simple para usted meramente localizar los archivos Imperiales apropiados y drnoslos?" "Por supuesto que lo sera," dijo Thrawn. "Y tal bsqueda ya est en marcha. Pero la biblioteca de archivos Imperiales en Bastin es bastante extensa, y el proceso podra demorar semanas o incluso meses para completarse." Alz una ceja negro azulada. "No creo que tengan tanto tiempo para esperar." "Parece estar convencido de que la Nueva Repblica est enfrentando una seria crisis," dijo Miatamia. "Hemos superado otras crisis similares en el pasado." "Su confianza es admirable," dijo Thrawn, recostndose ligeramente en su asiento. "Pero le aconsejara que transmitiera mi oferta al liderazgo de la Rebelin antes de rechazarla prematura y unilateralmente." "Yo nunca declar que rechazaba su oferta, Gran Almirante," dijo Miatamia. Thrawn sonri. "No, por supuesto que no," dijo, con tono mucho ms astuto de lo que Lando encontraba cmodo. "No me gustara nada ms que continuar con esta discusin, Senador- ha pasado un largo tiempo desde que he tenido el placer de debatir con una mente diamalana entrenada. Pero tengo otros asuntos de los que ocuparme, y usted tiene un mensaje que entregar. Mayor, escltelos de vuelta a su nave. Adis, Senador, Capitn." "Una pregunta, Almirante, si me lo permite," dijo rpidamente Lando mientras los stormtroopers surgan detrs de l. Su mente estaba finalmente empezando a descongelarse; y si ste era un truco, sta podra ser la nica oportunidad que tendra de desenmascararlo. "Yo lo vi una vez, a la distancia, mientras usted estaba en la compaa del contrabandista Talon Karrde. Puede decirme dnde pas eso y por qu estaba all?" La cara de Thrawn se endureci. "Si sta es una prueba, Capitn, ha escogido su tema imprudentemente. Me he pasado mucho tiempo durante mi recuperacin considerando el pago apropiado que ser exigido de Talon Karrde por sus muchas traiciones. No me

gusta que me lo recuerden, excepto para considerar lo corto que ser lo que le queda de vida. Ese mensaje lo puedes entregar." "Ya veo," murmur Lando, cerrando la boca firmemente. Su temeraria y desafiante juventud estaba muy atrs, y la expresin en la cara de Thrawn era definitivamente del tipo que descorazonaba ms preguntas. Una vez ms, sin embargo, Miatamia no fue tan fcilmente disuadido. "Todava no ha contestado su pregunta," seal. Los ojos rojos resplandecientes volvieron al diamala, y por un solo horrible momento Lando pens que el Almirante iba a hacerlos matar a los tres justo all y entonces. Pero para su alivio, Thrawn meramente sonri. "La mente diamalana," dijo, con voz absolutamente calma de nuevo. "Mis disculpas, Senador." Volvi a mirar a Lando. "Se est refiriendo a mi reunin con Karrde en su base en el planeta Myrkr mientras yo estaba buscando a Luke Skywalker. Usted y alguien ms -presumo que el General Solo- vieron nuestro aterrizaje desde el interior del bosque." Lando sinti un estremecimiento fro subindole por la espalda. "Saba que estbamos all?" "Saba que haba alguien all," dijo Thrawn. "Como estoy seguro que sabe, los stormtroopers selectos tienen equipos sensores extra integrados en sus cascos. Uno de ellos detect un brillo reflejado de los macrobinoculares que estaban usando." "Y sin embargo no hizo nada?" pregunt Miatamia. Thrawn se encogi ligeramente de hombros. "En el momento asum que era meramente alguna de la gente de Karrde, puesta ah para asegurarse de que mis stormtroopers no se volvieran, digamos, demasiado devotos. Dada la densidad del follaje, incluso un blster pesado habra sido inofensivo contra nosotros desde esa posicin, as que orden que no se diera importancia a los observadores." Su boca se endureci, slo un poco. "Los eventos subsecuentes, por supuesto, mostraron que la situacin haba sido otra. Satisface eso su curiosidad, Capitn?" Lando se las arregl para asentir. "S, Almirante. Lo hace." "Bueno," dijo framente Thrawn. "Gracias por su tiempo, caballeros, y de nuevo mis disculpas por la parada no programada. Comandante, vea que lleguen a su nave." Treinta minutos ms tarde, sentado al timn del Dama Suerte, Lando mir como el Crucero Interdictor y el Destructor Estelar hicieron su salto sincronizado a la velocidad de la luz. "Como usted dijo, Senador," murmur. "A veces los imprevistos pueden presentarse. Me alegra que aqullos que estn preparados siempre puedan encontrar la forma de superarlos." Miatamia no dijo nada. Quizs, por una vez, no tena nada que decir.

Haciendo una mueca, Lando tecle el tablero y gir la nariz del Dama Suerte de vuelta a su curso hacia Coruscant. Al Presidente Gavrisom no le iba a gustar esto. Ni un poco. Ni a nadie ms. *** No haba habido ninguna comunicacin planeada en este punto del plan. Y sin embargo, all estaba la imagen hologrfica de un cuarto de tamao del Mayor Tierce, fluctuando ligeramente sobre el mdulo hologrfico privado del Moff Disra. "La transmisin ha sido asegurada," dijo Disra, con el borde de un filo fro de miedo molindole el estmago mientras miraba la pantalla de encriptacin. Si algo hubiera salido mal. . . "Qu pasa?" "Ningn problema, si eso es lo que se est preguntando," dijo Tierce. "Toda la operacin sali segn el libreto." "Estoy encantado de orlo," gru Disra. "Entonces por qu corre este riesgo de una comunicacin abierta?" "Saba que usted estara preocupado," dijo blandamente Tierce. "Quera ayudar a tranquilizarlo." Disra sonri sardnicamente, sabiendo que la expresin probablemente se perdera con un holo de este tamao. "Muchsimas gracias, Mayor -aprecio tanto su preocupacin. As que nuestro ttere actu adecuadamente?" "Ira ms lejos y dira que actu extraordinariamente," dijo Tierce. "Los tuvo en la palma de su mano desde el momento que entraron hasta el momento que salieron." "Ninguna sorpresa, entonces?" "No realmente. Calrissian intent atraparlo con una pregunta acerca de la vez en que Thrawn visit a Talon Karrde en Myrkr. Afortunadamente para nosotros, haba realmente ledo el detallado reporte que yo le haba escrito acerca de mi tiempo con Thrawn y saba la respuesta." "Afortunadamente para l, quiere decir," dijo Disra, poniendo un borde de amenaza en su voz. "Qu tan pronto regresarn?" "sa es la otra razn por la que llam," dijo Tierce. "Ahora que estamos aqu, creo que vamos a quedarnos en el espacio ocupado por la Rebelin durante algn tiempo." Disra frunci el ceo, el filo fro empezaba a molerlo de nuevo. "Para qu?" "Me gustara husmear por aqu un poco," dijo el otro con un movimiento casual de la mano. "Enviar seales de activacin a algunos de los grupos durmientes que no hemos contactado todava -quedan todava algunos a los que no pudimos enviar transmisiones debido a la distancia o posicionamiento. Principalmente, quiero ver cul ser la reaccin de Coruscant a la reaparicin de Thrawn."

"Probablemente enviar cincuenta Cruceros Estelares cargando hacia ustedes," exclam Disra. "Esto es una locura, Tierce. Tampoco es parte del plan." "Los planes militares siempre estn sujetos al cambio, Su Excelencia," dijo serenamente Tierce. "Esto no es lo que tena en mente para Flim," gru Disra. "Usted sabe." "Y usted sabe que cuando me un dije que podamos aprovecharlo mejor de lo que usted tena en mente," contrapuso Tierce. Disra apret salvajemente los dientes. "Va a estropearlo todo. Y har que los maten a cambio." "Al contrario," dijo Tierce, e inclusive en la imagen de un cuarto de tamao Disra pudo ver su sonrisa auto-satisfecha. "Voy a volver a encaminar al Imperio hacia la gloria." "Tierce-" "Tengo que irme, Su Excelencia," dijo Tierce. "No debemos prolongar demasiado la transmisin, incluso con buena encriptacin. No se preocupe, no estoy planeando llevar el Implacable a Coruscant o algo as de tonto. Yo slo quiero pasar un poco ms de tiempo aqu. Llmelo una corazonada." "En mi experiencia, confiar en las corazonadas es un viaje rpido al extremo corto de las posibilidades," gru Disra. Pero Tierce lo haba agarrado, y los dos lo saban. Excepto enviar a lo que quedaba de la Flota del Sector Braxant a perseguirlos, haba poco que Disra pudiera hacer para contrarrestar sus rdenes a estas alturas. "Cunto tiempo est planeando quedarse?" Tierce se encogi de hombros. "Un par de semanas. Quiz ms. Depende." "De qu?" "De si obtengo la reaccin que estoy buscando. Me ocupar de hacrselo saber si y cuando pase." "Est bien," dijo agriamente Disra. "Si y cuando la flota de la Nueva Repblica aparezca sobre Bastin, yo me ocupar de hacrselo saber." Tierce sonri. "Gracias, Su Excelencia. Saba que lo entendera. Adis." La imagen fluctu y se desvaneci. Disra se reclin en su silla, con la vista fija en el mdulo hologrfico. Esto se estaba saliendo de control. Se estaba saliendo mucho de control. Haba dejado a Tierce andar sin tornillo de contencin lo suficiente; era tiempo de tirar un poco del sedal del Guardia. Y recordarle quin era amo y quin era sirviente.

Por el momento, Disra no estaba precisamente seguro de cmo hacer eso. Pero pensara en algo. CAPTULO 20 El Senador diamalano termin su reporte y se sent de nuevo en el banquillo del testigo al lado de Lando. . . y para Leia, la Gran Cmara de Asamblea se volvi de repente muy fra. Lo imposible haba ocurrido. El gran Almirante Thrawn haba vuelto. "Yo no veo el problema," declar la Senadora likashana, con su voz aguda haciendo temblar el sistema de sonido de la cmara. Nosotros somos muchos; los del Imperio son pocos. Unmonos y enfrentmoslo. Y esta vez, no nos detengamos hasta que lo hayamos destruido completamente." "Si piensa que sa siquiera sigue siendo una opcin, es una necia," contrapuso el Senador sronk. "Yo vi lo que este Gran Almirante Thrawn le hizo con la mano izquierda abierta a las defensas de mi mundo hace diez ciclos estndar, y con nada ms que siete Acorazados de la flota Katana como armas. l no habra anunciado su retorno si todava no estuviera preparado para recibir el golpe de nuestra mano derecha cerrada." "No les quedan ms que mil mundos," agreg con desdn un Senador al que Leia no pudo identificar. "Sin ms que cien Destructores Estelares y unos pocos miles de naves inferiores. Sugiere que una fuerza tan lastimosa puede resistir el trueno directo de nuestros cascos pisoteantes?" "No conoce a este Thrawn-" "Por favor," interrumpi el Presidente Gavrisom. "Todos ustedes. Nosotros en el Consejo ciertamente entendemos sus preocupaciones y sus miedos. Sin embargo, a estas alturas los instara a que ponderaran estas noticias sin saltar a conclusiones apresuradas o a acciones prematuras." "Un golpe preventivo no sera una accin prematura," insisti una voz enojadiza. "Yo convengo con la Senadora likashana de que debemos movernos inmediatamente contra los remanentes del Imperio." "S," chill la likash. "El gran Almirante Thrawn casi nos derrot una vez, no podemos permitirle el tiempo que necesita para atacarnos de nuevo." "Ya tuvo todo el tiempo que necesitaba," respondi el fuego el sronk. "No estaba escuchando lo que dije? l no se habra revelado si no estuviera listo para nosotros." "Pero la situacin no es la misma que hace diez aos," les record Leia, esforzndose por mantener su propia voz calma e impedir que la sensacin de creciente miedo en la cmara alimentara sus propios miedos. "En ese entonces Thrawn todava tena casi un cuarto del viejo Imperio con el que trabajar. Como ya ha sido sealado, sus recursos ahora son casi inexistentes."

"As que quitmosle lo que le queda," grit una voz. "Destruymoslo ahora!" "No podemos destruirlo," dijo Gavrisom. "Aun si quisiramos hacerlo, lo que todava no estoy convencido de que sea la respuesta apropiada a su oferta." "Por qu no?" demand la likash. "La Nueva Repblica tiene muchas ms naves de guerra que el Imperio." El Senador maerdociano rugi algo en su propio idioma. "Implica que en serio considerara dejarle interrogar a oficiales de la Nueva Repblica?" susurr la traduccin en el odo de Leia. "Ese camino lleva a la locura." "l no nos quiere a todos nosotros," seal el Senador kian'thar "Slo quiere a los bothanos." Hubo otro rugido. "Cree genuinamente que acabara con los bothanos?" demand la traduccin. "En ese caso, su camino lleva a la locura." Gavrisom oprimi una tecla en su tablero, apagando el sistema de sonido de la cmara. El gritero se extingui renuentemente, y volvi a encender el sistema. "Por favor," dijo suavemente. "Mantengamos nuestro enfoque claro en este debate. Ciertamente no tenemos ninguna intencin de permitirle a un oficial Imperial interrogar a los lderes de ningn mundo miembro de la Nueva Repblica. Sin embargo, es a estas alturas igualmente irrazonable sugerir un ataque concertado contra el Imperio. Mientras que es verdad que un estado de guerra existe tcnicamente entre nosotros, las recientes hostilidades han sido pocas y principalmente accidentales. Ms al punto, aunque nuestras fuerzas superan en nmero a las suyas, estas fuerzas se encuentran por el momento ampliamente dispersas por la galaxia." Agit su melena en un gesto de apacible reprobacin. "Intentando, como todos ustedes saben, traer alguna medida de estabilidad a la Nueva Repblica contra las conmociones de cientos de amenazas de guerras interiores." "Que conv'niente," medio-silb sarcsticamente el Senador garoosh. "P'ra el Imp'rio, al men's." "Ellos probablemente son los que estn incitando todas las guerras," sugiri alguien con obvio desprecio. "Eso sera justo el estilo de Thrawn. Alimentar los fuegos de odio estpido y primitivos sinsentidos genocidas-" "No llame a nuestro largo forcejeo estpido," retumb la Senadora forshul. "Y en cuanto al genocidio, encuentro altamente significante que nuestros opresores los prosslee estn listos a excusar las acciones de los propios bothanos contra los caamasi. Es el deber de todos los seres que piensen bien reconocer que semejante actitud es un peligro, no slo para mi pueblo sino tambin para todo el sector Yminis-" Gavrisom toc el interruptor de nuevo, y la voz de la forshul se volvi una voz distante y indistinta retumbando en su seccin de la cmara. "Agradezco a la Senadora del sector

Yminis por sus comentarios," dijo el Presidente. "Yo tambin le recordara que ste no es el momento para tales discursos." "Presidente Gavrisom, me concede la palabra," una voz familiar rezumando un enojo familiar rod por la cmara, llenando el espacio incluso con el sistema de sonido apagado. Leia mir en esa direccin. Ghic Dx'ono, el Senador ishori, estaba de pie, con todo el cuerpo temblando con esa rabia fsica que en su especie siempre acompaaba al pensamiento profundo. "Tiene la palabra," le dijo Gavrisom, encendiendo el sistema de sonido de nuevo. "Le advierto que as como esta cmara no desea or una perorata contra los prosslee, tampoco deseamos or una contra los diamalas." "No pienso hacer ninguna perorata," ladr Dx'ono. "Meramente deseo recordar a la cmara que slo tenemos la palabra del Senador diamalano de que l realmente vio a este Thrawn. Tambin quisiera recordarle a los Senadores que l acab su testimonio hace momentos con una exhortacin a que dejemos el asunto bothano atrs -sin castigar a los culpables- para que podamos enfrentar esta supuesta nueva amenaza." "La reaparicin del Gran Almirante Thrawn difcilmente es una amenaza supuesta, Senador Dx'ono," contrapuso Miatamia con la tpica calma diamalana. "El que la ltima vez haya sido detenido antes de alcanzar ningn mundo ishori no garantiza su seguridad si se le da la libertad de avanzar de nuevo." "No me acuse de pensar slo en mis propios mundos," devolvi el fuego Dx'ono. "Los ishori buscan la seguridad de todo el pueblo de la Nueva Repblica. Pero al mismo tiempo tambin demandamos justicia para ese pueblo." "El pueblo diamala apoya todas las formas de justicia," dijo Miatamia. "Solo que no consideramos que la venganza ciega sea justicia." "Slo un observador ciego considerara que nuestra demanda es de venganza," gru Dx'ono. "Pero se no es el problema aqu," agreg rpidamente cuando la punta del ala de Gavrisom se acercaba al interruptor. "El problema es que usted ha hecho una declaracin a esta cmara que convenientemente le agrega peso y empuja a su lado poltico, pero que no tiene apoyo de cualquier fuente independiente." "No considera que el ex-General Lando Calrissian sea una fuente independiente?" pregunt Miatamia. "Por su propio testimonio l se acerc a usted pidindole ayuda militar diamalana," ladr Dx'ono. "Considerando eso, realmente espera que consideremos su testimonio imparcial?" "En nombre del Capitn Calrissian, repudio las implicaciones de esa declaracin, Senador," dijo Leia, encontrndose de pie. "l ha sido un amigo y aliado acrrimo, de ambas la Nueva Repblica y la Alianza Rebelde con anterioridad. Si Lando dice que vio a Thrawn, entonces lo hizo."

"Una vez fue un amigo y aliado," replic Dx'ono. "Una vez tambin fue un contrabandista y jugador profesional, experimentado en estafar y mentir para obtener lo que quera. Ahora es un hombre de negocios, manejando una operacin de minera subocenica cuyas ganancias dependen de obtener ayuda diamalana. As que dganos, Consejera Organa Solo: en cul de esos dos antecedentes cree que l se est apoyando?" Leia alz la vista a Lando, sentado con cara spera y silencioso detrs de Gavrisom. "He conocido a Lando durante diecisis aos," dijo ella en voz baja. "Yo avalar personalmente su carcter." "Est bien," dijo Dx'ono con un resoplido. "Puede avalarlo todo lo que quiera, Consejera. Suponga entonces, para seguir la discusin, que l vio a una persona en ese Destructor Estelar. Pero era Thrawn, o era algo ms?" Leia frunci el ceo, intentando leer sus pensamientos a travs de la cmara. Pero todo lo que pudo captar fue el enojo exterior, enmascarando todo lo que haba debajo. "Est sugiriendo que el Imperio falsific la reunin?" "Bien podra haber sido una falsificacin," dijo el ishori, mirando a Miatamia. "Pero no culpo necesariamente al Imperio. Todos sabemos que hay numerosos Destructores Estelares Imperiales dentro del territorio de la Nueva Repblica -algunos incluso en manos privadas, si se puede creer en los rumores. Y como ya he sealado, el mensaje que fue supuestamente entregado por este supuesto Thrawn convenientemente apoya la posicin diamalana en el problema bothano. Coincidencia? O cuidadosa manipulacin?" "La habilidad de manipular a sus enemigos era uno de los ms grandes talentos de Thrawn," agreg Fey'lya. "Un talento que no es nico en l," exclam Dx'ono. "Los bothanos, para mencionar un ejemplo, tambin son maestros del arte. As como lo son los diamalas." "El hombre en el uniforme de Gran Almirante saba de mi visita a Myrkr hace diez aos," dijo Lando. "Las nicas personas que estaban all en ese momento eran Thrawn y su escolta stormtrooper." "No es cierto," respondi el fuego Dx'ono. "En su propia declaracin dice que el exGeneral Solo tambin estaba all." Leia sinti un sbito enojo. "Est sugiriendo-?" "Como tambin estaba," continu Dx'ono, interrumpiendo a Leia con una mirada oscura, "el contrabandista Talon Karrde." Leia le lanz una mirada a Lando. "Karrde no sera una parte de algo as," insisti ella. "No lo sera?" demand Dx'ono. "Al contrario del Capitn Calrissian, este Karrde nunca ha siquiera expresado alguna lealtad hacia la Nueva Repblica. Es un

contrabandista y vendedor de informacin, un hombre cuyas nicas preocupaciones y lealtades son el lucro y las ganancias." El ishori se estir un poco ms alto, un dedo sealando acusadoramente hacia Leia. "Y adems, un hombre cuyos principales vnculos a Coruscant han sido personas tales como el Capitn Calrissian y usted misma, Consejera Organa Solo. As que ahora dganos: cul es exactamente su posicin en el problema bothano?" La pregunta tom a Leia completamente por sorpresa. "Qu quiere decir?" pregunt, intentando hacer tiempo. "Sabe lo que quiero decir," gru Dx'ono. "Dganos cul es su posicin, Consejera Organa Solo. Cree que se le deben demandar completas indemnizaciones y justicia a los bothanos? O, como el Senador diamalano, prefiere permitir que su horrendo crimen quede impune? Quizs incluso lo suficiente para crear una situacin que forzara a esta cmara a tomar esa decisin?" "Sabemos su posicin," grit otra voz enfadada. "No abri su parejaunida Han Solo fuego en una protesta pacfica en el Edificio de los Clanes en Bothawui?" "Eso no ha sido demostrado, Senador Shibatthi," irrumpi severamente Gavrisom, viniendo al rescate de Leia. "Y sus acusaciones estn igualmente fuera de lugar, Senador Dx'ono. Como ya he dicho, ste no es el momento ni el lugar para otro debate ms acerca del problema de Caamas. Sintense los dos, por favor." Pero el dao ya estaba hecho, Leia comprendi mientras se volva a sentar. En un solo golpe maestro, Dx'ono no slo haba lanzado serias dudas en la historia de Miatamia pero se las haba arreglado para tambin minar la credibilidad de ella. De ahora en adelante, cualquier intento que hiciera para defender a Lando o al Senador diamalano meramente alimentara las sospechas que l acababa de plantar. Luchas interiores, sospechas, divisividad. S, era de hecho el estilo de Thrawn. "ste parece un buen momento para seguir con el reporte de Almirantazgo acerca de la situacin militar integral en la Nueva Repblica," continu Gavrisom. "Almirante Drayson?" El almirante subi al podio al costado de Gavrisom; y mientras lo haca, un discreto parpadeo de luz capt la mirada de Leia. El pequeo indicador verde del comunicador en el apoyabrazos de su silla estaba destellando. Frunci el ceo, lanzando una mirada subrepticia alrededor de la cmara. Se supona que nadie ms que su familia y ayudantes ms cercanos tena esta frecuencia de comunicador, y todos ellos tenan instrucciones estrictas de que slo deba ser usado en caso de emergencia. Pero en ese caso tambin se supona que deban tocar el indicador en un patrn de tres destellos, y en el momento estaba meramente parpadeando uniformemente. Reprimiendo una llamarada de molestia, activ el campo de privacidad de su silla. La voz de Drayson baj a una dcima parte de su volumen normal mientras ella giraba la

pantalla del comunicador de su posicin de almacenamiento a lo largo del costado de su apoyabrazos. Si ste era Anakin que preguntaba si poda abrir un nuevo paquete de galletas, se prometi oscuramente mientras tocaba el interruptor, iba a quedar castigado por una semana. "Leia Organa Solo." Pero no era Anakin. "Hola, Leia," dijo Talon Karrde, inclinando la cabeza educadamente. "Espero no estar llamndote en un momento demasiado inoportuno." Por reflejo, Leia acerc la pantalla tanto como pudo. De todos los momentos incmodos para que llamara"De hecho, es inoportuno," le dijo brevemente. "Estoy en el medio de una reunin del Senado." "Entonces ser breve," dijo l, estrechando ligeramente los ojos. Era demasiado inteligente, y la conoca demasiado bien, para no darse cuenta que haba algo ms que solo eso. "Tengo un mensaje personal que entregarte, uno que preferira no poner ni siquiera en un canal encriptado. Desafortunadamente, uno de los directores de lnea en el Control Espacial de Coruscant siente que no se me debe permitir aterrizar." Leia frunci el ceo, las acusaciones de Dx'ono haciendo eco a travs de su mente. Pero cmo podra haberse enterado tan rpidamente? "Tienes su nombre?" "Slo su nmero de operacin burocrtico: KTR-44875," dijo Karrde. "A propsito, ni siquiera quera darme eso; tuve que verlo en su placa de ID. Es un ishori, si eso ayuda en algo." Leia hizo una mueca. Eso explicaba cmo se haba enterado tan rpidamente. "Lo hace," le dijo a Karrde. "El Senador ishori acaba de acusarlos a ti y a Lando de conspirar con los diamalas para sacarle a los bothanos la soga en el asunto de Caamas. Intent lazarme a m tambin, slo para estar seguro." "Ya veo," dijo Karrde, frunciendo los labios. "Y as que por supuesto aqu estoy yo, llamndote para ayudar. Mis disculpas por la mala sincronizacin." "No es culpa tuya," dijo Leia, mirando por encima de la pantalla a la cmara y sus centenares de caras humanas y aliengenas que miraban abajo en su direccin. Ella no iba a permitirles dictar quines podan ser sus amigos y asociados. "Dile a este director de lnea ishori que yo te estoy dando permiso para aterrizar -transmitir la orden en cuanto salgas del comunicador. Ests en el Salvaje Karrde?" "S," dijo Karrde. "Pero podra bajar en una lanzadera si crees que eso sera ms poltico." Leia resopl. "Los sentimientos retorcidos son la menor de mis preocupaciones por el momento. Sabes adnde est el campo de aterrizaje de Championne Oriental? Est aproximadamente doscientos kilmetros al sur del Palacio Imperial, cerca de las Montaas Manarai."

"Lo tengo en el mapa," confirm Karrde, mirndola cuidadosamente. "Es esto algo nuevo, o simplemente ha dado el debate de Caamas una vuelta viciosa ms?" "No lo s todava," dijo Leia. "Podra ser cualquiera de los dos, dependiendo de a quin escuches. Tenemos un lugar en el piso treinta de la Torre Bosquesoro, unos veinte kilmetros al este del campo de aterrizaje. Llamar a los conserjes noghri y les dir que te dejen entrar; estaremos all afuera en cuanto pueda escaparme esta noche." "Suena cmodo," dijo, todava mirndola pensativamente. "Para no mencionar apartado." "Lo es," convino Leia, haciendo una ligera mueca de dolor. No era difcil adivinar sus pensamientos: que a pesar de sus protestas al contrario, ella no quera arriesgarse a ser vista con l en cualquier parte cerca del Palacio Imperial. "Entenders por qu quiero encontrarme contigo all cuando te cuente lo que pas." "Por supuesto," dijo igualmente. "Estara bien si uso el comunicador y equipo de recuperacin de datos de tu retiro hasta que llegues? Solo para entretenerme, por supuesto?" Leia sonri. "Y para ver lo que puedes encontrar en los archivos gubernamentales?" Se encogi de hombros. "Podra aprender algo nuevo. Nunca se sabe." "Estoy segura de que es ms difcil para ti aprender algo que todava no sepas que lo que lo es para la mayora de nosotros," dijo secamente Leia. "Est bien, se lo aclarar a los noghri cuando los llame." "Gracias. Te ver ms tarde. Adis." "Adis." Con un suspiro, apag el comunicador. Luchas interiores, sospechas, divisividad. S, era el estilo de Thrawn, est bien. Solo poda preguntarse qu les haba planeado para despus. Encendiendo de nuevo el comunicador, llam al Control Espacial de Coruscant. *** Al final de cuentas, pens Carib Devist mientras miraba fijamente los coloridos campos de granosaltos ondeando por el Valle Dorchess, haba sido un buen da. Realmente lo haba sido. El opresivo sol del verano que arda tan firmemente sobre Pakrik Minor durante la estacin de crecimiento se haba estado escondiendo tmidamente detrs de las nubes por la mayora del da, dando un respiro del usual calor. Las nubes no se haban disipado hasta tarde por la tarde, justo a tiempo para que el sol desapareciera durante una hora y media detrs del ms densamente poblado mundo hermano de Pakrik Minor, Pakrik Major. Para cuando reemergi el calor adicional fue realmente casi bienvenido.

Todava haba algunos problemas en los campos mismos, por supuesto, pero todo eso era parte de la vida de un granjero. Carib y sus hermanos haban tenido que echar a otra colonia de gusanos ms que haba intentado hacer su casa entre las races entrelazadas de los granosaltos, y haban tenido que tratar con una infeccin de pulgones blancos que podra haber arruinado toda la cosecha en cuestin de das si no hubiera sido atrapada. Pero la haban atrapado, y los gusanos haban sido arrancados de raz, y ninguno de los droides se haba roto o ni siquiera actuaba mal, y la cosecha realmente estaba creciendo mejor que lo esperado para variar. No, haba sido un buen da; y cuando Carib levant los pies para apuntar al magnfico ocaso y sorbi de un bien-ganado vaso de agua mineral de R'alla decidi que era muy bueno estar vivo. Un movimiento a su derecha atrap su mirada: su hermano Sabmin vena hacia la casa en su viejo y golpeado landspeeder. Lacy probablemente haba invitado a Sabmin y a su familia a la cena -a ella siempre se le olvidaba contarle cosas como esa. Pero no. Sabmin estaba solo en el vehculo. . . y cuando el land-speeder se acerc Carib pudo distinguir la expresin en la cara de su hermano. Estaba esperando al pie del camino cuando Sabmin par el landspeeder en una nube de polvo. "Cul es el problema?" pregunt sin prembulo. "Pas," dijo Sabmin, su voz era un cuchicheo ronco. "Yo estaba en la cueva y -bueno, pas." Carib mir atrs al camino a la casa. Poda ver a Lacy en la ventana de la cocina, cuidadosamente sacando el asado de la cena del fogn de enfoque. "Caminemos," dijo l. Lo llev camino abajo hacia el borde de los campos. "Confirmaste que el mensaje fuera legtimo?" pregunt. "Fue lo primero," dijo sobriamente Sabmin. "Tena todos los cdigos Imperiales apropiados." Carib hizo una mueca de dolor. Haba pasado mucho tiempo desde que la palabra "Imperial" haba sido usada en esta parte de Pakrik Minor. "Entonces supongo que es hora," dijo, con una sensacin extraa en el fondo de su estmago. Despus de diez aos de espera silenciosa, los llamaban al servicio una vez ms. "Ya le has dicho algo a los otros?" "No, vine directo aqu," dijo Sabmin. "Pero hay ms." Mir alrededor, como si temiera que pudiera haber alguien escuchando de entre las apretadas filas de granosaltos. "La orden de activacin vino con el nombre del Gran Almirante Thrawn." Carib sinti caer su mandbula. "Eso es imposible," sise. "Thrawn est muerto."

"Eso es lo que todos dicen," convino sobriamente Sabmin. "Todo lo que s es que su nombre est en la orden." Haban alcanzado la primera fila de tallos ahora. "Podra ser una mentira," dijo Carib, volvindose de costado para deslizarse entre las filas, olfateando el familiar aroma agrio-almizclado que suba a su alrededor mientras su chaleco de cuerois tostado se cepillaba por las hojas. "O si no un truco." "Difcilmente un truco que podran mantener," seal Sabmin "Incluso el usar holograbaciones viejas de l en las transmisiones no engaara a nadie por mucho tiempo." "Es cierto," dijo Carib, detenindose al lado de un tallo casi maduro y tocando con un dedo el cordn de granoalto que se asomaba tmidamente por una abertura en su vaina. El Gran Almirante Thrawn que haba dado vuelta cinco aos de firme declive y haba trado al Imperio a la vista de la victoria total. "Comprendes, por supuesto, que esto podra cambiarlo todo." "No veo cmo," dijo Sabmin. "El hecho es que nosotros seguimos plantados aqu con el expreso propsito de estar listos para causar estragos si y cuando seamos llamados a hacerlo." Acarici el cordn del granoalto. "Bueno, el sembrado ech raz, la plantacin ha madurado. . . y ahora estn preparndose para la cosecha." "S," dijo Carib, dejando caer la mano de vuelta a su costado. Una cosecha de terror y muerte sbita y destruccin, casi ciertamente dirigida a la fruta madura que era Pakrik Major colgando sobre sus cabezas. Pakrik Major, y la conferencia anual que abarcaba el sector que acababa de ponerse en marcha en la capital. Un muy retrasado golpe contra los traidores de la Rebelin, cortesa del Imperio. "Pero se no es mi punto," le dijo a Sabmin. "Mi punto es que si Thrawn realmente ha regresado al comando, entonces cualquier cosa que nos ordenen que hagamos no ser simplemente un gran pero sin sentido gesto de desafo suicida. Si Thrawn ha regresado, entonces el Imperio podra ganar." Sabmin silb suavemente. "Tienes razn," murmur. "Ni siquiera haba pensado en eso de esa forma." "Bien, mejor que comiences a pensar en eso de esa forma," advirti Carib. "Y mejor que nos aseguremos de que los otros tambin lo hagan. Alguna idea de cundo se hizo el ltimo chequeo de mantenimiento en los TIEs?" "No hace ms de un mes," dijo Sabmin. "Creo que fue Dobrow el que lo hizo. Quieres hablar con l esta noche?" "Quiero hablar con todos esta noche," dijo Carib, saliendo de las filas de granosaltos y ponindose en camino de vuelta hacia la casa. "En mi casa, en dos horas." "Podemos intentarlo," dijo Sabmin, caminando probablemente inconscientemente en un paso militar a su lado. "Sin embargo puede que Tabric y Hovarb no lleguen a hacerlo -tres de sus gornts entraron en labor esta tarde."

"Las gornts pueden parir a sus cras por s mismas," dijo brevemente Carib. "Esto es importante." Sabmin le lanz un ceo. "Oh, vamos, Carib, no est sobrerreaccionando slo un poco? Es una orden de activacin, no un plan de ataque completo." "Si Thrawn est a cargo, no habr mucho tiempo entre las dos," gru Carib. "Cualquier cosa que l est planeando, tendr su itinerario ajustado a medio segundo." Caminaron el resto del camino al vehculo de Sabmin en silencio. "Est bien, se los dir," dijo Sabmin mientras suba. "Estarn aqu." Carib suspir. "Hagmoslo mejor en tu casa," sugiri. "Est a slo tres minutos en landspeeder hasta su granero. Pueden volver con tiempo suficiente si algo sale mal con la labor." Sabmin esboz una estrecha sonrisa. "Gracias, Carib. Te veremos all." CAPTULO 21 "All est Lando," dijo Leia, sealando afuera de la carlinga mientras Han bajaba su Incom T-81 a la plataforma de air-speeder en el tercer nivel de la Torre Bosquesoro. "Por all, junto a la entrada, detrs de ese coche de nubes rojo." "S, lo veo," gru Han, apagando los repulsores. "Todava creo que sta es una mala idea, Leia." "Ya s lo que crees," dijo Leia, tomndose un momento para mirar pasando el rea de aterrizaje al permetro oscurecido de arbustos ms all de ella. No haba nadie visible, ni a sus ojos ni a sus sentidos Jedi. "Y no puedo decir que discrepe completamente contigo. Pero l insisti en venir." "Mejor espero que Dx'ono no se haya enterado y hecho que alguien lo siguiera aqu," gru Han, abriendo la carlinga. "Alguien gritar 'reunin secreta' y todos quedaremos implicados." "Ya s," dijo Leia, bajando del airspeeder y echando una mirada alrededor. Haba algunos airspeeders pasando con sus luces visibles en el cielo a su alrededor, y los varios caminos que entrecruzaban el rea alrededor de la Torre estaban llevando su cuota usual de landspeeders. Ninguno de los vehculos pareca estar dirigindose particularmente en su direccin. Pero estaban las ventanas oscurecidas de uno de los cinco cafs de la Torre que los miraban hacia abajo desde el cuarto piso, para no mencionar todas las ventanas de los departamentos que se estiraban al cielo nocturno. Si una de esas ventanas ocultaba a alguien con un juego de macrobinoculares. . . Han claramente ya haba tenido la misma idea. "Mejor entremos," murmur l, tomndola del brazo. "Vamos, Trespe, muvete."

"S, seor," dijo apresuradamente el droide de carrocera dorada, bajando torpemente de la parte de atrs del airspeeder y caminando rpidamente tras ellos. Esa era la primera vez que Trespe deca algo, se dio cuenta Leia de repente, desde que haban dejado el Palacio Imperial. Se haba percatado del humor de Han, y estaba intentando no llamar la atencin? O haba estado pensando en sus propios recuerdos del ltimo intento de Thrawn de llegar al poder? Lando emergi de su medio escondite cuando ellos se aproximaron. "Han, Leia," les inclin la cabeza. Su usual sonrisa de saludo, not Leia, estaba visiblemente ausente. "Dnde est Karrde?" "Ya est aqu," le dijo Leia mientras Han tecleaba la cerradura de la entrada. "Los noghri lo dejaron entrar." "Que bien." Inclinando los hombros debajo de su capa, Lando lanz una ltima mirada atrs a la oscuridad mientras segua a Leia. De treintiocho pisos de alto, la Torre Bosquesoro haba sido planeada originalmente para ser el ncleo de una elaborada y extensa colonia de alderaanianos que haban estado fuera del planeta cuando la primera Estrella de la Muerte destruy su mundo. Pero aunque los arquitectos haban labrado cuidadosamente cada faceta de la Torre para que encajara con el estilo alderaaniano, las muchedumbres de Coruscant y el desarrollo terrestre casi total eran simplemente demasiado aliengenas en su visin de la vida para que la mayora de los refugiados se sintieran cmodos viviendo all. Aunque el resto del proyecto haba sido abandonado, haba habido esperanzas de que suficientes alderaanianos permanecieran en Coruscant para mantener a la misma Torre ocupada, particularmente dada su vista espectacular de las Montaas Manarai. Pero ese sueo final haba recibido su golpe mortal del efmero pero espantoso asedio del Gran Almirante Thrawn al planeta. Cuando el asedio finalmente se levant, virtualmente todos los alderaanianos se fueron de Coruscant, yendo a Nuevo Alderaan o esparcindose entre las estrellas. Como uno de ellos le haba explicado a Leia, haban tenido mucha suerte de escapar a la destruccin de un mundo, y no tenan ningn deseo de establecerse en un blanco aun ms tentador. Y as el gran experimento haba cado en la vaga oscuridad, unindose a los anteriores otros centros residenciales que se arracimaban debajo de las montaas, la mayora de los cuales provean de casas secundarias o de vacaciones a ricos industrialistas y oficiales del gobierno. Extraplanetarios y aliengenas, la mayora de quienes nunca ni siquiera haban odo hablar de los legendarios Bosques Oro en Alderaan, mucho menos haban caminado entre ellos alguna vez. Con el pasar de los aos, el dolor de esa irona casi se haba desvanecido en el corazn de Leia. Casi. El turboascensor operaba con la eficacia silenciosa tpica de la construccin alderaaniana, depositndolos en la escena de jardn lujuriante que comprenda el vestbulo del piso treinta. No haba nadie visible entre las frondas y montones de rocas

de las que goteaba agua; pero claro, se supona que nadie lo estuviera. "Barkhimkh?" llam suavemente Leia. "Aqu estoy, Lady Vader," maull la voz de Barkhimkh a travs del vestbulo. Hubo un susurro desde la fronda, y el guerrero noghri sali a la vista al lado del arco de entrada que se abra en el corredor que llevaba a su departamento. "Todo est tranquilo." "Gracias," dijo Leia. "Asegrate de que siga as," agreg Han cuando cruzaron el vestbulo. Barkhimkh inclin la cabeza. "Obedezco, Han del clan Solo." Karrde estaba reclinado en una silla de contorno auto-amoldante plash en el crculo de conversacin del apartamento, con un datapad en una mano y un vaso de lquido mbar en la otra, cuando Han abri la puerta. "Ah- aqu estn," dijo el contrabandista, apagando el datapad y enderezndose de la silla cuando entraron en fila. "Estaba pensando en pedirle a Sakhisakh que intentara llamarlos." "Partimos ms tarde de lo que haba esperado," explic Leia. "Lo siento." "No hay necesidad de disculparse," les asegur Karrde. "Los nios no estn con ustedes?" "Acaban de partir esta maana con Chewie para visitar a su familia en Kashyyyk," le dijo Leia. "Con todo lo que ha estado pasando ltimamente, pens que sera mejor para ellos estar all." "Entre su guardia noghri y un planeta lleno de wookiees es difcil imaginar algn lugar ms seguro," convino Karrde. "Hola, Calrissian. Que bueno verte de nuevo." "S," dijo Lando. "Aunque puedes no pensar lo mismo cuando te contemos por qu ests aqu." La expresin de Karrde no cambi, pero Leia pudo sentir un apretn en sus emociones. "En serio," dijo fcilmente. "Omitamos las formalidades, entonces. Sintense y cuntenmelo todo." *** "Lo siento," dijo el sistema de pantalla del otro lado del comunicador con su enloquecedoramente simptica voz mecnica. "La comunicacin con la residencia que pide est restringida. No puedo conectarla sin un cdigo de autorizacin apropiado." "Dgale a la Consejera Organa Solo que es una emergencia," dijo Shada, poniendo en su voz el tono oficial ms intimidante que pudo mientras miraba fijamente por la ventana del caf al Incom T-81 de los Solo, estacionado all en la plataforma de aterrizaje del tercer piso de la Torre Bosquesoro. "La estoy llamando con autorizacin del Almirante Drayson de Inteligencia de la Nueva Repblica."

Al sistema de pantalla no pareci importarle. "Lo siento, pero no puedo conectarla sin un cdigo de autorizacin apropiado," repiti. Haciendo una mueca, Shada apag el comunicador. se haba sido el ltimo gambito verbal de su repertorio, y no haba hecho nada ms que conseguirle el mismo rechazo. Lo mismo que cada vez que lo intent antes, y estaba empezando a cansarse mucho. Haba intentado el camino corts y oficial primero: llamar a la oficina de la Consejera Organa Solo en el Palacio Imperial y -cuando las pantallas de all tampoco la dejaron comunicarse- intent entrar en el gigantesco edificio gubernamental mismo. Pero sin estatus o asuntos oficiales o conexiones en los que apoyarse, golpeaba con paredes de transpariacero de un metro de espesor a cada vuelta. Haba intentado llamar a la casa principal de los Solo afuera del palacio despus, con los mismos resultados. Y ahora haba intentado dar con ellos en su retiro de las Montaas Manarai, de nuevo sin suerte. Y con cada desaire, su visin obviamente idealizada de la Nueva Repblica se iba desmenuzando un poquito ms. Ella haba esperado que tuvieran ms que ofrecerle que la vida con las Mistryl a la que acababa de dar la espalda. Empezaba a parecer cada vez ms que haba estado equivocada. Pero no haba nada que hacer ahora mas que continuar con lo que haba empezado. Aunque no fuera por ninguna otra razn ms que el que ella no tena ninguna otra parte adonde ir. As que est bien. Haba intentado el camino corts y no haba llegado a ninguna parte. Ahora intentara el camino Mistryl. El complejo de tiendas del segundo piso de la Torre era bastante extenso, y le tom no ms de cinco minutos recolectar los tres artculos que necesitaba. Un minuto despus, armada con una longitud de cinta blanca brocada, un datapad barato, y una botella de igualmente barato pero imponentemente fuerte whisky dodbri, estaba en el turboascensor dirigindose hacia arriba. Sera un paseo corto, lo saba, pero ella ya tena los detalles planeados en su mente y empez a trabajar sin desperdiciar movimientos. Destapando el whisky, salpic ligeramente un poco de la potente mezcla hacia el cuello de su vestido largo hasta el tobillo ligeramente arrugado y entonces sorbi un poco en la boca. Haciendo una mueca de dolor ante el escozor, se hizo unos buches mientras tiraba el resto de la botella en las cajas de flores decorativas que bordeaban la parte superior de la cabina. Escupi lo que le quedaba en la boca de vuelta a la botella, contenta de librarse de eso, entonces volvi su atencin a la cinta. El peinado tradicional de novia de Coruscant era difcil de hacer, pero ella conoca una variante que era rpida y simple y se le pareca lo suficiente para engaar a cualquiera menos a un observador experimentado. Para cuando las puertas se abrieron hacia la cubierta de observacin en la azotea de la Torre, estaba lista para su actuacin. Con la botella agarrada en una mano y el datapad en la otra, sali de la cabina y lanz una casual y calculadamente insegura mirada alrededor. No haba nadie visible entre las mesas y sillas y arbustos decorativos abandonados. Pero claro, el grupo de guardias personales que rodeaba a la Consejera

Organa Solo raramente lo estaba. Agarrando mejor la botella, empez a caminar tambalendose hacia el borde del techo. El guardia que saba que tena que estar all no hizo su aparicin para cuando ella alcanz la baranda de enrejado alta hasta la barbilla fijada sobre una base slida alta hasta la rodilla. "As que bueno, Ravis," murmur para s misma en una voz manchada y desalentada mientras dejaba caer la botella y datapad hacia el tejado junto a la baranda. "No quieres, heh? Est bien. Puedo salir de tu vida, si eso es lo que quieres. Puedo salir del todo-" Se interrumpi con un nico sollozo mal actuado. Metiendo los dedos en los agujeros de la celosa, se apret contra la barrera y gir la cabeza al costado para asomarse por encima y abajo al suelo, con los sentidos alerta. Hubo un solo cuchicheo de sonido desde detrs de ella, y entonces nada. As que iban a necesitar ms antes de que hicieran algn movimiento. Est bien; poda complacerlos. Extrayendo los dedos de la baranda, sin dejar de sollozar suavemente por lo bajo, recuper el datapad y lo puso en una silla cercana, sostenindolo para que fuera claramente visible. Con dedos ligeramente chapuceros se arranc el tocado de bodas del cabello, lo bes teatralmente, y lo puso delante del datapad. Se tom otro momento para acomodar cuidadosamente juntos los dos artculos; entonces, cuadrando los hombros, respir profundo y camin de vuelta al borde del tejado. Agarrando la celosa de nuevo, trep a hacia la base y pas una pierna por encima de la baranda. O ms bien, intent hacerlo. Aun mientras giraba la pierna oy otro cuchicheo de sonido, y una mano de repente agarr la faja de su cintura, arrastrndola hacia atrs y forzndola a bajar la pierna para mantener el equilibrio. "No hagas esto," maull suavemente una ronca voz gatuna desde detrs de ella. "Djame ir," gimi Shada, soltndose de la celosa con su mano izquierda y palmoteando ineficazmente su brazo. "Djame ir. No le importo -l me lo dijo. Ya no me quiere. Djame ir." "ste no es el camino," dijo el noghri, tirando de ella suave pero firmemente. "Ven adentro y hablaremos." "Estoy cansada de hablarlo," murmur Shada, medio volvindose para mirarlo hacia abajo y asegurarse de que pudiera oler el whisky en su aliento mientras lanzaba una rpida mirada por la azotea. No haba nadie ms visible. "Por favor -l me dijo que me fuera," suplic ella, agarrando de nuevo la celosa con su mano izquierda y tirando hacia arriba contra su asimiento. "Por favor." "No," repiti el noghri, tirando hacia atrs con ms fuerza de lo que ella habra pensado que una criatura tan pequea podra tener. Sus dedos se esforzaron contra el tirnY sin advertencia se dej ir, girndose a medio camino mientras caa directo hacia l. El noghri era rpido, est bien. Para cuando haba rodado lo suficiente para verlo ya se haba movido un paso al costado para apartarse de su camino. Su brazo libre subi, listo para agarrarla por los hombros y detener su cada-

Y mientras ella caa en ese firme asimiento, su mano se clav duro en el costado de su garganta. Sin ningn sonido, sus piernas cedieron debajo de l y se derrumbaron juntos hacia la azotea. Por unos segundos yaci all, todava sollozando ebriamente, sus ojos lanzndose alrededor de la azotea en busca de seales de un respaldo. Pero el noghri estaba aparentemente solo aqu. Lo que no significaba que no se hubiera reportado antes de apresurarse a salvar a la borracha desalentada inclinada a la autodestruccin. Si lo haba hecho, no tena mucho tiempo. Si no lo haba hecho, no tena mucho ms. Quitndose el vestido que haba ocultado su traje de salto de combate y manteniendo un ojo en la puerta del turboascensor, se puso a trabajar. *** Karrde dio vueltas al vaso en su mano, sus ojos en el fondo de su bebida arremolinada hacia los lados en respuesta al movimiento. "Ests seguro de todo esto," dijo. "Estoy seguro," dijo positivamente Lando. "Busqu en lo que tenemos de los viejos archivos Imperiales y encontr cada grabacin que tenan de Thrawn. No haba mucho, pero definitivamente se vea y sonaba como el hombre que vi." "Lo que no significa que no pueda ser un truco," agreg Han, lanzndole una mirada subrepticia a Leia. Si la actitud de Karrde era actuada -si l estaba secretamente detrs de este avistaje de Thrawn por Lando -entonces ella ya debera haber podido ver la prueba de eso en su mente. Excepto que su cara tena la misma expresin austera que haba estado all cuando Lando empez su historia por primera vez; y aun mientras la miraba, sus ojos se volvieron a los de l y ella agit microscpicamente la cabeza en respuesta a su tcita pregunta. Han haba pensado que estaban siendo lo bastante sutiles. Aparentemente no. "Me doy cuenta de que estoy bajo alguna sospecha aqu," continu Karrde, todava estudiando su vaso. "Y no slo por parte de los ishori y sus aliados. He pasado la prueba?" Han mir de nuevo a Leia a tiempo para ver su labio temblar. "Lo siento," dijo ella. "Si sirve de algo, yo misma no tena ninguna duda." "Gracias." Karrde le sonri ligeramente a Han y a Lando. "No avergonzar a ninguno de ustedes preguntando si compartan la confianza de la Consejera." "No me gusta tomar nada por seguro," le dijo Han. "No es como si alguna vez hubieras jurado obediencia a la Nueva Repblica o algo as." Karrde inclin la cabeza, "Tienes razn, por supuesto. Mis disculpas."

Volvi su mirada a Lando. "Est bien, entonces. Empecemos con la suposicin que todos esperamos que sea cierta: es decir, que fueron vctimas de un truco inteligente. Primera pregunta: cmo lo hicieron?" "No debera ser tan difcil," dijo Han. "Alguna ciruga facial para hacer que este tipo se parezca a Thrawn, entonces simplemente se agrega algo de color de piel, cabello, y ojos." "La ciruga facial usualmente deja marcas distintivas," seal Lando. "Yo s qu buscar, y no estaban all. Adems, qu hay sobre la voz?" "Qu hay sobre la voz?" pregunt Han. "Las voces tambin pueden imitarse, sabes. Lo hicimos nosotros mismos una vez con Trespe, recuerdas?" "Si la voz era realmente tan exacta, podra ser un droide rplica humano," sugiri Karrde. "Como el que tena el Prncipe Xizor del Sol Negro." Lando agit la cabeza, "No era solo la voz, Karrde. O la cara, o nada ms a lo que puedas mirar. Era -no s. Haba una presencia all, un poder y confianza ocultos que no creo que ningn droide pueda falsificar. Era l. Tena que ser l." "Entonces podra ser un clon?" persisti Karrde, "Thrawn podra fcilmente haber tomado uno o ms de los tanques de clonacin del Monte Tantiss antes de que fuera destruido." "Yo tambin he estado preguntndome eso," dijo Leia. "Tambin podra explicar de dnde vienen los clones que Luke sinti en Iphigin." "Un clon de Thrawn sera lo suficientemente peligroso," convino estrechamente Lando. "Pero dalo vuelta un minuto. No podra as de fcilmente haber sido un clon el que estaba sentado en el puente del Quimera en Bilbringi? Qu tal si Thrawn se hubiera anticipado a todo lo que iba a pasar -a todo- e hizo los arreglos necesarios?" Karrde revolvi su bebida un poco ms en su vaso. "Entonces por qu se retir y permiti que el Imperio se derrumbase cuando su liderazgo muy probablemente podra haberlo salvado?" pregunt. "No. Si l realmente hubiera estado vivo, debi haber estado incapacitado por su herida y haberse escondido en alguna parte para curarse." "Eso se parece bastante a lo que l nos implic a Miatamia y a m," convino Lando. "Implic que haba estado apartado recuperndose." "A menos que eso solo fuera lo que l quera que t pensaras," advirti Leia. "Quiz en cambio l solo estaba apartado haciendo algo ms." "En lugar de proteger al Imperio?" objet Han. "Eso no tiene sentido." Abruptamente Karrde apoy su vaso en la mesa baja al costado de su silla. "Est bien, entonces," dijo. "Asumamos el peor caso: que ese que vieron realmente era Thrawn, y que regres y quiere sangre. Por qu hace su aparicin ahora de repente? Y por qu slo a ti y al Senador Miatamia en lugar de a todo Coruscant?"

"Probablemente para crear exactamente la situacin en la que estamos ahora," dijo Leia. "El nivel de tensin en el Senado ha saltado directo al techo, con una tremenda cantidad de animosidad y sospecha enfocada en los diamalas. Y, por extensin, en todos los de ese lado del problema de Caamas." "Arrojando una indirecta de que Gavrisom podra no querer resolver la crisis slo para avivar un poco ms las cosas," agreg Lando. "He odo que algunos de los Senadores ya estn quejndose de que l est arrastrando sus cascos en todo este asunto de indemnizaciones para los caamasi." Han hizo una mueca. La crisis financiera de los bothanos. . . "Est haciendo todo lo que puede," le dijo a Lando. "Quiz," dijo oscuramente Lando. "Pero se me ocurre que hay muchas otras formas en las que Thrawn podra haber perturbado al gobierno si eso fuera todo lo que quera." "Qu ms podra querer?" pregunt Karrde. "Seguramente no sera tan tonto como para enfrentar a toda la Nueva Repblica. No con slo ocho sectores de recursos a su disposicin." "Quiz ha encontrado una nueva super-arma que el Emperador haba escondido en alguna parte," sugiri ominosamente Lando. "Otra Estrella de la Muerte -una completa esta vez- o quiz otro Triturador de Soles. O algo aun ms peligroso." Karrde agit la cabeza. "Improbable. Si hubiera algo as all afuera, seguramente ya habramos odo hablar de eso." "Hay otro punto que necesitamos hacer aqu," dijo Leia. "Hablaste acerca de que l enfrentara a toda la Nueva Repblica; pero eso es slo si pudiramos unir a toda la Nueva Repblica para enfrentarlo. Con el problema de Caamas dividindonos tan fuertemente -y con el Imperio tan dbil que la mayora de la gente ni siquiera lo considera una amenaza -eso ya no es seguro." "Si alguna vez lo fue," dijo agriamente Han. "Nunca hubo ms que una pequea fraccin de la galaxia realmente luchando contra el Imperio." "Y nunca ms que una pequea fraccin del Imperio luchando contra nosotros," seal Lando, con los ojos en Karrde. "Creo que no nos dimos cuenta entonces de cuanta de su energa iba a impedir que todas estas pequeas vendettas y rivalidades planetarias explotaran en sus caras. Ahora nosotros estamos en esa misma situacin, y en mi opinin, simplemente no tenemos los recursos disponibles para enfrentar cualquier cosa que Thrawn haya planeado." "Eso por supuesto depende de lo que l haya planeado," dijo Karrde. Estaba mirando cuidadosamente a Lando, not Han de repente. Tan cuidadosamente como Lando estaba mirndolo a l. "As que cul sugieres que sea el prximo movimiento?"

"Nuestro prximo movimiento," dijo Lando, alargando las palabras, "es sacar a este llameante asunto de Caamas fuera del camino para que podamos enfocarnos en Thrawn. Y eso significa averiguar exactamente quines fueron los bothanos culpables." "Eso podra ser un problema," dijo Karrde, con voz estudiosamente calma. "Hasta donde yo s, a los Imperiales slo les quedan dos juegos completos de archivos -uno en la base Ubiqtorate en Yaga Minor, el otro en la actual capital Imperial en Bastin." "Supongo que no sabes por casualidad adonde est Bastin," dijo Leia. "Me temo que no," dijo Karrde, mirndola y entonces devolvindole su atencin a Lando. "El verdadero nombre de Bastin es un secreto que los Imperiales se las han arreglado para guardar." "No estaba hablando necesariamente sobre los Imperiales," dijo Lando. "Estaba pensando que alguien ms podra tener los archivos que estamos buscando." Han le parpade a Lando. De repente la insistencia del otro en unrseles aqu esta noche para su charla con Karrde estaba asumiendo toda una nueva dimensin. "Quieres decir que Karrde-?" "No tengo los archivos, Calrissian," dijo Karrde. "Si lo hiciera, ya se los habra ofrecido hace mucho." "Ya lo s," dijo Lando, con voz de importancia. "Estaba refirindome a una fuente completamente diferente." "Que probablemente tampoco los tiene," dijo framente Karrde. La expresin de Lando no cambi. "Pero quin podra." Por un par de latidos del corazn los dos hombres continuaron mirndose fijamente entre si. Han le lanz un ceo a Leia, vio su misma perplejidad reflejada en la cara de ella. "Hay algo aqu que nosotros deberamos saber?" pregunt cuidadosamente. "No," dijo Lando. "O quiz debera decir todava no." "Leia, Calrissian y yo necesitamos tener una corta charla," dijo Karrde, ponindose abruptamente de pie. "Hay algn lugar adonde podamos tener algo de privacidad?" "Puedes usar la alcoba de los muchachos," dijo Leia, apuntando al otro lado del vestbulo. "La ltima puerta a la izquierda." "Gracias." Karrde le hizo seas a Lando hacia el vestbulo. "Despus de ti, Calrissian." *** Shada haba agregado un ancla adicional a su lnea de seguridad aproximadamente a dos metros sobre ella, en la suposicin de que si y cuando el noghri llamara refuerzos a la azotea podran simplemente cortar la lnea sin molestarse en subirla primero para la

formalidad del interrogatorio. Ahora, colgando en el aire a cien metros sobre el suelo, desliz su ahora iluminado visor alrededor del borde de la ventana oscura a su lado y espi adentro. Era el dormitorio de un nio -el dormitorio de unos nios, se corrigi, al ver la segunda cama apretada contra la pared lejana. Actualmente desocupado; y dado que ninguno de los tres nios Solo haba salido del airspeeder siguiendo a sus padres, era razonable asumir que el cuarto se mantendra de esa forma. Devolviendo el visor al bolsillo de su traje de salto, sac uno de sus tres estiletes moleculares Zana M6W-9 y extendi su invisiblemente delgada hoja. Como un sable de luz, un estilete molecular poda cortar a travs de casi todo. Al contrario de un sable de luz, sin embargo, la hoja de Zana era increblemente delicada. Un rpido empujn contra un atacante casi siempre resultaba en una hoja rota -junto con un atacante muerto, por supuesto- e incluso el trabajo de corte ms cuidadoso era igual de susceptible a terminar estropeando la herramienta. Afortunadamente, la tarea que la enfrentaba no iba a ser tan grande como para forzar las posibilidades. Con la mayora de los edificios en Coruscant habra tenido que cortar toda una ventana para entrar, pero los diseadores del Bosquesoro haban incorporado paneles batientes tradicionales alderaanianos para permitir el libre flujo del aire. Todo lo que tena que hacer era maniobrar la hoja del estilete entre los paneles y rebanar el pestillo, y estara adentro. Despus, por supuesto, encontrar y desactivar cualquier alarma que los noghri hubieran instalado. Esa tarea result ser ms fcil de lo que haba esperado. La ventana slo tena una sola alarma, calibrada para detectar airspeeders aproximndose. Aparentemente, no se les haba ocurrido a los noghri que alguien podra estar lo suficientemente loco para descolgarse de la azotea de la forma en que ella lo haba hecho. Aunque por supuesto, para ser justa, haban puesto un guardia all arriba. Dos minutos ms tarde estaba adentro del cuarto oscuro, cerrando la ventana detrs de ella y esforzndose por escuchar. Estaban los ruidos mecnicos suaves usuales en cualquier morada moderna, junto con los sonidos ahogados de la conversacin que venan de otra parte en el apartamento. Las palabras eran imposibles de descifrar a travs de la puerta cerrada, pero poda or por lo menos cuatro voces distintas. Se par justo al lado de la puerta, frunciendo el ceo con sbita indecisin. Haba visto a Solo y Organa Solo y su droide llegar en su T-81, y haba avistado a Calrissian esperndolos; pero quin era la cuarta voz? Algn amigo al azar que haba pasado por casualidad? Improbable. Un asociado comercial de Calrissian? Quiz, slo que l haba estado solo cuando acechaba en las sombras antes de que los Solos llegaran. Una cosa era segura: dado lo furtivos que los tres haban estado comportndose afuera, sta era claramente una reunin que se esforzaban mucho por mantener en secreto. Una reunin en la que dudaba que cualquiera de ellos apreciara ser abordado por una total extraa.

Abruptamente se tens. La conversacin haba hecho una pausa, y en su lugar haba un nuevo sonido. Pasos. Dirigindose en su direccin. Atraves el cuarto en cuatro rpidos pasos largos, arrodillndose junto a la cama de la pared lejana. Era una cama de estilo de nave espacial, con compartimientos de almacenamiento que ocupaban el espacio debajo del colchn. Pero ella no haba planeado esconderse abajo de cualquier forma. Agarrando las manijas del almacenamiento, tir. Deba haber habido mucha basura en esos cajones: incluso con msculos entrenados de Mistryl detrs del tirn la cama se movi apenas veinticinco centmetros de la pared. Pero sera suficiente; y de todos modos, con los pasos ya pausando afuera de su puerta, tendra que bastar. Levantndose de su posicin arrodillada, medio se zambull, medio rod por la cama y silenciosamente se desliz de costado por la brecha angosta. Apenas lo haba hecho. Aun mientras su hombro y cadera se apoyaban contra el fresco suelo la puerta del dormitorio se abri y dos juegos de pasos vinieron adentro. El panel de luz se encendi, y la puerta se cerr de nuevo. "Tenamos un acuerdo, Calrissian," dijo una voz masculina no identificada. No identificada, aunque definitivamente familiar. Shada busc en su memoria"Qu yo no he roto," dijo Calrissian, su voz sonaba un poco defensiva. "Realmente?" pregunt framente la otra voz. "Prcticamente les has dicho que hay un secreto aqu. Crees que cualquiera de ellos necesita ms que eso para reunir sus pequeas palas y comenzar a excavar?" -y entonces abruptamente el recuerdo encaj. Era el jefe contrabandista, Talon Karrde. "Francamente, Karrde, creo que ambos tienen cosas ms importantes de las que preocuparse ahora mismo," dijo speramente Calrissian. "Y para ser honesto, nunca entend por qu te obsesiona tanto mantener esta cosa en secreto en primer lugar. Y qu si Jorj Car'das fue una vez un competidor tuyo-" "Controla tu voz," gru Karrde. "No quiero que los otros oigan ese nombre. Y Car'das no era un competidor. Era algo completamente distinto." "Est bien," dijo Calrissian. "Lo que sea. El punto es que ya no podemos darnos el lujo de estos juegos tontos. No con-" "Juegos tontos?" lo interrumpi Karrde. "Calrissian, no tienes ninguna idea de acerca de qu ests hablando." "S exactamente de qu estoy hablando," replic Calrissian. "Estoy hablando sobre el genio que estuvo as de cerca de derribar a toda la Nueva Repblica hace diez aos. Cualquier cosa que haya planeado Thrawn, tiene que estar contando con el problema de Caamas para mantenernos divididos."

Shada sinti su aliento atrapado en su garganta. Cualquier cosa que haya planeado Thrawn? Pero Thrawn estaba muerto. O no? "Gracias por la revisin histrica," dijo Karrde. "Yo estuve all, si lo recuerdas. Sin embargo no actuemos como si toda la Nueva Repblica estuviera al borde de la desesperacin y el colapso, est bien?" "Ests seguro de que no?" contrapuso Calrissian- "Despus de todo este tiempo, crees realmente que Thrawn se habra mostrado si no estuviera listo para golpear?" "Si es que l piensa golpear," discuti Karrde. "Hay muchas otras cosas que l podra estar planeando adems de un ataque abierto." "Oh, eso es tan reconfortante," gru Calrissian. "Y aun ms razn para resolver el problema de Caamas tan rpidamente como sea posible, si hay incluso media oportunidad de que Car'das pueda ayudar, alguien tiene que ir a verlo." "Y ests sugiriendo que yo debera ser ese alguien?" "Eres el que lo conoce," seal Calrissian. "Eso puede no ser una ventaja," dijo Karrde. "De hecho, podra ser bastante lo opuesto." Hubo el suave sonido de un suspiro ligeramente exasperado. "Mira, Karrde, no s lo que pas entre t y Car'das. Lo que s es que estamos enfrentando al Gran Almirante Thrawn aqu. Y no slo nosotros -t tambin ests enfrentndolo. No olvides que l dijo especficamente que vendra por ti." "Amenazas vacas," murmur Karrde. "No recuerdo que Thrawn nunca confiara en amenazas vacas la ltima vez," dijo Calrissian. "Todo lo que dijo estaba apoyado con accin. Pero ya que has trado el tema de amenazas vacas, de qu ests tan asustado, de cualquier modo?" Hubo el sonido de pasos que se acercaban a la ventana. "Nunca conociste a Car'das, Lando," dijo Karrde en voz baja. "Si lo hubieras hecho, entenderas. De su propia forma era incluso ms cruel que Jabba el hutt." "Sin embargo nos pediste a Mara y a m que furamos a buscarlo." "No te ped que hicieras nada en absoluto," dijo Karrde. "Si te acuerdas, intent hacerte venderme esa seal de llamada inmediatamente." "Tambin intentaste decirme que era solo alguna curiosidad intil de los das preGuerras Clnicas," le record secamente Calrissian. "Sabas perfectamente bien que yo no caera en una historia as. Sin embargo, ese no es el punto. Lo rastreamos, y volvimos bien."

"Slo lo rastrearon hasta un sistema probable," dijo Karrde. "Ests pidindome que me meta caminando en cualquier fortaleza que se haya preparado all y lo enfrente cara-acara." "Si Thrawn no es detenido, l ser el que eventualmente vaya a golpear en la casa de retiro de Car'das," dijo Calrissian. "Si Car'das tiene algo de cerebro, te agradecer la advertencia." "Car'das nunca le agradeci nada a nadie en su vida," dijo bruscamente Karrde. "Y muy probablemente tampoco se ha retirado. Estar maquinando o planeando algo -sa es la naturaleza de este hombre. Y no querr ser encontrado. Particularmente no por m." Calrissian sise entre dientes. "Bueno," dijo entre dientes. "Si quieres ir a enterrarte en un agujero y esperar a que Thrawn venga a desenterrarte, hazlo. Dame una copia de la ruta de Mara al sistema Exocron y yo mismo ir a encontrarlo." "No seas absurdo," dijo Karrde. "T y el Dama Suerte no duraran ni dos das solos en el Outback de Kathol." "Quin dice que ir solo?" contrapuso Calrissian. "Pens en invitar al General Bel Iblis y al Peregrino." "Eso sera absolutamente lo peor que podras hacer," dijo Karrde, con un poco de exasperacin empezando a teir su tono. "Lleva una nave de guerra capital al sistema Exocron y Car'das o se esconder completamente o la volar del cielo. No lo conoces como yo." "No," convino Calrissian en voz baja. "No lo conozco." Hubo un largo silencio. Un largo silencio de espera. "Nunca debiste haber dejado tus orgenes de timador y manipulador, Calrissian," dijo Karrde por fin. "Eres demasiado bueno en eso. Est bien. Ir." "Gracias," dijo Calrissian. "No te arrepentirs de esto." "No hagas promesas que no puedas cumplir," advirti Karrde, su tranquilo humor usual volvi a su voz. "Supongo que debemos ir a darle la noticia a los otros." La puerta se abri y los paneles de luz se apagaron; y cuando el cuarto qued oscuro de nuevo, Shada sali con esfuerzo de su escondite. Rodando de vuelta por la cama y a sus pies, cruz el cuarto y se desliz afuera justo antes de que la puerta se cerrara de nuevo. Los dos hombres, Calrissian adelante, estaban dirigindose por el vestbulo hacia el borde de lo que pareca un crculo de conversacin de estilo alderaaniano, los dos completamente inadvertidos de su presencia detrs de ellos. Siguindolos, se qued un paso silencioso detrs de Karrde. ***

"Est bien, me rindo," dijo Han, con aspecto confundido en la cara. "De qu se trata todo esto?" Leia agit la cabeza. "No s," admiti ella, repitiendo en su mente el ltimo intercambio entre Lando y Karrde mientras miraba fijamente al vestbulo por donde los dos de ellos haban desaparecido hacia el dormitorio de los muchachos. "Algn tipo de secreto sobre el que no quieren que nosotros sepamos." "S, me di cuenta de eso," dijo Han. "Lo que quise decir es cul es el secreto?" Leia le lanz una de las de su vasto repertorio de miradas pacientes, un inventario creado por una vida de servicio diplomtico y convertido en un fino arte por diez aos de manejar a tres bulliciosos nios. "Sabes que no puedo simplemente entrar y sacar cosas de sus mentes," le record ella. "Eso ni siquiera es tico con enemigos, mucho menos con amigos." "Ustedes los Jedi a veces no son divertidos," dijo Han. Su tono era de broma, pero ella poda ver por sus ojos y humor que todava estaba intranquilo acerca de la situacin. "No estamos en el negocio de divertirnos," seal ella. "No podras slo como, oh, estirarte y captar una percepcin acerca de lo que estn hablando all?" Leia sonri irnicamente. "Deseara que no hicieras eso," lo amonest ella. l puso una de las de su propio repertorio de miradas inocentes. "Hacer qu?" "Sugerirme que haga algo que no es tico justo cuando estoy intentando persuadirme a mi misma de que no le hara mal a nadie," le dijo. "Es muy desconcertante." "Especialmente viniendo de un tipo que se supone que no tiene ni cerca de una conciencia tan buena como la tuya?" sugiri l blandamente. Leia hizo rodar los ojos. "Te juro, Han, que creo que puedes leerme la mente mejor sin sentidos Jedi que lo que yo puedo leer la tuya con ellos." l agit una mano. "Secreto profesional. Una de las cosas que aprendes como un sinvergenza." "Por supuesto," dijo Leia, mirando de nuevo en la direccin del vestbulo. "Me pregunto qu tan poco tico sera enviar a Trespe para tomar apuntes por ellos-" "Lady Vader," interrumpi una voz ronca. Leia salt; como de costumbre, no haba odo o sentido el acercamiento del noghri. "Qu pasa, Gharakh?" "Quizs problemas," gru Gharakh. "El centinela de la azotea no est respondiendo a su comunicador."

Por el rabillo del ojo, Leia vio que Han rodaba ligeramente en su silla para soltar su blster en su pistolera. "Has enviado a un equipo a investigar?" "Estn en camino," dijo el noghri. "Pero hasta que sepamos que no, debemos asumir que un intruso est intentando forzar la entrada. Dnde estn los otros?" "Por el vestbulo," dijo Leia. Aun mientras apuntaba, sinti el sutil cambio en la presin del aire cuando la puerta del distante dormitorio se abri. "Ah deben venir," agreg ella cuando el sonido de pasos aproximndose lo confirm. "Les pedira que por el momento se queden en este cuarto," dijo Gharakh. Mientras hablaba, Lando apareca a la vuelta de la esquina, seguido por Karrde"Si hay un intruso, necesitaremos buscarlo." -seguido por una mujer alta y delgada vestida en un traje de salto de combate gris oscuro. "No se molesten," dijo la mujer en voz baja. "Aqu estoy." CAPTULO 22 Sus reacciones, como reacciones, fueron rpidas y eficientes. Al mismo tiempo, Shada tuvo que admitir, que fueron extraamente cmicas de ver. El susto de la voz inesperada detrs de l envi a Calrissian medio saltando un metro en el aire, su mano del arma momentneamente enredndose en su capa antes de que pudiera sacar su blster. El blster del noghri, como era de esperarse, ya estaba afuera y apuntndola, y Solo no se qued atrs. Karrde no salt ni tan lejos como Calrissian; pero en lugar de buscar un arma por si mismo, meramente dio un largo paso al costado para dar a Solo y al noghri un campo de fuego despejado. Un movimiento inteligente, pero nada ms de lo que Shada habra esperado de alguien de su reputacin. La Consejera Organa Solo, contrastando con los otros, no se movi en absoluto. Shada tampoco se movi. Se qued donde estaba, con las manos colgando vacas a sus costados, preguntndose distante si los preciados y probablemente sobrevalorados reflejos de combate noghri habran hecho mayores o menores las posibilidades de que el guardia sobrerreaccionara a su aparicin inesperada disparndole. Casi esperaba que lo hiciera. De muchas formas, sera el camino ms simple para terminar las cosas. Pero el noghri no dispar. Ni Solo ni Calrissian; y con una vaga especie de medio arrepentimiento Shada saba que no iba a irse por el camino fcil. Fue Organa Solo la que rompi el quebradizo silencio. "Quin eres?" pregunt, con voz tan serena como su cara.

"Mi nombre es Shada D'ukal," dijo Shada. "No estoy aqu para hacerle dao a ninguno de ustedes." Organa Solo asinti. "Ya lo s." Solo le arroj una rpida mirada de costado. "Lo sabes?" "Si lo estuviera mi sentido del peligro habra reaccionado," le dijo Organa Solo. "Mucho antes de que ella llegara a este cuarto." "Qu le hiciste al guardia en el techo?" gru el noghri. "Le ense a no ser descuidadamente compasivo," dijo Shada. "No est herido, excepto posiblemente en su orgullo." Hubo un maullido de idioma aliengena en voz baja de un comunicador colgado al cuello del noghri. "Gharakh?" murmur Organa Solo. "Est ileso," dijo el noghri. Su blster todava apuntaba a Shada, pero sus ojos parecieron parcialmente menos odiosos. "Lo estamos desatando." Hubo un cuchicheo de movimiento en el corredor detrs de Shada. Empez a girar la cabeza"Qudate donde ests," orden una voz noghri desde atrs de ella. "Levanta los brazos." Shada hizo lo que se le dijo, sosteniendo sus brazos a los lados mientras el aliengena cacheaba su cuerpo, preguntndose dnde haba estado escondido este otro grupo. Para haber salido furtivamente desde atrs de ella de lo que haba parecido ser un corredor sin salidaSe sonri a si misma. Por supuesto: vinieron del tejado, siguiendo su ruta por la lnea de seguridad y a travs de la ventana del dormitorio. Y lo haban hecho con una velocidad y eficacia que rivalizaba con lo mejor que las Mistryl podran ofrecer. Quizs los noghri no estaban tan sobrevalorados como haba pensado. Un minuto ms tarde las manos sondeantes se haban ido, llevndose su paquete de cadera y arns de escalar con ellas. "Sintate," el noghri de pie al lado de Organa Solo orden, haciendo seas hacia una de las sillas en el crculo de conversacin. "Mantn las manos donde podamos verlas." "No confas en tus buscadores?" pregunt Shada, sentndose en la silla indicada. "O en tu ama, dicho sea de paso? La Consejera Organa Solo ya te dijo que yo no estaba aqu para hacer dao a nadie." Los ojos del noghri parecieron arder. "Por qu ests aqu?" pregunt Organa Solo serenamente antes de que el aliengena pudiera hablar.

"Quera hablar contigo," le dijo Shada, poniendo sus antebrazos a lo largo de los apoyabrazos de la silla. "sta fue la nica forma en la que pude." Haba esperado un rechazo ultrajado, o por lo menos un resoplido de mofa. Pero la otra mujer meramente alz ligeramente las cejas. Solo no fue tanta desilusin. "Qu se supone que significa eso?" demand l. Su blster, not Shada, estaba en su regazo, ya no apuntado directamente a ella. Pero todava lo estaba agarrando. "Significa que a menos que seas alguien con poder o dinero, los corredores de los altos y grandes estn cerrados para ti," le dijo Shada, sin preocuparse particularmente en si sonaba amarga o no. "He estado intentando llamar los ltimos tres das, y nadie me comunic. Hasta ah lleg lo de la gran y maravillosa Nueva Repblica, amiga de toda la gente comn." "Y que, nunca oste hablar de dejar un mensaje?" gru Solo. "Un mensaje que diga qu?" contrapuso Shada. "Que una nadie sin credenciales o estatus quera hablar con una gran y gloriosa Alta Consejera? Lo hubieran arrojado a la basura en la prxima limpieza." "Ahora ests hablando conmigo," dijo ligeramente Organa Solo. "Qu es lo que quieres decir?" Shada se enfoc en ella, las palabras cuidadosamente ensayadas parecan pegarse en su garganta. Palabras que cercenaran sus ltimos lazos con las Mistryl, y su gente, y su vida. "Quiero unirme a ustedes," dijo, con voz que son hueca y distante a sus odos. "Quiero unirme a la Nueva Repblica." Por un dolorosamente largo momento el nico sonido en el cuarto fue el ruido sordo de su propio corazn en su garganta. Fue, previsiblemente, Solo el que rompi el silencio. "T qu?" pregunt. "Yo quiero unirme a la Nueva Repblica," repiti Shada. La segunda vez no fue nada ms fcil que la primera. "Tengo varias habilidades que encontrarn tiles: combate y vigilancia, escolta y seguridad-" "Por qu ests pidindonos esto?" interrumpi Solo, sonando desconcertado. "La Nueva Repblica tiene centros de reclutamiento por todo Coruscant." "Creo que no aprecias completamente la situacin aqu, Solo," dijo Karrde antes de que Shada pudiera contestar. "Shada no slo acaba de entrar desde la calle -o ms bien, de descolgarse desde el techo. Ella es la principal guardaespaldas de nuestro amigo el contrabandista Mazzic." Una oleada de sorpresa recorri las caras de los otros. "La ex-guardaespaldas," corrigi Shada. "Renunci hace tres semanas."

Karrde alz una ceja. "Tu idea?" Shada sinti un nudo en su garganta. "No completamente." "No veo qu diferencia haga de dnde vino," persisti Solo. "De todos modos ninguno de nosotros est en el negocio de contratar." "Han tiene razn, Shada," dijo Organa Solo, con los ojos estudiando la cara de Shada con una incmoda intensidad. Haban sacado esas tcnicas Jedi la conexin secreta Mistryl de su mente? "Realmente no hay nada que nosotros podamos hacer por ti." "No estoy pidiendo caridad," dijo entre dientes Shada. "Francamente, ustedes me necesitan ms que lo que yo los necesito. Especialmente con Thrawn suelto de nuevo-" "Qu sabes sobre Thrawn?" pregunt Solo speramente. "Acabo de estar ahora mismo en el cuarto de atrs," dijo Shada. Mir a Karrde, capt un sbito endurecimiento de su expresin. "Calrissian implic que haba regresado." Mir de vuelta a Organa Solo. "Tambin s acerca del Documento de Caamas," le dijo a la otra mujer. "Y s que la nica forma en la que van a salir de este enredo es consiguiendo una copia intacta de l." Por el rabillo del ojo vio a Calrissian lanzando una mirada significante a Karrde, una mirada que el jefe contrabandista ignor cuidadosamente. "Ciertamente ayudara," reconoci Organa Solo. "Qu tiene eso que ver contigo?" "Van a necesitar ayuda," le dijo Shada. "Yo puedo proporcionarla." "T sola?" murmur Karrde. "S, sola," dijo entre dientes Shada. "Me has visto en accin. Sabes lo que puedo hacer." Mir de vuelta a Solo. "Tambin su gente, aunque podran no saberlo," dijo. "Hace diecinueve aos en Tatooine los ayud a conseguir la lectura tcnica de un componente prototipo del superlser de la segunda Estrella de la Muerte." Otra oleada de sorpresa atraves el cuarto. Una oleada que, para sorpresa apacible de la propia Shada, no pareci tocar al propio Solo. "Realmente," dijo l. "Cuntanos cmo." "Una amiga y yo robamos el componente de una base de investigacin Imperial," dijo ella, intentando leerle la cara. De repente el que haba estado rechazndola ms casi pareca estar de su lado. "Su nombre cdigo era Hammertong. Volamos la nave a bordo de la que estaba montado hasta Tatooine-" "Qu tipo de nave era?" interrumpi Solo. "Crucero de Choque Loronar," dijo Shada. "Muy modificado -el interior se haba destripado para que la cosa pudiera encajar adentro. Medio enterramos la nave en una

duna y fuimos a la cantina de Mos Eisley para encontrar a un piloto de transporte con una nave que pudiera transportar un segmento de eso para nosotras." Le hizo una sea a Solo. "Mi compaera y yo te vimos dispararle a Greedo all," dijo ella. "bamos a intentar contratarte, pero fuimos atrapadas por los Imperiales antes de que pudiramos llegar a ti." "Por qu?" pregunt Solo. "Quiero decir, por qu las atraparon?" "Karoly y yo nos hacamos pasar por Brea y Senni Tonnika. Nuestros arch- habamos odo que nos parecamos mucho," se corrigi lo mejor que pudo. Ahora no era el momento para mencionar los archivos de camuflaje de preemparejamiento Mistryl. "No sabamos que algn Moff les haba puesto a ellas una orden de arresto. Sin embargo, un simpatizante Rebelde nos liber de nuestra celda de la polica y nos consigui un carguero. Nos llevamos un segmento del componente del superlser y le dimos un droide con la lectura tcnica cargada." "Cul era el nombre de este simpatizante?" pregunt Solo. Shada tuvo que buscar en su memoria. "Winward," dijo ella. "Riij Winward." Solo asinti despacio. "As que esas fueron ustedes, huh?" Organa Solo le parpade. "Sabas acerca de esto?" "Le el reporte de Winward," Solo le cont. "Estaba en el docutexto de informacin que Madine nos dio antes de que partiramos hacia Endor." Su esposa agit la cabeza. "Deb haberlo pasado por alto." "Bueno, haba un par de pequeas diferencias," dijo secamente Solo. "Segn Winward, le haban prometido su propio segmento del superlser a cambio de liberarlas." "Vena una tormenta de arena," protest Shada. "No hubo tiempo para cortar otro segmento y cargarlo." "Y ellas no le dieron exactamente la lectura tcnica," agreg Solo. "l tuvo como que tomar prestado su droide para conseguirla." Shada sinti su cara calentndose. "S, tienes razn," admiti ella. "Me haba olvidado de eso." "Encantador," murmur Calrissian por lo bajo. Shada le arroj una mirada intensa. "Si sirve de algo, mis socias pensaron que debamos haberlo matado en lugar de dejar que alguien sepa acerca de lo que habamos hecho," dijo entre dientes. "No les dej hacer eso."

Hubo otro silencio. Un duro, tenso, e incmodo silencio. Shada mantuvo los ojos en Organa Solo, intentando leerle la cara. Como la de mayor jerarqua en poder poltico del grupo, dependera de ella tomar la decisin final. "Tengo una idea," dijo Calrissian. "Dijo que Karrde sabe lo que ella puede hacer. As que por qu no la enviamos con l?" Shada mir a Karrde, su negativa impulsiva se congel en su garganta. Acababa de desperdiciar doce aos con un grupo contrabandista, y no haba venido a Coruscant slo para engancharse con otro. Pero haba algo en la expresin de Karrde. . . "Y a dnde es que va Karrde?" pregunt Solo, sealando al jefe contrabandista con la cabeza. "Una misin especial," dijo Karrde. Sus ojos seguan en Shada, con esa expresin todava en la cara. "Algo que Calrissian me pidi que hiciera." "Nos dan un indicio?" pregunt Organa Solo, con una pequea sonrisa en los labios. Karrde no le devolvi la sonrisa. "Es posible que haya una copia del Documento de Caamas completo all afuera que no est en manos Imperiales," le cont, "Voy a ver si puedo conseguirla." Solo y Organa Solo intercambiaron miradas sobresaltadas. "Por qu no nos contaste esto antes?" demand Organa Solo, la paciente diversin se haba ido de su cara. "Porque hasta ahora nada de esto haba sido asunto mo," dijo framente Karrde. "Las discusiones polticas no tienen nada que ver conmigo, excepto en la medida en la que las agitaciones y resentimientos planetarios tienden a beneficiar a los distribuidores de informacin." Mir a Calrissian. "Pero ahora un nuevo factor se ha revuelto en la mezcla. Uno que he sido persuadido que ya no puede ignorarse." Organa Solo inclin los hombros como si una sbita rfaga fra le hubiera dado en la espalda. "Thrawn." Karrde asinti sobriamente. "Thrawn." Mir a Shada. "Y s, estara muy complacido de tener la ayuda de Shada. Si ella est dispuesta, por supuesto." Shada hizo una mueca, la irona era un sabor amargo en su boca. Diecinueve aos tarde, finalmente haba tomado la condenada decisin de cambiar su fidelidad de su propia gente a la Nueva Repblica. . . slo para encontrar que la Nueva Repblica no la quera. Y el nico que lo haca era tan proscrito de su gran y maravillosa nueva sociedad como ella. "Seguro," le dijo a Karrde. "Por qu no?"

"Confa en m, Shada, Karrde consigue a toda su mejor gente as," dijo secamente Calrissian. "Cuando ests a bordo del Salvaje Karrde, pregntale a Mara Jade cmo fue contratada." Algo pas por la cara de Karrde. "Mara no estar con nosotros," dijo. "Esa es una de las razones por las que quera hablar contigo esta noche, Leia. Mara ha tenido algn tipo de. . . accidente." La sonrisa furtiva de Calrissian se desvaneci, y los otros se sentaron ms derecho. "Qu tipo de accidente?" pregunt Organa Solo. "Uno confuso," dijo Karrde con una mueca. "Ella y el Hielo Estrellado rastrearon a una de las naves no identificadas que tu hermano vio en el sistema Kauron-" "Espera un minuto," interrumpi Solo. "Qu es esto acerca de naves no identificadas?" "l y Mara la vieron acechando alrededor de la base de los Piratas Cavrilhu," dijo Karrde. "No te envi un reporte?" "S, pero slo uno muy vago," dijo Organa Solo. "l slo dijo que no haba averiguado nada de los piratas y que nos dara todos los detalles cuando volviera a Coruscant. No haba nada acerca de ninguna nave no identificada." "No debe haber querido decir nada en un canal abierto," dijo Karrde. "Tengo una copia de los archivos de l y Mara de ese avistamiento, ms los datos que tomamos cuando otra de las naves zumb por el Ventura Errante. Te alcanzar las copias antes de irme." "Olvdate de las naves un minuto," interrumpi Calrissian con impaciencia. "Qu le pas a Mara?" "El Hielo Estrellado la sigui a un mundo pequeo en el sector Gradilis," dijo Karrde. "Mara baj para mirar ms de cerca y descubri una fortaleza, entr en una cueva para una conversacin de un solo lado con seres desconocidos, mencion el nombre de Skywalker en respuesta a algo que ellos dijeron o hicieron, y entonces abruptamente se qued en silencio." La cara de Calrissian se haba puesto rgida. "Quieres decir que la-?" "No, no la mataron," Karrde se apresur a tranquilizarlo. "Por lo menos no entonces -se puede or su respiracin en la grabacin que fue transmitida en un pulso de vuelta al Hielo Estrellado." "Y estos seres conocan a Luke?" pregunt Organa Solo, con la frente arrugada. Shada no poda distinguir si era porque estaba pensando o asustada. "Lo conocan, o saban de l," le dijo Karrde. "No haba suficiente contexto para que sepamos cul." "Tenemos que ponernos en contacto con l en seguida," Solo le dijo a su esposa. "Para ver si puede contarnos algo."

Karrde se aclar la garganta consciente de s mismo. "En realidad, yo ya he hablado con l. Tampoco pudo echar nada de luz en esto." Organa Solo lo contempl sospechosamente. "Y?" pregunt. "Esa era la otra cosa que quera contarte," dijo Karrde, con su aire urbano resquebrajndose slo un poco. "l se ha ido a ayudarla." La expresin de Organa Solo no cambi, pero de repente la temperatura en esa parte del cuarto pareci caer unos grados. "l hizo qu?" pregunt, con tono ominoso. "Ella est en peligro, Leia," dijo Karrde. "Luke era el nico que poda llegar all lo suficientemente rpido para hacer una diferencia. El nico que tena una oportunidad razonable de tratar con lo que sean esas criaturas que Mara se encontr. Y con quienquiera o cualquier cosa que est en esa fortaleza. Esto no slo involucra a Mara; involucra a toda la Nueva Repblica." "Y qu, crees que este enredo bothano no lo hace?" gru Solo. Estaba de pie ahora, mirando a travs del crculo de conversacin a Karrde. "Tenemos cien pequeas guerras a punto de estallar all afuera, la mitad de ellas usando a Caamas como una excusa para empezar a resolver viejos rencores. Ya hemos vaciado al cuerpo diplomtico de la Nueva Repblica y a la academia Jedi intentando encontrar suficientes mediadores que enviar, y todava no tenemos suficientes. Necesitamos a Luke aqu." "Yo no lo forc a que fuera a buscarla," contrapuso Karrde, sin realmente devolverle la mirada. "l consider todos los factores y tom su propia decisin." "Excepto que l no saba que Thrawn haba regresado," contrapuso Solo. "O s?" "Est bien, Han," dijo Organa Solo en voz baja, estirndose para tocar el brazo de su marido. "Lo hecho, hecho est. Karrde tiene razn: era la decisin de Luke. l la hizo, y solo tendremos que arreglrnoslas sin l hasta que vuelva." "Si sirve de algo, pueden considerar que mi servicios son a cambio de los suyos," dijo Karrde, con la boca todava apretada. "Siento haberles trado estas malas noticias. Realmente pens que seran ms comprensivos." Solo inspir profundo y exhal speramente. "S," dijo. "Bueno. . cundo sales?" "Inmediatamente," dijo Karrde, cruzando hasta Shada y ofrecindole una mano. "Asumiendo que mi nueva ayudante no tenga ningn asunto que arreglar primero." "Estoy lista cuando lo ests," le dijo Shada, ignorando la mano ofrecida y ponindose de pie sin ayuda. "Asumiendo que los guardaespaldas de la Consejera Organa Solo hayan terminado de revisar mi paquete y equipo de escalar." "Te esperan junto a la puerta," dijo gravemente el noghri junto a Organa Solo.

"Est bien," dijo Karrde, inclinndole la cabeza a Organa Solo mientras empezaba a ir hacia la entrada. "Gracias por tu hospitalidad, Leia. Te avisar si y cuando encuentre algo." "Dos cosas ms, Karrde, antes de que te vayas," dijo Organa Solo. "Realmente tres. Primero: necesitars un droide traductor para tu viaje?" "Ese es un buen punto," concedi Karrde. "La organizacin tiene varios, por supuesto, pero ninguno est a bordo del Salvaje Karrde en este momento. Aunque no ser demasiado difcil recoger uno por el camino." "Eso tomar tiempo adicional," dijo Organa Solo. "Si lo prefieres, podramos prestarte a Trespe" Solo hizo un ruido con el fondo de la garganta. "Sobre sus engranajes desmantelados, por supuesto." "Esa es una oferta muy generosa." Karrde alz una ceja. "No tendr nada que ver con la idea de que podran sacar de l un reporte imparcial del viaje cuando volvamos, no?" "Por supuesto que no," dijo Organa Solo, arqueando ligeramente sus propias cejas. "Me ofende que sugieras tal cosa." "Perdname," dijo Karrde. "En ese caso, acepto muy agradecido." "Como sugiere Han, querremos unos minutos para hablar con l primero," dijo Organa Solo. "Podemos traerlo al espaciopuerto cuando nos alcances esas grabaciones de naves espaciales. Segundo: No pude contarte esto antes, pero bajo las circunstancias es algo que puedes necesitar saber. Una de las otras datacards que el devaroniano encontr en el Monte Tantiss estaba etiquetada 'La Mano de Thrawn'." Karrde asinti. "S, eso haba odo." Las cejas de Organa Solo se alzaron. "Cmo-? No importa, no quiero saberlo." "Mi fuente y yo te agradecemos tu discrecin," dijo Karrde. "Aunque hay algo ms que necesitas saber. Antes de que Mara fuera a perseguir esa nave desconocida, captamos una transmisin de ella, claramente dirigida al Ventura Errante. Aun no hemos podido descifrar el mensaje, pero definitivamente contena el nombre de Thrawn. Su nombre completo, no slo el nombre central 'Thrawn'." Solo frunci el ceo. "Yo ni siquiera saba que tena ms nombre." "La mayora de la gente no lo sabe," convino Karrde. "Pero Mara lo saba. Tambin quienquiera que estaba a bordo de esa nave." "Qu crees que significa?" pregunt Organa Solo.

"No lo s," dijo Karrde. "Quiz tendremos algunas respuestas cuando Skywalker y Mara vuelvan. De todos modos, agregar una copia de esa grabacin con las otras. Dijiste que haba tres cosas?" Organa Solo sonri. Una sonrisa ensombrecida de tensin, pero no obstante una sonrisa. "Que la Fuerza te acompae," dijo ella en voz baja. Casi involuntariamente, pens Shada, Karrde le devolvi la sonrisa. "Y tambin a ti," dijo. Sus ojos pasaron por Solo y Calrissian. A todos ustedes," agreg. "Adis." *** "Hiciste un lindo parloteo all," coment Shada mientras Karrde haca despegar al airspeeder de la plataforma de la Torre Bosquesoro y giraba su nariz hacia el campo Championne Oriental adonde el Salvaje Karrde los estaba esperando. "Un poco sobreensayado, quiz, pero no estuvo mal por eso." "Eres muy amable," dijo Karrde, mirndola por el rabillo del ojo. Ella estaba mirando fijamente al frente al paisaje nocturno de Coruscant, con la cara dbilmente iluminada por la luz del tablero de instrumentos. Con mejor luz, decidi l, probablemente su expresin de todos modos habra sido imposible de leer, "Puedo preguntar qu parte del discurso te son como un parloteo?" "La parte acerca de por qu tena que ser Skywalker el que sali a la carga para rescatar a Mara Jade," dijo ella. "No esperabas realmente que recibieran esas noticias con gritos de alegra, no?" Karrde se encogi de hombros. "Tampoco esperaba que los perturbara tanto" dijo l. "Por supuesto, para ser justos, yo no saba acerca de Thrawn hasta esta noche." Shada agit la cabeza. "Es difcil creer que sobrevivi." "Estoy de acuerdo," dijo Karrde. "Por otro lado, es igualmente difcil creer que el Imperio hara una charada tan peligrosa slo como una fanfarronada. O Thrawn realmente est de vuelta, o alguien en alguna parte tiene un 23 Puro escondido en su chaleco." Shada pareci ponderar eso. "Supn que este Thrawn es realmente solo un clon," dijo. "Sera tan habilidoso como el original?" "Supongo que eso dependera de cunta de su habilidad tctica era innata y cunta era aprendida." consider Karrde. "Y si usaron o no una impresin de aprendizaje flash tomada de la propia mente de Thrawn, y qu tan bueno era el patrn. No lo s." "Porque si tienen a un clon de Thrawn, por qu no cincuenta?" continu Shada. "Y si tienen cincuenta clones de Thrawn, por qu no tambin cien clones de ese loco Jedi Oscuro Joruus C'baoth?"

Karrde hizo una mueca de dolor. Esa ltima posibilidad ni siquiera se le haba ocurrido. "Realmente, por qu no?" Shada no respondi su pregunta retrica, y un oscuro silencio cay en el airspeeder. Karrde vol mecnicamente, sin ver realmente las magnficas luces de horizonte-ahorizonte de Coruscant. O ms bien, viendo la destruccin total de esas luces sobrepuesta a su vista. Thrawn haba amenazado tal destruccin la ltima vez que atac el planeta. Esta vez, podra hacerlo realmente. Estaban descendiendo hacia la tranquilizante mole del Salvaje Karrde cuando Shada habl de nuevo. "As que quin es este Jorj Car'das que estamos buscando?" Con esfuerzo, Karrde se sacudi la visin de un crculo de Destructores Estelares cerrndose sobre l. "Es alguien que sola estar en el mismo negocio que yo," le cont. "Probablemente todava lo est, en realidad." "Pero no un competidor?" pregunt ella. "Ciertamente estabas prestando atencin all," la felicit. "A propsito, slo por curiosidad, adnde te estabas escondiendo en el dormitorio? No not ningn lugar donde nadie ms grande que un noghri pudiera meterse." "Estaba en el suelo, entre la cama del fondo y la pared," dijo ella. "Un hueco as siempre parece ms pequeo de lo que realmente lo es. Si Car'das no era un competidor, qu era?" Karrde le arroj una sonrisa. "Persistente, tambin. Me gusta eso en mi gente." "Encantada de or eso," dijo. "Si no era un competidor, qu era?" Al frente, la puerta del hangar del Salvaje Karrde se estaba abriendo para recibirlos. "Pregntame en el camino al sistema Exocron," le dijo. "Asumiendo que lleguemos tan lejos." Shada resopl por lo bajo. "Entonces, la razn por la que ests pidiendo que arriesgue mi vida no es nada ms que tu palabra?" "No tienes que venir," dijo ligeramente Karrde. "Si quieres irte ahora mismo, eres libre de hacerlo." Ella apart la vista. "Gracias por el permiso. Me quedar." El airspeeder se pos con un ruido ahogado en su ranura en el hangar del Salvaje Karrde. "Como quieras," dijo Karrde apagando los motores. "Por curiosidad, por qu exactamente dejaste a Mazzic?" Ella liber los hombros fuera del arns. "Pregntame en el camino al sistema Exocron," dijo ella sardnicamente. "Asumiendo que lleguemos tan lejos."

Sin esperar una respuesta abri su puerta y se dej caer sobre sus pies hacia la cubierta. "Estoy seguro de que algunos de nosotros lo haremos," murmur Karrde, mirando como ella enhebraba su camino entre los otros vehculos hacia la salida. La nica pregunta era cules. CAPTULO 23 Esta vez, la alarma no vino en medio del postre. Vino en cambio en medio de la noche. Wedge se despert con una sacudida, con la mano manoteando en busca de un interruptor de apagado que no estaba adonde se supona que deba estar. Su rodilla se sacudi al costado, golpeando contra algo slido; y mientras la breve pualada de dolor lo despabilaba del todo, record adonde estaba. Siguiendo la orden -y una de las corazonadas del General Bel Iblis- l y el resto del Escuadrn Pcaro estaban durmiendo en sus ala-X. Por el sonido de la alarma que todava sonaba, la corazonada del general haba aparentemente dado fruto. Palmote el interruptor de la alarma, acertndole esta vez, y tecle el comunicador. "Antilles," exclam. "Alerta de combate," exclam en respuesta la voz del Comandante Perris. "Tenemos una llamada de pnico de Bothawui." "Terrfico," murmur Wedge, golpeando el preencendido de su motor. Confa en los bothanos para estropear una buena noche de sueo. "Est bien, Pcaros, todos oyeron al hombre. Pongmoslos en el aire." Hubo un coro de reconocimientos, y el gemido de preencendidos de motores empez a llenar su esquina del Crculo de Desembarco Diplomtico Di'tai'ni. Alguien en un mameluco de mantenimiento -un trintic, probablemente, aunque era difcil de distinguir en la escasa luz- estaba cortando camino hacia los ala-X, gesticulando frenticamente sin duda por este ruido sin autorizacin. Wedge le hizo seas de que se alejara y encendi sus repulsores. "Qu pasa, otro alboroto en el Edificio de los Clanes?" "Agrrate bien el casco," dijo severamente Perris. "De acuerdo a los bothanos, una fuerza de ataque leresena est en camino." Wedge parpade. "Una fuerza de ataque leresena?" "Eso es lo que dicen," confirm el coordinador de cazas. "Una flota de guerra completa, y no me preguntes cul es su problema." "Escoge uno," refunfu Pcaro Tres. "Hay tantas razones hoy da para odiar a los bothanos."

"No nos hundamos al divisor menor aqu," lo amonest Wedge. Todos los ala-X estaban en el aire ahora, formndose alrededor de Wedge mientras salan al espacio. "Perris, dnde est el general?" "Est en camino arriba," dijo Perris. "C'taunmar y sus ala-A estn volndole de escolta a su lanzadera, slo por si acaso. Aunque nosotros vamos a estar unos minutos detrs de ustedes, y l dijo que ustedes vayan adelante." "Para hacer qu?" pregunt Pcaro Cinco. "Disuadir alardeando a los leresai hasta que ustedes lleguen?" "Seguro," dijo secamente Perris. "A menos que, por supuesto, la deslumbrante reputacin del Escuadrn Pcaro los derrote completamente." "Oh, s, est bien," regres Pcaro Cinco, igual de secamente. "No es afortunado para los bothanos que nosotros y nuestra deslumbrante reputacin estuviramos por casualidad a slo dos sistemas de distancia de ellos?" Wedge frunci el ceo. Tenan suerte, ahora que lo pensaba. Eran increblemente suertudos, de hecho. "Perris, puedes buscar la orden original que nos trajo aqu?" pregunt. "Ya est buscada," dijo Perris. "Segn Coruscant, el gobierno di'tai'ni pidi especficamente al General Bel Iblis para mediar en esta disputa con sus trabajadores residentes no-tai'ni." "Alguna idea de si el gobierno di'tai'ni le debe favores o grandes cantidades de dinero al gobierno bothano?" pregunt Pcaro Nueve. "Esa es una buena pregunta," dijo Perris pensativamente. "Una muy buena pregunta, en realidad." "Es mi viejo entrenamiento de CorSec," dijo Pcaro Nueve. "Nos ensearon a siempre seguir el dinero." "Bueno, por el momento el dinero es irrelevante," dijo Wedge. Haban alcanzado ahora la oscuridad ms profunda del espacio, casi lo suficientemente lejos para hacer el salto a la velocidad de la luz. "Nos han llamado para defender a un miembro de la Nueva Repblica de la agresin, y eso es lo que vamos a hacer." "Buena suerte," dijo Perris. "Estaremos all en cuanto podamos." El panel pit: el curso estaba trazado. "Est bien, Pcaros," dijo Wedge. "Vamos." El vuelo a Bothawui tom un poco ms que esa corrida por la llamada de pnico que haban hecho para ayudar a los sif'kries y a su embarque de planta pommwomm hace una semana. Aunque, de algn modo, se sinti mucho ms corto. Wedge encontr a su mente rebotando de un lado a otro entre preguntas de la inminente agresin leresena, la posible duplicidad bothana, la tensin galctica general, y en qu llamas estaba haciendo su escuadrn en medio de todo esto.

Demasiado pronto, estaban all. "Frmense," orden cuando el resto de los ala-X sali del hiperespacio alrededor de l. "Enciendan sus escneres de largo alcance." "No creo," dijo Pcaro Dos estrechamente, "que eso vaya a ser necesario." Wedge hizo una mueca. "No," convino. "Supongo que no." Era una fuerza de ataque leresena, est bien. Y por una vez pareca que los bothanos no haban estado exagerando. Extendidas directamente afuera por el cielo delante de los ala-X entrantes haba seis naves capitales, todas de diseo y manufactura aliengena pero cada una casi del tamao de una Fragata de Asalto de la Nueva Repblica. Otras veinte naves ms pequeas llenaban los huecos entre ellas, con por lo menos cinco escuadrones de naves de clase caza estelar formando un permetro defensivo alrededor de todo el grupo. "Mas vale que nuestra reputacin sea muy deslumbrante hoy," murmur Pcaro Doce. "Corta la charla," le dijo Wedge, estudiando al grupo. Estaban bien afuera del escudo planetario de Bothawui, ms all del rango de cualquier arma basada en el suelo que los defensores pudieran tener. No poda recordar si los bothanos tenan o no alguna plataforma de batalla orbital rondando su planeta natal, pero si lo hacan no haba ninguna de este lado del planeta en el momento. Lo que dejaba al Escuadrn Pcaro bastante por s solo aqu afuera. Doce ala-X y una reputacin. Aclar su garganta y tecle el comunicador para una frecuencia comn de banda ancha. "Este es el General Wedge Antilles y la unidad Escuadrn Pcaro de la Nueva Repblica llamando a la fuerza de operaciones leresena," anunci. "Estn invadiendo sin permiso el espacio bothano. Por favor declaren sus intenciones." "Este no es asunto suyo, Escuadrn Pcaro," respondi una sorprendentemente melodiosa voz. "Es una disputa privada entre los gobiernos lereseno y bothano." Wedge mir a sus escneres. Todava ninguna seal de Bel Iblis y el Peregrino. "Puedo preguntar la naturaleza de esta disputa?" "Muerte y resolucin," dijo la voz melodiosa. "La muerte de dos leresai a manos de los bothanos, y la negativa bothana a resolver." Wedge hizo una mueca, tecleando la frecuencia privada de los Pcaros. Claramente haba un problema de terminologa aqu, algn concepto o frase leresena que no se traduca de manera apropiada al bsico. Pero aun as, haba algo ms que l no estaba captando aqu. "Alguna idea acerca de lo que est hablando?" pregunt. "Espera- estoy verificando los archivos," dijo Pcaro Once. "Tengo una corazonada. . . s, aqu est. Hubo dos leresai muertos en ese alboroto en el Edificio de los Clanes

Combinados. Los dos disparados, uno de ellos antes de que la muchedumbre irrumpiera en el edificio." "Gracias," dijo Wedge, volviendo a la otra frecuencia. "Comandante lereseno, entiendo su enojo por su prdida. Qu es lo que quieren que los bothanos hagan en restitucin?" "La ley leresena es muy precisa," dijo el aliengena. "Garra por garra, cuerno por cuerno, vida por vida. Un culpable por si mismo, o diez inocentes de su tribu." Un escalofro recorri la espalda de Wedge. "Qu quiere decir, diez inocentes?" pregunt cuidadosamente. "Los bothanos se han negado a entregarnos los miembros de los clanes que mataron a dos leresai desarmados," dijo la voz de igual modo. "Por lo tanto dos vidas sern pagadas por veinte." Tan matemticamente preciso, pens Wedge. Pero cmo exactamente pensaban que iban a lograr semejante truco con todos los bothanos apiados a salvo detrs de su escudo planetario. . . "Uh-oh," dijo Pcaro Cuatro en voz baja. "Vector tres-seis por cuatro-uno." Wedge mir. Recin entrando en su campo visual alrededor del horizonte planetario por detrs y debajo de ellos haba una pequea estacin espacial. "Es una planta industrial de cristal cero-ge de rbita baja," continu severamente Pcaro Cuatro. "De diseo mon-cal. Si recuerdo correctamente, el complemento normal de trabajadores es de quince a veintids." Wedge reprimi una maldicin entre dientes, tecleando de vuelta a la frecuencia privada. "Curso de intercepcin," orden. "Quiero que estemos entre la estacin y los leresai." Cambi de nuevo el comunicador mientras le daba energa al motor. "Entiendo su enojo y frustracin con el gobierno bothano," le cont al comandante aliengena. "Pero debe entender que nosotros no podemos simplemente esperar y dejarlos matar a personas inocentes. El General Garm Bel Iblis pronto estar aqu; quizs l pueda mediar-" "No puede haber ninguna mediacin," dijo el leresai con una nota de finalidad en su voz. "La ley es la ley, y sus demandas deben cumplirse. Ni usted ni ningn otro nos detendr." Hubo un clic, y la conversacin haba terminado. "Quiz no," murmur Wedge por lo bajo cuando tecle de vuelta a la frecuencia de los Pcaros. "Pero seguro que podemos darle un buen intento. Est bien, Pcaros, tiempo de ponerse serios. Alas en posicin de ataque." Se estir hacia el control"No!" exclam de repente Pcaro Nueve. "No muevan las alas." Wedge paus la mano encima del interruptor. "Por qu no?"

"No lo s," dijo Pcaro Nueve, su voz estrecha de tensin. "Algo est mal. No puedo realmente. . . pero definitivamente algo est mal." "Lder Pcaro?" pregunt Pcaro Ocho. "Esperen," dijo Wedge, cambiando su comunicador a la frecuencia personal de Pcaro Nueve. "Corran? qu pasa?" "Como ya dije, no lo s," repiti Pcaro Nueve. "Todo lo que s es que sent peligro cuando ordenaste abrir las alas. Ahora estoy corriendo un diagnstico, pero hasta ahora no he encontrado nada." "Es este uno de tus-?" Wedge titube, no queriendo preguntar por sus habilidades Jedi ni siquiera en un canal seguro. "Eso creo, s," Pcaro Nueve contest la pregunta de cualquier forma. Wedge mir a la fuerza de operaciones leresena. No se haban movido de su posicin. Esperando pacientemente para que su blanco orbitara hacia ellos. Y claramente sin esperar ningn problema en absoluto por parte del Escuadrn Pcaro. . . Tecle de vuelta a la frecuencia principal de los Pcaros. "Todos mantengan el curso," orden, dirigiendo su ala-X hacia Pcaro Nueve. "Especialmente t, Pcaro Nueve. Voy a acercarme." Un minuto ms tarde estaban volando en estrecha formacin de vuelo de desfile, los lseres gemelos en las puntas de las alas de estribor de Wedge casi rozando la parte inferior del fuselaje de Pcaro Nueve. "Est bien," dijo, acercndose otro par de centmetros. "T tienes mi flanco de estribor; Yo tengo el tuyo de babor. Dale una mirada rpida y dime si puedes ver algo que no debera estar all. Si no ves nada, cambiaremos de lado." "No hace falta," dijo Pcaro Nueve, con voz tensa. "All est: un cilindro delgado que corre verticalmente entre las alas-S, justo adelante de la lnea de energa del lser." "T tambin tienes uno," gru Wedge. Ahora que saba adonde mirar, el agregado era obvio. "Diez a uno a que todo el escuadrn tiene trampas cazabobos." "Est bien, as que si no movemos las alas," dijo Pcaro Dos. "Aun podremos disparar, no?" "No creo que debamos intentarlo," advirti Wedge, fruncindole el ceo intensamente al cilindro de aspecto inocente. "De hecho- Corran, rueda un par de grados a estribor, quieres?" El fuselaje de Pcaro Nueve rod alejndose lentamente de l. "Tena razn," dijo entre dientes Wedge, completamente asqueado ahora. "La punta del cilindro tiene dos ramas.

Una va a la lnea del servo del ala, la otra parece alimentarse directamente de la lnea de energa del lser. Mi suposicin es que tanto abrir las alas o disparar destruir los lseres. O peor." Pcaro Doce maldijo con sentimiento. "Tienen que haber sido esos dos leresai en el personal de mantenimiento di'tai'ni que siempre estaban por ah," dijo. "Entonces qu hacemos, intentar disuadirlos alardeando?" Wedge mir a las naves leresenas. Estaban en movimiento ahora, empezando a formarse alrededor de la estacin industrial que se aceleraba impotente hacia ellos. "No tiene sentido," dijo en voz baja. "Ellos ya saben que estamos afuera de esto." Y as miraron impotentes como los leresai se ponan rpida, eficiente, y sistemticamente a demoler la estacin. Tomando sus veinte vidas inocentes en pago por los culpables. Para cuando el resto de la fuerza de operaciones del Peregrino lleg, ya haba terminado todo. O, quizs para ser mas preciso, acababa de empezar. *** "Finalmente ha comenzado," anunci tristemente Leia cuando cerr con llave la puerta del departamento detrs de ella y se hundi en el sof al lado de Han. "Finalmente ha comenzado el tiroteo." "S, lo o," dijo severamente Han, radiando preocupacin mientras deslizaba el brazo alrededor de ella. "Qu est haciendo el Senado al respecto?" "Principalmente intentando deducir qu pueden hacer," le cont Leia. "Qu hay que deducir?" pregunt Han. "Los leresai mataron a veintin bothanos, sin mencionar el destrozar una perfectamente buena estacin espacial. No puede Gavrisom simplemente ordenar que se levanten cargos contra el gobierno lereseno?" "Deseara que fuera tan fcil," dijo Leia. "Desafortunadamente, no lo es. Tres de los Altos Consejeros ya han declarado que votarn en contra de cualquier resolucin de ese tipo, basados en que no hemos hecho demandas de reparacin similares al gobierno bothano acerca de la destruccin de Caamas." "Pero no son la misma cosa," insisti Han. "De hecho, son precisamente opuestas. Los leresai mataron a gente inocente; el asunto de Caamas es acerca de no castigar a gente inocente." "Tampoco demandamos que los bothanos castiguen a los guardias sobrevivientes que dispararon contra los alborotadores," le record Leia. Ella sinti su ruda turbacin pasajera. "S," gru l. "Debido a m."

Leia le apret la rodilla tranquilizadoramente. "No slo debido a ti, querido," dijo. "La posicin del Consejo es que la accin de los guardias calificaba como autodefensa. Desafortunadamente, no todos lo ven de esa forma." Han resopl. "Pensamiento de clan." "S, ya lo s," dijo Leia. "Tampoco tiene sentido para m, el hacer responsable a un pariente o miembro del mismo clan de las acciones de alguien ms. Pero la realidad es que esa responsabilidad de la familia o del clan es un principio central de muchas culturas all afuera." "Quiz," concedi Han. "Pero todava tienen que detener de una bofetada a los leresai. Si no, eso slo animar a todos los dems que tienen algn rencor contra los bothanos." "Ya lo ha hecho," dijo Leia, con un escalofro atravesndola. "Una docena de otros gobiernos han elevado notas al Senado de que van a presentar sus propias listas de demandas contra los bothanos." "O si no?" Leia se encogi de hombros. "Esa es la amenaza implcita." Han hizo un ruido rudo en el fondo de su garganta "Sabes cuan alta estima tengo yo de los bothanos, querida, pero esto se est volviendo ridculo. Supongo que Fey'lya le est pidiendo a gritos proteccin a Gavrisom?" "No tiene que hacerlo," le cont Leia. "Los diamalas y mon calamari han anunciado que van a enviar naves para defender Bothawui contra cualquier otra agresin." Han silb por lo bajo. "Ests bromeando. Qu tipo de naves?""Grandes," dijo Leia. "Cruceros Estelares de los mon cals, algunas naves de guerra clase Nebulosa y Resistencia de los diamalas. Ellos dicen que estn protegiendo los derechos de los inocentes. Los otros dicen que slo son las ltimas vctimas de la manipulacin bothana." "Yo votara por eso," dijo Han. "Ya ha probado Bel Iblis que los bothanos estaban detrs de esa engaosa demanda de mediacin di'tai'ni?" "Ninguna prueba concreta, pero personalmente no tiene ninguna duda que todo fue una artimaa para mantenerlo y a la fuerza de operaciones a distancia fcil de actuar en Bothawui," dijo Leia, haciendo una mueca. "Entre eso y el sabotaje leresai a los lseres del Escuadrn Pcaro-" "Qu, lo han admitido?" "No slo lo admitieron, estaban orgullosos de ello," dijo Leia. "Consideran que el impedir que los terceros sean lastimados en sus rias es el ms alto honor." Han resopl. "Apuesto a que Wedge estaba realmente contento acerca de eso."

"l y Garm estn listos para escupir rayos de blster," dijo Leia. "Garm le dijo a Gavrisom lisa y llanamente que la Nueva Repblica no va a jugar de pieza menor en los juegos polticos de nadie ms." "Eso suena como una cita directa," dijo Han. "Vamos, date la vuelta un poco." Sacando el brazo de detrs del cuello de ella, empez a masajearle los hombros. "Lo era," dijo Leia, sintiendo sus msculos tensos ablandndose renuentemente bajo la presin de las yemas de los dedos de Han. "Eso se siente bien." "Que bien- se supone que as debe ser," dijo Han con un toque de humor forzado. "Sabes, molestar a alguien como Bel Iblis no fue algo inteligente por parte de los bothanos." "Estoy segura de que lo saben," convino Leia. "Muestra lo desesperados que se estn poniendo." Sinti el movimiento a los lados cuando Han agit la cabeza. "Esto es una locura, Leia. Ni siquiera le importa a nadie que Thrawn est de vuelta?" "Por supuesto que no," dijo Leia. "La mitad de ellos no cree una palabra de eso -creen que los diamala cocinaron todo para asustar a todo el mundo a que saque a los bothanos de la horca. La otra mitad concede que puede ser verdad, pero no ven ninguna forma en que el Imperio pueda posiblemente seguir siendo una amenaza para ellos." "Entonces son todos unos tontos," gru Han. "Thrawn tiene algo en la manga. Apuesto el Halcn a que s." "Estoy de acuerdo," dijo Leia con un suspiro. "Por otro lado, a estas alturas l no tiene que hacer casi nada en absoluto. La Nueva Repblica est degenerando rpidamente en cien campamentos armados diferentes, todos polarizados por el problema de Caamas." "No pueden los caamasi hacer nada para detenerlo?" pregunt Han. "Ellos no pueden querer esto." "Por supuesto que no," dijo Leia. "Pero tienes que entender que Caamas se ha vuelto ms una excusa que un problema genuino. Todos dicen que tienen los intereses de Caamas y la justicia en el corazn, pero muchos de ellos slo lo estn usando como un grito de batalla mientras saldan viejas cuentas." "S," dijo agriamente Han. "As que, qu hacemos nosotros?" "Slo hay una cosa que nosotros podamos hacer," dijo Leia. "Tenemos que quitarles la excusa; y eso significa conseguir los nombres de los bothanos que realmente estuvieron involucrados y someterlos a juicio." Hubo un cambio sutil en las emociones de Han. "S," dijo l. "Bueno. . . Karrde lo est intentando."

Leia frunci el ceo. "Hablaste con l hoy? Cre que ya se haba ido de Coruscant." "Hasta donde yo s lo ha hecho," dijo Han. "No, yo slo pas la voz entre algunos contrabandistas que conozco de que quiero hablar con Mazzic." "Acerca de qu?" "Slo quiero averiguar si esta Shada D'ukal realmente trabajaba para l," le cont Han. "Y exactamente por qu se fue." Leia sonri. "No te estars preocupando por Karrde, no?" "No," protest Han. "Por supuesto que no. l puede cuidarse solo." "Est bien, querido," lo tranquiliz ella, dndole golpecitos en la pierna de nuevo. "A m tambin me gusta l." "l no me gusta exactamente," dijo Han, todava protestando. "Quiero decir, que a veces puede ser un verdadero dolor de cuello." "Tambin t, querido," le record Leia. "Todava puedes, dicho sea de paso. Sabes, a veces pienso que Karrde es algo as como lo que habras sido t si no te hubieras unido a la Rebelin." "Quiz," dijo Han. "Excepto por la barba." "Gracias a la Fuerza por los pequeos favores," dijo secamente Leia. "De cualquier modo, as es cmo pas mi da. Aparte de charlar con contrabandistas, qu hiciste en el tuyo?" "Pens, principalmente," dijo l. "Estuve pensando que ya es hora de que nos escapemos por algn tiempo." "Y es un pensamiento encantador," murmur Leia. "Pero Gavrisom tendra un ataque si yo intento irme ahora mismo." "Eso podra hacerlo valer la pena por s mismo," dijo Han. "No creo que nunca haya visto a Soplador tener un ataque." Leia sonri. "Aprecio la oferta, Han, realmente lo hago. Pero sabes que no podemos." "Te rindes demasiado fcilmente," la reprob casualmente. "Te apuesto a que podra arreglar algo." Leia se apart del masaje, girndose para fruncirle el ceo. Haba habido otro cambio en sus emociones justo entonces. . . "Y asumiendo que tome esa apuesta," pregunt ella sospechosamente, "qu ms me contaras que hiciste hoy?" l le mostr una de sus miradas inocentes. "Yo? Oh, no mucho. Tomas la apuesta o no?"

"Dmelo, Han," dijo ella, poniendo un ceo algo intimidante. "A dnde nos reservaste un vuelo?" Como siempre, la intimidacin rebot sin efecto notable. "A ninguna parte importante," dijo l, con una sonrisa acechando ahora debajo de toda la inocencia. "Yo slo pens que podramos tomar un pequeo paseo al sector Kanchen. Pakrik Major, para ser exacto." Leia busc en su memoria. Haba odo hablar del sector Kanchen, y vagamente recordaba que Pakrik Major era la capital del sector. Pero de qu se trataba. "Qu hay all afuera que pueda interesarnos?" pregunt. "Absolutamente nada," le asegur Han. "Bueno, quiero decir excepto una conferencia del sector anual a la que un oficial de la Nueva Repblica realmente debera asistir. T sabes- cortesa diplomtica y todo eso." Ella suspir. "Y por qu crisis estn pasando en la que necesitan que medie?" "sa es la belleza de todo esto," dijo l, sonriendo abiertamente ahora. "No hay ninguna. Todo all afuera es realmente pacfico. Nos sentaremos en algunas reuniones aburridas, y entonces saldremos a la tranquilidad y el relax." "Asumes que habr tranquilidad en alguna parte cercana adonde podamos ir." "La hay," dijo Han. "Pakrik Major tiene un planeta gemelo, Pakrik Minor, donde no tienen mas que granjas, algunos recreos, y mucho campo sin desarrollar." Esto estaba sonando cada vez mejor. "Granjas, dices?" "De fruta y granosaltos, principalmente," dijo Han con una inclinacin. "Y bosques y montaas y toda la tranquilidad que quieras. Y nadie aqu ni siquiera tiene que saber que nos vamos." Leia suspir. "Excepto Gavrisom," dijo ella, sintiendo una punzada de pesar. "Y l nunca lo aprobar." La mueca de Han se volvi engreda. "Claro que s. El hecho es, que lo llam esta tarde y prepar todo. Le encanta la idea." Ella parpade. "Le encanta la idea?" "Bueno, quiz no le encanta, exactamente," retrocedi Han. "Pero nos dejar ir, y eso es lo importante. Correcto?" "Correcto," dijo Leia, mirndolo. "Vas a dejar caer el otro guante, o no?" Han se encogi de hombros. "l no lo dijo directamente," admiti renuentemente, "pero entend que no le importara si nosotros dos como que desaparecemos por algn tiempo."

"Incluso con Thrawn suelto?" Han hizo una cara. "Especialmente con Thrawn suelto." Leia suspir, envolviendo los brazos alrededor de su cuello. Ella debi haber supuesto que habra algo as detrs de esto. Entre la controversia del tiroteo bothano todava aferrndose a Han y su propio apoyo a las declaraciones incomprobables de Lando acerca de que vio a Thrawn, los dos de ellos se haban vuelto turbaciones polticas. No era sorprendente que Gavrisom aprovechara la oportunidad de sacarlos durante algn tiempo del ojo pblico. "Lo siento, Han," se disculp ella. "Siempre hago esa pregunta de ms, no?" "Est bien, querida," dijo l, apretndola fuerte. "No tenemos que dejarlos quitarle el brillo, sabes. Fue nuestra idea tomar unas vacaciones, no importa lo que piensen que es." Leia esboz una estrecha sonrisa. "No pueden despedirme; renuncio," ella cit el viejo chiste. "Algo as," dijo l. "De cualquier forma, habl con Chewie, y no hay ningn problema con dejar a los nios en Kashyyyk un poquito ms. Ser un tiempo slo para nosotros dos." Leia esboz una estrecha sonrisa contra el cuello de l. "Sabes, eso es casi exactamente lo que yo me dije a mi misma cuando Gavrisom nos envi a Bothawui," dijo. "Viste lo bien que result." "Bueno, esta vez va a funcionar," dijo Han positivamente. "Ningn bothano, ningn alboroto, nadie que dispare contra nosotros. Garantizado." "Te tomo la palabra," advirti ella, apartndose del abrazo para un beso rpido. "Cundo partimos?" "En cuanto empaques tus cosas," dijo l, apretndole el brazo. "Y date prisa- yo tengo todo empacado hace horas." "S, seor," dijo Leia, burlndose seriamente, mientras se pona de pie y se diriga hacia el dormitorio. Algn tiempo tranquilo, pacfico lejos de los problemas y controversias. S, era exactamente lo que ella necesitaba. Las granjas de granosaltos de Pakrik Minor. Apenas poda esperar. CAPTULO 24 Los exploradores haban pasado las ltimas veintiocho horas barriendo el sistema; y cuando volvieron trajeron el reporte que el Almirante Pellaeon haba estado esperando. Excepto por el mismo Quimera, el sistema Pesitiin estaba tan desierto como cualquier regin del espacio poda estarlo.

"A primera vista, seor, dira que l rechaz su oferta," dijo el Capitn Ardiff, subiendo junto a Pellaeon a la pasarela de comando del Destructor Estelar. "Quizs," dijo Pellaeon, mirando a las estrellas por el ventanal. "Tambin es posible que mi itinerario sugerido fuera un poco optimista. El General Bel Iblis puede estar teniendo dificultades para convencer a la jerarqua de la Nueva Repblica de que sera en su beneficio hablar conmigo." "O si no est teniendo problemas en juntar una fuerza de combate lo suficientemente grande para enfrentar a un Destructor Estelar Imperial," dijo ominosamente Ardiff. "Me parece que esta podra ser una telaraa de rachnid gigante en el medio de la cual estamos ponindonos cmodos." "Reljese, Capitn," Pellaeon tranquiliz al hombre ms joven. A pesar de toda su capacidad militar en ciernes, Ardiff tena una tendencia a dejarse llevar por su propia lengua cuando se senta nervioso. "Bel Iblis es un hombre de honor. No traicionara mi invitacin de esa forma." "Creo recordar que l tambin fue una vez un hombre de ambicin," contrapuso Ardiff. "Y en este momento parece haberse perdido en el enjambre de otros generales y almirantes que infestan el ejrcito de la Nueva Repblica. Podra ocurrrsele fcilmente a un hombre ambicioso que capturarlo a usted incrementara dramticamente su visibilidad." Pellaeon sonri. "Me gustara creer que despus de todos estos aos todava pueda seguir siendo un premio tan valioso," dijo. "Pero difcilmente creo que ese sea el caso." "Puede ser tan modesto como quiera, Almirante," dijo Ardiff, mirando inquieto al cielo iluminado por las estrellas. "Pero ahora mismo usted es prcticamente la nica cosa que mantiene unido al Imperio." Pellaeon mir fijamente a las estrellas. "O la nica oportunidad que tenemos de supervivencia," agreg en voz baja. "De cualquier forma que quiera verlo, seor," dijo Ardiff, con una nota de aspereza filtrndose en su voz. "El asunto sigue siendo que el Coronel Vermel sali a entregar su mensaje y nunca regres. Por qu?" "No lo s," tuvo que conceder Pellaeon. "Supongo que usted tiene una teora?" "S, seor, la misma teora que he tenido desde antes de que dejramos Yaga Minor," dijo Ardiff. "Creo que Vermel se enter de algo, o bien directamente de Bel Iblis o si no oy por casualidad algo que dijo alguien ms. Lo que sea que oy hizo necesario que Bel Iblis lo encierre adonde no pueda comunicarse con usted. Por lo que en el mejor de los casos estamos perdiendo nuestro tiempo, y en el peor estamos metindonos en una trampa." "Todava es una apuesta que vale la pena, Capitn," dijo Pellaeon en voz baja. "Le daremos a Bel Iblis unos das para presentarse. Despus de eso-"

"Almirante Pellaeon?" llam el oficial de sensores desde la trinchera de tripulacin de estribor. "Se acercan naves, seor. Parecen ser ocho, entrando en el vector uno-seiscuatro por cincuenta y tres." Pellaeon sinti apretarse su garganta. "Identificacin?" pregunt, intentando mantener la voz calma. "Cuatro son caoneras corelianas," dijo otra voz. "La grande es un crucero de batalla Kaloth -parece que ha sido muy modificado. Tres son botes de asalto clase Pacificadores Telgorns. IDs. . . inconclusos." "Qu quiere decir, inconclusos?" demand Ardiff. "Sus IDs no corresponden a nada en el registro," dijo el oficial. "Estoy corriendo un chequeo de recubrimiento para ver si puedo descubrirlos." "Naves enmascaradas," dijo oscuramente Ardiff. "Los contrabandistas tambin usan recubrimiento de ID," le record Pellaeon. "Al igual que los piratas y algunos grupos mercenarios." "Ya lo s, seor," dijo Ardiff. "Tambin s que hay muy poco en este sistema que cualquiera de esos grupos posiblemente pueda querer." "Buen punto," admiti Pellaeon. "Oficial de comunicaciones, transmita nuestra identificacin y pida la suya." "Identificacin transmitida," dijo el otro. "Ninguna respuesta." "Las naves entrantes han cambiado de curso," avis el oficial de sensores. "Ahora en vector de intercepcin con el Quimera." Ardiff sise tensamente entre los dientes. "Conserve la calma, Capitn," le aconsej Pellaeon. "Teniente, deme un escaneo de sensores completo de las naves entrantes. Capacidades de armas y marcas en el casco en particular." "Entendido, seor-" "Almirante!" interrumpi otra voz. "Las naves entrantes se han reconfigurado en formacin de ataque." "Creo, Almirante," dijo Ardiff, con voz dura, "que tenemos la respuesta de Bel Iblis." Pellaeon cerr la mano izquierda en un puo a su costado. "Alguna marca en el casco, Teniente?" llam. "Est viniendo ahora, seor. . . s, seor, la hay. Las caoneras llevan la insignia de la Fuerza de Defensa Coreliana. Las otras. . . la misma, seor."

"Gracias," murmur Pellaeon. Poda sentir los ojos de Ardiff en l, y el calor del enojo y vindicacin amarga del otro. "Capitn, ser mejor que prepare el Quimera para el combate." "S, seor." Ardiff medio se volvi hacia la trinchera de tripulacin de babor. "Todos los pilotos a sus cazas," orden. "Preprense para el lanzamiento a mi orden. Energicen pantallas deflectoras; energicen y preparen todos los turbolseres." "Y rayos tractores," agreg en voz baja Pellaeon. Ardiff le lanz una mirada confundida. "Seor?" "Podemos querer traer una o ms de las naves," explic Pellaeon. "O algunos de los restos de la batalla." El labio de Ardiff tembl. "S, seor. Todos los rayos tractores, activados." Pellaeon dio unos pasos ms cerca del ventanal delantero, alejndose del zumbido elevado de la actividad de las trincheras de tripulacin y el puente de popa. Podra ese realmente ser Bel Iblis all afuera, arremetiendo hacia el Quimera en completa formacin de batalla? No. Ridculo. Nunca se haba encontrado personalmente con Bel Iblis, pero todo lo que haba ledo alguna vez sobre el hombre indicaba un fuerte sentido del honor y la dignidad. Un hombre as no hara lo que era esencialmente un ataque cobarde y traicionero, no en respuesta a un pedido honesto para parlamentar. Incluso cuando Bel Iblis estaba perdiendo batallas contra el Gran Almirante Thrawn haba mantenido esa misma dignidad. Sus batallas contra Thrawn. . . Pellaeon esboz una estrecha sonrisa. S, eso era. Una forma, quizs, de averiguar si ese era realmente Bel Iblis o no liderando esa fuerza de ataque abigarrada all afuera. Hubo un movimiento de aire a su lado. "Es posible que solo est siendo cauteloso," dijo Ardiff, con palabras que salan con renuencia obvia. "El solapamiento de escudos que viene de una formacin de ataque tambin la hace til para la defensa. Y puede no querer simplemente transmitir su identidad hasta que est ms cerca." Pellaeon mir al capitn joven con sorpresa apacible. "Me impresiona, Capitn," dijo. "Uno de los atributos ms importantes de un buen comandante es la habilidad de pensar ms all de sus propias expectativas." "Quiero ser justo, seor," dijo tiesamente Ardiff. "Pero no arriesgando su nave. Quiere que lance TIEs o Aves de Presa?" "No todava," dijo Pellaeon, mirando de vuelta por el ventanal. Las naves entrantes ya eran visibles, manchas diminutas que se hacan ms grandes rpidamente. "Sin importar lo que pase, quiero que quede claro que nosotros no hicimos nada para provocar las hostilidades."

Por un largo minuto estuvieron de pie juntos en silencio y esperaron. Las naves entrantes se volvieron ms y ms grandes. . . Y de repente estaban acelerando a poca altura sobre el Quimera, rastrillando la superficie superior del Destructor Estelar con una andanada de fuego turbolser. Dieron la vuelta, dirigindose directamente hacia el puente -alguien en una de las trincheras de tripulacin detrs de Pellaeon ga con sorpresa o miedoY entonces se haban ido, separndose en ramas a ambos lados alrededor de la superestructura de comando y buscando la seguridad de la distancia. Ardiff dej escapar un resoplido siseante. "Creo que eso demuestra sus intenciones, Almirante," dijo, su ms temprano nerviosismo se haba desvanecido en un helado profesionalismo. "Pido permiso para atacar." "Permiso concedido," dijo Pellaeon. "Pero slo con turbolseres." Ardiff le dio una mirada afilada. "Ningn caza?" "No todava," le dijo Pellaeon, buscando a los atacantes por el cielo. Probablemente todava dando la vuelta despus de esa zambullida salvaje a popa. "Tengo algo ms planeado para los Aves de Presa." Ardiff arroj una mirada rpida alrededor de ellos. "Almirante, lo insto respetuosamente a reconsiderarlo," dijo, con voz apenas lo suficientemente fuerte para que Pellaeon la oyera. "Ese crucero de batalla lleva algn armamento serio. Pas demasiado rpido esta vez para hacer ningn dao importante, pero no es probable que ese tipo de actitud espantadiza dure. Si nosotros no usamos a los cazas para mantenerlos a distancia de armas slo estaremos buscndonos problemas." "Entiendo sus preocupaciones, Capitn," le cont Pellaeon. Los atacantes haban dado la vuelta a la vista ahora, puntos distantes girando casi lentamente para su segunda pasada. "Pero yo tengo mis razones. Ordene a las bateras turbolser que se preparen." Pudo ver a la garganta de Ardiff movindose, pero el capitn le dio meramente un corto asentimiento con la cabeza. "Tripulaciones de turbolser: preprense," llam severamente. "Confe en m, Capitn," murmur Pellaeon, esforzndose por no sonrer cuando su mente de repente retrocedi diez aos. Entonces, l haba sido el diligente capitn parado en esta misma cubierta, intentando de la forma ms diplomtica posible hacer ver a su superior la sensatez en el medio de una tensa situacin de combate. l haba tenido mucha ms experiencia que Ardiff, por supuesto, pero eso meramente haba hecho que sus frustraciones corrieran ms profundo mientras se quedaba parado desvlidamente y miraba como el Quimera se meta de lleno en el desastre seguro. Y sin embargo Thrawn nunca lo haba reprendido por su impertinencia o falta de comprensin. l meramente haba continuado serenamente con sus planes, dejando que los resultados hablaran por s mismos.

Pellaeon slo poda esperar que los resultados de este plan fueran la mitad de elocuentes. Los atacantes haban completado su rodeo y se giraron hacia el Quimera. "Aqu vienen," llam el oficial de sensores. "Parece que van a pasar cruzados esta vez." "Estn preocupados acerca de chocar con la superestructura de comando," coment Pellaeon. "Eso debe significar que una o ms de sus naves casi no pudieron apartarse a tiempo esa ltima corrida." "O si no que simplemente quieren variedad," gru Ardiff, con frustracin burbujeando debajo de sus palabras. De nuevo los recuerdos aparecieron, y de nuevo Pellaeon reprimi cuidadosamente su sonrisa. Ahora mismo, en el calor del combate, una sonrisa definitivamente no sera algo que Ardiff entendera. "Turbolseres listos," dijo. "Fuego a voluntad." Los atacantes barrieron hacia ellos, con las armas ardiendo. Los turbolseres del Quimera contestaron, y por unos segundos el cielo afuera del puente se volvi un espectculo deslumbrante de fuego verde y rojo. Y entonces los atacantes se haban ido, araando de nuevo a la distancia, y el imponente armamento del Destructor Estelar se call. "Daos?" llam Pellaeon. "Slo daos menores," vino el reporte de la trinchera de tripulacin de estribor. "Tres sistemas de rastreo de turbolseres en el Cuadrante Uno han sido sacados de servicio, y hay algunas mnimas brechas en el casco a lo largo de la cresta delantera. Ya han sido selladas." "Estn intentando incapacitar todos los turbolseres en el Cuadrante Uno," murmur Ardiff, "Una vez que lo hagan, ese crucero de batalla puede simplemente ponerse a proa y dispararle al casco." "Esa parece ser su intencin," convino Pellaeon. "Dao al enemigo?" "Desconocido, pero probablemente mnimo," report el oficial de sensores. "Esa configuracin de escudos solapados suya no es fcil de penetrar." "Pero es principalmente de escudos de rayos?" pregunt Pellaeon. "S, seor, por lo menos en el crucero de batalla," confirm el oficial. "Las caoneras tambin tienen algn mnimo escudo de partculas." "No vamos a tener muchas oportunidades de golpearlos con torpedos de protn, si eso es en lo que est pensando," advirti Ardiff. "De cerca, su velocidad angular es demasiado alta para que los torpedos rastreen; y a una distancia real, tendrn todo el tiempo que necesitan para apuntar y destruirlos."

"Entiendo las tcticas involucradas," dijo suavemente Pellaeon. "Veamos si podemos reescribir el libreto un poco. Coronel Bas, ordene a un escuadrn de Aves de Presa lanzarse a mi comando. Su vector de ataque. . . " Hizo una pausa, siguiendo a los atacantes con los ojos. Haban alcanzado el punto ms lejano de su curva ahora, y estaban empezando a girarse para otra pasada. "Vector de ataque dos-tres por siete," decidi. "Deben quedarse en ese vector en formacin cerrada de desfile hasta que se les ordene lo contrario." Poda sentir los ojos de Ardiff en l. "Formacin de desfile, seor?" repiti el capitn, claramente sin creer sus odos. "El solapado de escudos ayudar a protegerlos del fuego enemigo," explic Pellaeon. "No lo suficiente," contrapuso Ardiff. "No contra un crucero de batalla Kaloth a corto rango." "Con algo de suerte, no necesitarn ponerse tan cerca," dijo Pellaeon. Igual que en sus ltimas dos corridas, vio, los atacantes estaban acercndose en lnea recta. Perfecto "Coronel: lance el escuadrn de cazas." "Entendido," dijo el Coronel Bas. "Cazas lanzados." Pellaeon mir de nuevo al ventanal. Unos segundos ms tarde los Aves de Presa aparecieron alrededor del borde del casco, un grupo de estelas de motores en formacin cerrada disparndose como flechas directamente hacia los atacantes entrantes. "Preparado racimo de torpedo de protn Nmero Ocho," llam. "Que los quince torpedos disparen en secuencia de tres-por-cinco a lo largo del vector dos-tres por siete." El zumbido del fondo en el puente de repente pareci vacilar. "Seor?" pregunt vacilantemente el oficial de control de fuego. "Ese es el mismo vector-" "Que el de los Ave de Presa," termin por l Pellaeon. "S, lo s, Teniente. Tiene sus rdenes." "S, seor!" "Dispare torpedos slo a mi comando," continu Pellaeon, mirando a los Ave de Presa que rayaban hacia los atacantes entrantes. Ya casi. . . "Coronel Bas, ordene a los Ave de Presa que realicen una maniobra de capullo de saggery a toda velocidad a mi comando. Teniente dispare torpedos de protn." "Torpedos disparados," confirm el otro; y desde abajo de la proa del Quimera apareci una estrecha columna de estelas de torpedos, cinco grupos de tres torpedos cada uno, yendo directamente hacia las estelas de motores de los ahora distantes Aves de Presa. Abruptamente Ardiff dio un pequeo resoplido de comprensin. "Ah. Por supuesto."

"Ciertamente," convino Pellaeon, mirando los torpedos partiendo apretadamente, dolorosamente consciente de la sincronizacin de fracciones de segundo que haca falta. Ya casi. . . "Coronel Bas. . . ahora." Por un solo agnico latido del corazn no pas nada. Entonces, con precisin de vuelo de desfile, los Aves de Presa rompieron su formacin en racimo. Girndose abruptamente y alejndose de su vector original, formaron una breve estilizada forma de flor saggery mientras se encorvaban alrededor de vuelta hacia el Quimera. El fuego de turbolser enemigo que haba estado golpeando a sus escudos solapados se separ en respuesta, abrindose para rastrear a cada uno de los cazas individualesY con una llamarada de luz brillante los tres primeros torpedos de protn rugieron por la indefensa rea del centro, abriendo su ardiente camino directamente entre las dos caoneras de adelante, e impactaron de lleno contra la proa del crucero de batalla. Incluso a la distancia del Quimera la consternacin entre las naves atacantes fue inmediatamente aparente. Inmediatamente aparente, y absolutamente intil. Aun mientras las naves juntas intentaban desesperadamente separarse un poco entre s, el segundo grupo de torpedos golpe, estallando en una impresionante nube de metal de casco y transpariacero estrellado. El tercer grupo debi haber chocado con pedazos de las ruinas de esa segunda explosin; los tres torpedos explotaron prematuramente, enviando a una de las caoneras espiralando violentamente hacia la noche con un casco fracturado. Para cuando los ltimos tres torpedos haban aplacado su furia, la batalla haba terminado. El crucero de batalla haba sido reducido a chatarra, y las otras naves estaban corriendo por sus vidas. "Brillantemente ejecutado, Almirante," dijo Ardiff, la admiracin y turbacin se mezclaban en su voz. "Yo, ah, lo siento si son-" "Lo entiendo, Capitn," le asegur Pellaeon. "Cralo o no, yo he estado en su lugar." "Gracias, seor." Ardiff gesticul hacia la nube resplandeciente de restos ardientes. "Debo enviar un equipo a recuperar algunos de los restos? Podran poder decirnos quines eran." "Prosiga y enve un equipo," dijo Pellaeon. "Pero puedo adelantarle que ese no era el General Bel Iblis." "Realmente," dijo Ardiff, con los ojos en Pellaeon mientras haca en seas su orden a la trinchera de tripulacin. Sin cuestionar, esta vez, pero honestamente curioso. "Cmo puede estar tan seguro?" "Primero lo primero," dijo Pellaeon. "Mientras el equipo est recuperando los restos, quiero que corra una grabacin de la batalla por el Predictor. Todava est en lnea, no?"

"S, seor," dijo Ardiff, esbozando una estrecha sonrisa de comprensin. "Es por eso que los dej hacer esa segunda pasada contra nosotros, no? Para que hubiera suficientes datos para que el Predictor analice." "Exactamente," dijo Pellaeon. "No funcion muy bien para deducir las tcticas de un enemigo dado; veamos si puede funcionar en reversa para deducir al enemigo dadas las tcticas. Si tenemos suerte, puede poder darnos por lo menos un indicio de quin all afuera podra favorecer este estilo de combate en particular." "Y est seguro de que no era Bel Iblis?" Pellaeon mir afuera a la nube resplandeciente. "Alguna vez ha odo hablar de una cuchillada de ala-A, Capitn?" "No lo creo, seor." "Es una tcnica de batalla de la Nueva Repblica," dijo Pellaeon, girndose de vuelta para enfrentarlo. "Requiere una sincronizacin altamente precisa que es por lo que casi nunca es usada. Un grupo de cazas estelares, usualmente ala-X, se dirige directamente hacia la lnea de defensa que guarda una nave capital. En los ltimos segundos los ala-X se apartan, virando sobre si mismos y alejndose." "Bastante parecido a lo que nuestros Aves de Presa acaban de hacer." "Exactamente lo que nuestros Aves de Presa acaban de hacer," asinti Pellaeon. "La reaccin natural de los defensores, por supuesto, es asumir que los atacantes estn intentando una maniobra de flanqueo y virar para seguir y atacar. Pero de lo que no se dan cuenta hasta que es demasiado tarde es que un grupo de ala-A ha estado volando directamente detrs del los ala-X, escondidos por los mismos ala-X y sus estelas de motores. Para cuando detectan esa segunda ola, ya estn demasiado fuera de lnea para bloquearlos, y los ala-A tienen una pasada despejada a travs de las naves ahora indefensas." "Bastante inteligente," dijo Ardiff. "Puedo ver por qu uno no querra usarlo muy a menudo, aunque ciertamente funcion lo suficientemente bien con torpedos de protn interpretando el papel de los ala-A. Qu tiene esto que ver con Bel Iblis?" Pellaeon esboz una estrecha sonrisa. "Yo estuve en la batalla adonde l la invent." Ardiff parpade en sorpresa; y entonces tambin sonri. "En otras palabras, no es una tctica que lo engaara?" "No hay una oportunidad en la galaxia," convino Pellaeon. "Pero con esas marcas corelianas, yo dira que alguien se esforz mucho por hacernos pensar que era l." Ardiff se puso serio. "Alguien del Imperio?" "O alguien de la Nueva Repblica," dijo Pellaeon. "Sabemos que hay facciones de nuestro lado que no quieren la paz. Me imagino que tienen sus contrapartidas del otro."

"Probablemente," dijo Ardiff. "Entonces qu hacemos ahora?" "Quienquiera que orden ese ataque quera que pensramos que Bel Iblis estaba detrs de l," dijo Pellaeon. "El pequeo tamao de la fuerza, ms la rpida y desvergonzada retirada, implican que realmente no le importaba si realmente infliga algn dao o no. Su propsito, por consiguiente, debe haber sido ahuyentarnos de aqu antes de que Bel Iblis pudiera llegar." "Y entonces nos quedamos?" "Entonces nos quedamos," convino Pellaeon. "Por lo menos por algn tiempo." "S, seor." Ardiff frunci los labios. "Comprende, por supuesto, que nuestro oponente desconocido puede no rendirse tan fcilmente. Puede atacar de nuevo." Pellaeon se volvi para mirar de nuevo las ruinas ardientes. "Djelo intentarlo." Concluir