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Wilbur Smith

Selene & Maese El Llanto de los ngeles

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Selene & Maese El Llanto de los ngeles

EL LLANTO DE LOS NGELES


Wilbur Smith Saga Ballantyne III
Edicin digital: Selenevanov Maquetado: Maese

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Crditos
Ttulo original: The Angels Weep Traduccin: Edith Zilli Diseo de la cubierta: Eduardo Ruiz Copyright 1982 by Wilbur Smith Enrique Granados, 63 08008 Barcelona Tel. 454 10 72 ISBN: 8478880526 22.060 Depsito legal: B46.2801995 Printed in Spain

Este libro est dedicado a mi amada esposa, Danielle Antoinette.

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Pero el hombre, en su orgullo, investido de una breve autoridad, ignorando hasta aquello que cree con certeza: su esencia frgil, cual furioso primate realiza ante los cielos tan fantsticos trucos que los ngeles lloran. William Shakespeare Medida por medida

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RESUMEN

El llanto de los ngeles es una vibrante obra de imaginacin, pero evoca, adems, la epopeya de Cecil B. Rodhes, hombre de extraordinaria energa que encarn al imperialismo ingls en su mayor apogeo. En medio de la lucha despareja y cruel entre los aventureros blancos y los nativos de la tierra indmita, se produjo la creacin de Rhodesia, cuyo primer ministro ser Ralph Ballantyne. A travs de los aos, los conflictos se suceden a la par de azarosas peripecias: cacera de bfalos, romances apasionados y sangrientas matanzas, hasta culminar en el nacimiento de la nueva nacin de nuestros das que se llama Zimbabwe.

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PRIMERA PARTE

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1895
Tres jinetes salieron de la selva con una ansiedad contenida que ni siquiera las agotadoras semanas de constante bsqueda podan aplacar. Sofrenando a los caballos, estribo contra estribo, bajaron la mirada hacia el valle, uno ms. Cada brizna del seco pasto invernal contena una semilla de adorable velln con el color de las rosas plidas; la brisa leve las agitaba de modo tal que el rebao de antlopes negros, en lo ms profundo del valle, pareca flotar con el vientre hundido en un banco de niebla rosada y temblorosa. En el rebao haba un solo macho, de casi catorce palmos de alzada. El lomo satinado era tan negro como el de las panteras, pero el vientre y el intrincado diseo de la cara tenan el blanco sorprendente de la madreperla. Sus grandes cuernos, arqueados como la cimitarra de Saladino, se curvaban hasta tocarle la grupa, y el cuello tena el arco orgulloso de los potros rabes de pura sangre. Tiempo atrs, esa noble raza de antlopes casi extinguida por los cazadores, en la zona originaria, ms al sur, haba llegado a simbolizar para Ralph Ballantyne esa nueva tierra salvaje y hermosa, entre el Limpopo y el Zambeze verde y amplio. El gran macho negro contempl arrogante a los jinetes erguidos sobre el risco; luego resopl agitando su agresiva cabeza. Con las espesas crines al viento y un agudo trepidar de cascos sobre la tierra pedregosa, condujo a las hembras al galope por el risco ms alejado, dejando enmudecidos a los hombres con tanta grandiosidad y belleza. Ralph Ballantyne fue el primero en reaccionar y se volvi en la silla para hablar con su padre. Bueno, pap, reconoces algn rasgo del paisaje? Han pasado ms de treinta aos... murmur Zouga Ballantyne, mientras una pequea arruga de concentracin le dibujaba una punta de flecha en el centro de la frente. Treinta aos... Yo estaba enfermo de malaria. Gir hacia el tercer jinete; un hotentote menudo y marchito, compaero y sirviente desde aquellos lejanos tiempos. Qu piensas t, Jan Cheroot? El hotentote levant un poco la rada gorra militar para alisarse las motas blancas que le cubran el crneo. Tal vez... Tal vez fue slo un delirio provocado por la fiebre interrumpi Ralph con brusquedad.

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Se acentu la arruga que divida las bellas facciones barbadas del padre y la cicatriz de la mejilla pas del marfil al rosado, mientras Jan Cheroot sonrea anticipadamente; esos dos eran ms entretenidos que una pelea de gallos cuando se trenzaban. Por Dios, muchacho! Protest Zouga. Por qu no vuelves al campamento y te quedas haciendo compaa a las mujeres? Zouga sac una fina cadena del bolsillo y la meci ante los ojos de su hijo, espetndole: Aqu tienes, aqu est la prueba. Del aro colgaba un manojo de llaves, un sello de oro; un San Cristbal, un despuntador de cigarros y un trozo de cuarzo de forma irregular, del tamao de una uva madura. Era moteado como el mrmol fino y lo cruzaba una ancha veta de centelleante metal. Oro rojo en bruto dijo Zouga. Listo para recoger! Ralph le dirigi una sonrisa insolente y provocativa, motivada por su aburrimiento; no acostumbraba vagabundear durante semanas enteras en una bsqueda intil. Siempre he sospechado que lo compraste en algn puesto de Ciudad del Cabo. De todos modos, es slo pirita, el oro de los tontos. La cicatriz en la mejilla de su padre se enrojeci, y Ralph, palmendole el hombro, se ri con ganas. Oh, pap, si creyera semejante cosa, crees que estara perdiendo mi tiempo? Con tantas rutas en construccin y otros veinte proyectos ms, estara aqu y no en Johannesburgo o Kimberley? Sacudi suavemente el hombro de Zouga; su sonrisa ya no era burlona. Est aqu, los dos lo sabemos. Podramos estar en las minas en este mismo instante, o quiz sea en el prximo risco. El color abandon poco a poco la mejilla de Zouga, y Ralph continu en tono sereno: El asunto es volver a encontrarlo, por supuesto. Tal vez tropecemos con l dentro de una hora, o dentro de diez aos ms. Jan Cheroot, que los observaba, sinti una leve desilusin. Los haba visto pelear una vez, pero de eso haca mucho tiempo. Ralph estaba ahora en la flor de su virilidad; tena casi treinta aos y sola tratar con cientos de hombres rudos, empleados de su compaa de transportes y sus equipos de construccin; los manejaba a fuerza de palabras, bota y puo. Era corpulento y duro como un gallo de pelea; pero el hotentote sospechaba que el viejo zorro an era capaz de hacer rodar a su cachorro por el polvo. Los matabeles haban dado a Zouga Ballantyne el elogioso apodo de Bakela, el Puo, y segua siendo delgado y rpido. S, Jan Cheroot reconoci apenado que an valdra la pena ver una lucha entre los dos,

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pero tal vez otro da. El relampagueo de temperamentos ya se haba aplacado y volvan a conversar en voz baja y ansiosa, inclinndose ambos en las monturas. Casi parecan hermanos, pues aunque el aire familiar era inconfundible, Zouga no aparentaba tener edad suficiente para ser el padre de Ralph. Su piel era clara y lisa, su mirada demasiado rpida y vital; los leves trazos de plata mezclados en su barba dorada parecan slo una mera decoloracin fruto del fiero sol africano. Si al menos hubieras hecho una medicin solar... Tus otras observaciones eran muy exactas se lament el joven. Ese ao pude llegar sin problemas a todos los sitios donde habas enterrado marfil. Por entonces las lluvias ya haban comenzado explic Zouga, sacudiendo la cabeza. Y cmo llova, por Dios! Llevbamos una semana sin ver el sol, todos los ros estaban crecidos. Marchbamos en crculos, tratando de encontrar un vado... Se interrumpi y recogi las riendas con la mano izquierda. Pero ya te he contado cien veces esa historia. Sigamos buscando sugiri en voz baja. Al trote, bajaron del risco al valle. Zouga iba inclinado en su montura para examinar el suelo, en busca de fragmentos arrancados al risco, o giraba lentamente para contemplar la lnea del horizonte, en un intento de reconocer la forma de las crestas o la mole azul de un kopje lejano contra el alto cielo africano, donde los cmulos plateados, leves como plumas, navegaban con serenidad. El nico detalle definido que debemos descubrir es el de las ruinas de la Gran Zimbabwe murmur Zouga: Caminamos ocho das al oeste desde las ruinas. Nueve das le corrigi Jan Cheroot. Usted perdi uno cuando muri Matthew. Tuve que atenderlo como a un beb febril, y adems llevbamos ese maldito pjaro de piedra. No pudimos hacer mucho ms de quince kilmetros diarios Prosigui Zouga, sin prestarle atencin. En ocho das, seran unos ciento veinte kilmetros. Y la Gran Zimbabwe est all. Hacia el este. Ralph sofren a su caballo, pues haban llegado al risco siguiente. All est el Centinela. Seal un kopje rocoso, cuya cima azul y lejana tena la forma de un len echado. Las ruinas estn ms atrs; jams podr olvidar esa panormica. Tanto para el padre como para el hijo, aquella ciudad tena un significado especial; all, dentro de esos macizos muros de piedra, Zouga y Jan Cheroot haban encontrado antiguas imgenes de aves abandonadas por sus habitantes, desaparecidos largo tiempo atrs. A pesar de los aprietos en que se vieron; reducidos por la fiebre y otros azares de la prolongada expedicin, desde el ro Zambeze al norte, Zouga haba insistido en llevarse una de las estatuas.

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Muchos aos despus le toc el turno a Ralph. Guiado por el diario de su padre y por las minuciosas observaciones que haba hecho con su sextante, el muchacho penetr una vez ms en la ciudadela desierta. Perseguido por los impis de Lobengula, el rey de los matabeles, desafi los tabes del sitio sagrado para llevarse las estatuas restantes. Por eso los tres hombres tenan un ntimo conocimiento de esas ruinas espectrales, y los tres contemplaron en un expectante silencio las colinas lejanas que marcaban el lugar, cada uno sumido en sus recuerdos. Sigo preguntndome quines construyeron Zimbabwe dijo Ralph por fin, y qu fue de ellos. Su voz posea un tono soador nada habitual. No esper respuesta. Fueron los mineros de la reina de Saba? Era eso el Ofir de la Biblia? Llevaron a Salomn el oro extrado? Quiz no lo sepamos jams replic Zouga. Pero s sabemos que daban al oro tanto valor como nosotros. Encontr lminas, cuentas y barras de oro en el recinto de la Gran Zimbabwe. A pocos kilmetros de donde estamos ahora, Jan Cheroot y yo exploramos los tneles abiertos en la tierra y encontramos las piedras picadas, listas para triturar. Mir al pequeo hotentote. Reconoces algo de todo esto? Aquella cara morena, arrugada como una ciruela desecada al sol, se torn pensativa. Tal vez desde el risco siguiente murmur lgubremente. El tro cabalg por el valle, del mismo modo que otros muchos aventureros con los que se haban cruzado en las semanas previas. Ralph iba diez o doce metros por delante, al trote suelto. Al desviar su cabalgadura para esquivar un grupo de densos banos silvestres, se irgui de repente en los estribos y agit en alto el sombrero. Ea, ea! grit. All van! Zouga vio un destello dorado al otro lado de la cuesta. Tres de esos demonios! El entusiasmo y el odio de Ralph eran notorios por igual en el timbre de su voz. Jan Cheroot, t los cierras por la izquierda! Pap, t impide que crucen el barranco! Ralph Ballantyne haba asumido con naturalidad el mando, y los dos hombres mayores lo aceptaron igualmente; ninguno se pregunt, siquiera por un instante, por qu deban exterminar a esos magnficos animales que salan del matorral. Ralph posea doscientos carros, cada uno tirado por diecisis bueyes, y Kings Lynn, la propiedad de Zouga, conseguida gracias a las concesiones que la Compaa Britnica de frica del Sur otorgaba a los voluntarios que aniquilaran a los impis matabeles, cubra miles de hectreas donde pastaban los mejores rebaos matabeles capturados, cruzados con toros de raza importados de Buena Esperanza y de la vieja Inglaterra. Padre e hijo eran ganaderos y haban sufrido terribles depredaciones por parte de los leones, que infestaban esa hermosa tierra al norte de los ros Limpopo y Shashi. Con demasiada frecuencia haban odo aullar de agona
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en medio de la noche a sus valiosas bestias, para encontrar al alba sus cadveres destrozados. Para ambos, los leones eran la peor de las pestes; por eso les regocijaba aquella rara oportunidad de matarlos a la luz del da. Ralph empu el rifle Winchester de repeticin que tena en la montura, bajo la rodilla izquierda, mientras azuzaba al caballo para lanzarlo al galope tras los grandes felinos amarillos. El macho haba sido el primero en alejarse y Ralph slo pudo verlo un instante, con la espalda y el vientre arqueados y la densa melena oscura sacudida por la alarma. La ms vieja de las leonas lo sigui con celeridad, a saltos; era flaca y tena cicatrices de mil peleas en los flancos y en el lomo. Sin embargo, la leona ms joven, no acostumbrada a los hombres, era atrevida y curiosa como un gato, an tena leves manchas de cachorro en el vientre dorado. Se volvi en el borde del matorral para lanzar un gruido al jinete que la persegua; tena las orejas aplanadas contra el crneo y curvaba la lengua rosada sobre los colmillos; sus bigotes blancos tenan la tiesura de las pas del puerco espn. Ralph dej caer las riendas sobre el pescuezo del caballo, que respondi inmediatamente frenando en seco, a la espera de que su amo disparara; slo el movimiento de sus orejas delataba su agitacin. El cazador levant el Winchester y dispar en cuanto la culata le toc el hombro. La leona rugi violentamente al entrarle la bala en el hombro, dirigida hacia el corazn. Se alz de manos en un salto mortal hacia arriba, en el frenes de la muerte, y cay de espaldas; sus garras amarillas, completamente extendidas, rasgaron la maleza antes de estirarse en una ltima convulsin. Luego se desliz en la suavidad de la muerte. Ralph introdujo otra bala en la recmara del Winchester y recogi las riendas. El caballo salt hacia delante. A la derecha, Zouga trepaba hacia la parte ms alta del barranco, inclinado sobre la montura. En ese momento, la segunda leona sali a campo abierto directamente delante suyo y Zouga dispar, siempre a pleno galope. Ralph vio alzarse el polvo bajo el vientre del animal. Demasiado bajo y desviado hacia la izquierda, pens, en tono crtico; detuvo bruscamente a su caballo, pero antes de que pudiera disparar, su padre haba vuelto a apretar el gatillo. La leona cay rodando como una pelota amarilla sobre el suelo pedregoso, con el cuello atravesado un palmo por detrs de la oreja. Bien por ti! Exclam Ralph, riendo de entusiasmo. Azuz al caballo con los talones y ambos tomaron impulso cuesta arriba, hombro con hombro. Dnde est Jan Cheroot? grit Zouga. A manera de respuesta, se oy el tronar de un disparo en el bosque, a la izquierda. Padre e hijo condujeron sus cabalgaduras en esa direccin. Lo ves? Pregunt Ralph.

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Hacia delante el matorral era ms denso y las ramas espinosas les castigaban los muslos al pasar. Hubo un segundo disparo. Inmediatamente despus, los rugidos furiosos y ensordecedores del len se mezclaron con los chillidos de temor que lanzaba Jan Cheroot. Est en aprietos! anunci Zouga, afligido. Ambos salieron del espeso matorral. Ante ellos se abra la llanura; un hermoso pastizal que se extenda entre altas acacias de copas planas a lo largo del barranco. Cien metros ms adelante, Jan Cheroot hua a toda prisa por la cumbre, torcido en la montura para mirar por encima del hombro, con el terror marcado en su rostro. Haba perdido sombrero y rifle, y castigaba a su caballo en el cuello y en las paletas, aunque el animal volaba en un galope salvaje e incontrolable. El len iba doce pasos ms atrs, pero ganaba terreno con cada elstico brinco, tal como si Jan Cheroot y su cabalgadura estuvieran quietos. Sus flancos palpitantes tenan el brillo pegajoso de la sangre recin vertida; haba sido herido en el vientre, sin que la bala llegara a paralizarlo, ni siquiera a restarle velocidad. Por el contrario, pareca haberlo enloquecido. Los sonidos que brotaban de su garganta semejaban el tronar de los cielos. Ralph oblig a su caballo a girar, en un intento de interceptar al pequeo hotentote; si alteraba el ngulo, podra disparar sin riesgo al len. Pero en ese momento, el gran gato salt sobre los cuartos traseros del caballo lo desgarr con sus largas garras curvadas abriendo profundas heridas paralelas en el cuero oscurecido por el sudor, y la sangre brot en una nube carmes. El caballo levant las patas traseras y golpe al len en pleno pecho, obligndolo a retroceder y a perder un paso. Pero la bestia se recuper al instante y volvi a la carga hasta ponerse junto al caballo. Sus ojos relucan salvajemente en un amarillo inescrutable, en tanto se preparaba para saltar otra vez sobre el lomo del aterrorizado animal. Salta, Jan Cheroot! Grit Ralph; el len estaba demasiado cerca como para arriesgarse a un disparo. Salta, estpido! Jan Cheroot pareca no orlo; se aferraba desesperadamente a las crines revueltas, paralizado por el terror. El len se alz ligeramente de manos, posndose como una enorme ave amarilla sobre el lomo del caballo. Jan Cheroot qued aplastado bajo su macizo cuerpo veteado de sangre. En ese instante, caballo, jinete y len parecieron esfumarse en la tierra misma, dejando slo una arremolinada columna de polvo para indicar el sitio en donde se los haba visto. Sin embargo, los atronadores rugidos del furioso animal y los aullidos aterrorizados de Jan Cheroot se tornaron an ms potentes. Ralph galop hasta el punto del barranco en que los vio desaparecer.

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Con el Winchester en una mano, sac los pies de los estribos y baj de la montura, dejando que su propio impulso lo llevara hasta el borde de un foso profundo, donde vio una maraa de cuerpos palpitantes. Este demonio me est matando! grit Jan Cheroot. Ralph advirti que estaba atrapado bajo el cuerpo del caballo, el cual deba de haberse fracturado el cuello en la cada, pues yaca sin vida, con la cabeza torcida bajo las paletas. Mientras tanto, el len desgarraba el cadver en un intento de alcanzar a Jan Cheroot. Qudate quieto le indic Ralph, a gritos. Quieto, para que pueda disparar! Pero fue el len quien lo oy. Abandon al caballo y subi por la cuesta casi vertical con la facilidad con que un gato trepa a un rbol. Sus cuartos traseros, lustrosos y con los msculos en tensin, lo llevaron fcilmente hacia arriba. Con los ojos amarillos fijos en Ralph, se detuvo en el borde del profundo hoyo. El joven se dej caer sobre una rodilla para afirmarse y disparar, apuntando al amplio pecho dorado. Las mandbulas estaban bien abiertas: sus colmillos eran largos como el dedo ndice de un hombre y blancos como el marfil pulido. El ensordecedor estruendo de su garganta se estrell contra la cara de Ralph. Ola el aliento del len, hediondo de carne podrida; unas salpicaduras de saliva caliente le tocaron las mejillas y la frente. Dispar; movi el cerrojo y volvi a disparar con tanta rapidez que las detonaciones fueron como un estallido constante. El len se arque hacia atrs, oscil por un largo momento en el borde del pozo y cay, por fin, sobre el caballo muerto. Ya no haba movimiento alguno en el fondo del foso, y el silencio fue an ms intenso e impresionante que el ltimo y atronador rugido. Jan Cheroot, ests bien? Pregunt Ralph, ansioso. No haba seal alguna del pequeo hotentote, completamente oculto por los cadveres del caballo y el len. Jan Cheroot, me oyes? La respuesta fue un susurro hueco, sepulcral: Los muertos no oyen. Todo ha terminado. Por fin acabaron con Jan Cheroot. Sal de ah orden Zouga Ballantyne, acercndose. No es hora de hacerse el payaso, Jan Cheroot. Ralph dej caer un rollo de soga hasta Cheroot; entre los dos tiraron del accidentado y de la silla hasta la superficie. El foso en el que Jan Cheroot haba cado era una trinchera angosta y profunda que se abra a lo largo del risco, en la parte ms alta. En algunos puntos tena hasta seis metros de profundidad, pero nunca ms de dos

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metros de ancho. En su mayor parte estaba oculta por plantas trepadoras y vegetacin podrida, aunque eso no poda disimular el hecho de que haba sido excavada por la mano del hombre. El risco estaba descubierto a lo largo de esta lnea adivin Zouga, en tanto seguan el borde de la vieja trinchera. Los antiguos mineros se limitaron a excavar y no se molestaron en rellenarlo. Cmo hicieron para volarlo? Inquiri Ralph. All abajo hay roca slida. Probablemente encendieron fogatas arriba y despus lo empaparon de agua. La contraccin fragment la roca. Bueno, parecen haberse llevado hasta el ltimo grano de oro, sin dejarnos ni una pizca. Zouga asinti. Seguramente trabajaron primero esta seccin. Cuando la veta se agot comenzaron a excavar agujeros a lo largo para tratar de encontrarla otra vez. Zouga se volvi hacia Jan Cheroot y le pregunt: Ahora reconoces este lugar? Como el hotentote vacilaba, seal la cuesta. El pantano, all abajo en el valle, y los rboles de teca... S, s. Cheroot palmote por un momento; los ojos le brillaban de placer. Es el mismo lugar en que usted mat al elefante macho; los colmillos estn en Kings Lynn. El viejo depsito debe de estar all delante. Zouga se adelant apresuradamente y hall el pequeo montculo cubierto de pasto. Excav entre las races, recogiendo fragmentos de cuarzo blanco para examinarlos y descartarlos con presteza. De vez en cuando mojaba uno con la lengua y lo pona a la luz del sol, tratando de distinguir las chispas del metal; luego frunca el ceo y sacuda la cabeza, desalentado. Por fin se incorpor, limpindose las manos en los pantalones. Es todo cuarzo; los antiguos mineros deben de haber agotado este depsito. Tendremos que buscar los viejos tneles, si queremos ver algo de oro. Desde la cima del antiguo depsito, Zouga se orient rpidamente. El cadver del elefante cay por all seal. Para confirmarlo, Jan Cheroot busc en el pasto hasta levantar una enorme tibia, seca y blanca como tiza, que despus de treinta aos apenas comenzaba a deshacerse. Era el padre de todos los elefantes dijo el hotentote, con reverencia . Jams habr otro igual, y fue l quien nos condujo hasta aqu. Cuando usted lo mat, cay aqu para marcarnos el sitio.

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Zouga dio un cuarto de vuelta y volvi a sealar. La antigua mina en donde enterramos al viejo Matthew estar por all. Ralph recordaba la cacera del elefante, tal como su padre la haba descrito en su celebrado libro La odisea de un cazador. El porteador negro no parpade ante el ataque del gran elefante; esper para entregar a Zouga la segunda arma, sacrificando as su propia vida por la de su amo. Por eso Ralph guard un comprensivo silencio. Zouga permaneca con una rodilla en tierra junto a la pila de rocas que marcaba la tumba del porteador. Tras un minuto, se levant y se sacudi los pantalones. Fue un buen hombre dijo. Bueno pero estpido aprob Jan Cheroot. Un hombre inteligente hubiera corrido. S, y habra elegido una tumba mejor murmur Ralph. Est justo en el medio de una veta de oro. Tendremos que desenterrarlo. Zouga frunci el ceo. Dejmoslo descansar en paz. Hay otros tneles a lo largo de la veta. Se volvi y los otros lo siguieron. Cien metros ms adelante volvi a detenerse. Ah est! anunci, satisfecho. El segundo tnel. Haba cuatro en total. Esa abertura tambin haba sido rellenada con trozos de roca. Ralph se quit la chaqueta, apoy el rifle contra el tronco del rbol ms cercano y descendi por la estrecha depresin hasta situarse sobre la entrada bloqueada. Voy a abrirla. Trabajaron durante una media hora; liberaron los cantos rodados con una rama de madera dura, para apartarlos a fuerza de msculo y descubrir una entrada al tnel. Era estrecha, tan estrecha que slo un nio poda pasar por all. Se arrodillaron para mirar. No haba modo de saber qu profundidad tena, ya que sus entraas eran de una oscuridad impenetrable y apestaban a humedad, podredumbre, hongos y murcilagos. Ralph y Zouga clavaron la vista en la abertura con horrorizada fascinacin. Dicen que los antiguos utilizaban a nios esclavos o a pigmeos cautivos para estos trabajos murmur Zouga: Tenemos que averiguar si la veta est all abajo susurr Ralph. Pero no hay hombre adulto que... Se interrumpi. Hubo otro momento de pensativo silencio antes de que padre e hijo intercambiaran una rpida mirada y una sonrisa. Los dos se volvieron simultneamente hacia Jan Cheroot.

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Jams! dijo con furia el pequeo hotentote. Soy un viejo enfermo. Jams! Antes tendrn que matarme. Ralph encontr un trozo de vela en su mochila, mientras Zouga una apresuradamente los tres rollos de cuerda utilizados para atar los caballos. Jan Cheroot observaba los preparativos como un condenado ante la construccin de su futuro patbulo. Durante veintinueve aos, desde el da en que nac, has estado hablndome de tu arrojo y tu valor le record Ralph, con un brazo en torno de los hombros de Jan Cheroot, para conducirlo suavemente hasta la boca de la mina. Tal vez exager un poquito admiti Jan Cheroot, mientras Zouga le ataba la soga bajo los brazos y sujetaba una bolsa a su diminuta cintura. T, que has luchado contra hombres salvajes y cazado elefantes y leones? Qu puedes temer de ese agujerito? Algunas serpientes, un poco de oscuridad, los espritus de los muertos. Eso es todo. Tal vez exager ms que un poquito susurr el hotentote, ronco. No eres un cobarde. O s, Jan Cheroot? S afirm el hombrecito, con fervor. Eso soy, exactamente, y ste no es sitio para cobardes. Ralph lo llev hacia atrs. Se debata como un pez atrapado en el anzuelo, pero el joven lo levant con toda facilidad y lo dej caer en el foso; sus protestas se apagaron gradualmente con el correr de la soga. Ralph estaba midiendo la soga con el alcance de sus brazos extendidos; si con cada movimiento lo bajaba un metro ochenta, el pequeo hotentote haba descendido algo ms de dieciocho metros cuando la soga se afloj. Jan Cheroot! grit Zouga, en la boca del foso. Una pequea cueva. La voz del hombrecito sonaba sorda y distorsionada por los ecos. Puedo ponerme de pie. El risco est negro de holln. Fogatas para cocinar. Seguramente los esclavos vivan ah dentro adivin Zouga, sin ver la luz del da hasta que moran. Levant la voz. Qu ms? Sogas, sogas de hierba tejida y cntaros de cuero como los que usbamos en las minas de diamantes de New Rush... Jan Cheroot se interrumpi con una exclamacin. Se hacen pedazos cuando los toco. Ahora son slo polvo. Lo oyeron estornudar y toser por el polvo que l mismo haba levantado. Cuando sigui hablando, su voz sonaba ms grave y nasal. Herramientas de hierro, algo parecido a un pico... De inmediato hubo un temblor en su tono. Por la gran serpiente, aqu hay muertos, huesos de gente muerta. Quiero salir. Squenme!

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Ralph, mirando por el estrecho tnel, pudo ver que la luz de la vela se estremeca y vacilaba en el fondo. Jan Cheroot, hay algn tnel que salga de la cueva? Squenme! Ves algn tnel? S. Ahora squenme, quieren? No. Primero seguirs ese tnel hasta el final. Est loco? Tendra que gatear. Llvate una de esas herramientas de hierro para arrancar un trozo de roca. No. Basta ya. No ir ms lejos. Este sitio est custodiado por muertos. Muy bien aull Ralph hacia el agujero. En ese caso, te arrojar el otro extremo de la soga. No puede hacer eso! Y despus volver a cubrir la entrada con piedras. Ya voy! Exclam Jan Cheroot, en tono desesperado. Una vez ms, la soga comenz a deslizarse dentro del tnel como una serpiente en su nido. Ralph y Zouga, en cuclillas junto al hueco, compartan su ltimo cigarro, esperando con impaciencia y malhumor. Cuando abandonaron estas obras debieron de sellar la mina con los esclavos dentro. stos eran un bien valioso, lo cual prueba que an estaban explotando la veta y que partieron con mucha prisa. Zouga hizo una pausa e inclin la cabeza para escuchar. Ah! agreg, muy satisfecho. Desde las profundidades de la tierra, a sus pies, le llegaba el distante ruido del metal sobre la roca viva. Jan Cheroot ha llegado a la zona de explotacin. Sin embargo; pasaron varios minutos antes de que volvieran a ver la luz vacilante en el fondo del foso. Los ruegos de Jan Cheroot, temblorosos y patticos, subieron hasta ellos. Por favor, amo Ralph; ya lo he hecho. Ahora quiere sacarme, por favor? Ralph se incorpor. Afirmando una bota a cada lado del foso, tir de la soga, mano sobre mano. Los msculos de sus brazos se henchan y compriman bajo las mangas de la fina camisa de algodn, segn iba subiendo al hotentote con su carga hasta la superficie. Cuando termin, su respiracin era tan serena como antes, y no se distingua sudor en su rostro. Bueno, Jan Cheroot, qu hallaste?
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El hombrecito estaba completamente cubierto de un fino polvo plido, a travs del cual las gotas de sudor haban trazado lneas lodosas; ola a guano de murcilago y al hedor hmedo de las cuevas por mucho tiempo desiertas. Con las manos an estremecidas por el miedo y el cansancio, abri la solapa de la bolsa que llevaba a la cintura. Esto es lo que hall dijo con voz ronca. Zouga tom un trozo de roca de su mano. Tena una textura cristalina, que centelleaba como hielo, una tonalidad azulada y multitud de diminutas grietas y fisuras, algunas de las cuales se haban partido bajo el golpe del pico con el cual Jan Cheroot lo arranc. Sin embargo, los fragmentos astillados de cuarzo se mantenan unidos por una sustancia que haba llenado todas las grietas de la roca. Ese cemento era una capa fina y maleable de metal brillante, que chisporrote a la luz del sol cuando Zouga lo toc con la punta de la lengua. Por Dios, Ralph mira esto! Ralph lo tom con la reverencia de un feligrs que recibiera la hostia sagrada en misa. Oro! susurr. Centelleaba ante sus ojos, esa encantadora sonrisa amarilla que haba cautivado a los hombres casi desde el momento en que adoptaron la posicin erguida. Oro! repiti Ralph. Para hallar ese brillo de metal precioso, padre e hijo haban invertido la mayor parte de sus vidas; haban cubierto grandes distancias a caballo, en compaa de otros buscadores, y participado en batallas sangrientas a fin de aniquilar a una nacin orgullosa y perseguir a un rey hasta su muerte. De la mano de un hombre enfermo, imbuido de sueos de grandeza, haban tomado una tierra que ahora llevaba el nombre de ese gigante, Rodesia, obligndola a rendir una a una, sus riquezas. Tras apoderarse de sus amplios pastos, de sus encantadoras montaas, sus bosques de buena madera, sus ganados y sus legiones de fuertes negros, que por un mendrugo de pan levantaban grandes cosechas, tenan ahora, por fin, el tesoro definitivo entre las manos. Oro! dijo Ralph, por tercera vez. Clavaron sus estacas de acacia a lo largo del risco, y las hundieron a fuerza de golpes en la tierra dura, usando la parte plana de la hoja del hacha. Despus hicieron mojones de piedra para marcar los lmites de cada pertenencia. Por el Acuerdo de Fuerte Victoria, que ambos haban firmado al ofrecerse como voluntarios contra los impis de Lobengula, cada uno tena derecho a diez reclamos de pertenencia sobre minas de oro. Eso,
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naturalmente, no se aplicaba a Jan Cheroot. A pesar de haber cabalgado en la tierra de los matabeles con la columna de Jameson y luchar contra los amadodas en el ro Shangani y en el cruce del Bembesi, con tanto gusto como sus amos, era hombre de color, y como tal no poda compartir el botn. Adems de los derechos que a Zouga y a Ralph concedan al Acuerdo de Victoria, ambos haban comprado muchos reclamos a los soldados disolutos y manirrotos de las fuerzas conquistadoras de Jameson; algunos las vendan hasta por una botella de whisky. As, entre los dos, pudieron sealar el risco entero y casi todo el valle. Fue un trabajo duro adems de urgente, pues haba otros muchos interesados que podan haber seguido sus huellas. Trabajaron en el calor del medioda y a la luz de la luna, hasta que el simple agotamiento los oblig a dejar caer las hachas para dormir all donde se derrumbaban. Por fin, al cuarto atardecer, pudieron detenerse, satisfechos de tener seguro todo el risco. No haba espacio entre los mojones sobre el que otro interesado pudiera precipitarse. Jan Cheroot, queda una sola botella de whisky dijo Zouga, mientras estiraba los hombros doloridos, pero esta noche dejar que t mismo te sirvas la medida. l y su hijo contemplaron, divertidos, las complicadas precauciones que tomaba Jan Cheroot para llenar hasta el borde el jarrito. Al hacerlo, ignor por completo la lnea marcada cerca del fondo, que indicaba su racin diaria de bebida; cuando el vaso estuvo lleno, sin confiar en la estabilidad de su mano, sorbi el primer trago sobre manos y rodillas, como un perro. Ralph recobr la botella, y ech una mirada melanclica a los restos del licor antes de servir un poco para su padre y para s mismo. Por la mina Harkness brind Zouga. Por qu ese nombre? Pregunt Ralph al bajar su jarrito, mientras se secaba el bigote con el dorso de la mano. El viejo Tom Harkness me dio el mapa que me condujo a ella replic Zouga. Podramos buscar un nombre mejor. Tal vez, pero se es el que quiero. Supongo que el oro no perder brillo por eso capitul Ralph, y apart con cuidado la botella para ponerla fuera del alcance de Jan Cheroot, pues ste ya haba vaciado su jarrito. Me alegro de volver a hacer algo contigo, pap agreg, acomodndose contra la silla de montar. S asinti Zouga, suavemente. Ha pasado demasiado tiempo desde que trabajbamos codo con codo en la mina de diamantes de New Rush.
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Conozco al hombre indicado para que inicie las obras para nosotros. Es una persona excelente, el mejor en los campos aurferos de Witwatersrand. Har que mis carros traigan la maquinaria antes de que comiencen las lluvias. Era parte del trato que Ralph proporcionara hombres, maquinaria y dinero para explotar la mina Harkness una vez que Zouga lo llevara hasta ella. Pues Ralph era rico; algunos incluso decan que ya era millonario, aunque a su padre le pareca improbable. De cualquier modo, record que su hijo haba proporcionado el transporte y la vigilancia tanto para la columna de Mashonaland como para la de la tierra de los matabeles, durante la expedicin contra Lobengula, y por cada una se le pagaron enormes sumas que la Compaa Britnica de frica del Sur, encabezada por el seor Rhodes, no le abon en efectivo, sino en acciones. Como el mismo Zouga, especulaba comprando las concesiones otorgadas a los aventureros irresponsables que componan el grueso de la columna originaria, pagndoles con whisky llevado desde el ferrocarril en sus propios carros. La empresa de Ralph, la Compaa de Tierras Rodesia, posea ms terreno que el mismo Zouga. Ralph haba especulado tambin con las acciones de la Compaa Britnica de frica del Sur. En aquellos das en que la columna lleg por primera vez al Fuerte Salisbury, vendi en el mercado londinense acciones que el seor Rhodes le haba dado por una libra al valor de tres libras y quince chelines. Despus, cuando las esperanzas y el optimismo de los pioneros se desvanecieron ante el agrio pastizal y las minas vacas de Mashonaland, mientras Rhodes y Jameson planeaban secretamente la guerra contra el rey de los matabeles, Ralph volvi a comprar las acciones de la Britnica a ocho chelines. Ms adelante las vio cotizarse a ocho libras, cuando la columna entr en las ruinas ardientes del kraal de Lobengula, en GuBulawayo, al aadir la compaa todo el reino del monarca matabele a sus posesiones. En esos momentos, mientras escuchaba la charla de su hijo, llena de esa energa contagiosa y ese encanto que ni siquiera das y noches de duro trabajo fsico podan apagar, Zouga record que Ralph haba tendido las lneas telegrficas entre Kimberley y Fuerte Salisbury; que sus equipos de construccin instalaban las vas ferroviarias a travs de esos mismos pramos, en direccin a GuBulawayo; que sus doscientos carros llevaban mercancas a ms de cien puestos de venta, propiedad del mismo Ralph, esparcidos por Bechuanaland, Matabeleland y Mashonaland, y que, en la actualidad, era copropietario de una mina de oro tan rica, al parecer, como cualquiera de las fabulosas vetas de Witwatersrand. El padre sonri para s, mientras escuchaba la charla del joven a la luz parpadeante del fuego. De pronto pens: Despus de todo es posible que sea cierto. Mi cachorro bien podra ser ya millonario. Y en su orgullo sinti un pellizco de envidia. l mismo haba trabajado y soado mucho antes de que Ralph naciera, entre sacrificios y rigores que lo estremecan ante el solo recuerdo, todo por recompensas mucho menores. Aparte de su nueva mina,
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lo nico que poda exhibir, a cambio de una vida plagada de esfuerzos, era su propiedad de King's Lynn y a Louise. Entonces sonri. Con esas dos posesiones era mucho ms rico de lo que el seor Rhodes sera jams. Zouga, suspirando, inclin el sombrero sobre sus ojos. Con el amado rostro de Louise firme en la mirada de su imaginacin, se dej caer en el sueo. Mientras tanto, Ralph, al otro lado de la hoguera, segua hablando en voz baja, ms para s mismo que para su padre, conjurando nuevas visiones de riqueza y poder. An faltaba medio kilmetro para llegar a su campamento cuando los divisaron, tras dos das de marcha. Una alegre marea de esposas, sirvientes, nios y perros se precipit a saludarlos, entre un gran bullicio. Ralph pic espuelas y se inclin desde la silla para alzar a Cathy hasta la montura, con tanta violencia que la cabellera de la joven le cay sobre la cara; ella grit, sin aliento, hasta que su marido la acall con un beso en plena boca que sostuvo sin el menor bochorno, mientras el pequeo e impaciente Jonathan bailaba alrededor del caballo y gritaba: A m tambin, pap! Levntame a m tambin! Por fin, interrumpido ya el beso, Ralph mantuvo abrazada a su mujer, cosquillendole la oreja con su bigote oscuro y rgido. En cuanto te tenga en esa tienda, Katie, amor mo, pondremos a dura prueba ese nuevo colchn que has comprado. Ella se ruboriz an ms y trat de darle una bofetada, pero el golpe fue leve y amoroso. Ralph ri entre dientes y se inclin para levantar a Jonathan, alzndolo por un brazo, para dejarlo caer en la grupa de la montura. El muchachito, rodeando con los brazos la cintura del padre, pregunt con voz aguda: Hallaste oro, pap? Una tonelada. Mataste algn len? Un centenar. Y algn matabele? Ya se cerr la temporada respondi Ralph entre risas, mientras revolva los rizos oscuros de su hijo. Pero Cathy se apresur a regaarlo. Qu pregunta tan horrible para hacerle a tu padre, pequeo pagano sanguinario! Louise haba seguido a la joven y al nio a paso ms tranquilo, con un andar gil y elegante entre la polvareda de la ruta. Llevaba el pelo apartado

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de la amplia frente y trenzado hacia atrs, hasta la cintura. Ese peinado destacaba la alta curva de sus pmulos. Sus ojos haban vuelto a cambiar de color. A Zouga siempre le fascinaba ver las mudanzas de su humor reflejadas en esos ojos enormes y oblicuos. Ahora el azul era ms claro, ms suave, el colmo de la felicidad. Se detuvo ante la cabeza del caballo, mientras Zouga bajaba del estribo y se quitaba el sombrero, estudindola gravemente antes de decir: Hasta en este breve tiempo haba olvidado lo hermosa que eres. No ha sido un tiempo breve lo contradijo ella. Cada hora que pasamos separados es una eternidad para m. El campamento constitua el hogar de Cathy y Ralph. No posean otro; iban, como los gitanos, all donde las ganancias eran mayores. Se compona de cuatro carros estacionados bajo las altas higueras silvestres, en la ribera del ro, ms all del vado. Las tiendas de campaa estaban hechas de lona nueva, nvea. Una de ellas, instalada a cierta distancia, serva para las abluciones; contena una baera de hierro galvanizado en donde uno poda tenderse con comodidad. Adems, contaba con un sirviente cuya nica funcin consista en cuidar de un caldero de ochenta litros colocado sobre una hoguera, tras la tienda, para proporcionar cantidades ilimitadas de agua caliente, de noche o de da. Otra tienda ms pequea, contena un sillico cuyo asiento haba sido pintado a mano por Cathy; con diseo de cupidos y ramos de rosas; junto a l estaba el lujo mximo: hojas de suave papel perfumado, en una caja de sndalo. En cada camastro haba colchones de crin de caballo y cmodas sillas de lona, y bajo el toldo de la tienda comedor, una larga mesa sobre caballetes, recipientes de lona para enfriar las botellas de limonada y champn, y cajas para la comida protegidas con tul contra los insectos. Treinta sirvientes se encargaban de cortar lea y atender las fogatas, de lavar y planchar para que las mujeres pudieran cambiarse de ropa diariamente, de tender las camas y barrer del suelo todas las hojas cadas entre las tiendas, de rociar con agua el polvo. De todos ellos, uno cuidaba exclusivamente al amo Jonathan, encargado de baarlo, alimentarlo y montrselo en los hombros o cantarle cuando se pona caprichoso. Sirvientes para cocinar y atender la mesa, para encender las lmparas y atar las solapas de las tiendas durante la noche. Hasta uno encargado de vaciar el bacn del sillico cuando sonaba la pequea campana. Ralph condujo a su caballo por el portn de la alta estacada de espinos que circundaba todo el campamento, para protegerlo de las visitas nocturnas de los leones. Cathy an iba sentada en la silla, frente a l, y su hijo, en la grupa. Contempl con satisfaccin el campamento, apretando la cintura de su esposa.

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Cielos, qu bueno es llegar a casa. Me dar un bao caliente t puedes frotarme la espalda, Katie. De pronto se interrumpi con una exclamacin de sorpresa. Por Dios, mujer! Pudiste haberme avisado! No me diste ninguna oportunidad Protest ella. Al extremo de la fila de carromatos haba un coche cerrado, un vehculo con ruedas recubiertas de goma, cuyas ventanillas estaban provistas de persianas que se podan levantar para impedir el calor. El cuerpo del vehculo estaba pintado de un fresco verde, visible bajo el polvo y el barro seco acumulados durante el duro viaje. Las puertas y las altas ruedas estaban decoradas con laminado de oro. En el interior se vea una lujosa combinacin de cuero verde y borlas de oro en las cortinas, y varios bales de cuero y de bronce sujetos al techo. Ms all del kraal de espinos, las grandes mulas blancas, todas del mismo color e idntico tamao, se alimentaban con manojos de pasto fresco que los sirvientes de Ralph haban cortado en la ribera. Cmo hizo l para encontrarnos? inquiri Ralph, mientras depositaba a Cathy en el suelo. No haca falta preguntar quin era su husped, pues su magnfico carruaje era famoso en todo el continente. Hemos acampado a slo un kilmetro y medio de la carretera principal que viene del sur seal Cathy, agriamente. No poda dejar de vernos. Y ha venido con toda su banda, por lo que veo murmur l. Haba veinticuatro o veinticinco caballos de pura sangre en el kraal, junto a las mulas blancas. Todos los caballos y todos los hombres del rey* aprob ella. En ese momento Zouga cruz apresuradamente el portn, llevando del brazo a Louise. Estaba tan entusiasmado por esa inesperada visita como irritado se senta el hijo. Louise me ha dicho que interrumpi su viaje slo para hablar conmigo. En ese caso, ser mejor que no le hagas esperar, pap. Ralph sonrea sardnicamente. Era extrao que todos los hombres, hasta el altanero y caviloso mayor Zouga Ballantyne, cayeran bajo el hechizo de ese personaje. El joven se enorgulleca de ser el nico que poda resistirle, aunque a veces le requiriera un esfuerzo consciente. Zouga avanzaba a grandes y ansiosos pasos hacia la estacada interior, mientras Louise se esforzaba por seguirlo a la misma velocidad. Ralph se demor a propsito, admirando los notables animales que Jonathan haba modelado con arcilla del ro y que haca desfilar para su aprobacin.

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Hermosos hipoptamos! No son hipoptamos, JonJon? Oh, ya veo, se les cayeron los cuernos, no? Bueno, son los ms bellos y gordos kudus sin cuernos que he visto en mi vida. Cathy le tirone del brazo. *Verso de una cancin infantil (N. de la T.) Sabes que tambin quiere hablar contigo, Ralph le inst. Por fin su marido se mont a Jonathan sobre los hombros, tom a Cathy del brazo e inici la marcha hacia la estacada interior del campamento, sabiendo que semejante despliegue domstico irritara al visitante. Las lonas laterales de la tienda comedor permanecan recogidas para permitir el paso de la fresca brisa de la tarde; haba seis hombres sentados a la larga mesa. En el centro del grupo se vea una silueta voluminosa, vestida con una chaqueta de costosa tela inglesa, mal cortada y abotonada hasta el cuello. El nudo de la corbata estaba flojo, y los colores de la universidad parecan opacados por el polvo del largo camino que lo haba trado desde la ciudad diamantfera de Kimberley. Hasta Ralph, cuyos sentimientos por ese poco atractivo gigante eran de hostilidad mezclada con una reacia admiracin, se sinti pasmado ante los cambios que unos pocos aos haban marcado en l. Las facciones carnosas parecan habrsele abolsado desde los huesos toscos de la cara; el color de la piel era subido de tono y poco saludable. Aunque apenas tena cuarenta aos de edad, el bigote y las patillas haban perdido su rubio rojizo para tomar el color de la plata opaca; pareca quince aos mayor. Slo el claro azul de los ojos conservaba su fuerza y su brillo visionario. Bueno, cmo ests, Ralph? Su voz era aguda y clara, incongruente en un cuerpo tan grande. Buenas tardes, seor Rhodes replic Ralph. A pesar de s mismo, dej que el nio se le deslizara de los hombros y lo baj a tierra. La criatura huy instantneamente. Cmo anda mi ferrocarril, mientras t te diviertes por ah? Adelantado y por debajo del presupuesto replic el joven, contraatacando aquella crtica apenas velada. Con un pequeo esfuerzo, quebr el poder hipntico de esos ojos azules y mir a los acompaantes del seor Rhodes. A la derecha estaba su hombre de confianza: pequeo, estrecho de hombros y tan bien vestido como desaseado iba su patrn. Tena las facciones remilgadas e insulsas de un maestro de escuela, el pelo escaso y pajizo; pero los ojos agudos y codiciosos desmentan aquella apariencia. Jameson salud Ralph, framente, sin utilizar el ttulo del doctor Leander Starr Jameson ni su apodo ms familiar y afectuoso, doctor Jim. El joven Ballantyne.

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Jameson haba dado un leve nfasis a la primera palabra, otorgndole un giro algo despectivo. Desde el comienzo mismo la hostilidad haba sido mutua e instintiva. A la izquierda de Rhodes se levant un hombre ms joven, de espalda erguida y hombros anchos, rostro sincero y sonrisa amistosa, que descubra dientes grandes, blancos y parejos. Hola, Ralph. Su apretn de manos fue firme y seco, acompaado por un tranquilo acento norteamericano sureo. Harry, esta misma maana estaba hablando de ti. Ralph, con obvio placer, mir a Zouga. Pap, te presento a Harry MeIlow, el mejor ingeniero de minas que hay en toda frica. Ya nos conocemos asinti Zouga: Padre e hijo intercambiaron una mirada de entendimiento. Ese joven americano era el escogido por Ralph para desarrollar y explotar la mina Harkness, y le importaba muy poco que Harry Mellow, como casi todos los solteros jvenes e inteligentes de aptitudes prometedoras en el sur de frica, trabajara ya a las rdenes de John Cecil Rhodes. Tena la resuelta intencin de buscar el cebo que lo alejara de l. Ms tarde quiero hablar contigo de algo, Harry murmur, y se volvi hacia otro joven, sentado al extremo de la mesa. Jordan exclam. Por Dios, qu alegra verte... Los dos hermanos se abrazaron, sin que Ralph hiciera esfuerzo alguno por ocultar su cario. En realidad, todo el mundo quera a Jordan, no slo por su dorada belleza y sus suaves modales sino tambin por sus muchos talentos, por la calidez y el autntico inters que demostraba por todos. Oh, Ralph, tengo tantas cosas que preguntarte y tanto para contarte... dijo el joven. Ms tarde, Jordan intervino el seor Rhodes, quejoso. No le gustaba que lo interrumpieran, e indic por seas a Jordan que volviera a su asiento. El joven obedeci instantneamente; era secretario privado del seor Rhodes desde los diecinueve aos, y por entonces el acatamiento ante el menor capricho de su patrn formaba parte de su naturaleza. El empresario observ a Cathy y a Louise. Seoras, no dudo de que nuestra conversacin les resultar tediosa y que tienen asuntos urgentes que atender. Cathy mir a su esposo y not su rpido fastidio por la franca pedantera con que el invitado se arrogaba el mando del campamento y de cuantos en l habitaban. Subrepticiamente, le apret una mano para tranquilizarlo y sinti que se relajaba un poco. Hasta el desafo de Ralph tena sus lmites: aunque no fuera empleado de Rhodes, el contrato del ferrocarril y cien carreteras en construccin dependan exclusivamente de ese hombre.
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Al mirar a Louise la vio igualmente molesta por esa orden de retirarse. Haba una chispa azul en sus ojos y un leve rubor bajo las finas pecas de sus mejillas; pero respondi, con voz leve y fra, tanto por Cathy como por s misma: Tiene razn, por supuesto, seor Rhodes. Si nos disculpa... Era bien sabido que el seor Rhodes se senta incmodo en presencia de mujeres. No aceptaba empleadas; no inclua pinturas ni estatuas femeninas en la decoracin de su lujosa casa de Groote Schuur, en el cabo de Buena Esperanza; ni siquiera daba empleo a hombres casados para puestos que tuvieran estrecha relacin con l. Es ms, despeda de inmediato al subordinado de ms confianza en cuanto cometa el paso imperdonable de casarse. No puede trabajar conmigo y bailar al son de una mujer, todo al mismo tiempo, explicaba. Rhodes llam a Ralph. Sintate aqu, donde pueda verte orden. De inmediato se volvi hacia Zouga y comenz a ametrallarlo con preguntas. Eran como golpes de ltigo, pero la atencin con que escuchaba las respuestas era prueba de la alta consideracin que senta por Zouga Ballantyne. Su relacin databa de muchos aos atrs, desde los primeros das de la explotacin diamantfera en el kopje de Colesberg, ms tarde rebautizado como Kimberley por el secretario de la colonia que lo acept en los dominios de Su Majestad. Sobre esas excavaciones, Zouga haba presentado reclamos de propiedad que, ms tarde, rindieron el fabuloso diamante Ballantyne; pero ahora Rhodes era el dueo de esas propiedades, como de todos esos campos. Desde entonces tena a su lado a Zouga como agente suyo en el kraal de Lobengula, rey de los matabeles, pues hablaba el idioma con fluidez coloquial. Cuando el doctor Jameson y su columna efectuaron aquella veloz y victoriosa incursin contra el rey, Zouga cabalg a su lado como uno de sus oficiales y entr el primero en el ardiente kraal de GuBulawayo, tras la huida del rey. A la muerte de Lobengula, Rhodes design a Zouga custodio de la propiedad enemiga, hacindolo responsable de la recoleccin del ganado matabele, que fue distribuido como botn entre los soldados y los voluntarios de Jameson. Una vez terminada la tarea Rhodes quiso nombrarlo comisionado principal, para que se entendiera con los indunas matabeles, pero Zouga prefiri retirarse a sus propiedades de King's Lynn con su nueva esposa y dej el trabajo en manos del general Mungo St. John. Sin embargo, Zouga segua en el directorio de la Compaa Britnica de frica del Sur, y Rhodes confiaba en l como en pocos. La tierra de los matabeles est progresando mucho, seor Rhodes inform Zouga. Descubrir que Bulawayo es ya casi una ciudad, con su

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propia escuela y un hospital. Hay ms de seiscientas mujeres blancas y nios en Matabeleland, seal segura de que sus colonos por fin estn dispuestos a quedarse. Todas las concesiones de tierras estn otorgadas y ya hay muchas granjas en explotacin. El ganado de raza trado desde El Cabo se est adaptando a las condiciones locales y se cruza bien con las vacas matabeles. Y qu me cuenta de los minerales, Ballantyne? Hay ms de diez mil reclamos efectuados y he visto muestras muy ricas. Zouga, tras una breve vacilacin, consult a su hijo con la mirada. Al asentir ste, prosigui: En los ltimos das, Ralph y yo hemos redescubierto y amojonado las antiguas excavaciones con que tropec en los aos sesenta. La mina Harkness dijo Rhodes pesadamente, y hasta Ralph se impresion por su memoria y su claridad mental. Recuerdo la descripcin que usted haca en La odisea de un cazador. Tom muestras de la veta? Como respuesta, Zouga puso diez o doce fragmentos de cuarzo sobre la mesa, frente a l. El oro en bruto brillaba de modo tal que los hombres sentados a la mesa estiraron el cuello con fascinacin. El seor Rhodes hizo girar una de las muestras en sus grandes manos manchadas antes de pasarla al ingeniero norteamericano. Qu le parecen, Harry? Dar mil quinientos gramos por tonelada Predijo el ingeniero, tras un suave silbido. Tal vez sea demasiado rica, como Nome y Klondike. Levant la mirada hacia Ralph. Qu espesor tiene el yacimiento? Qu grosor le viste a la veta? Ralph sacudi la cabeza. No lo s. Los tneles son demasiado estrechos para llegar a ella. Esto es cuarzo, por supuesto, no el yacimiento de turrn que tenemos en Witwatersrand murmur Harry Mellow. Lo de turrn se deba al parecido que la roca del yacimiento tena con la golosina de nueces y almendras; estaba compuesta por los espesos lechos sedimentarios de antiguos lagos sepultados. El yacimiento no era tan rico en oro como ese fragmento de cuarzo, pero tena varios centmetros de amplitud, y se extenda por toda la zona que los amplios lagos ocuparon en otros tiempos. Poda ser explotado durante un siglo entero sin agotar sus reservas. Es demasiado rico repiti el ingeniero, acariciando la muestra de cuarzo. No puedo creer que sea slo un hilillo de algunos centmetros. Y si no lo es? Pregunt Rhodes, speramente. El norteamericano sonri con serenidad.

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En ese caso; seor Rhodes, no slo dispondr de casi todos los diamantes del mundo, sino tambin de la mayor parte del oro. Sus palabras recordaron bruscamente a Ralph que la compaa tena derechos sobre el cincuenta por ciento de todo el oro que se extrajera de Matabeleland, y su resentimiento se hizo an ms hondo. Rhodes y su ubicua empresa eran como un vasto pulpo, que se tragaba los esfuerzos y la fortuna de hombres menos ricos. Permitira que Harry me acompaara por un par de das, seor Rhodes? As podr examinar el yacimiento. La irritacin de Ralph provoc que su tono fuera spero. Rhodes levant su cabezota hinchada; los plidos ojos azules parecieron investigarle en su alma por un momento, antes de asentir. De inmediato, olvid el oro y lanz hacia Zouga su siguiente pregunta: Cmo se estn comportando los indunas matabeles? Esta vez Zouga vacil. Tienen quejas, seor Rhodes. Si? contest frunciendo el ceo. Por el ganado, como motivo principal. Rhodes lo interrumpi bruscamente. Capturamos menos de ciento veinticinco mil cabezas de ganado y hemos devuelto cuarenta mil de ellas a la tribu. Zouga no le record que la devolucin fue efectiva slo tras la enrgica intervencin de Robyn St. John, hermana de Zouga y mdica misionera en la misin de Khami; en otros tiempos, Lobengula la haba tenido como amiga ntima y consejera. Cuarenta mil cabezas de ganado, Ballantyne! Un gesto sumamente generoso por parte de la compaa repiti Rhodes, arrogante. Una vez ms, no se molest en agregar que slo haba aceptado para evitar el hambre que amenazaba a la nacin matabele advertido por Robyn St. John, lo que, sin duda, hubiera provocado la intervencin del gobierno imperial y, tal vez, la revocacin de la carta real que otorgaba a la compaa el dominio de Mashonaland y Matabeleland. Despus de todo; se dijo Ralph, no haba sido un acto tan caritativo. Despus de devolver ese ganado a los indunas, nos quedaron menos de ochenta y cinco mil cabezas; la compaa apenas recuper el costo de la guerra. Aun as, los indunas sostienen que se les devolvieron slo las bestias de inferior condicin; los bueyes y las vacas viejas y estriles. Maldicin, Ballantyne, los voluntarios se haban ganado el derecho a escoger sus animales. Y escogieron los mejores, como era de esperar.

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Lanz el puo hacia delante, apuntando con el ndice como una pistola al pecho de Zouga. Dicen que nuestros propios rebaos, escogidos entre los capturados, son los mejores de Matabeleland. Los indunas no entienden eso respondi Zouga. Bueno, al menos deberan comprender que son una nacin conquistada y que su bienestar depende de la buena voluntad de los vencedores. Ellos no tuvieron tantas consideraciones con las tribus que conquistaban cuando regan todo este continente. Mzilikazi extermin a un milln de almas indefensas cuando devast la tierra al sur del Limpopo, y Lobengula, su hijo, llamaba perros a las tribus inferiores, arrogndose la libertad de eliminarlas o someterlas a la esclavitud, segn su capricho. Que no se quejen ahora, si les toca probar el sabor amargo de la derrota. Hasta el dulce Jordan, sentado al extremo de la mesa, asinti. Una de las razones por las que marchamos sobre GuBulawayo fue para proteger a las tribus mashonas de las depredaciones de Lobengula murmur. Dije que tenan quejas seal Zouga, no que fueran justificadas. Y de qu otra cosa se quejan? quiso saber Rhodes. De la poltica ejercida por la compaa. Los jvenes matabeles que el general St. John ha reclutado y armado se aduean de los kraal, usurpando el poder de los indunas, y eligen a voluntad entre las jovencitas... Rhodes volvi a interrumpir. Es mejor eso que una resurreccin de los impis luchadores bajo el mando de los indunas. Se imagina? Veinte mil guerreros a las rdenes de Babiaan, Gandang y Bazo. No, St. John acert al quebrar el poder de los indunas. Como comisionado de los nativos, es su deber impedir cualquier resurgimiento de la tradicin guerrera matabele. Especialmente considerando las cosas que estn sucediendo al sur de donde nos hallamos dijo el doctor Leander Starr Jameson, hablando por primera vez desde que salud a Ralph. Rhodes se volvi rpidamente hacia l. No creo que sea el momento adecuado para hablar de eso, doctor Jim. Por qu no? Todos los presentes son hombres discretos y de confianza. Todos estamos dedicados a construir la misma imagen del imperio, y el Seor sabe que no estamos en peligro de que se nos escuche. En estas soledades no hay quien se entere. Qu mejor oportunidad para explicar por qu la poltica de la compaa debe ser ms enrgica que nunca, por qu sus hombres deben estar mejor armados y listos para actuar en cualquier momento y en cualquier circunstancia? Rhodes, instintivamente, mir a Ralph Ballantyne, que arque una ceja. Ese gesto cnico, un poco desafiante, pareci decidir al empresario.

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No, doctor Jim dijo en forma terminante. Ya habr tiempo para eso. Jameson capitul encogindose de hombros y se volvi hacia Jordan. El sol se est poniendo dijo. El muchacho se levant, obediente, para llenar los vasos. El whisky crepuscular era ya una tradicin en esa tierra, al norte del Limpopo. Las blancas joyas de la Cruz del Sur pendan sobre el campamento de Ralph, empequeeciendo a las estrellas menores, y esparcan una perlada luz sobre las cpulas granticas de los kopjes. El joven caminaba hacia su tienda con paso firme y seguro. El licor no le afectaba, como tampoco afectaba a su padre; sin embargo, eran las ideas las que provocaban su embriaguez. Cruz la entrada de su tienda a oscuras y se sent en el borde del catre para tocar la mejilla de Cathy. Estoy despierta dijo ella, suavemente. Qu hora es? Pasada la medianoche. Por qu te quedaste hasta esta hora? Para escuchar los sueos y las vanaglorias de hombres ebrios de poder y xito. Sonri en la oscuridad, mientras se quitaba las botas. Y por Dios que yo tambin puse mi parte de sueos y vanaglorias. Se levant para quitarse los pantalones de montar. Con un abrupto cambio de tono, inquiri: Qu te parece Harry Mellow? El norteamericano? Es muy... Cathy vacil. Es decir, parece ser muy varonil y simptico. Atractivo? Irresistible para una mujer joven? Sabes que se no es mi modo de pensar Protest Cathy, remilgada. Cmo qu no? murmur Ralph, riendo entre dientes. Mientras la besaba, le cubri un pecho con la mano ahuecada. Lo senta tenso como un meln maduro bajo la fina tela del camisn. Ella se debati blandamente para liberar sus labios y apartarle los dedos; pero Ralph la sostuvo con fuerza y, a los pocos segundos, Cathy dej de luchar; en cambio, le ech los brazos al cuello. Hueles a sudor, cigarros y whisky. Disculpa. Por qu? Me encanta. Deja que me quite la camisa. No, te la quitar yo. Mucho ms tarde, Ralph se ech de espaldas, con Cathy acurrucada contra el pecho desnudo.

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Te gustara que tus hermanas vinieran de Khami? Pregunt, sbitamente. Les gusta la vida del campamento, y sobre todo les gusta escapar de tu madre. Era yo la que deseaba invitar a las mellizas le record ella, soolienta. Y t dijiste que eran demasiado... inquietas. Dije en realidad que eran bulliciosas y rebeldes corrigi l. Cathy levant la cabeza para mirarlo a la suave luz de la luna que se filtraba por la lona. Ese cambio de opinin... Lo pens por un momento, sabiendo que su marido siempre tena buenos motivos hasta para las sugerencias ms irrazonables. Por el norteamericano exclam, con tanta fuerza que Jonathan, detrs del biombo, se agit con un gemido. No seras capaz de utilizar a mis propias hermanas... No, verdad? l le tom la cabeza para apoyrsela otra vez contra el pecho. Ya son mayores. Qu edad tienen? Dieciocho. Arrug la nariz a causa del cosquilleo de los vellos rizados. Pero Ralph... Ya van para solteronas. Mis propias hermanas. Seras capaz de utilizarlas? En Khami no conocern nunca a ningn joven decente. Tu madre los asusta a todos. Eres horrible, Ralph Ballantyne. Quieres que te demuestre lo horrible que puedo ser? Despus de estudiar su proposicin por un instante, ella ri suavemente. S, por favor. Un da yo ir a caballo contigo dijo Jonathan. Verdad, pap? Un da, pronto aprob Ralph, y alborot los rizos oscuros de su hijo . Ahora quiero que cuides a tu madre mientras yo no estoy, JonJon. El nio asinti, plido y decidido, conteniendo las lgrimas con un gesto hosco. Prometido? Ralph estrech el cuerpecito caliente que tena en el regazo. Luego se inclin desde la montura para dejar al nio junto a Cathy. Jonathan la tom de la mano con gesto protector aunque an no le llegaba a la cadera. Prometido, pap dijo, y trag saliva, con la vista fija en su padre montado en el caballo grande.

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Ralph roz suavemente la mejilla de su esposa con la punta de los dedos. Te amo dijo ella, suavemente. Mi bella Katie. Era bella, en verdad. Los primeros rayos de sol haban convertido su pelo en un halo brillante. En la profunda intensidad de su amor, estaba serena como una virgen madre. Ralph pic espuelas, y Harry Mellow puso su caballo junto al suyo. Era un pura sangre, tomado del establo privado del seor Rhodes, y l cabalgaba como los dioses. Al borde de la selva, ambos 'se volvieron para mirar atrs. La mujer y el nio seguan ante el portn de la estacada. Eres un tipo con suerte dijo Harry. Sin una buena mujer no hay presente, y sin un hijo no hay maana asegur Ralph. Los cuervos an permanecan encorvados en las ramas de los rboles aunque los huesos de los leones, ya limpios, estaban esparcidos por el suelo rocoso del barranco. Tenan que digerir el contenido de sus vientres hinchados antes de alzar el vuelo, con sus cuerpos oscuros recortndose contra el claro cielo invernal, y de esta manera guiaron a Ralph y a Harry a lo largo de los ltimos kilmetros hasta el barranco de Harkness. Parece prometedor fue el cauteloso juicio de Harry expresado aquella primera noche, mientras se sentaba junto a la fogata. La roca est en contacto con el yacimiento. Podra prolongarse hasta mucha profundidad, y hemos seguido la veta a lo largo de tres kilmetros. Maana marcar los puntos donde se deben hacer los agujeros de prueba. Hay cuerpos metlicos mineralizados en todo el pas le dijo Ralph. La continuacin de la gran medialuna de oro de Witwatersrand y Pilgrims Rest y Tati, que se curva hasta aqu... Ralph se interrumpi. Pero t tienes un don especial. He odo decir que puedes oler oro a cincuenta kilmetros de distancia. Harry descart la sugerencia con un movimiento despectivo de su jarrito de caf, pero su compaero prosigui: Yo tengo los carros y el capital necesario para iniciar una buena empresa y para explotar nuestros hallazgos. Me gustas, Harry. Creo que trabajaramos bien juntos. Primero, la mina Harkness despus, quin sabe: tal vez todo este enorme pas. Harry iba a hablar, pero Ralph le puso una mano en el brazo para impedrselo. Este continente es un cofre lleno de tesoros. Los campos diamantferos de Kimberley y el yacimiento de Witwatersrand, lado a lado, oro y diamantes en un mismo cntaro. Quin lo hubiera credo!

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Ralph observ Harry tras sacudir la cabeza, yo ya estoy embarcado con el seor Rhodes. Ralph suspir. Durante un minuto mantuvo la vista fija en las llamas de la fogata; por fin, volvi a encender la colilla de su cigarro apagado y comenz a discutir y a tentar a su amigo con sus maneras ms convincentes. Una hora despus, envuelto en el calor de su manta repiti su ofrecimiento. Bajo el mando de Rhodes nunca podrs independizarte. Sers siempre un sirviente ms. T tambin trabajas para Rhodes. Hago trabajos para l, Harry, pero asumo las prdidas o recojo las ganancias. Soy mi propio dueo. Y yo no ri Harry. Asciate conmigo. As descubrirs qu se siente al jugar con cartas propias, al calcular los riesgos y dar las rdenes en lugar de obedecerlas. La vida es un juego de naipes, Harry, y slo hay un modo de jugarlo: con todos los triunfos en la mano. Pertenezco a Rhodes. Cuando llegue el momento volveremos a conversar dijo Ralph, y se cubri la cabeza con la manta. Por la maana, Harry marc con mojones de piedra los sitios en los que se deba excavar, y Ralph not la habilidad con que divida la lnea extendida del yacimiento para retomarla a mayor profundidad. Hacia el medioda la tarea estaba terminada. Mientras volva a montar, Ralph hizo un rpido clculo y resolvi que las hermanas gemelas de Cathy tardaran dos das ms en llegar desde la misin de Khami. Ya que hemos llegado tan lejos, podramos acercarnos a investigar hacia el este antes de volver. Sabe Dios lo que podramos encontrar: ms oro, diamantes... Al advertir que Harry vacilaba, agreg: El seor Rhodes estar ya en Bulawayo, donde establecer su corte por un mes, como mnimo, y no te va a echar de menos. Harry pens por un momento. Al fin sonri como un escolar a punto de embarcarse en una travesura. Vamos! Cabalgaron lentamente. En el curso de cada ro desmontaban para filtrar la grava del fondo, entre los charcos verdes estancados. All donde el lecho rocoso asomaba por entre la tierra y la vegetacin, tomaban muestras; investigaban las cuevas de los osos hormigueros y los puerco espines, as como los nidos de las termitas blancas, para ver qu granos y qu fragmentos haban sacado de las profundidades. Al tercer da Harry dijo:

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Hemos recogido una docena de muestras muy interesantes, sobre todo esos cristales de berilio; son una buena seal que indica depsitos de esmeraldas. El entusiasmo de Harry aumentaba cada kilmetro cubierto, pero ya estaban llegando al trmino de un largo desvo hacia el este; el mismo Ralph comprenda que era hora de volver. Llevaban cinco das fuera del campamento y ya se les haba acabado el caf, el azcar y la comida envasada; Cathy estara preocupada. Echaron una ltima mirada al territorio que deban dejar inexplorado por el momento. Es hermoso murmur Harry. Nunca vi tierras tan magnficas. Cmo se llama esa serie de colinas? Es el extremo meridional de las colinas de Matopos. Se las o mencionar al seor Rhodes. No son las colinas sagradas de los matabeles? Ralph hizo un gesto afirmativo con la cabeza. Si yo creyera en brujeras... Se interrumpi, con una risa avergonzada. En esas colinas hay algo extrao. Se vea el primer rubor del crepsculo hacia el oeste, que convertira en mrmol rosado la roca pulida de aquellas colinas lejanas y enigmticas. En las cimas, como guirnaldas, frgiles nubes se coloreaban de ceniza y marfil. All hay una caverna secreta, escondida, donde viva una bruja que influa sobre todas las tribus. Mi padre llev un grupo de soldados y la mat al principio de la guerra contra Lobengula. He odo eso. Ya es una de tantas leyendas. Bueno, pero es verdad. Dicen... Ralph volvi a interrumpirse, estudiando aquellas torres rocosas con expresin pensativa. Aquello no son nubes, Harry dijo por fin. Es humo pero no hay ningn kraal en las Matopos. Podra ser un incendio forestal, aunque no lo creo. El frente no es ancho. Y de dnde puede brotar ese humo? Eso es lo que vamos a averiguar. Antes de que Harry pudiera protestar, Ralph puso su caballo al trote y se lanz a cruzar la planicie de plido pasto invernal, hacia las altas murallas de granito desnudo que ocultaban el horizonte. Un guerrero matabele, sentado a solas, contemplaba a los hombres que trajinaban por entre los hornos de tierra acomodado bajo la escasa sombra de un rbol retorcido. Era tan delgado que se le notaban las costillas bajo la cobertura de sus msculos elsticos, y tena la piel quemada por el sol, con

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ese intenso negro del bano tallado y brillante como el pelaje de un pura sangre, slo marcada por viejas heridas de bala en el pecho y en la espalda. Llevaba una simple falda y un manto de cuero curtido, sin plumas ni cascabeles de batalla, sin adornos de marab ni de piel sobre la cabeza descubierta. Estaba desarmado, pues los blancos haban hecho enormes hogueras con los largos escudos de cuero crudo, despus de llevarse las anchas azagayas de plata; tambin haban confiscado los rifles Martini Henry con que la compaa pagara al rey Lobengula la concesin de toda la riqueza mineral oculta bajo la tierra. El guerrero luca en la cabeza el anillo del induna, hecho de goma y arcilla entretejidas con su propio pelo negro y duro como el hierro. Ese distintivo de rango anunciaba al mundo que, en otros tiempos, haba sido canciller de Lobengula, ltimo rey de los matabeles. Indicaba tambin su estirpe real: la sangre zanzi de la tribu kumalo, que corra pura y sin interrupciones hasta la vieja Zululand mil quinientos kilmetros ms al sur. El abuelo de ese hombre fue Mzilikazi, que desafi al tirano Chaka y condujo a su pueblo hacia el norte. El pequeo jefe acab con un milln de almas en esa terrible marcha, convirtindose en un poderoso emperador. Llev a su nacin hasta esa tierra; fue el primero en adentrarse por esas colinas y en escuchar la mirada de hechiceras voces de la Umlimo, la Elegida, bruja y orculo de las Matopos. Lobengula, hijo de Mzilikazi, jefe de los matabeles tras la muerte del viejo rey, haba sido to carnal del joven, a quien otorg los honores del anillo y design comandante de uno de sus impis guerreros. Pero Lobengula haba muerto y los hombres del joven induna haban sido reducidos a la nada por las ametralladoras Maxim, en la ribera del Shangani. Esas mismas armas lo haban marcado con profundas cicatrices en el cuerpo. Se llamaba Bazo, que significa el Hacha", pero ahora, con ms frecuencia, los hombres se referan a l como el Andariego". Llevaba todo el da sentado bajo aquel rbol retorcido, observando a los herreros realizar sus ritos, pues el nacimiento del hierro era un misterio para todos, salvo para esos adeptos. Los herreros no eran matabeles, sino miembros de una tribu ms antigua, un remoto pueblo cuyos orgenes se entrelazaban, de algn modo, con los de esas espectrales y ruinosas paredes de piedra de la Gran Zimbabwe. Aunque los nuevos amos blancos y su reina, allende los mares, haban decretado que los matabeles no poseyeran ya amaholi, esclavos, aquellos herreros rozwis seguan siendo los perros de los matabeles y daban muestra de su arte bajo el mandato de stos. Los diez herreros ms ancianos y ms sabios de los rozwis haban seleccionado el metal en bruto de la cantera, discutiendo sobre cada fragmento como mujeres coquetas ante bellas cuentas de cermica en un puesto de feria. Haban apreciado el metal por el color y por el peso,

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calculando su perfeccin y su pureza con respecto a la materia extraa, para luego romper el oro sobre los yunques de roca hasta que cada fragmento tuviese el tamao justo. Mientras trabajaban, con cuidado y total concentracin, algunos de los aprendices cortaban y quemaban troncos de rbol en los fosos de carbn, controlando la combustin con capas de tierra, para sofocarla finalmente con jarras de arcilla llenas de agua. Entretanto, otro grupo de aprendices haca el largo trayecto hasta las canteras de piedra caliza, para traer el catalizador triturado en bolsas de cuero, colgadas de los lomos de bueyes. Cuando los maestros herreros aprobaron, entre rezongos, la calidad del carbn y la piedra caliza, pudo iniciarse la construccin de los hornos de arcilla. Cada horno tena la forma de una mujer en avanzado estado de gestacin: un vientre gordo como una cpula, en el cual se pondran las capas de hierro en bruto, carbn y piedra caliza. En el extremo inferior del horno estaba la ingle, custodiada por muslos de arcilla, simblicamente truncados, entre los cuales se abra una estrecha grieta por la cual se introducira el pico de los fuelles de cuero. Cuando todo estuvo listo, el maestro principal cort la cabeza al gallo ceremonial y recorri la hilera de hornos salpicndolos con sangre caliente, mientras cantaba el primero de los antiguos encantamientos para invocar al espritu del hierro. Bazo lo observaba todo con fascinacin y un cosquilleo de temor supersticioso. Cuando se introdujo el fuego por las aberturas vaginales de los hornos, el momento mgico de la fecundacin fue saludado con un grito alegre de los herreros reunidos. Entonces los jvenes aprendices bombearon los fuelles de cuero en una especie de xtasis religioso, cantando los himnos que aseguraran el xito de la fundicin y que imponan el ritmo al trabajo. Cuando uno se echaba atrs, exhausto, haba otro para ocupar su sitio y mantenerla estable dentro del horno. Una leve capa de humo, que penda sobre la obra como la neblina del mar en un da calmo se elev hasta rodear lentamente las cumbres de las colinas. Por fin fue la hora de retirar la fundicin. A medida que el maestro en jefe retiraba el tapn de arcilla del primer horno, un gritero de agradecimiento se elevaba de todos los reunidos, ante el relumbre del metal fundido que mostraba el vientre de arcilla. Bazo descubri que estaba temblando de entusiasmo como cuando naci su primognito en una de las cuevas de esas mismas colinas. El nacimiento de las espadas dijo en voz alta. En su imaginacin oy el estruendo de los martillos que golpeaban el metal y el siseo del agua que templara el filo y la punta de las anchas hojas. Un contacto en el hombro lo arranc de sus ensueos y le forz a levantar la vista. Al ver a la mujer que estaba a su lado sonri; llevaba la falda de cuero, decorada con cuentas, que corresponda las mujeres

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casadas, pero no haba cascabeles ni brazaletes en sus miembros jvenes y suaves. Su cuerpo era erguido y duro, de pechos desnudos, simtricos y perfectamente proporcionados. Aunque ya haba amamantado a un hijo sano y fuerte, no mostraba estra alguna. Su vientre era cncavo como el de un galgo, la piel suave y tensa como la de un tambor. El cuello, largo y gracioso; la nariz, recta y estrecha; los ojos, rasgados por sobre el arco egipcio de los pmulos. Sus facciones parecan las de una estatuilla egipcia, tomada de la tumba de algn olvidado faran. Tanase dijo Bazo, otras mil espadas. De pronto vio su expresin y se interrumpi. Qu pasa? pregunt con preocupacin. Jinetes dijo ella. Son dos. Blancos. Vienen de los bosques del sur y se aproximan con celeridad. Bazo se levant con un solo movimiento, veloz como un leopardo alarmado por la proximidad de los cazadores. Slo entonces fue evidente su gran estatura y la amplitud de sus hombros, pues su cabeza sobresala limpiamente por entre los herreros que lo rodeaban. Levant el silbato de cuerno que penda de un cordel en torno de su cuello y sopl una sola vez. Inmediatamente ces todo el trajn entre los hornos. El maestro herrero corri hacia l. Cunto tardars en retirar el resto de la fundicin y romper los hornos? Pregunt Bazo. Dos das, oh, seor fue la respuesta. El herrero se inclin respetuosamente. Tena los ojos irritados por el humo del horno, que pareca haberle manchado la cofia de pelo blanco, tindola de amarillo sucio. Tienes tiempo hasta el amanecer. Seor! Trabaja toda la noche, pero oculta los fuegos de la llanura. Bazo le volvi la espalda y ascendi por la empinada cuesta hasta donde aguardaban otros veinte hombres. Al igual que Bazo, vestan simples faldas de cuero y estaban desarmados, pero sus cuerpos estaban templados por la guerra y el adiestramiento. En su porte lucan la arrogancia del soldado, bien visible cuando se levantaron para saludar a su induna, con ojos brillantes y fieros. No caban dudas de su estirpe matabele; aqullos no eran perros amaholi. Sganme! orden Bazo. Los condujo al trote a lo largo del contorno inferior de la colina. En la base del barranco haba una cueva estrecha; Bazo retir las enredaderas que ocultaban la boca y se agach para entrar en el sombro interior. La cueva

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tena apenas diez pasos de profundidad y terminaba abruptamente, entre un montn de cantos rodados. Bazo hizo una seal y dos de sus hombres se acercaron a ese extremo de la roca para apartar las piedras. Por detrs, en una cavidad, se vea el brillo del metal pulido, como las escamas de un reptil dormido. Cuando Bazo se apart de la entrada, los rayos del sol poniente fueron a iluminar el arsenal secreto. Las assegais estaban apiladas de a diez, unidas entre s con cordeles de cuero crudo. Los dos guerreros levantaron un hatillo, lo abrieron y pasaron rpidamente las armas a lo largo de la fila de hombres, hasta que todos estuvieron provistos. Bazo levant la espada; su mango era de madera roja de mukusi, el rbol de la sangre; la hoja, forjada a mano, tena el ancho de su mano y la longitud de su brazo. El filo hubiera servido para afeitarse el vello de la mano. Hasta ese momento se haba sentido desnudo, pero al sentir el peso y el equilibrio familiar en la mano volvi a ser hombre. Indic a sus hombres, con un gesto, que volvieran a cubrir de piedras la cavidad y los condujo nuevamente a lo largo del sendero. En la curva de la colina, Tanase lo esperaba sobre una cornisa, desde la cual se vean las planicies cubiertas de hierba y los bosques azules que soaban bajo la luz vespertina. All indic. Bazo los divis instantneamente. Dos caballos, avanzando al trote largo. Haban llegado al pie de las colinas y buscaban una ruta fcil. Los jinetes estudiaban la maraa de cantos rodados y lisas lminas de granito que no ofrecan apoyo al pie. Slo haba dos accesos al valle de los herreros, ambos estrechos y empinados, con paredes que se podan defender fcilmente. Bazo se volvi a mirar hacia atrs; el humo de los hornos se estaba disipando y quedaban slo algunas cintas plidas enroscadas a los acantilados de granito gris. Por la maana no quedara nada que pudiera conducir a un viajero hasta el sitio secreto; pero an restaba una hora de luz, o menos, pues la noche cae con sorprendente rapidez en frica, ms all del ro Limpopo. Debo entretenerlos hasta que oscurezca dijo Bazo; desviarlos antes de que encuentren el sendero. Y si no los puedes desviar? Pregunt Tanase, suavemente. A modo de respuesta, Bazo sujet de manera muy explcita la ancha azagaya que llevaba en la mano derecha. Luego apart apresuradamente a Tanase de la cornisa, ya que los jinetes se haban detenido y uno de ellos, el ms alto y corpulento, estaba oteando con cautela la ladera con unos prismticos. Dnde est mi hijo? Pregunt Bazo. En la cueva respondi la joven.

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Sabes lo que debes hacer si... No era preciso completar la frase. Tanase asinti. Lo s dijo en voz baja. Bazo se apart de ella y baj a brincos el empinado sendero, con veinte amadodas armados a su espalda. En el estrecho punto que el joven haba marcado, se detuvo. No necesit decir nada; bast un gesto de su mano libre para que sus hombres se deslizaran hacia los costados del estrecho sendero, invisibles en cuestin de segundos entre las grietas y ranuras de los gigantescos cantos rodados. Bazo cort una rama de un rbol enano y corri hacia atrs, barriendo toda huella que pudiera alertar a un hombre precavido de una posible emboscada. Por fin coloc su azagaya en un saliente junto a la senda, prxima a su hombro, y la cubri con la rama. La tendra al alcance si se vea forzado a guiar a los jinetes por el sendero. Tratar de alejarlos, y si no pudiera, esperen a que lleguen hasta aqu indic a los guerreros ocultos. Despus, acten con prontitud. Sus hombres estaban diseminados a lo largo de doscientos pasos, a ambos lados del camino; ms apiados al final, ya que una buena emboscada deba contar con profundidad, por si la vctima se liberaba de los primeros atacantes; as habra otros ms atrs. El sitio era perfecto: terreno desigual, senda estrecha y empinada, donde un caballo no podra girar fcilmente ni avanzar a todo galope. Bazo hizo un gesto de satisfaccin y enseguida, sin armas ni escudo baj a brincos hacia la llanura, gil como un ciervo sobre la senda dificultosa. Dentro de media hora estar oscuro anunci Harry Mellow a espaldas de Ralph. Deberamos buscar dnde acampar. Tiene que haber un sendero. Ralph cabalgaba con un puo apoyado en la cadera y el sombrero de fieltro echado hacia atrs, observando el barranco. Qu quieres encontrar all arriba? No s, y eso es lo peor. El joven sonri encima del hombro. No estaba preparado, y esa posicin no le facilitaba el equilibrio. Por eso, cuando el caballo se encabrit violentamente, estuvo a punto de perder un estribo y tuvo que sujetarse de la montura para no caer. Sin embargo, tuvo tiempo de gritar a Harry: Cbreme! Con la mano libre, tirone del Winchester que llevaba bajo la rodilla. Su caballo caracoleaba en un crculo cerrado, sin dejarle levantar el rifle. Comprendi que estaba bloqueando el fuego a Harry y que, en esos largos segundos, careca de toda defensa. Lanz un juramento intil, esperando a

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que un torrente de oscuros espadachines surgiera de entre las rocas quebradas y los matorrales, al pie de la colina. De pronto se dio cuenta de que haba un solo hombre, desarmado. Entonces volvi a gritar con ms urgencia que antes al percibir el chasquido del arma cercana a l. Espera, no dispares! El caballo volvi a alzarse de manos, pero esta vez Ralph lo oblig a descender. Se qued con la mirada fija en el negro alto que haba brotado, tan silenciosa e inesperadamente, entre los bloques de granito. Quin eres? Pregunt, con la voz casi ahogada por el susto. Maldito seas, estuve a punto de matarte. Ralph se contuvo y repiti, esta vez en sindebele fluido, el idioma de los matabeles: Quin eres? Bajo su manto de cuero, el hombre alto inclin un poco la cabeza, pero su cuerpo permaneci absolutamente inmvil; las manos vacas pendan a los costados. Es sa pregunta que un hermano deba hacer a otro? Pregunt con un tono grave y arrogante. Ralph observaba el anillo de induna en su cabeza, las facciones demacradas, marcadas por arrugas de terribles sufrimientos, alguna pena o enfermedad que deba de haber llevado a ese hombre hasta las fronteras del mismo infierno. Aqul rostro devastado provoc en el joven una intensa compasin; pues haba algo demasiado familiar en los fieros ojos oscuros y en el tono de esa voz grave y medida, demasiado familiar, pero tan alterada que no poda reconocerlos. Henshaw volvi a decir el hombre, utilizando el apodo elogioso que los matabeles dieran a Ralph Ballantyne Henshaw, el Halcn, no me conoces? Tanto hemos cambiado en estos pocos aos? Ralph sacudi la cabeza, incrdulo. Bazo exclam, con voz maravillada, no puedes ser t verdad? Entonces no habas muerto con tu impi en Shangani? Sac los pies de los estribos y salt a tierra. Mi hermano, mi hermano negro! dijo, con una nota de alegra en la voz. Bazo acept el abrazo en silencio, sin levantar las manos. Por fin, Ralph retrocedi un paso para mirarlo mejor. En Shangani, cuando los caones se acallaron, dej las carretas y camin por la llanura abierta. Tus hombres estaban all, los Toposque cavanbajolasmontaas. Izimvukuzane Ezembintaba era el nombre que el rey Lobengula haba dado al impi de Bazo. Los reconoc por sus escudos rojos, por las plumas de marab y las vinchas de piel de topo. Eran los distintivos del regimiento otorgados al

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impi por el viejo rey, y los ojos de Bazo se iluminaron con el tormento de los recuerdos. Tus hombres estaban all, Bazo; yacan uno sobre otro como hojas cadas en la selva. Te busqu, poniendo a los muertos de espaldas para verles la cara, pero eran tantos... Tantos... asinti Bazo, y slo los ojos delataron su emocin. Y haba tan poco tiempo para buscarte... explic Ralph, en voz baja . Slo pude buscar con cuidado, pues algunos de tus hombres estaban fanisa file. Era una vieja triquiuela de los zules, fingirse muertos en el campo de batalla y esperar a que el enemigo se acercara a contar y saquear los cadveres. No quera que me clavaran una azagaya entre los omplatos. Entonces el laager se rompi, las carretas siguieron hacia el kraal del rey y tuve que marcharme. Yo estaba all le dijo Bazo, y apart el manto de cuero. Ralph mir aquellas horribles cicatrices por fin baj la mirada, mientras su amigo se cubra de nuevo. Yaca entre los muertos. Y ahora? Ahora que todo ha terminado, qu haces aqu? Qu hacen los guerreros cuando la guerra ha acabado cuando los impis se deshacen desarmados y el rey ha muerto? Bazo se encogi de hombros. Ahora soy cazador de miel silvestre. Levant los ojos hacia el acantilado, donde los ltimos vestigios del humo se confundan con el cielo oscurecido, pues ya el sol rozaba las copas de la selva occidental. Cuando te vi venir estaba ahumando una colmena. Ah! Fue el humo lo que nos gui hasta aqu. En ese caso fue un humo con suerte, hermano Henshaw. An me llamas hermano? Se maravill Ralph. Aun sabiendo que pude ser yo quien disparara las balas...? No pudo completar la frase, pero clav la vista en el pecho de Bazo. Nadie puede responder por lo que hace en la locura de la batalla respondi el matabele. Si yo hubiera llegado a las carretas ese da... Se encogi de hombros. Tal vez seras t quien luciera estas heridas. Bazo... Ralph indic a su compaero que se adelantara. ste es Harry Mellow. Alguien que comprende los misterios de la tierra, que sabe encontrar el oro y el hierro. Nkosi, te veo salud Bazo, gravemente, llamando a Harry seor sin permitir que su profundo resentimiento se trasluciera ni por un instante. Su rey haba muerto, toda su nacin aniquilada por la extraa pasin que en los blancos despertaba ese maldito metal amarillo. Bazo y yo crecimos juntos en los campos diamantferos de Kimberley. Nunca tuve amigo ms querido explic Ralph, y de pronto se volvi impetuosamente hacia el matabele. Tenemos algo de comida. Debes

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compartirla con nosotros, Bazo. En esta oportunidad capt la vacilacin en la mirada de su amigo, pero insisti: Acampa aqu, con nosotros. Hay mucho de qu hablar. Mi mujer y mi hijo estn conmigo respondi el joven. En las colinas. Trelos. Ve pronto, antes de que caiga la noche, y trelos al campamento. Bazo alert a sus hombres con el sombro reclamo de la perdiz negra. Uno a uno salieron de la emboscada al sendero. Esta noche retendr a los blancos al pie de las colinas les dijo en voz baja. Tal vez pueda hacer que se vayan satisfechos, sin entrar en el valle. Sin embargo, advertid a los herreros que los hornos deben estar completamente apagados al amanecer, sin que puedan divisarse restos de humo. Bazo sigui dando rdenes; las armas terminadas y el metal recin fundido deban esconderse: los senderos deban ser barridos para borrar las huellas; los herreros se retiraran por el camino secreto en direccin a las colinas, y los guardias matabeles vigilaran la retirada. Yo los seguir cuando los blancos se hayan marchado. Esperadme en el pico del Mono Ciego. Nkosi lo saludaron. Desaparecieron silenciosos como el leopardo hacia la luz vacilante. Bazo tom por el recodo, y al llegar al extremo de la colina no tuvo necesidad de llamar, pues Tanase lo esperaba con el nio montado en la cadera, el rollo de esterillas en la cabeza y la bolsa de granos a la espalda. Es Henshaw dijo l. Oy el serpentino sisear de su aliento. No poda ver la expresin de su mujer, pero la adivinaba: Es el engendro del perro blanco que viol los sitios sagrados... Es mi amigo observ Bazo. Has hecho un juramento le record ella, con furia. Cmo puede un blanco ser tu amigo? Ya entonces era amigo mo. Recuerdas la visin que tuve, antes de que el padre de este hombre me arrancara los poderes adivinatorios? Tanase dijo Bazo, pasando por alto la pregunta, debemos bajar hasta donde est l. Si ve que mi esposa y mi hijo estn conmigo, no habr sospechas. Creer sin dudas que buscamos la miel de las abejas silvestres. Sgueme.

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Volvi sobre sus pasos. Ella lo segua de cerca su voz se redujo a un susurro, del cual l perciba con claridad cada palabra. No la miraba pero no poda dejar de escuchar. Recuerdas mi visin, Bazo? El da en que conoc a ese hombre a quien llamas el Halcn, te previne. Antes del nacimiento de tu hijo, cuando el velo de mi virginidad an no haba sido perforado, antes de que vinieran los jinetes blancos con esas armas de tres patas que ren como los demonios del ro que habitan las rocas donde cae el Zambeze. Cuando an lo llamabas hermano y amigo, te previne contra l. Recuerdo dijo Bazo, en voz tan baja como la de ella. En mi visin te vi muy alto en un rbol, Bazo. S susurr, bajando por la senda sin mirarla. En su voz haba ahora un temblor supersticioso; no olvidaba que su hermosa mujer haba sido la aprendiza de la hechicera loca, Pemba. Cuando Bazo, a la cabeza de su impi invadi la fortaleza de la hechicera en la montaa, degoll a Pemba y se llev a Tanase como botn de guerra. Sin embargo, los espritus la reclamaron. En la vspera del festn de bodas, cuando Bazo iba a tomar a la virgen Tanase como primera y principal esposa, un antiguo mago descendi de las colinas de Matopos para llevrsela sin que Bazo tuviera poder alguno para oponerse, pues era hija de los espritus oscuros y su destino se hallaba en esas colinas. La visin era tan clara que llor le record Tanase. Bazo se estremeci. En aquella cueva secreta de las Matopos, todo el poder de los espritus se congreg sobre Tanase, despus llamada la Umlimo, la Elegida, el orculo. Fue Tanase quien habl con las voces extraas de los espritus y advirti a Lobengula sobre su destino fatal; quien previ la llegada de los hombres blancos con sus mquinas maravillosas que convertan la noche en medioda y con sus pequeos espejos que centelleaban como estrellas en las colinas para sus trances msticos haba podido ver, por entre los velos oscuros del futuro, lo que le esperaba a la nacin de los matabeles. Sin embargo, esos extraos poderes dependan de que su virginidad siguiera intacta. Por esa razn, acuci a Bazo para que la despojara de su virtud y la liberara as de esos terribles poderes; pero l se demoraba, atado por las leyes y las costumbres. Al final fue demasiado tarde y los magos bajaron de las colinas para reclamarla. Al principio de la guerra que llev a los blancos hasta el kraal de Lobengula, en GuBulawayo, una pequea partida se separ del ejrcito principal; eran los ms duros, los ms crueles, conducidos por Bakela, el Primero, un hombre malvado. Cabalgaron rpidamente por las colinas, siguiendo la senda oculta que Bakela haba descubierto veinticinco aos antes, hasta la caverna secreta de la Umlimo. Como Bakela conoca el valor
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del orculo, saba que ella era sagrada y que su destruccin sumira a la nacin matabele en el pnico. Pero sus jinetes, despus de disparar a los guardianes de las cavernas, forzaron su paso al interior; dos de ellos hallaron a Tanase, joven, hermosa y desnuda en el recoveco ms profundo de la caverna! y la violaron, desgarrando salvajemente la virginidad que antes ofreci con tanto amor a Bazo, hasta que su sangre salpic el suelo de la caverna. Fueron sus gritos los que guiaron a Bakela hasta all. ste apart a sus hombres a base de puetazos y puntapis. Cuando estuvieron solos, mir a Tanase, que yaca ensangrentada a sus pies. Extraamente, ese hombre duro y feroz se dej ganar por la compasin, y aunque haba recorrido aquella ruta peligrosa con el solo propsito de aniquilar a la Umlimo, la conducta bestial de sus soldados debilit su resolucin, obligndolo a alguna compensacin. Bakela saba que ella, al perder la virginidad, haba perdido sus poderes, pues le dijo: T, que eras la Umlimo, ya no lo eres. Haba logrado su destruccin sin rifle ni espada. Le volvi la espalda y se alej de aquella caverna sombra; respet su vida a cambio de su virginidad y la prdida de sus oscuros poderes. Tanase repeta muchas veces la historia a Bazo, y l saba que las nieblas del tiempo le negaban ahora el futuro a sus ojos; pero ningn hombre poda dudar de que, en otros tiempos, ella haba tenido dones de vidente. Por eso Bazo se estremeci un tanto, sintiendo los dedos fantasmales en la nuca, mientras Tanase continuaba con su spero susurro. Llor, Bazo, mi seor, cuando te vi tan alto en el rbol, y mientras lloraba, el hombre al que llamas Henshaw, el Halcn, te miraba desde abajo. Y sonrea! Comieron carne fra tomada de las latas, utilizando la hoja de un cuchillo de caza para abrirlas y pasando los envases de mano en mano. Como no haba caf, ayudaron a bajar aquel mazacote con tragos de agua, que estaba caliente por hallarse al sol en las botellas cubiertas de fieltro. Por fin, Ralph comparti sus restantes cigarros con Harry Mellow y Bazo, los encendieron con ramitas de la hoguera y fumaron en silencio durante largo tiempo. Cerca de all se oy la carcajada sollozante de una hiena, atrada por la fogata y el olor de la comida; ms all al otro lado de la llanura, los leones estaban cazando, prximos al claro de luna; no rugan antes de matar, pero lanzaban poderosos gruidos para mantenerse en contacto con los otros animales del grupo. Tanase, con el nio en el regazo, permaneca en el borde de la zona iluminada, apartada de los hombres, que no le prestaban una atencin que

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poda ser molesta u ofensiva para Bazo; pero en cierto momento, Ralph se quit el cigarro de la boca y mir en su direccin. Cmo se llama tu hijo? Pregunt a Bazo. Hubo un instante de duda antes de que el matabele respondiera: Se llama Tungata Zebiwe. Ralph frunci de inmediato el entrecejo, pero contuvo las fuertes palabras que le suban a los labios, reemplazndolas por otro comentario: Es un hermoso nio. Bazo tendi la mano hacia la criatura, pero Tanase lo retuvo a su lado con silenciosa ferocidad. Djalo venir orden Bazo en un spero tono. La mujer, reacia, dej que el nio sooliento avanzara hasta su padre y trepara a sus brazos. La piel era del color del caf oscuro el vientre, redondo, y los miembros, regordetes, y a excepcin de los brazaletes de cobre que le rodeaban las muecas y una sarta de cuentas en la cintura, estaba completamente desnudo con el pelo semejante a una gorra oscura y esponjosa. Mir a Ralph con ojos de bho, dilatados por el sueo. Tungata Zebiwe repiti Ralph. Estir una mano para acariciarle la cabeza. El nio no hizo intento alguno por apartarse ni mostr seales de alarma pero Tanase, en las sombras, solt un siseo casi inaudible, con el brazo estirado como para atraerlo hacia s. Al fin dej caer la mano. El que busca lo que ha sido robado dijo Ralph traduciendo el nombre de la criatura. Sus ojos se encontraron con la mirada oscura de la madre. El que busca justicia". Es una pesada tarea para imponer a alguien tan joven observ, serenamente. Quieres convertirlo en vengador de las injusticias infligidas antes de su nacimiento? De inmediato, con suavidad, cambi de tema. Recuerdas Bazo, el da en que nos conocimos? T eras un jovenzuelo inexperto enviado por tu padre y su hermano, el rey, para que trabajaras en los campos de diamantes. Yo era an ms inexperto y ms joven cuando mi padre y yo te descubrimos en las minas y l te hizo firmar un contrato por tres aos, antes de que ningn otro interesado te echara el guante. Las arrugas de dolor y sufrimiento que empaaban las facciones de Bazo parecieron alisarse ante la sonrisa, y por contados segundos volvi a ser aquel joven despreocupado y sin rencores. Fue slo despus de algn tiempo cuando descubr el motivo de que Lobengula te enviara, con varios miles de jvenes varones, a los campos. Quera que llevaran a casa todos aquellos grandes diamantes que pudieran robar.

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Ambos se echaron a rer. Ralph, con melancola; Bazo, con un vestigio de su alegra juvenil. Lobengula debi de esconder un gran tesoro en alguna parte. Jameson jams encontr esos diamantes cuando se apoder de GuBulawayo. Recuerdas a Scipio, el halcn cazador? Pregunt Bazo. Y la araa gigantesca con que ganamos nuestros primeros soberanos de oro en las reidas peleas de araas de Kimberley continu Ralph. Charlaron con animacin y recordaron el duro trabajo hombro con hombro en el gran foso diamantfero, las locas diversiones con que rompan la temible monotona de ese esfuerzo brutal. Harry Mellow, sin comprender el idioma, se envolvi en su manta y se cubri la cabeza con uno de sus extremos. Tanase permaneca sentada en las sombras, quieta como una bella talla de bano, sin sonrer cuando los hombres rean; pero sus ojos permanecan fijos en los labios de ambos. De pronto, Ralph volvi a cambiar de tema. Yo tambin tengo un hijo coment. Naci antes de la guerra, de modo que ha de tener un ao o dos ms que el tuyo. La risa muri al momento. Aunque la expresin de Bazo era neutra, sus ojos adquirieron un fondo de cautela. Podran ser amigos, como nosotros sugiri Ralph. Tanase lanz hacia su hijo una mirada protectora, pero Bazo no respondi. T y yo podramos volver a trabajar juntos Prosigui el hombre blanco . Pronto tendr en mi poder una rica mina de oro en la selva, y necesitar un importante induna para que dirija a los cientos de hombres que vendrn a trabajar. Soy un guerrero dijo Bazo, no un trabajador de minas. El mundo cambia, Bazo, y ya no hay guerreros en Matabeleland. Los escudos han sido quemados; las hojas de las azagayas estn rotas; los ojos ya no estn enrojecidos, Bazo, pues las guerras terminaron. Ahora hay blancos, y habr paz en esta tierra por un milenio. Bazo guard silencio. Ven conmigo, Bazo. Trae a tu hijo para que conozca las culturas y habilidades del blanco. Algn da sabr leer y escribir y ser un hombre importante, no un simple buscador de miel silvestre. Olvida el triste nombre que le has dado y busca otro, uno alegre, y trelo para que conozca a mi propio hijo. Juntos disfrutarn de esta hermosa tierra y sern hermanos, como nosotros lo ramos. Entonces Bazo suspir.

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Tal vez tengas razn, Henshaw. Como dices, los impis han sido desmantelados. Los que eran guerreros ahora trabajan en las carreteras que est construyendo Lodzi. Los matabeles siempre tenan dificultad para pronunciar la R, por eso Rhodes se converta en Lodzi. Bazo se refera al sistema de trabajo obligatorio que el comisionado en jefe de los nativos, general Mungo St. John, haba impuesto en Matabeleland. El negro volvi a suspirar. Si es preciso trabajar, es mejor que uno lo haga con dignidad en una tarea importante, y junto a alguien a quien respeta. Cundo comenzars a cavar en busca de tu oro, Henshaw? Despus de las lluvias, Bazo, pero acompame ahora mismo. Trae a tu mujer y a tu hijo. Bazo levant una mano para acallarlo. Despus de las lluvias, despus de las grandes tormentas, volveremos a hablar, Henshaw dijo con voz tranquila. Tanase asinti con la cabeza y sonri por primera vez, una pequea sonrisa aprobadora, ya que conoca los motivos de Bazo para aturdir a Henshaw con promesas vagas. Con su adiestrado sentido de la percepcin, Tanase saba que, a pesar de la mirada directa de esos ojos verdes y la sonrisa sincera, casi infantil, ese joven blanco era an ms duro y peligroso que el mismo Bakela, su padre. Despus de las grandes tormentas, haba prometido Bazo, y eso tena un significado oculto. La gran tormenta era el asunto secreto que estaban planeando. Antes debo hacer otras cosas, pero te buscar una vez que haya terminado. Bazo abra la marcha por la empinada pendiente del sendero abierto en las colinas granticas. Lo segua Tanase, diez o doce pasos ms atrs, que llevaba sobre la cabeza la esterilla de dormir enrollada y la cacerola de hierro, sin que su espalda dejara de ser recta ni su paso armonioso y fluido. El nio iba saltando a su lado, cantando algunas canciones. El silencio resultaba opresivo; no se oa canto alguno de pjaro ni ruido de hojas al agitarse. El jefe matabele super gilmente los cantos rodados de un arroyo que cruzaba la senda y se detuvo a mirar a Tanase, que recoga un poco de agua en el hueco de la mano para acercarla a los labios del nio. Luego siguieron caminando. El sendero terminaba de repente en un verdadero acantilado de granito, y Bazo levant la mirada hacia el alto barranco, apoyado en su liviana lanza, nica arma que permita el administrador blanco de Bulawayo a los negros, para proteger a sus familiares y a s mismos de los animales de presa que infestaban la espesura. Era un objeto frgil, no un instrumento de guerra, como la ancha azagaya.

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En una cornisa, justo debajo de la cima, haba un puesto de viga con techo de paja. La temblorosa voz de un anciano lo desafi: Quin osa hollar el paso secreto? Bazo levant la barbilla y respondi con un profundo bramido que levant ecos en los barrancos. Bazo, hijo de Gandang. Bazo, induna de la sangre real de Kumalo. De inmediato, sin esperar respuesta, Bazo cruz el enredado portal de granito que le separaba del paso. Era una quebrada estrecha, apenas suficiente para dos hombres adultos que caminaran hombro con hombro, cuya senda estaba cubierta de arena limpia y blanca, con fragmentos de mica brillante que crujan como azcar bajo los pies descalzos. Se retorca como una serpiente herida, para desembocar sin pausa en un gran valle de lujurioso verdor, dividido por un arroyo tintineante que caa desde la faz rocosa, cerca de donde Bazo se detuvo. El valle era un espacio circular de un kilmetro y medio de dimetro, ms o menos, al que cerraban por completo los altos barrancos, y en el centro haba una pequea aldea de chozas con techo de paja. Cuando Tanase surgi del pasaje y se detuvo junto a su esposo, ambos miraron ms all del casero, hacia la pared opuesta del valle. En la base del acantilado, la gran abertura de una caverna les grua como un animal de boca desdentada. Los dos la contemplaron sin hablar durante varios minutos, pero los recuerdos se precipitaban sobre ambos; en ese espacio sagrado, Tanase sobrellev el terrible adoctrinamiento y la iniciacin hasta transformarse en la Umlimo, y en su abrupto suelo sufri la cruel violacin por la que perdi sus poderes, convirtindose de nuevo en una mujer comn. Ahora otro ser presida esa caverna en su lugar, como cabeza espiritual de la nacin, pues los poderes de la Umlimo no moran; pasaban de una iniciada a otra desde los remotos tiempos en que antepasados construyeron las grandes ruinas de piedra de Zimbabwe. Ests lista? pregunt Bazo, por fin. Estoy lista, mi seor. La pareja inici el descenso hacia la aldea. Pero antes de llegar les sali al encuentro una extraa procesin de criaturas, algunas apenas reconocibles como humanas, pues se arrastraban en cuatro patas, gimiendo y lloriqueando como animales. Eran viejas marchitas, de pechos vacos que les azotaban los vientres; hermosas jovencitas de pechos incipientes y rostros inexpresivos, sin sonrisas; ancianos de miembros deformados que se arrastraban por el polvo; jvenes esbeltos, con cuerpos musculosos y bien formados, de ojos demenciales que se ponan en blanco a cada momento.

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Todos cargaban los absurdos objetos del brujo: vejigas de len y cocodrilo, piel de pitones, pjaros, crneos y dientes de monos, hombres y bestias. Formaron un crculo alrededor de Bazo y Tanase, entre saltos, maullidos y muecas obscenas, hasta que el joven sinti un escozor en la piel, provocado por el miedo y levant a su hijo sobre los hombros para apartarlos de esas manos entrometidas. Tanase no se dej perturbar, pues esa fantstica muchedumbre haba sido, en otros tiempos, su propio cortejo. Permaneca quieta e inexpresiva, aunque una de esas horribles brujas se haba acercado a babear y salivarle los pies descalzos. Entre danzas y cnticos, los guardianes de la Umlimo condujeron a los dos caminantes hasta la aldea y desaparecieron, deslizndose en el interior de las chozas Sin embargo, no estaban solos. En el centro de la aldea haba un setenghi, una aireada cabaa de lados abiertos y techo de paja, sobre postes de mopani blanco. Varios hombres esperaban a la sombra del setenghi, pero no se parecan en absoluto a la extraa multitud que los haba recibido a la entrada de la aldea. Cada uno ocupaba un banquillo tallado. Los haba muy gordos o muy flacos y encorvados; de cabeza blanca, lana nvea en las barbas y profundas arrugas en el rostro, o jvenes en la flor de la edad y la fuerza. Pero en todos ellos flotaba un aire casi palpable de orgullo y autoridad. Todos lucan en la cabeza el simple anillo negro de goma y arcilla. All, reunidos en el valle secreto de la Umlimo, se hallaban quienes haban sobrevivido entre los lderes de la nacin matabele, hombres que, en otros tiempos, encabezaron los impis luchadores, en la formacin del toro, con un crculo de cuernos y pechos aplastantes. Algunos, los ms ancianos, recordaban el xodo desde el sur, perseguidos por los jinetes bers; cuando jvenes haban luchado a las rdenes del mismo Mzilikazi y an lucan con orgullo las borlas honrosas que les fueron concedidas. Todos ellos haban formado parte de los consejos del rey Lobengula, hijo del gran Mzilikazi y recordaban el desventurado da en que el rey, en las colinas de los indunas, se haba erguido ante los regimientos reunidos, apuntando hacia el este, desde donde la columna de carretas y soldados blancos entraba a la tierra de los matabeles. Todos haban gritado el saludo real: Bayete,! mientras Lobengula afirmaba el cuerpo hinchado sobre las piernas, deformadas por la gota, para agitar la espada de juguete que era su signo real hacia los invasores, an invisibles tras el horizonte azul. Ellos eran los indunas que haban conducido a los luchadores en desfile ante el rey, cantando sus alabanzas y los himnos de batalla de cada regimiento, para saludar a Lobengula por ltima vez, antes de marchar hacia donde los esperaban las ametralladoras, tras los costados de las carretas y las paredes de espino trenzado que protegan a los blancos. En medio de esa distinguida asamblea se haban sentado tres hombres, los tres hijos sobrevivientes de Mzilikazi, los ms nobles y reverenciados entre los indunas. Somabula, el de la izquierda, era el mayor; vencedor de
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cien fieras batallas, haba dado su nombre a los encantadores bosques de Somabula. A la derecha Babiaan, sabio y valiente, con el torso y los miembros surcados de honrosas cicatrices. Pero fue el hombre del centro quien abandon su adornado banquillo de bano silvestre para salir a la luz del sol. Gandang, padre mo grit Bazo, te veo y mi corazn canta. Te veo, hijo mo. El rostro agradable de Gandang se torn casi bello por la alegra que lo iluminaba. Cuando Bazo se arrodill ante l, le toc la cabeza en seal de bendicin y lo oblig a incorporarse con sus propias manos. Baba! Tanase uni respetuosamente las manos ante su rostro. En cuanto Gandang acept su saludo, se retir silenciosamente a la choza ms cercana, desde donde podra escuchar, oculta tras la delgada pared de juncos. No era cosa de mujeres asistir a los altos consejos de la nacin. En la poca de los reyes, una mujer de menos vala habra sido muerta con la espada por atreverse a aproximarse a semejante indaba. Pero Tanase haba sido la Umlimo y an se desempeaba como portavoz de la Elegida. Adems, el mundo estaba cambiando, los reyes haban pasado y las antiguas costumbres moran con ellos; esa mujer detentaba ms poder que nadie, salvo el ms encumbrado de los indunas reunidos. De cualquier modo, tuvo la delicadeza de retirarse a la choza cerrada, a fin de no ofender el recuerdo de las antiguas costumbres. Gandang bati las palmas y los esclavos trajeron un banquillo y una jarra de arcilla llena de cerveza para Bazo. El joven se refresc con un largo trago de ese brebaje espeso antes de saludar a sus compaeros indunas, en estricto orden de antigedad; comenz por Somabula y fue descendiendo de rango. Al hacerlo se descubri lamentando lo reducido de su nmero, slo quedaban veintisis de ellos. Kamuza, primo mo. Mir al vigsimo sexto y ms joven de los indunas. Te veo, mi ms dulce amigo. Entonces Bazo hizo algo sin precedentes. Se puso de pie para mirar sobre las cabezas de los reunidos y prosigui con los saludos formales. Te saludo Manonda, el valiente! grit. Te veo colgar de la rama del mkusi, muerto por tu propia mano, eligiendo perecer antes que vivir esclavo de los blancos. Los indunas reunidos miraron por encima de sus hombros hacia la direccin de la mirada de Bazo, con supersticiosa reverencia. Eres t, Ntabene? En vida te llamaban la Montaa, y como tal caste en las riberas del Shangani. Te saludo, brazo espritu.

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Slo entonces comprendieron los indunas congregados. Bazo estaba convocando al cuadro de honor y todos respondieron al saludo con un profundo bramido. Te veo Tambo. Las aguas del cruce de Bembesi corran rojas por tu sangre. Bazo arroj su manto a un lado y comenz a bailar. Era una danza ondulante y sensual: el sudor le cubri la piel, haciendo que las heridas de bala relumbraran en el pecho como joyas oscuras. Cada vez que citaba el nombre de los indunas desaparecidos, elevaba la rodilla derecha casi hasta tocar el pecho y golpeaba bruscamente la tierra con el pie descalzo. Y la asamblea repeta el nombre del hroe. Por fin Bazo se dej caer en el banquillo y el silencio se fragu en una especie de xtasis guerrero. Lentamente, todas las cabezas se volvieron hacia Somabula, el de ms edad. El viejo induna se levant para enfrentarse a todos. Y entonces, porque aquel indaba tena muchsima importancia, comenz a recitar la historia de la nacin matabele. Aunque todos la haban odo mil veces desde la infancia, los indunas se inclinaron hacia delante, vidamente. No haba palabras escritas ni archivos que la registraran. Por eso era preciso recordarla verbalmente para transmitirla a los hijos y a los hijos de los hijos. La historia se iniciaba en Zululand, mil quinientos kilmetros hacia el sur, cuando el joven guerrero Mzilikazi desafi a Chaka, el tirano loco y tuvo que huir hacia el norte con un nico impi, para escapar del podero zul. Continuaba narrando sus vagabundeos, sus batallas con las fuerzas que Chaka enviaba en su persecucin, sus victorias sobre las pequeas tribus que se interponan en su camino. Relataba cmo capt a los jvenes de las tribus conquistadas, incorporndolos a sus huestes, y cmo dio las muchachas a sus guerreros para que se desposaran con ellas. Registraba el ascenso de Mzilikazi, que de fugitivo rebelde pas a ser un caudillo y, despus, un gran jefe guerrero, para terminar como poderoso rey. Somabula describi fielmente la terrible Mfecane, la destruccin de un milln de almas, a medida que Mzilikazi asolaba la tierra comprendida entre los ros Orange y Limpopo. Prosigui contando la llegada de los hombres blancos y sus nuevos mtodos de hacer la guerra. Evoc los escuadrones de pequeos ponis blancos con hombres barbados sobre sus lomos que galopaban hasta ponerse a tiro de fusil y retrocedan velozmente para recargar, antes de que los amadodas pudieran hundirles la espada. Repiti el modo con que los impis se haban topado por primera vez con las fortalezas rodantes, los cuadrados de carretas atadas entre s con cadenas, las ramas de espinos entretejidas a los rayos de las ruedas y a todas las grietas de las barricadas de madera. Y record la muerte de las filas de matabeles en esas murallas de madera y espinos. Su voz se torn triste al contar el xodo del norte, empujados por los hombres barbados y sombros que montaban a caballo. Record la muerte

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de los dbiles y los bebs en aquella trgica marcha y por fin, su voz se elev, regocijada, al describir el cruce del Limpopo y el Shashi, que culmin con el descubrimiento de esa tierra bella y generosa. Por entonces la voz de Somabula era tensa y spera. Se dej caer en su banquillo y bebi cerveza, mientras Babiaan, su medio hermano, se levantaba para describir los grandes das, el sometimiento de las tribus vecinas, la multiplicacin del ganado matabele al punto de oscurecer las praderas doradas. El ascenso de Lobengula, el que empuja como el viento, al cargo de rey y las bravas incursiones en que los impis asolaban cientos de kilmetros alrededor de sus fronteras, regresando con botn y esclavos que hicieron la grandeza de los matabeles. Les record el espectculo de los regimientos, adornados con pieles y plumas, que desfilaban ante su rey como el interminable fluir del ro Zambeze y las danzas de las doncellas en el Festival de los Primeros Frutos, con el pecho descubierto y untados de arcilla roja, adornadas con flores silvestres y cuentas multicolores. Describi la secreta exhibicin del tesoro que se hizo cuando las mujeres de Lobengula le untaron el vasto cuerpo con grasa espesa, para pegarle los diamantes robados por los jvenes machos a los grandes fosos que los blancos cavaban muy al sur. Mientras escuchaban; el recuerdo de los indunas se fortaleca con el brillo de las piedras sin tallar sobre el enorme cuerpo del rey, semejantes a las escamas de algn mtico reptil. En aquellos tiempos, qu grande haba sido el rey, cun incontable su ganado, qu guerreros los jvenes y cunta belleza la de sus muchachas! Todos asintieron, lanzando exclamaciones de aprobacin. Por fin, Babiaan volvi a sentarse y Gandang ocup su puesto. Era alto y poderoso, un guerrero en los ltimos aos de su fuerza; su nobleza era incuestionable; su coraje, puesto a prueba y demostrado cien veces. Retom el relato con voz profunda y resonante. Habl de la llegada de los blancos desde el sur. Al principio, eran slo uno o dos, que solicitaban pequeos favores: matar un par la llegada de los elefantes, cambiar cuentas y licor por cobre y marfil de la zona. Despus fueron ms, con exigencias ms reiteradas y molestas; queran predicar sobre un extrao dios de tres cabezas y cavar agujeros para buscar el metal amarillo y las piedras brillantes. Lobengula, profundamente perturbado, fue a ese lugar de las Matopos y la Umlimo le advirti que cuando los pjaros sagrados se alejaran de las ruinas de la Gran Zimbabwe, ya no habra paz. Los halcones de piedra fueron robados de los lugares sagrados les record Gandang, y Lobengula comprendi que ya no podra resistir a los hombres blancos, no ms de lo que haba podido su padre, Mzilikazi. As, el gran rey escogi al ms poderoso de sus solicitantes blancos: a Lodzi, el grandote de los ojos azules que se haba comido las minas de diamantes y que era induna de la reina blanca, ms all del mar.

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Con la esperanza de convertirlo en aliado, Lobengula hizo un trato con Lodzi: a cambio de monedas de oro y revlveres le otorg un permiso para excavar en busca de los tesoros enterrados, exclusivamente en los dominios orientales de los matabeles. Sin embargo, Lodzi envi una gran caravana de carretas con duros soldados como Selous y Bakela, al frente de cientos de jvenes blancos, para que tomaran posesin de las tierras nombradas en el tratado. Gandang, afligido, recit la larga lista de penalidades y la falta de buena fe que culmin en el estruendo de las armas, en la destruccin del kraal de GuBulawayo y en la huida de Lobengula hacia el norte. Al final describi la muerte del rey. Enfermo y con el corazn hecho pedazos, Lobengula tom un veneno, y el mismo Gandang deposit su cuerpo y todas sus pertenencias en una caverna secreta que daba al valle del Zambeze. All quedaron su banquillo, su almohada de marfil, su esterilla y su manta de piel, sus jarras para cerveza y sus escudillas para carne, sus revlveres y el escudo de guerra, su hacha de combate y la espada, y por ltimo, a los pies del rey, las pequeas vasijas de centelleantes diamantes. Cuando todo estuvo hecho, Gandang sell con piedras la entrada y asesin a los esclavos que le ayudaron. Slo quedaba ya conducir hacia el sur a la nacin deshecha, de regreso al cautiverio. Con las ltimas palabras, las manos de Gandang cayeron a los costados; su barbilla se hundi en el amplio pecho cubierto de cicatrices, y un desolado silencio se pos sobre los presentes. En ese momento, uno de los indunas de la segunda hilera habl; era un frgil anciano, al que le faltaban todos los dientes de la mandbula superior. Los prpados le colgaban de los ojos lacrimosos, de tal modo que la piel asomaba como terciopelo rosado. Elijamos otro rey comenz, con voz bronca y casi sin aliento. Un rey de esclavos, un rey de cautivos? Le interrumpi Bazo con desprecio. No puede haber rey mientras no haya otra vez una nacin. El viejo induna se dej caer en su banquillo, entre muecas y parpadeos lastimosos, y su mente cambi de direccin, como suele ocurrirles a los ancianos. El ganado murmur, se llevaron nuestro ganado. Los otros asintieron tambin con murmullos, ya que el ganado era la nica riqueza verdadera; el oro y los diamantes eran caprichos del hombre blanco, pero el ganado constitua el pilar sobre el cual se asentaba el bienestar de una nacin. Un Ojo Brillante enva a los jvenes varones de nuestro propio pueblo para que manden en los kraal se quej otro. Un Ojo Brillante" era el nombre que los matabeles daban al general Mungo St. John, comisionado en jefe de los nativos de Matabeleland.

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La polica de la compaa est armada con rifles y no muestra respeto alguno por las costumbres y la ley. Se ren de los indunas y de los ancianos de la tribu y se llevan a las jovencitas a los matorrales... Un Ojo Brillante hace que todos nuestros amadodas, hasta los de sangre zanzi nuestros respetados guerreros y sus padres, trabajen como despreciables amaholi comedores de tierra, cavando sus rutas. La letana de sus males, reales o imaginarios, volvi a resonar en las voces de los furiosos indunas. Slo Somabula, Babiaan, Gandang y Bazo permanecan callados y solitarios. Lodzi ha quemado nuestros escudos y roto las hojas de las espadas. Niega a nuestros jvenes el antiguo derecho de gobernar a los mashonas, aunque todo el mundo sabe que ellos son nuestros perros, que podemos matar o dejar vivir a voluntad. Un Ojo Brillante ha desmantelado los impis y ahora nadie sabe quin tiene derecho a tomar mujer ni qu maizal pertenece a cada aldea, y la gente discute como nios enfermizos por las pocas y flacas bestias que Lodzi nos ha devuelto. Qu debemos hacer? grit uno. Entonces ocurri un hecho extrao y sin precedentes. Todos ellos, hasta Somabula, miraron al joven alto y lleno de cicatrices a quien llamaban el Andariego y esperaron expectantes algo que nadie saba qu era. Bazo hizo una seal con una mano y Tanase sali de la otra choza. Vestida slo con su breve delantal de cuero, esbelta, erguida y gil, llev el rollo de esterillas de dormir ante Bazo y se arrodill para desplegarlo en el suelo. Los indunas grueron de entusiasmo al ver lo que se les haba ocultado hasta entonces y que ahora mostraba Bazo con los brazos en alto. Cuando la luz se reflej en la espada todos ahogaron una exclamacin; el diseo de la hoja haba sido hecho por el mismo rey Chaka; el metal, moldeado y pulido por los hbiles herreros rozwi, pareca plata bruida, y el mango de madera roja estaba sujeto con alambre de cobre y duros pelos negros arrancados de la cola de un elefante macho. Ji! Exclam uno de los indunas, repitiendo el intenso cntico de los impis guerreros. Los otros repitieron el grito con un balanceo motivado por su furia y con los rostros encendidos por el primer xtasis de la locura agresiva. Gandang puso fin a aquello. Se levant de un salto y el cntico se interrumpi como por efecto de una brusca indicacin. Una espada no armar a toda la nacin, una espada no prevalecer contra los pequeos rifles de tres patas de Lodzi. Bazo se levant, encarndose a su padre.

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Toma esto en tus manos, Baba invit. Gandang sacudi con energa la cabeza, pero no poda quitar los ojos de la espada. Sintela. Vers cmo su contacto puede hacer hasta de un esclavo un verdadero hombre insisti Bazo, serenamente. Gandang alarg la mano derecha, cuya palma pareca no recibir el flujo de la sangre a causa de la tensin; sus dedos temblorosos se cerraron alrededor del mango. Aun as, es una sola espada insisti. Pero no poda resistir el contacto de aquella hermosa arma y lanz unos golpes al aire. Hay un millar como sa susurr Bazo. Dnde? Exclam Somabula. Dinos dnde clamaron los otros indunas. Pero Bazo ignor la pregunta. Cuando caigan las primeras lluvias habr otras cinco mil. En cincuenta puntos de las colinas, los herreros estn trabajando en ellas. Dnde? repiti Somabula. Ocultas en las cuevas de estas colinas. Por qu no se nos dijo nada? acus Babiaan. Muchos habran dudado que se pudiera hacer respondi Bazo; otros habran aconsejado cautela y demora. Y no haba tiempo para charlas. Todos sabemos que tiene razn acept Gandang. La derrota nos ha convertido en viejas parlanchinas. Pero ahora... Entreg la azagaya al hombre que lo segua. Sintela! orden. Cmo reuniremos a los impis? Pregunt el hombre haciendo girar el arma en sus manos. Estn esparcidos y desanimados. Esa tarea os corresponde a cada uno de vosotros. Reconstruir los impis y asegurarse de que estn listos para cuando las espadas puedan ser utilizadas. Cmo nos las hars llegar. Las llevarn las mujeres, en hatillos de pasto para techar cabaas o en esterillas de dormir enrolladas. Dnde atacaremos? Iremos directamente al corazn, al gran kraal que los hombres blancos han construido en GuBulawayo? No grit Bazo. sa fue la locura que caus nuestra destruccin. En nuestra ira, olvidamos la modalidad de Chaka y Mzilikazi y atacamos all

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donde el enemigo era ms fuerte, a travs del campo de fuego hacia los fusiles y las carretas que nos esperaban. Bazo se interrumpi, inclinando la cabeza hacia los indunas mayores. Perdona, Baba. El cachorro no debe chillar antes de que el perro viejo ladre. He hablado fuera de turno. T no eres ningn cachorro, Bazo gru Somabula. Habla! Debemos hacer como las pulgas dijo Bazo. Ocultarnos en las vestiduras del blanco y picarle en los sitios ms blandos, hasta enloquecerlo. Cuando se rasque, nos trasladaremos hacia otro sitio; acecharemos en las sombras y atacaremos al amanecer; esperar en las tierras malas y azuzar en los flancos y en la retaguardia. Bazo hablaba sin levantar la voz, pero todos lo escuchaban sin perder detalles. Nunca correr contra los muros del laager. Y cuando los fusiles de tres patas comiencen a rer como las viejas, debemos apartarnos como la neblina matinal ante los primeros rayos de sol. Eso no es guerra Protest Babiaan. Es guerra, Baba contradijo Bazo, un nuevo tipo de guerra, el nico con el que podemos ganar. Uno tras otro levantaron la voz para hablar y ninguno puso en tela de juicio la visin de Bazo, hasta que le lleg el turno a Babiaan. Mi hermano Somabula ha dicho la verdad: no eres ningn cachorro, Bazo. Dinos una cosa ms: cundo ha de ser? Eso no puedo decirlo yo. Quin? . Bazo mir a Tanase, que segua arrodillada a sus pies. Nos hemos reunido en este valle por un buen motivo dijo l. Si todos estis de acuerdo, mi mujer prxima a la Umlimo e iniciada en los misterios, subir hasta la caverna sagrada para escuchar el orculo. Debe ir inmediatamente. No, Baba. La hermosa cabeza de Tanase an se mantena inclinada, en profundo respeto. Debemos esperar a que la Umlimo nos haga llegar un aviso. En algunos sitios, las cicatrices haban formado duros bultos bajo la carne de Bazo; en otros, las balas de ametralladora haban causado daos profundos. Un brazo, por suerte no con el que manejaba la espada, haba quedado ms corto y deforme. Despus de una marcha difcil o del ejercicio con armas de guerra, as como tras la tensin nerviosa de planear, discutir y convencer a otros para que acataran sus puntos de vista, la carne desgarrada y tumorosa sola provocarle espasmos atormentadores. Tanase, arrodillada junto a l en la pequea choza de juncos, poda ver los msculos acalambrados y la rgida contraccin de los tendones bajo la

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piel oscura, retorcidos como negras mambas vivas intentando escapar de un saco de seda. Aplic el ungento de grasa y hierbas con sus dedos fuertes y ahusados, hacindolo penetrar poco a poco en la piel cercana a la columna vertebral, entre los omplatos, para despus seguir las tiranteces del cuello hasta la base del crneo. Bazo grua bajo el dulce tormento de esos dedos firmes, pero lentamente se relaj y sus msculos se alisaron. Me haces feliz de tantos modos distintos... murmur. No nac para otra cosa respondi ella. Pero Bazo, suspirando, mene la cabeza con suavidad. T y yo nacimos para algn propsito que an no hemos descubierto. Eso lo sabemos: ambos somos diferentes. Ella le toc los labios con un dedo para acallarlo. Ya hablaremos de eso por la maana. Le apoy las manos en los hombros hasta obligarle a tenderse en la esterilla de juncos, y comenz a masajear el pecho y los msculos rgidos del vientre plano. Esta noche slo existimos t y yo dijo con el profundo ronroneo de una leona lista para matar; disfrutaba del poder que saba ejercer sobre l con la mera presin de un dedo, pero al mismo tiempo se senta consumida por una ternura tan intensa que le atenazaba su respiracin y su mirada. Esta noche nosotros formaremos todo un mundo. Se inclin hacia delante para tocarle las heridas con la punta de la lengua, y no fueron suficientes sus dedos para aplacar la excitacin de Bazo. l trat de sentarse, pero Tanase lo mantuvo acostado con una leve presin contra el pecho. Luego afloj el cordel de su delantal y, con un solo movimiento, se puso a horcajadas sobre su cuerpo. Ambos lanzaron un grito involuntario ante el calor y las terribles ansias mutuas, y de inmediato los barri una furia sbita y exquisita. Cuando el momento pas, Tanase le sostuvo la cabeza contra su seno acunndolo como a un pequeo, hasta que su respiracin fue profunda y regular. An entonces, a pesar de su silencio no se qued dormida; permaneci tendida junto a Bazo, maravillada por la furia y la compasin que podan apoderarse de ella en el mismo instante. No volver a conocer la paz, comprendi de pronto. Y l tampoco. Y llor por el hombre que amaba y por la necesidad de incitarlo y empujarlo hacia el destino que sin duda los aguardaba. Al tercer da, la mensajera de la Umlimo baj de la caverna hasta el lugar donde los indunas aguardaban, dentro de la aldea. Era una bonita nia, de expresin solemne y ojos ancianos en su sabidura. Pisaba ya el umbral de la pubertad; unas pequeas piedras duras

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se estaban formando en sus pezones de frambuesa madura, y el primer vello ligero sombreaba la profunda hendidura entre sus muslos. En el cuello luca un talismn que slo Tanase supo reconocer; era el signo de que, algn da, esa nia tomara el puesto sagrado de la Umlimo para reinar en la horrible caverna del acantilado, sobre la aldea. Instintivamente, la nia mir a Tanase, que permaneca en cuclillas a un lado de las hileras de hombres. Ella fue, con los ojos y una secreta seal de los iniciados, quien le indic a Somabula, el mayor de los jefes. La vacilacin de la nia era slo un sntoma de la rpida degeneracin sufrida por la sociedad matabele; en tiempos de los reyes, nadie, nio o adulto, habra dudado en cuanto al orden de jerarquas. Cuando Somabula se levant para seguir a la mensajera, sus medio hermanos se levantaron con l; Babiaan a un lado y Gandang al otro. T tambin, Bazo dijo Somabula. Y aunque Bazo era ms joven y menos antiguo en su cargo que algunos de ellos, ninguno de los indunas protest por su inclusin en el grupo. La nia bruja tom a Tanase de la mano, pues eran hermanas de los espritus oscuros, y ambas abrieron la marcha por el sendero empinado. La boca de la caverna tena cien pasos de amplitud, pero el techo dejaba apenas paso a un hombre de estatura normal. En otros tiempos, ya lejanos, la abertura haba estado fortificada con bloques de piedra, trabajados del mismo modo que los muros de la Gran Zimbabwe, pero ahora eran slo toscos montones, dejando huecos tan grandes como los de la dentadura de los viejos. El pequeo grupo se detuvo involuntariamente, y los cuatro indunas retrocedieron un poco y se apretaron entre s, como buscando el consuelo de la mutua compaa. Esos hombres, que haban blandido las azagayas en cien batallas sangrientas y acechado en la boca de los laager de los blancos, ahora teman adentrarse en ese oscuro agujero. De pronto, en el silencio, una voz habl desde lo alto como si emanara del barranco mismo. Que los indunas de Kumalo real entren en el lugar sagrado! Eran los tonos temblorosos y desafinados de una vieja furiosa, y los cuatro guerreros levantaron una mirada de temor; pero no haba: ningn ser viviente cerca y nadie reuni valor para responder. Tanase sinti que la mano de la nia se estremeca levemente bajo la suya, producto del esfuerzo realizado para conseguir esa voz. Slo ella conoca las costumbres de las brujas y saba que todas las aprendices de la Umlimo deban dominar el arte de las voces. Esa nia tena ya mucha habilidad, y Tanase record con un ligero escalofro las otras temibles destrezas que le quedaron por aprender, las

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pruebas terribles, los tormentos que haba soportado. En un momento de comunicacin mental, le estrech la mano con ternura y juntas cruzaron los ruinosos portales. Detrs de ellas, los cuatro nobles guerreros se agolparon con la temeridad de los nios, espiando sin cesar a su alrededor mientras tropezaban con las irregularidades del suelo. La garganta de la cueva se estrech. Tanase, con un destello de humor negro, se alegr de que hubiera poca luz ya que as los indunas no veran con claridad los muros; ni siquiera su coraje de guerreros habra soportado bien los horrores de las catacumbas. En eras pasadas, que la historia oral de los rozwis y los karangas ya no podra recordar, generaciones antes de que el audaz Mzilikazi condujera a su tribu hasta esas colinas, otro terrible invasor haba pasado por all. Tal vez fuera Manatassi, la legendaria reina conquistadora, a la cabeza de sus hordas despiadadas, que asolaban la tierra y asesinaban a su paso, sin perdonar a mujeres o nios, ni siquiera a los animales domsticos. Las tribus amenazadas se refugiaron en ese valle, pero el invasor acab por hallar el estrecho paso, cuando aquellas miserables huestes se apiaban en el refugio final de la caverna sagrada. Como los agresores no juzgaron prctico poner sitio a la caverna se limitaron a derrumbar el muro protector para bloquear la entrada con montones de hojas y madera verde, a las que prendieron fuego. Toda la tribu pereci, y el humo se encarg de momificar los restos que permanecan all, a pesar de los aos transcurridos en hileras que llegaban hasta el techo mismo, ennegrecido por el holln. Al avanzar el grupo, una leve luz azulada visible ms adelante creci en intensidad, hasta que Bazo lanz una sbita exclamacin y seal el muro de desechos humanos. En algunos sitios, la piel apergaminada se haba desprendido, dejando entrever un crneo; los esquelticos brazos contorsionados parecan ofrecerles macabros saludos a su paso. Los indunas, baados en sudor a pesar de la fra penumbra, avanzaban con expresin sobrecogida y descompuesta. Tanase y la nia siguieron el sendero zigzagueante con familiaridad, hasta salir a un profundo anfiteatro natural. Un nico haz de luz se filtraba por una grieta del techo abovedado y en el suelo haba un hogar abierto, del que surga una voluta de humo azulado hacia la abertura. Tanase y la nia los condujeron por unos peldaos de piedra que descendan hasta la suave arena del anfiteatro. Ante un ademn de la joven, los cuatro indunas se dejaron caer, agradecidos, para acuclillarse frente a las brasas. Tanase solt la mano de la nia y se sent a un costado, detrs de los hombres. La pequea se acerc a la pared opuesta, tom un puado de hierbas de unos grandes tiestos de arcilla y lo arroj al fuego; inmediatamente, una gran nube amarilla de acre humo se hinch hacia arriba. A medida que se aclaraba, los indunas vieron algo que les arranc una exclamacin de terror supersticioso.

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Una grotesca figura los miraba desde el otro lado de las llamas; era una mujer albina, de piel leprosa, blanca como la plata, y con grandes y pesados pechos plidos que oscilaban sobre su cuerpo. Estaba completamente desnuda; el espeso vello del pubis era blanco como el pasto del invierno, y el vientre colgaba en fofos salientes de grasa. Tena la frente amplia, y la boca, ancha y fina, le daba el aspecto de un sapo. Sobre la nariz aplanada y las mejillas descoloridas, la piel sin pigmentacin estaba cubierta de sarpullidos. Mantena los gruesos brazos cruzados sobre el vientre y los pecosos muslos bien abiertos. Arrodillada en una alfombra hecha con la piel de una cebra, miraba con mucha atencin a los hombres que estaban sentados ante ella en silencio. Te veo, oh, Elegida la salud Somabula. A pesar de un enorme esfuerzo de voluntad, le temblaba la voz. La Umlimo no dio respuesta; Somabula se ech hacia atrs sobre los talones y guard silencio. La nia trajinaba entre los cuencos; de pronto se adelant para arrodillarse junto a la gorda albina, ofrecindole la pipa de arcilla que haba preparado. La Umlimo tom la larga boquilla de junco entre las manos plateadas y flacas. Entonces la nia alz del fuego una brasa encendida con la mano desnuda y la puso sobre los vegetales apretados en la cazoleta de la pipa, que comenz a relumbrar a medida que la hechicera se llenaba los pulmones y soltaba el humo aromtico por sus simiescas narices. De inmediato, un olor denso y dulzn se extendi por entre los hombres que esperaban. El orculo se induca de diversas maneras. Antes de perder sus poderes, Tanase lo haba sentido descender espontneamente sobre ella, arrojndola en ataques de convulsiones, mientras las voces luchaban por escaprsele de la garganta. Su grotesca sucesora, en cambio, deba recurrir a la pipa de camo silvestre ya que las semillas y las flores de Cannabis sativa, machacadas mientras an estaban verdes para secarlas al sol en moldes, eran su llave para penetrar en el mundo de los espritus. Fum poco a poco: doce inhalaciones cortas, sin dejar escapar el humo; lo retuvo hasta que su rostro pareci hincharse y las pupilas rosadas se tornaron vidriosas. Los indunas la observaban con tanta fascinacin que, en un principio, no repararon en un leve chasquido en el piso de la caverna. Al final fue Bazo quien lanz un gruido de espanto y se aferr sin darse cuenta al brazo de su padre. Gandang, con una exclamacin horrorizada, comenz a levantarse, pero la voz de Tanase lo detuvo. No os movis. Es peligroso dijo en un rpido susurro. Gandang volvi a sentarse, petrificado. De los oscuros pasadizos de la caverna haba salido una bestia, similar a una langosta, que avanzaba por el suelo de arena hacia la Umlimo. La luz del fuego se reflejaba en aquel lustroso caparazn.

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Cuando el animal lleg a la hechicera, comenz a trepar por su cuerpo plateado y gordo hasta detenerse en el regazo, con las pinzas en alto, palpitantes; sus patas de araa se prendieron con fuerza del vello pbico, antes de volver a escalar por el vientre abultado; colg por un momento de un pecho cado, como si fuera una maligna fruta en su rama, y sigui trepando hacia arriba, con lo que lleg al ngulo de la mandbula, bajo la oreja. La Umlimo permaneca impertrrita, absorbiendo en pequeas bocanadas el humo narctico de la pipa, con los ojos rosados ciegamente fijos en los indunas. El enorme insecto se arrastr por una sien y desvi su rumbo para detenerse en el centro de la frente llena de costras. All qued, cabeza abajo, con la gran cola de escorpin ms larga que un dedo ndice masculino arqueada sobre el lomo duro. En ese momento, la hechicera comenz a murmurar, y un anillo de espuma blanca burbuje en sus speros labios. Dijo algo en un idioma extrao, y el escorpin, sobre su frente, hizo palpitar su larga cola segmentada y de la punta del rojo aguijn surgi una clara gota de veneno, que brill como una piedra preciosa en la penumbra. La hechicera volvi a hablar con voz grave y tensa en un idioma ininteligible. Qu dice? Susurr Bazo, volviendo la cabeza hacia Tanase. Qu idioma es el que utiliza? Habla la lengua secreta de los iniciados murmur Tanase. Est invitando a los espritus a que se apoderen de su cuerpo. La albina levant poco a poco una mano y se quit el escorpin de la frente, apresando la cabeza y el cuerpo en su puo cerrado; slo la cola se mova con furia. Lo acerc lentamente hacia su pecho, la alimaa atac y aquel aguijn rgido se enterr en la carne rosada. El rostro de la Umlimo permaneca inalterado, aunque el animal atacaba una y otra vez, dejando pequeas marcas rojas en el pecho blanco. Va a morir! jade Bazo. Djala sise Tanase. No es como las otras mujeres. El veneno no le har dao; slo sirve para abrir su alma a los espritus. La albina se quit el escorpin del pecho y lo dej caer entre las llamas de la hoguera, donde se retorci hasta no ser ms que una nfima mancha requemada. De pronto, la Umlimo lanz un grito ultraterrenal. Los espritus entran en ella susurr Tanase. La boca se le qued abierta en una increble mueca; pequeos hilos de saliva le chorreaban por la barbilla, en tanto tres o cuatro voces salvajes parecan brotar a la vez de su garganta, cada una tratando de sofocar a las otras; voces de hombres, mujeres y animales. Por fin, una se elev sobre todas, silenciando a las dems. Era una voz de hombre y hablaba en la

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lengua mstica, aunque su modulacin y cadencia eran totalmente extraas. Aun as, Tanase tradujo en voz baja: Cuando el sol del medioda sea oscurecido por alas, y los rboles no tengan hojas en la primavera, entonces, guerreros matabeles, afilad vuestras espadas. Los cuatro indunas asintieron. Haban odo ya esa profeca, pues la Umlimo sola repetirse en sus frases casi incomprensibles. Era el intrigante mensaje que Bazo y Tanase acercaban a los diseminados pueblos de los matabeles; durante su peregrinacin de kraal en kraal. La Umlimo gru y agit los brazos, como si luchara con un adversario invisible. Los plidos ojos rosados le bailaron en las rbitas, sin que los movimientos de uno guardaran relacin con los del otro, haciendo que sus muecas parecieran burlonas u obscenas. Haca rechinar los dientes con el ruido de los perros al roer un hueso. La hechicera nia se levant en silencio de entre los cuencos y se inclin sobre la Umlimo, echndole una pizca de polvo rojo y picante sobre la cara, con lo que se calm el paroxismo de la bruja; su mandbula se abri y otra voz, gutural, confusa, apenas humana, utiliz el mismo dialecto misterioso. Tanase se inclin hacia delante para captar todas las slabas, y de inmediato repiti con calma: Cuando el ganado yazga con la cabeza torcida y no pueda levantarse, entonces, guerreros matabeles, reunid coraje pues el tiempo estar cercano. Esta vez haba una leve diferencia en las palabras de la profeca, y todos las estudiaron en silencio. La Umlimo cay de bruces, como si las fuerzas la hubieran abandonado repentinamente. Lentamente cesaron sus movimientos y qued como muerta. Gandang hizo ademn de levantarse, pero Tanase le lanz una callada advertencia. l contuvo el movimiento y aguard con un nico sonido en toda la caverna: el crepitar del fuego y el aleteo de los murcilagos bajo la bveda natural. Otra convulsin recorri la espalda de la Umlimo e hizo que se le arqueara. Levant su repulsivo rostro, pero esta vez su voz fue infantil y dulce, expresada en el idioma de los matabeles para que todos ellos comprendieran. Cuando la gran cruz devore el ganado sin cuernos, que comience la tormenta. Su cabeza cay hacia adelante y la nia la cubri con un manto de clidas pieles de chacal. Se acab dijo Tanase. No dir ms. Los cuatro indunas se levantaron agradecidos para arrastrarse por aquel sombro corredor que cruzaba las catacumbas. En cuanto vieron la luz del
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sol ms all de la boca, apretaron el paso ms y ms hasta salir al valle con una prisa tan indecente y poco digna que no quisieron mirarse a los ojos siquiera. Esa noche sentado junto a sus compaeros en el campamento, Somabula repiti las profecas de la Umlimo. Todos asintieron ante los dos acertijos familiares, tantas veces presentes en su cabeza, y acabaron por decidir que descubriran el significado cuando llegase el momento. Siempre era as. Despus, Somabula pas a relatar la tercera de las profecas, la adivinanza nueva y desconocida: Cuando el ganado sin cuernos sea devorado por la gran cruz. Los indunas tomaron rap y pasaron de mano en mano los jarros de cerveza mientras conversaban y discutan acerca del significado oculto. Slo cuando todos hubieron hablado, Somabula mir a Tanase, sentada ms all, que protega a su hijo del fro nocturno bajo su manto de cuero. Cul es el verdadero significado, mujer? Pregunt. Eso ni siquiera la misma Umlimo lo sabe replic Tanase, pero cuando nuestros antepasados vieron al hombre blanco por primera vez, cabalgando desde el sur, creyeron que los caballos eran ganado sin cuernos. Caballos? Pregunt Gandang, dubitativo. Podra ser. Sin embargo, una sola palabra de la Umlimo puede tener tantos significados como cocodrilos hay en el ro Limpopo. Qu es la cruz, la gran cruz de la profeca? Pregunt Bazo. La cruz es el signo del dios de tres cabezas de los blancos respondi Gandang: Juba la Paloma, mi esposa principal, lleva ese signo colgado del cuello. Se lo dio la misionera de Khami cuando le verti agua en la cabeza. Es posible que el dios de los hombres blancos se coma los caballos de los blancos? Inquiri Babiaan. Sin duda querr protegerlos, no destruirlos. A medida que la discusin pasaba de uno a otro, el fuego se fue apagando. Sobre el valle, el vasto firmamento reluca. Al sur, entre otros cuerpos celestes, brillaba un grupo de cuatro estrellas blancas al que los matabeles llamaban los hijos de Manatassi. Decan que Manatassi, aquella reina terrible, estrangul a sus vstagos recin nacidos con sus propias manos, para que ninguno de ellos representara el menor desafo a su reinado. Segn la leyenda, las almas de los pequeos ascendieron para titilar en lo alto como eterno testimonio de la crueldad de su madre. Ninguno de los indunas saba que los hombres blancos daban, a esas mismas estrellas, el nombre de Cruz del Sur.

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Ralph Ballantyne se haba equivocado al predecir a Harry Mellow que, cuando volvieran al campamento, el seor Rhodes y su corte ya estaran camino de Bulawayo. Al cruzar los portones de la estacada vieron su magnfico coche de mulas en el mismo lugar; junto a l haba diez o doce vehculos decrpitos y gastados por el viaje, carretas o cochecitos incluso una bicicleta cuyas cubiertas, gastadas, haban sido reemplazadas por tiras de cuero de bfalo. El seor Rhodes se ha instalado aqu explic Cathy, furiosa, en cuanto estuvo a solas con Ralph en la tienda bao. Parece que dej este campamento demasiado cmodo. Me lo quit. Como hace con todo coment Ralph, mientras se despojaba de la camisa maloliente para arrojarla al rincn ms apartado. Por Dios, hace cinco noches que no me quito esto; el muchacho lavandero tendr que matarla a golpes de garrote antes de meterla en agua. Ralph, no me tomas en serio. Cathy golpe el suelo con un pie, llena de frustracin. sta es mi casa, la nica que tengo, y ahora, sabes qu me ha dicho el seor Rhodes? Tenemos ms jabn? Pregunt Ralph, mientras saltaba en una sola pierna para quitarse los pantalones. Una sola pastilla no va a ser suficiente. Dijo: Jordan se har cargo de la cocina mientras yo est aqu, seora Ballantyne. l conoce mis gustos". Qu dices de eso? Jordan cocina muy bien. Ralph se meti con entusiasmo en la baera, pero lanz un gruido cuando sus nalgas tocaron la superficie, tal vez demasiado caliente. Se me prohbe entrar en mi propia cocina. Mtete! orden l. Ella se interrumpi para mirarlo, incrdula. Qu has dicho? A manera de respuesta, Ralph la asi fuertemente por un tobillo y la hizo caer sobre l, a pesar de sus chillidos y protestas. El agua todava humeante y las salpicaduras de jabn mojaron la lona de la tienda. Por fin, cuando la solt, la joven estaba empapada hasta la cintura. Te empapaste el vestido seal l, complacido. Ahora no tienes ms remedio que quitrtelo. Cathy sigui su consejo y se sent de espaldas a l en la baera galvanizada, con las rodillas flexionadas bajo el mentn y el pelo hmedo recogido sobre la nuca. An continuaba protestando. Ni siquiera Louise pudo soportar la arrogancia y la misoginia de ese hombre. Hizo que tu padre la llevara de regreso a King's Lynn, y ahora tengo que aguantarlo sola.

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Siempre has sido una muchacha con coraje le dijo Ralph mientras le deslizaba el pao enjabonado por la espalda. Y ahora todos los vagabundos de Matabeleland han odo decir que est aqu y vienen de todas las direcciones para tomar whisky gratis. El seor Rhodes es muy generoso asinti Ralph, pasndole el pao sobre el hombro y por el torso. El whisky es tuyo observ ella, y le sujet la mueca antes de que la mano llegara a su obvio destino final. Qu valor infernal el de ese hombre! Por primera vez, Ralph dej al descubierto cierta emocin. Tendremos que deshacernos de l. Ese whisky vale diez libras por botella en Bulawayo. Ralph logr deslizar el pao un poco ms abajo, y Cathy se retorci. Me haces cosquillas. Cundo llegan tus hermanas? Pregunt sin prestar atencin a sus protestas. Enviaron un mensajero para que las precediera. Deberan estar aqu al caer la noche. Ralph, dame inmediatamente ese pao! Veremos si es cierto que el seor Rhodes tiene nervios de acero. Ralph, puedo hacer eso yo misma, gracias de todo corazn. Dmelo de una vez! Y tambin veremos hasta qu punto son rpidos los reflejos de Harry Mellow. Ralph, ests loco? Estamos en la baera! Nos encargaremos de los dos con un solo golpe. Ralph, no! No se puede... en la baera! Sacaremos a Jordan de tu cocina, pondremos a Harry Mellow como capataz de la mina Harkness y el seor Rhodes iniciar la marcha a Bulawayo, todo en menos de una hora, en cuanto lleguen esas dos... Ralph, querido murmur Cathy, por favor, deja de hablar. No puedo concentrarme en dos cosas al mismo tiempo. En torno a la mesa montada sobre caballetes en la tienda comedor, la escena pareca no haber cambiado desde que Ralph la vio por ltima vez, tal como ocurra en el Museo de Cera de Madame Tussaud. Incluso las ropas del seor Rhodes eran las mismas, y segua dominando el sitio con su expansivo carisma. Slo los personajes menores, sentados en la posicin de peticionarios frente a la larga mesa, haban cambiado: un abigarrado grupo de solicitantes de aspecto empobrecido, buscadores de concesiones e

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insolventes promotores de empresas ambiciosas, atrados por la reputacin y los millones del seor Rhodes, como el chacal y la hiena a la caza del len. En Matabeleland estaba de moda demostrar la individualidad con el uso de sombreros excntricos, y la exposicin presente inclua un sombrerito escocs con una pluma de guila prendida del ala, un alto gorro de piel de castor con una cinta verde de San Patricio y un sombrero mexicano de magnficos bordados, cuyo propietario estaba relatando una historia de lamentaciones que el seor Rhodes cort en seco. No le gustaba tanto escuchar como hablar. Bueno, con que ya est harto de frica, verdad? pero no tiene el dinero para el pasaje Pregunt bruscamente. Exacto, seor Rhodes. Ver usted, mi anciana madre... Jordan, da un poco de dinero a este tipo para que vuelva a la patria y crgalo a mi cuenta personal. Descart con un ademn el agradecimiento del hombre y mir a Ralph, que entraba en la tienda en ese momento. Harry me dice que su excursin fue todo un xito. Calcul que la mina Harkness rendir casi un kilo de oro por tonelada, y eso es treinta veces ms de lo que est dando el mejor yacimiento de Witwatersrand. Creo que deberamos abrir una botella de champn. Jordan, no nos quedan algunas botellas del Pommery cosecha del 87? Al menos el champn no corre tambin por mi cuenta, pens con cinismo Ralph mientras levantaba la copa para brindar. Por la mina Harkness dijo, unindose al aplicado coro. Despus de terminar su copa se volvi hacia el doctor Leander Starr Jameson. Qu es eso de las leyes mineras? inquiri. Harry me dijo que van a adoptar el cdigo minero norteamericano. Tiene algo que objetar? repuso Jameson en un tono avergonzado. Ese cdigo fue inventado por los abogados para mantenerse a perpetuidad cobrando grandes honorarios. Las nuevas leyes de Witwatersrand son ms sencillas y un milln de veces ms prcticas. Por Dios, no basta con que los derechos de su compaa nos roben el cincuenta por ciento de las ganancias? Mientras hablaba, Ralph comprendi que el cdigo minero norteamericano sera slo una pantalla de humo tras la cual el astuto Rhodes podra maniobrar a voluntad. Recuerde, joven Ballantyne dijo Jameson, acaricindose el bigote mientras parpadeaba piadosamente, recuerde quin es el dueo de estas tierras. Recuerde tambin quin pag todos los gastos de la ocupacin de Mashonaland y quin financi la guerra contra los matabeles.

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El gobierno en manos de una compaa comercial. Ralph sinti que volva a crecer su enojo y cerr los puos sobre la mesa. Una compaa que domina la fuerza policial y los tribunales. Y si yo tengo un pleito con esa compaa, quin fallar? El propio magistrado de la CBAS, por casualidad? Hay precedentes respondi el seor Rhodes, en un tono razonable y pacificador que sus ojos desmentan. La Compaa Britnica de las Indias Orientales... La respuesta de Ralph fue como un ltigo: Con el correr del tiempo, el gobierno britnico tuvo que alejar la India de las manos de esos piratas, Clive y Hastings, entre otros, por corrupcin y opresin de los nativos. El motn de los cipayos fue el resultado lgico de su administracin. Seor Ballantyne. La voz del seor Rhodes siempre adquira un punto mayor de agudeza cuando se excitaba o se pona furioso. Voy a pedirle que retire esos comentarios; son histricamente inexactos y, por implicacin, son tambin insultantes. Los retiro sin reservas. Ralph se enfureci consigo mismo. Por lo general, mantena la cabeza demasiado fra como para dejarse provocar, y no ganara nada en un enfrentamiento directo con John Cecil Rhodes: Prosigui con una sonrisa tranquila y desenvuelta: Estoy seguro de que no necesitaremos los servicios de un magistrado de la compaa. El seor Rhodes respondi a su sonrisa con idntica tranquilidad, pero haba en sus ojos un destello de acero azul cuando levant la copa: Por una mina profunda y una relacin ms profunda todava dijo. Slo una persona entre los presentes reconoci en esas palabras un desafo. Jordan se movi incmodo en su silla plegable. Conoca muy bien a esos dos hombres y los amaba profundamente; Ralph, su hermano, haba pasado con l su solitaria y tempestuosa niez, protegindolo y consolndolo en los malos tiempos, disfrutando de los buenos como su mejor y ms alegre amigo. En ese momento mir a su hermano Ralph y lo compar consigo mismo. Pareca imposible que fueran tan diferentes; mientras que l era rubio, delgado y gracioso, Ralph tena una estampa morena, musculosa y potente. Su carcter era tmido y suave; el de Ralph era duro, audaz y fiero como el halcn cuyo nombre le haban dado los matabeles. Instintivamente, el joven dej de mirar a su hermano para fijarse en la silueta corpulenta con quien se enfrentaba. En ese caso, los sentimientos de Jordan iban ms all del amor en s para alcanzar una especie de fervor religioso. En realidad, no notaba los cambios
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fsicos que unos pocos aos haban forjado en su dolo: el engrosamiento del cuerpo ya de por s voluminoso, las facciones abotargadas y endurecidas, la cianosis causada por los esfuerzos del corazn daado, el modo en que los rizos casi pelirrojos se retiraban hacia atrs, las manchas grises en las sienes. As como una mujer enamorada presta poca importancia al aspecto del hombre que ha elegido como suyo, Jordan vea ms all de las marcas del sufrimiento, la enfermedad y los aos. Vea hasta el centro frreo de aquel hombre, fuente definitiva de su inmenso poder y de su imponente presencia. Jordan hubiera querido advertir a gritos a su querido hermano, correr hasta l para contenerlo e impedir la estupidez de ganarse como enemigo a esa alma gigantesca. Haba visto a otros hombres actuar de ese modo slo para terminar aplastados sin misericordia. Y entonces, con un horrible vaco en el estmago, comprendi por quin se inclinara si esa temible confrontacin lo obligaba a tomar partido. Perteneca al seor Rhodes, ms all de los lazos fraternales y las obligaciones familiares, hasta el mismo final de su vida. Busc desesperadamente alguna excusa aceptable para quebrar la tensin entre las dos personas ms importantes de su existencia, pero el alivio le lleg del exterior de la estacada, en forma de gritos alegres proferidos por los sirvientes, ladridos histricos de los perros, crujir de ruedas y chillidos excitados de dos o tres mujeres. Jordan era el nico que entonces observaba el rostro de Ralph; por eso fue tambin el nico al que sorprendi la expresin taimada y satisfecha con que su hermano se levantaba. Parece que tenemos ms visitas dijo Ralph. Las mellizas entraron en la estacada interior. Victoria fue la primera en entrar, tal como haba imaginado el joven. Lleg con el paso rpido de sus largas piernas torneadas, recortadas bajo el rebullir de su falda de algodn, y descalza, desafiando toda pretensin de damisela. Llevaba los zapatos en una mano y a Jonathan montado en la cadera; el nio gritaba con excitacin: Vicky! Vicky,! Me has trado algo? Un beso en la mejilla y una palmada en el trasero. Vicky ri y lo abraz de forma franca, alegre y sin afectacin. Tena la boca un poco ancha y los labios aterciopelados como ptalos de rosa sobre unos dientes grandes, cuadrados y blancos como la porcelana. Al rer, la lengua rosada como la de un gato se curvaba entre ellos. Tena los ojos verdes, y su piel posea esa perfeccin inglesa que ni el sol ni las grandes dosis de quinina contra la malaria pueden opacar. Su belleza era deslumbrante, aun sin aquellos espesos mechones de pelo cobrizo,

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agitados por el viento y salvajes como el mar, que le caan sobre la cara y los hombros. Atrajo la atencin de todos los presentes, hasta del seor Rhodes, pero fue hacia Ralph que corri con el hijo de ste a cuestas para echarle el brazo libre alrededor del cuello. Era tan alta que le bast levantarse de puntillas para llegarle a los labios. El beso no dur mucho, pero su boca era suave, hmeda y flexible; y adherente la presin de sus pechos bajo la blusa de algodn. El contacto de sus muslos dispar un estremecimiento por la espalda de Ralph, que interrumpi el abrazo. Por un instante, los ojos verdes le hicieron burla, como desafindolo a algo que ella an no comprenda del todo pero que ya disfrutaba y presenta como un embriagador poder sobre toda la humanidad; algn da lo pondra a prueba hasta sus mismos lmites. Entonces dej al nio con su padre y gir en redondo, para correr descalza por la tienda y lanzarse en brazos de Jordan. Mi querido Jordan, oh, cmo te hemos extraado. Lo oblig a iniciar una bamboleante gira por el interior de la estacada, mientras sacuda el pelo al comps de un canto alegre. Ralph mir al seor Rhodes; al ver su expresin de sorpresa e intranquilidad, sonri con gusto y solt a Jonathan, en libertad de correr a las faldas de Vicky y agregar su vocecita chillona al bullicio. Por fin, se volvi para saludar a la segunda gemela. Elizabeth era tan alta como Vicky pero ms morena. Su pelo tena el color de la caoba lustrada, con chispas de borgoa; la piel, tonificada por el sol, era dorada como los ojos de un tigre. Su cintura estrecha pareca la de una bailarina. El cuello de garza y los pechos, ms pequeos que los de su hermana, eran elegantes a su manera. A pesar de la voz suave y de la risa grave, ronroneante, haba un estremecimiento travieso en los labios, una inclinacin audaz en la cabeza y cierta medida de estudiada candidez sexual en la mirada de sus ojos de miel silvestre. Ella y Cathy venan del brazo, pero la jovencita dej la compaa de su hermana para presentarse a Ralph. Mi cuado favorito murmur. Al mirarla a los ojos, Ralph record que a pesar de la voz ms suave y los modales ms contenidos era siempre Elizabeth la instigadora de todas las travesuras que las gemelas planeaban. As, tan de cerca, su verdadera belleza se tornaba evidente; tal vez menos deslumbrante que la de Vicky, pero ms inquietante en el equilibrio de sus facciones y la profundidad de los ojos dorados. Bes a Ralph con un contacto breve pero an menos fraternal que el de su melliza. Al retirarse lo mir de soslayo con una ficcin de inocencia ms mortfera que cualquier audacia. Ralph quebr el elctrico contacto y mir a Cathy con una cmica mueca de resignacin; era de esperar que ella

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siguiera atribuyendo el estudiado modo en que l evitaba a sus hermanas a su carcter bullanguero e infantil. Vicky, ruborizada y jadeante, solt a Jordan y pregunt a Ralph con los brazos en jarras: No vas a presentarnos a tus invitados? Seor Rhodes dijo su cuado con deleite, permtame presentarle a mis cuadas. Oh, el famoso seor Rhodes susurr Vicky con gesto teatral; pero brillaban pequeas chispas verdes en sus ojos. Es un verdadero honor conocer al conquistador de la nacin matabele. Ver usted, el rey Lobengula era amigo personal de nuestra familia. Por favor, disculpe a mi hermana, seor Rhodes. Elizabeth hizo una reverencia con una expresin casta. No ha querido ser descorts, pero nuestros padres fueron los primeros misioneros en tierra matabele; y pap sacrific su vida tratando de ayudar a Lobengula, mientras los soldados de su compaa lo perseguan hasta su muerte. Mi madre... Jovencita, estoy muy bien enterado de quin es su madre dijo Rhodes speramente. Oh, bueno dijo Vicky con mucha dulzura. En ese caso apreciar el regalo que le ha enviado. La muchacha meti la mano en el profundo bolsillo de su larga falda y sac un delgado libro; estaba encuadernado en cartn y no en cuero; la calidad del papel era rugosa y opaca. Lo dej sobre la mesa, frente al seor Rhodes, que apret los dientes al leer el ttulo. Hasta Ralph lanz un leve gemido; esperaba que las gemelas ejercieran una influencia perturbadora, pero no que fuera tan instantneamente explosiva. El libro se titulaba El soldado Hanckett, de Matameleland, y estaba firmado por Robyn Ballantyne, pues la madre de las mellizas publicaba su obra con el nombre de soltera. Quiz no haba un solo hombre en el campamento que no hubiera ledo ya ese pequeo libro o al menos odo hablar de su contenido, y si Vicky hubiera soltado en su lugar una mamba viva sobre la mesa, la consternacin general no hubiera sido ms intensa. El argumento del libro era tan peligroso que tres respetables editores londinenses lo rechazaron; por fin, Robyn St. John lo public por su cuenta, obteniendo un xito inmediato. En el curso de seis meses llevaba vendidos casi doscientos mil ejemplares, y era motivo de extensos comentarios en casi todos los peridicos influyentes tanto de Inglaterra como de las colonias. La primera pgina estableca el tono de las siguientes: una borrosa fotografa donde se vea a diez o doce blancos con el uniforme de la compaa en pie bajo las ramas extendidas de una teca silvestre, contemplando los cadveres de cuatro matabeles semidesnudos que

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pendan por el cuello de las ramas ms altas. La foto no tena epgrafe y los borrosos rostros de los blancos resultaban irreconocibles. El seor Rhodes alarg una mano y abri el libro justo por donde figuraba esa horrible ilustracin. stos son cuatro indunas matabeles heridos en la batalla de Bembesi que se suicidaron ahorcndose antes que rendirse a nuestras fuerzas gru. No son las vctimas de alguna atrocidad como deja entender esta chabacanera y cerr el libro con un golpe seco. Oh, seor Rhodes, para mam ser una desilusin que no le haya gustado su pequeo relato dijo con dulzura Elizabeth. El libro describa las aventuras ficticias del soldado Hackett, de la Compaa Britnica de frica del Sur, y su destacada participacin en la matanza de los matabeles bajo el fuego de las ametralladoras, la persecucin y muerte de los supervivientes, el incendio de los kraals, el robo del ganado de Lobengula y la violacin de las jvenes matabeles. Despus, el soldado Hackett se separaba de su escuadrn y pasaba una noche a solas en un kopje salvaje. Mientras se acurrucaba junto a su fogata, un misterioso hombre blanco surga de la noche para reunirse con l ante el fuego. Hackett comentaba: Ah, veo que usted tambin estuvo en la guerra" y se inclinaba para examinar los pies del desconocido. Por Dios! En los dos pies! Y qu manera de atravesrselos! Debe de haberlo pasado muy mal. El desconocido responda: "Pas hace mucho tiempo". El lector quedaba en la duda sobre la identidad del personaje, sobre todo ante la descripcin de su suave semblante y sus ojos azules omniscientes. De pronto, el desconocido realizaba una florida invocacin ante el joven Hackett: Lleva este mensaje a Inglaterra. Presntate a los poderosos y pregunta: Dnde est la espada que se os entreg para que impartierais la justicia y repartierais merced? Cmo la entregasteis a hombres que slo buscan oro, que slo apetecen riquezas, hombres para quienes las almas y los cuerpos de sus prjimos son puntos en el juego, gente que ha transformado la espada de un gran pueblo en una herramienta de mineros para buscar metales preciosos, como los hocicos de los cerdos para desenterrar nueces?" No era de extraar, pens un Ralph sonriente, que el seor Rhodes apartara el libro imperiosamente y se limpiara la mano con que lo haba tocado en la solapa de su arrugada chaqueta. Oh, seor Rhodes murmur Vicky con los ojos abiertos y un gesto angelical, al menos debera leer la dedicatoria de mam. Y tom el despreciado libro para leer de su portada: A John Cecil Rhodes, sin cuyos esfuerzos este libro nunca habra sido escrito". El seor Rhodes se levant con ponderable dignidad.

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Ralph, gracias por su hospitalidad. El doctor Jim y yo seguiremos viaje a Bulawayo, me parece. Hemos pasado ya demasiado tiempo aqu. Luego mir a Jordan. Las mulas han descansado bien. Hay luna esta noche? Habr una buena luna replic el joven, y no hay nubes, de modo que tendremos buena iluminacin durante el viaje. Podemos estar listos para partir esta noche, entonces? Era una orden. El seor Rhodes, sin esperar respuesta, sali de la estacada a grandes pasos hacia su propia tienda, seguido por el pequeo doctor. En cuanto se retiraron, las mellizas estallaron en una alegre y tintineante carcajada, abrazndose casi en xtasis de felicidad. Mam hubiera estado orgullosa de ti, Victoria Isabel. Bueno, yo no asegur la voz de Jordan, interrumpiendo la hilaridad. Estaba plido y temblaba por el enojo. Vosotras dos sois unas muchachas mal educadas y tontas. Oh, Jordan, no te enfades suplic Vicky tomndole la mano. Nosotras te queremos. Oh, s, las dos afirm Elizabeth, cogida a la mano libre. Pero el joven se apart de ambas. No tenis idea, con ese comportamiento alocado, del peligroso juego en que participis; y no slo vosotras... Dio varias zancadas para alejarse de ellas, pero se detuvo por un momento frente a su hermano. T tampoco tienes idea, Ralph. Su expresin se suaviz y apoy una mano en su hombro. Por favor, ten ms cuidado... por m, si no lo haces por ti. Despus, se alej tras su patrn. Ralph sac el reloj de oro de su chaleco y lo inspeccion de forma ostensible. Bueno anunci a las mellizas, diecisis minutos para despejar el campamento. Es todo un rcord incluso para vosotras. Volvi a guardar el reloj y rode los hombros de Cathy con un brazo. Ah tienes, Cathy, amor mo, tu casa otra vez sin un solo intruso. Eso no es del todo cierto murmur un suave acento sureo. Harry Mellow se levant del tronco que haba utilizado a manera de asiento y se quit el sombrero de la cabeza rizada. Las mellizas lo miraron fijamente, sorprendidas por un momento. De inmediato, tras cambiar una mirada de total acuerdo, sufrieron una notable transformacin; Liza se alis la falda, Vicky apart el pelo de su cara, y se tornaron graves y respetables. Podras presentarnos a este caballero, primo Ralph dijo Vicky, con un acento tan refinado que el joven tuvo que mirarla dos veces para asegurarse de que se trataba realmente de ella.

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Cuando el coche arrastrado por mulas cruz los portones exteriores de la empalizada, un miembro del grupo del seor Rhodes qued atrs. Qu le dijiste al seor Rhodes? Pregunt Cathy, colgada del brazo de Ralph, mientras contemplaban el coche en retirada, una sombra oscura sobre el camino plateado por la luna. Le dije que necesitaba a Harry un da o dos para que me ayudara a trazar los planos de explotacin de la mina Harkness. Ralph encendi su ltimo cigarro del da y ambos iniciaron el lento paseo por el campamento, lo que constitua un pequeo rito en su vida matrimonial. Era la deliciosa hora de anticipar los momentos siguientes, la hora de hablar sobre los sucesos de la jornada y planear la prxima, tocndose levemente al caminar, la mano de Cathy apoyada en el brazo de l, los muslos rozndose en una proximidad que conducira natural y dulcemente al camastro amplio de la tienda. Y es verdad? A medias admiti l. Lo necesito para ms de un da o dos. En realidad, para diez o veinte aos. Si tienes xito, sers uno de los pocos que hayan logrado imponerse a Rhodes, y a l no le gustar. Ralph la interrumpi con tono perentorio: Escucha! Desde la empalizada interior surga el resplandor anaranjado de un fuego y las notas de un banjo, tocado con tan rara habilidad que los lmpidos acordes reverberaban mezclndose entre s como el canto de alguna ave extica. La msica se elev en un crescendo imposible y ces tan de sbito que en el aire palpit un silencio total, antes de que el nocturno coro de las cigarras, avergonzadas por el hechicero instrumento, recomenzara vacilante. Con l se mezcl un suave palmoteo y las sinceras exclamaciones de las maravilladas mellizas Tu Harry Mellow es hombre de muchos talentos. El principal de ellos es poder detectar el oro de un diente cariado a cincuenta metros de distancia; pero no dudo que tus hermanitas le hallarn otras virtudes. Debera enviarlas a la cama murmur Cathy. No te portes como una perversa hermana mayor la rega Ralph. Recomenz la msica, pero esta vez acompaada por la fuerte voz de bartono de Harry Mellow mientras las gemelas repetan el estribillo clara y alegremente. Deja en paz a las pobres criaturas, que ya bastante de eso padecen en su casa insisti Ralph, tironeando de su mujer.

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Es mi obligacin Protest Cathy, no muy convencida. Si lo que buscas son obligaciones, mujer, por Dios que tengo una ms urgente para ti. Tendido de espaldas en el catre, la contempl mientras ella se preparaba para acostarse a la luz de la lmpara. Le haba llevado mucho tiempo olvidar su crianza de hija de misioneros cristianos y permitir que l la observara as, pero ahora disfrutaba con la experiencia. Se luci un poco ante sus ojos, hasta que l; sonriendo, se inclin para apagar la colilla del cigarro y levant las manos hacia ella Ven aqu, Katie! orden. Pero la mujer se demoraba, provocativa. Sabes qu quiero? No, pero s lo que quiero yo. Quiero un hogar. Lo tienes. Con techo de paja y paredes de ladrillo y un jardn de verdad. Tienes jardn, el ms hermoso del mundo; se extiende desde el Limpopo al Zambeze. Un jardn con rosas y geranios. Se acerc a l, que levant la sbana . Me construirs una casa, Ralph? S. Cundo? Cuando terminemos el ferrocarril. Ella suspir suavemente. Haba odo la misma promesa cuando su marido tendi la lnea telegrfica, antes de que naciera Jonathan, pero comprendi que era mejor no recordrselo. En cambio, se desliz bajo la sbana; los brazos de Ralph, al rodearla, se convirtieron en un momentneo y curioso hogar. En la primavera, junto a uno de los grandes lagos que yacen en las profundidades del valle Rift, enorme falla geolgica que divide el escudo del continente africano como si se tratara del golpe de un hacha, se produjo una extraa incubacin. Las masas de huevos de Schistocerca gregaria, la langosta peregrina, que estaban sepultadas en la tierra suelta de la ribera del lago, liberaron sus ninfas no voladoras. Los huevos fueron puestos en condiciones climticas y ambientales desacostumbradamente propicias. Las bandadas de insectos listos para la procreacin se haban concentrado gracias a vientos fuera de estacin, en los bancos de papiro del lago, lo que equivala a una vasta provisin de alimento que acrecent su fecundidad. Cuando lleg el momento de engendrar, otro viento casual los empuj en masa hasta un

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terreno seco y clido, cuya acidez era la justa para proteger los huevos de los hongos, en tanto que la suave humedad del lago aseguraba la perfecta elasticidad de las cscaras, que permitira a las ninfas escapar con facilidad. En estaciones menos favorables, la prdida de individuos habra ascendido tal vez al noventa por ciento; pero ese ao la benigna tierra dio tal multitud de ninfas que el suelo no pudo albergarlos. Aunque el campo de incubacin era de casi ochenta kilmetros de largo, los insectos se vean forzados a trepar unos sobre otros, de tal modo que la superficie del desierto pareci convertirse en un solo organismo vivo, monstruoso y terrorfico. La agitacin y el estmulo del contacto permanente con sus semejantes produjeron un cambio milagroso en esa marea de ninfas. Su color pardo desrtico se hizo de un vvido anaranjado y negro metlico. El ritmo metablico ascendi de manera vertiginosa, hacindolas hiperactivas y nerviosas. Las patas traseras fueron ms largas y poderosas; mientras que las alas se desarrollaban con pasmosa rapidez, segn entraban en la fase gregaria. Completada la metamorfosis, en cuanto las alas nuevas se secaron se produjo el ltimo y fortuito cambio climtico: las nubes tropicales que bordeaban el valle se alejaron y un sol terrible castig la serpenteante masa de insectos. El valle se convirti en un horno. Todo el enjambre de langostas maduras alz el vuelo espontneamente. En ese bautismo areo, el calor que los cuerpos haban absorbido de la tierra recalentada aument an ms con la actividad muscular. No podan detenerse; volaron hacia el sur, en una nube que eclips al sol, extendida de horizonte a horizonte. En la frescura del atardecer, esa nube poderosa se precipit hacia tierra. Los rboles de la selva no pudieron soportar el peso: ramas tan gruesas como la cintura de un hombre se quebraban bajo las masas de insectos aferradas a ellas. Por la maana, el calor creciente volvi a acicatearlas. Se elevaron, oscureciendo el firmamento, y dejaron la selva desnuda del tierno follaje primaveral, con las ramas vacas y retorcidas como miembros lisiados en un extrao paisaje de muerte. La interminable nube de insectos se volc hacia el sur hasta que la plateada cinta de agua que era el ro Zambeze centelle bajo la sombra de su paso. Las paredes encaladas de la misin de Khami ardan bajo el sol del medioda. La vivienda de la familia, rodeada por grandes galeras sombreadas, y con techo de paja oscura y espesa, estaba algo apartada de la iglesia y de los edificios vecinos, pero todos parecan agazaparse bajo la hilera de colinas boscosas, tal como los pollitos se amontonan bajo la gallina cuando advierten un halcn en el cielo.

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Desde los peldaos frontales de la casa, los jardines se extendan, ms all del aljibe, hasta el pequeo arroyo. Junto a la casa haba rosales y enredaderas en flor que formaban audaces y vistosas manchas frente a las praderas pardas, de las que el largo y seco invierno acababa de retirarse, y bordeando el arroyo, unos maizales cuidados por los convalecientes de la clnica de la misin; pronto asomaran las mazorcas en aquellas plantas altas y verdes. Entre los surcos del maz, la tierra quedaba oculta bajo grandes sombrillas verdes, plantas de calabaza nuevas. Esos campos alimentaban a cientos de bocas hambrientas: familiares, sirvientes, enfermos y conversos que venan de todo Matabeleland hasta ese diminuto oasis de esperanza y socorro. En la galera de la casa principal, ante una sencilla mesa de madera dura, la familia comparta el almuerzo. Era una comida compuesta de pan de maz salado y humeante, horneado en las hojas de la planta y acompaado de maas, leche espesa, agria y fresca, vertida de una jarra de piedra En opinin de las mellizas, las palabras de agradecimiento que precedieron al almuerzo eran desproporcionadamente largas para una comida tan frugal. Vicky se agitaba en la silla mientras Elizabeth suspiraba a un volumen calculado para no exceder el sutil lmite ms all del cual atraera la clera materna. La doctora Robyn St. John, jefa de la misin de Khami, agradeci como era debido al Todopoderoso por Su bondad, pero an continuaba, en tono coloquial, sealndole que un poco de lluvia ayudara a la polinizacin de las mazorcas inmaduras de los sembrados, asegurando una continuacin de sus dones. La doctora tena los ojos cerrados y las facciones relajadas y serenas; su piel mostraba una tersura casi igual a la de Victoria, y su oscuro pelo tena los mismos reflejos rojizos que el de Elizabeth; pero una leve niebla plateada en las sienes delataba su edad. Amado Seor dijo, en tu sabidura has permitido que Campanilla, la mejor de nuestras vacas, pierda su leche. Nos sometemos a Tu voluntad, que sobrepasa todo entendimiento, pero en verdad necesitamos leche si queremos que esta pequea misin contine trabajando para Tu gloria. Robyn hizo una pausa para permitir que sus palabras obraran su efecto. Amn dijo Juba desde el otro extremo de la mesa. Desde su conversin al cristianismo, Juba acostumbraba cubrir sus pechos negros, grandes como melones, con un chaleco de hombre abotonado hasta arriba; entre los collares de conchas y brillantes cuentas de cermica colgaba un simple crucifijo de oro. Por lo dems, an vesta el atuendo tradicional de las matronas matabeles de alto rango. Robyn abri los ojos para sonrerle. Eran compaeras desde haca muchos aos, pues la doctora la haba rescatado de un barco esclavista rabe en el canal de Mozambique mucho antes de que nacieran sus hijos, cuando ambas eran jvenes y solteras. El rey Lobengula slo haba dado autorizacin para su conversin al cristianismo poco antes de su derrota definitiva.
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Juba, la Paloma... Cunto haba cambiado desde aquellos lejanos das. Ahora era la esposa mayor de Gandang, uno de los grandes indunas de la nacin matabele, hermano del mismo Lobengula. Le haba dado doce hijos varones, el mayor de los cuales era Bazo, el Hacha, tambin induna, aunque cuatro de los menores haban muerto frente a las ametralladoras Maxim, en el ro Shangani y en el cruce del Bembesi. A pesar de todo, apenas terminada aquella guerra breve y cruel, Juba haba regresado a la misin de Khami y a Robyn. En ese momento devolvi la sonrisa a la doctora. Su rostro semejaba una lustrosa luna llena; la sedosa piel negra se estiraba sobre capas y capas de grasa; los ojos oscuros le chispeaban con una inteligencia vivaz, y sus dientes eran de una blancura perfecta e inmaculada. En el vasto crculo de sus brazos, cada uno tan grueso como el muslo de un hombre, sostena al nico hijo varn de Robyn St. John. Robert no tena an dos aos; era un nio flaco, sin la fuerte estructura sea del padre, pero con los mismos ojos extraos y moteados de amarillo. Como muchos cros nacidos de madres en el umbral de la menopausia, tena un raro aire de solemnidad anticuada, como un pequeo gnomo que hubiera vivido ya cien aos. En su piel se marcaba el tono cetrino que dan las dosis regulares de quinina contra la malaria, y contemplaba el rostro de su madre como si hubiera entendido cada una de sus palabras. Robyn volvi a cerrar los ojos. Las mellizas, que se haban animado ante la perspectiva de un amn definitivo, intercambiaron una mirada y encorvaron la espalda en un gesto de resignacin. Amado Seor, T conoces el gran experimento que tu humilde sierva comenzar antes de que termine el da, y estamos seguros de contar con tu comprensin y tu proteccin durante los peligrosos das que nos aguardan. Juba comprenda el ingls apenas lo suficiente como para seguir el hilo de la frase, pero la sonrisa se borr de su cara. Hasta las mellizas volvieron a levantar la vista, ambas tan preocupadas y entristecidas que cuando Robyn dej or el tan esperado amn ninguna trat de alcanzar desvergonzadamente las fuentes ni las jarras. Victoria, Elizabeth, podis comenzar las inst Robyn. Todos masticaron penosamente durante un rato. No nos dijiste que sera hoy Protest Vicky. La joven del kraal de Zama es un sujeto perfecto; los escalofros le empezaron hace una hora, y espero que la fiebre llegue al punto mximo antes de la cada del sol. Por favor, mam... Elizabeth se levant de un salto para arrodillarse junto a Robyn y echarle los brazos a la cintura con expresin afligida. Por favor, no hagas eso.

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No seas tonta, Elizabeth le indic la madre con firmeza. Vuelve a tu asiento y come. Lizzie tiene razn afirm Vicky, con los verdes ojos llenos de lgrimas. No queremos que hagas eso. Es tan peligroso, tan horrible... La expresin de Robyn se suaviz un poco y puso una mano morena, estrecha y fuerte sobre la cabeza de su hija. A veces es preciso hacer cosas que nos asustan. De esta manera Dios pone a prueba nuestra fuerza y nuestra fe. Acarici aquel pelo oscuro y suave, apartndoselo de la frente. Tu abuelo, Fuller Ballantyne... El abuelo estaba tocado intervino Vicky. Estaba ms loco que una cabra. Robyn sacudi la cabeza. Fuller Ballantyne fue un gran hombre de Dios. Su visin y su valor no tenan lmites, y slo la gente pequea y perversa llama locos a semejantes hombres. Dudaban de l como ahora dudan de m; pero yo, como l, probar la verdad. El ao anterior, Robyn, en su condicin de supervisora mdica de la misin de Khami, present un documento ante la Asociacin Mdica Britnica en el cual resuma las conclusiones de veinte aos de estudio acerca de la fiebre tropical de la malaria. Al principio reconoca la obra de Charles Louis Alphonse Laveran, el primero en aislar el parsito de la malaria mediante examen microscpico; pero enseguida pasaba a postular que los paroxismos peridicos de escalofros y fiebre caractersticos de la enfermedad coincidan con la segmentacin de esos parsitos en la corriente sangunea del paciente. Los augustos miembros de la Asociacin Mdica Britnica tenan perfecta conciencia de su reputacin como provocadora poltica; esa mujer era una radical que se rea de sus convicciones conservadoras. No le haban perdonado todava que se fingiera hombre para asistir a la escuela de medicina y que profanara ese mbito exclusivamente masculino, obteniendo as su diploma. Recordaban con dolor el furor y el escndalo que suscit cuando los directores del Hospital St. Matthew de Londres, donde realiz su perodo de prcticas, trataron de revocar su doctorado. Del mismo amargo modo, la haban visto publicar una serie de libros de gran xito, que culminaron con el infame El soldado Hackett, de Matabeleland, un cruel ataque contra la compaa, en la cual estaban invertidos buena parte de los fondos de la Asociacin. Naturalmente, los honorables miembros de tan augusta institucin se situaban por encima de emociones mundanas tales como la envidia y la malicia, y nadie se resenta por los magnos beneficios de sus publicaciones, sobre todo si algunas de las al principio ridculas teoras de Robyn sobre enfermedades tropicales resultaron finalmente ciertas; es ms, sometidos a la presin de Oliver Wicks, editor del Standard y defensor de Robyn, se

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haban retractado con hidalgua de sus refutaciones previas. De cualquier modo, cuando la doctora Robyn St. John, antes Codrington y Ballantyne de soltera, lograra algn da condenarse a s misma gracias a tanta audacia y presuncin, los miembros de la Asociacin Mdica Britnica no se contaran entre quienes la lloraran. Por todo ello, fue con una leve alarma que leyeron la primera parte del ltimo documento de Robyn sobre la malaria. Su teora de la coincidencia de la segmentacin de los parsitos con los cambios de temperatura del paciente slo poda aadir ms prestigio a su carrera. Afortunadamente, lleg una segunda parte y con ella una nueva situacin arriesgada para su colega misionera. Desde que Hipcrates describi por primera vez la enfermedad, en el siglo V a. de C. era indiscutible que la malaria, como su nombre daba a entender, se transmita por los malos aires de los terrenos pantanosos. Robyn St. John postulaba que eso era una falacia, puesto que el contagio de la enfermedad se efectuaba de un infestado a una persona sana mediante el contacto sanguneo, y, lo ms increble, en su documento pretenda sugerir que el agente transmisor era el mosquito que proliferaba en los terrenos pantanosos donde la enfermedad era endmica. Como prueba, Robyn citaba un examen microscpico de parsitos de la malaria en los lquidos digestivos de esos insectos. Ante semejante oportunidad, sus colegas de la Asociacin Mdica Britnica no pudieron obviar la tentacin de tratarla con profundo desprecio. La doctora St. John no debera permitir que su debilidad por la ficcin grotesca se entrometiera en los sagrados mbitos de la investigacin mdica, escribi uno de sus crticos ms benignos. No existe la ms remota prueba de que alguna enfermedad pueda transmitirse por la sangre y de que insectos voladores sean los causantes. Esta burla no se diferencia mucho de las creencias en vampiros y dems chupasangres. Tambin se burlaban de mi padre. La barbilla de Robyn se alz al dirigirse a su hija, y la energa de sus facciones pareca avasalladora. Cuando l refut la idea de que la fiebre amarilla era una enfermedad infecciosa o contagiosa, lo desafiaron a proporcionar pruebas coherentes de su hiptesis. Las mellizas haban odo esa parte de la historia familiar diez o doce veces, y por ese motivo sus rostros adquirieron una palidez propia de la nusea. l se present en el hospital donde se haban reunido todos los cirujanos eminentes y recogi un vaso del vmito amarillo de un paciente moribundo por esa enfermedad. Brind ante sus colegas con esa copa y se bebi el contenido delante de todos ellos. Vicky se cubri la boca y Elizabeth, con un ceniciento fondo en sus facciones, sufri una leve arcada.

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El abuelo era un hombre valiente y yo soy hija suya complet Robyn sin ms. Ahora a comer. Espero que esta tarde me ayudis las dos. Detrs de la iglesia se alzaba la nueva sala que Robyn construy tras la muerte de su primer esposo en la guerra contra los matabeles. Era una cabaa de lados abiertos, con paredes de un metro de alto. El techo de paja se sostena sobre postes de mopani, y en la poca clida la brisa entraba sin obstculos en la estructura; en cambio, cuando llova o haca fro se podan desenrollar las esterillas de pasto tejido para proteger las paredes. Las esterillas para dormir se tendan en hileras sobre el suelo arcilloso sin que se hiciera intento alguno por separar a las familias; hijos y cnyuges sanos vivan junto a los enfermos. Robyn haba descubierto que era preferible convertir el hospital en una bulliciosa comunidad antes que condenar a sus pacientes a una muerte con tristeza. Sin embargo, como el ambiente era agradable y la comida excelente, resultaba difcil convencer a los pacientes de que se fueran una vez curados; por fin, Robyn haba ideado la treta de enviar a todos los convalecientes y a sus familiares a trabajar en los sembrados o en la construccin de salas nuevas, con lo que logr reducir drsticamente la poblacin de la clnica a proporciones manejables. El laboratorio de Robyn se situaba entre la iglesia y la nueva sala. Era una choza circular, con paredes de adobe y, una sola ventana. En su interior haba estantes y un banco de trabajo. El nuevo microscopio, comprado con los derechos de su ltimo libro, ocupaba un lugar de honor; junto a l, su diario de trabajo, un mamotreto encuadernado en cuero donde anotaba en esos momentos sus observaciones preliminares. Sujeto: mujer de rasgos caucsicos, buena salud en la actualidad, escribi con mano firme y letra caligrfica; pero el tono trgico de Juba y su expresin triste le hicieron levantar una mirada irritada. Hiciste un solemne juramento al gran rey Lobengula: cuidaras de su pueblo cuando l se fuera. Cmo vas a cumplir con esa promesa si mueres, Nomusa? Pregunt Juba en sindebele, recalcando el apodo que los matabeles daban a Robyn: Nomusa", hija de la merced. No voy a morir, Juba le espet Robyn. Y por lo que ms quieras, deja de poner esa cara. No es prudente provocar a los espritus oscuros, Nomusa. Juba tiene razn, mam apoy Vicky. Deliberadamente has dejado de tomar quinina, ni una pastilla en seis semanas, y tus propias observaciones demuestran que el peligro de la fiebre es mayor cuando... Basta! Robyn golpe la mesa con la palma de la mano. No quiero escuchar una palabra ms sobre el tema.

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Est bien acept Elizabeth. No trataremos de detenerte, pero si enfermas de gravedad, debemos ir a Bulawayo a buscar al general St. John? Robyn arroj la pluma sobre la pgina abierta y se levant de un salto. No se os ocurra semejante cosa, me habis odo? No quiero veros cerca de ese hombre. Es tu esposo, mam seal Vicky. Y el padre de Bobby agreg Elizabeth. Y te ama farfull Vicky antes de que Robyn pudiera interrumpirla. Robyn, muy plida, temblaba de clera y de alguna otra emocin que por un momento le impidi contestar. Elizabeth sac partido de ese poco habitual silencio. Es tan fuerte... Elizabeth! Robyn se recobr, y su voz son fra y afilada como el acero. Sabes que he prohibido hablar de l. Volvi a sentarse ante el escritorio, recogi la pluma y, durante un largo minuto, el rasgueo en el papel fue el nico sonido perceptible en la habitacin. Cuando volvi a hablar, su voz haba vuelto al tono acostumbrado. Mientras est incapacitada, Elizabeth se encargar de escribir el diario; tiene mejor letra. Quiero que se hagan anotaciones hora a hora, por grave que sea la situacin. Muy bien, mam. Vicky, t te encargars de administrar el tratamiento, pero no antes de que se establezca el ciclo sin posibilidades de rechazo. He preparado una lista de instrucciones para que las sigis si pierdo el conocimiento. Muy bien, mam. Y yo, Nomusa? Murmur Juba. Qu debo hacer? La expresin de Robyn se suaviz y puso una mano en el brazo de su amiga. Juba, debes comprender que no reniego de la promesa hecha a tu pueblo. A lo que aspiro con este experimento es a la definitiva desaparicin de una enfermedad que ha asolado a los matabeles y a todos los pueblos de frica durante largo tiempo. Confa en m, querida amiga; ste es un gran paso para liberar a tu pueblo y al mo de esta terrible plaga. Ojal hubiera otro medio, Nomusa. No lo hay. Robyn sacudi la cabeza. Preguntaste qu debas hacer para ayudar. Te quedars conmigo, Juba, para darme consuelo? Sabes que s susurr la matabele, abrazndola. Robyn pareca delgada e infantil entre aquellos grandes brazos, y los sollozos de Juba las estremecieron a las dos.
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La muchacha negra yaca en su esterilla junto a la pared de la sala. Estaba ya en edad de casarse, pues cuando arroj el cobertor de piel, en pleno ataque de delirio, su cuerpo desnudo se revel en completa madurez, con una frtil expansin de caderas y pezones duros. Sin embargo, el ardor de la fiebre la estaba consumiendo y su piel pareca tan frgil como el pergamino; tena los labios grises y resquebrajados, y los ojos con el brillo propio y antinatural de la fiebre. Robyn, al palpar sus axilas con la mano, exclam: Parece un horno al rojo vivo, pobre nia. Est en el punto culminante. Apart la mano y la cubri con la gruesa manta. Creo que es el momento justo. Juba, tmala por los hombros. Vicky, sostenle el brazo. Y t, Elizabeth, trae el cuenco. Vicky sostuvo por el codo el brazo que asomaba por debajo del cobertor, mientras Robyn deslizaba un torniquete en el antebrazo y lo retorca. Las venas de la mueca de la matabele se hincharon, purpreas y duras como uvas sin madurar. Vamos, nia urgi a Elizabeth. La joven, con manos temblorosas, le tendi un aguamanil esmaltado y retir el pao que lo cubra. Robyn recogi la jeringa. Retir la aguja del extremo y al mismo tiempo bombe las venas con el pulgar de la mano libre, para despus perforar la piel con un impulso en ngulo. Hall la vena casi de inmediato y un fino chorro de sangre oscura brot del extremo de la aguja. Robyn sujet la jeringa a la aguja y tir lentamente del mbolo, observando con atencin cmo entraba el rojizo lquido en el tubo de bronce, visible por la ranura de vidrio. Voy a sacar dos centmetros cbicos murmur mientras la sangre llegaba a la escala grabada en el tubo. Sac la aguja de la piel de la enferma y detuvo la sangre que brotaba con una presin del pulgar. Despus de dejar la jeringa en el aguamanil, solt el lazo del torniquete. Juba, ahora dale quinina y qudate con ella hasta que empiece a sudar. Robyn se levant con un revuelo de faldas, y las mellizas se vieron forzadas a correr para mantenerse a su lado camino del laboratorio. En cuanto estuvieron dentro del cuarto circular, Robyn cerr la puerta con fuerza. Hay que darse prisa dijo, desabotonndose el puo para subirse la manga. Que no se deterioren los organismos de la sangre. Ofreci el brazo a Vicky, que aplic el torniquete.

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Tomad nota de la hora orden. Las seis diecisiete inform Elizabeth, de pie junto a ella, con el aguamanil en la mano. Miraba con un horror apenas disimulado las venas azules bajo la plida piel del brazo de su madre. Emplearemos la vena baslica resolvi la madre con voz indiferente, en tanto sacaba una aguja nueva de su estuche. El pinchazo le hizo morderse el labio, pero sigui hurgando suavemente hacia abajo en busca de su propia vena hinchada, hasta que de pronto se produjo una erupcin de sangre en el extremo abierto de la aguja. Entonces, con un gruido de satisfaccin, extendi la mano hacia la jeringa llena. Oh, mam! grit Vicky, sin poder contenerse ms. Cllate, Victoria. Sujet la jeringa a la aguja, y sin pausas dramticas ni palabras grandilocuentes inyect la sangre an caliente en su propia vena. Despus, retir la jeringa y se baj la manga con gesto decidido. Bueno dijo, si estoy en lo cierto, y lo estoy, podemos esperar los primeros efectos para dentro de cuarenta y ocho horas. La gran mesa de billar era la nica en esa parte de frica, ms all del Club Kimberley hacia el norte y al sur del Hotel Sheaphard, en El Cairo. Haba sido transportada a piezas a lo largo de cuatrocientos cincuenta kilmetros desde la ltima estacin ferroviaria; Ralph Ballantyne percibi ciento doce libras por el traslado. Sin embargo, el propietario del Grand Hotel ya haba multiplicado en beneficios diez o doce veces el costo inicial desde que la instal en el centro de su saln. La mesa era motivo de orgullo para todos los ciudadanos de Bulawayo, como si simbolizara la transicin de la barbarie a la civilizacin el que los sbditos de la reina Victoria estuvieran dando tacazos a aquellas bolas de marfil en el mismo sitio donde, aos antes, un rey negro y pagano haba efectuado sus horrendas ceremonias y sus ejecuciones. La multitud de espectadores se alineaba contra todas las paredes, y hasta trepaba al largo mostrador para ver mejor el juego; todos eran hombres de coraje, pues haban ganado sus concesiones mineras como integrantes de la victoriosa columna del doctor Jim. Cada uno posea mil doscientas hectreas de tiernos pastos, sobre los que criaban su parte proporcional del reparto de la cabaa capturada a Lobengula, y muchos haban clavado ya sus mojones en los ricos yacimientos, donde el oro centelleaba a la vista bajo el sol blanco de Matabeleland; aunque algunos no justificasen al final los gastos de explotacin, lo cierto es que en esa tierra se escondan grandes tesoros, lo que pareca afectar al ambiente de

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Bulawayo, hacindolo optimista y arrogante, y a las elevadas sumas en apuestas de juego. ste era el caso de Ed Pearson, que haba reclamado una antigua mina entre los ros Hwe Hwe y Tshibgiwe cuyas muestras daban ciento cincuenta gramos por tonelada. Se llamaba Globo y Fnix", y Harry Mellow, bajo las instrucciones del seor Rhodes, estim en su momento que las reservas ascendan a dos millones de toneladas; eso la converta en la mina ms rica de la zona, excepto tal vez la Harkness, de Ralph Ballantyne, con sus ms de cinco millones de reservas estimadas a una increble proporcin de mil quinientos gramos por tonelada. El general Mungo St. John aplic con cuidado tiza a su taco y se limpi el polvo azul de los dedos con un pauelo de seda. Era alto, de hombros anchos y caderas estrechas, pero cojo de una pierna como consecuencia de una vieja herida de bala, episodio que nadie se atreva a mencionar en su presencia. Estaba en mangas de camisa, y los gemelos de oro le sujetaban los puos por encima de los codos; tambin luca bordados de oro y plata en el chaleco. En un hombre menos imponente, una vestimenta tan teatral habra resultado ostentosa, pero en Mungo St. John era tan correcta como el prpura en los emperadores. Se detuvo en una esquina de la mesa para estudiar la disposicin de las bolas. Su nico ojo tena un reflejo codicioso; era amarillo y moteado, como los de las guilas. En el otro llevaba un parche de color negro, lo cual le daba el aire de un pirata gentil. Mir a su adversario desde el otro extremo de la mesa y anunci, con una serena sonrisa: Carambola y bola roja en la tronera. Se elev el volumen de los comentarios y algunas voces apostaron con un mnimo de cinco a uno por el fracaso de esa jugada. Por su parte, Harry Mellow sonri como un nio, inclinando la cabeza, como si admirara a su pesar la audacia de ese hombre. Aquello se llamaba billar a tres bandas, tan parecido al comn como las lagartijas a los enormes cocodrilos del Zambeze. Era una variacin local que combinaba los elementos ms difciles del billar francs y del ingls; la bola del jugador tena que tocar tres bandas antes de completar un golpe, pero adems de esta difcil condicin era preciso anunciar de antemano cmo se pensaba conseguir los puntos, lo que impeda un golpe de suerte; si el jugador lograba una carambola no anunciada, se le penalizaba restndole los puntos que hubiera debido ganar. Las apuestas entre los jugadores eran de cinco libras por punto, pero se les daba libertad, al igual que a los espectadores, para entablar apuestas adicionales a favor o en contra del golpe anunciado. Tratndose de jugadores como Harry Mellow y Mungo St. John, cada jugada equivala a tener mil libras o ms en juego; entonces las voces de los apostadores sonaban tensas y speras.

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Mungo St. John volvi a ponerse el cigarro entre los dientes y simul un pequeo trpode con los dedos de la mano izquierda; luego apoy el taco entre el pulgar y el ndice. Hubo un ltimo revuelo de apuestas y, de inmediato, el silencio se impuso en la atestada sala. Por encima, el aire estaba impregnado de humo, y los rostros se inclinaron hacia delante sudorosos y enrojecidos. Mungo St. John encar la bola con su nico ojo. Al otro lado de la mesa, Harry Mellow aspir lentamente y retuvo el aire. Si Mungo lograba la carambola, sumara dos puntos, ms otros tres por meter la bola roja. Pero no slo eso estaba en juego, pues Harry haba apostado cincuenta libras ms a que no podra hacerlo; ganara o perdera ms de cien guineas. La cara de Mungo St. John estaba tan seria como la de un profesor de filosofa ante el anlisis del acertijo del universo. Amag un suave golpe de prueba que detuvo con el botn de cuero del taco casi tocando la bola blanca. Luego, deliberadamente, retir el taco en toda su longitud. En el momento culminante, la voz de una mujer joven interrumpi el tenso silencio de los espectadores. General St. John, tiene que venir ahora mismo. Haba slo cien mujeres blancas en todo el territorio comprendido entre los ros Shashi y Zambeze; de ellas quiz noventa estaban ya casadas, y la mayora de las otras, comprometidas. Una voz tan adorable hubiera hecho girar todas las cabezas masculinas en ambas aceras de los parisinos Campos Elseos; pero en el saln de billar del Grand Hotel de Bulawayo, ciudad hambrienta de mujeres, tuvo el efecto de un disparo a corta distancia. Un camarero dej caer una bandeja repleta de grandes jarras de cerveza; un pesado banco de madera cay hacia atrs con gran estruendo al saltar los seis hombres sentados en l; un mirn ebrio se tambale hacia atrs, chocando contra otro tipo que, sin pensrselo dos veces, le lanz un golpe que al fallar derrib unas botellas. El sbito estruendo, en medio de aquel profundo silencio, hubiera puesto nervioso a un Zeus tallado en mrmol; pero Mungo St. John complet su golpe con una suavidad casi sedosa. Su nico ojo, sin parpadear, sigui el recorrido de la bola desde la punta del taco. La bola blanca lleg a la banda ms alejada, cambi de direccin y fue a golpear en la banda adyacente con una inclinacin que le rest velocidad. Volvi con apuros, y Mungo St. John levant la mano izquierda para dejarla pasar bajo su nariz. Fue a tocar la otra bola con fuerza apenas suficiente para desviarla una fraccin de milmetro, con lo cual bes la roja como a una amante. sta qued dubitativa en el borde de la tronera por un momento, antes de caer sin ruido alguno en la red. Haba sido una carambola perfecta en su ejecucin, y supona, en esos pocos segundos, un movimiento de mil libras; pero todos los presentes, excepto Mungo St. John, miraban hacia la puerta en una especie de trance

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hipntico. Mungo recuper la bola y la dej sobre la mesa mientras volva a poner tiza en el taco. Mi querida Victoria, hay momentos en que hasta la joven ms hermosa debera guardar silencio dijo. Los presentes estaban tan absortos en aquella joven de cabellos cobrizos que no apostaron de nuevo; sin embargo, en tanto Mungo St. John se preparaba para el golpe siguiente, Victoria volvi a hablar. General, mi madre se est muriendo. St. John levant bruscamente la cabeza, con su nico ojo dilatado por la sorpresa, y la bola blanca sali girando en un golpe errneo. Dej caer el taco de madera al suelo y sin mirar a nadie sali del bar a la carrera. Vicky se qued de pie en el umbral durante algunos segundos; estaba despeinada y an respiraba con tanta agitacin que los pechos suban y bajaban, tentadores, bajo la fina blusa de algodn. Sus ojos recorrieron aquel mar de caras sonrientes y simpticas y se detuvieron ante la alta silueta de Harry Mellow, con sus botas y pantalones de montar y la camisa desteida abierta en el cuello dejando ver un nido de rizos duros. Vicky, ruborizada, gir en redondo para salir de all. Harry Mellow arroj su taco a un camarero y se abri paso a codazos a travs de la desilusionada multitud. Cuando lleg a la calle, Mungo St. John, an sin sombrero y en mangas de camisa, estaba ya montado en su gran yegua baya; pero se inclin para cambiar unas palabras apresuradas con Vicky, que se haba acercado a su estribo. Mungo levant la vista hacia Harry. Seor Mellow, le agradecera que acompaara a mi hijastra para que llegue sana y salva. Me necesitan en Khami le dijo. Clav espuelas en los flancos de la yegua y se alej al galope por la calle polvorienta. Entretanto, Vicky trepaba al pescante de un cochecito desvencijado, con dos diminutos asnos de melanclicas orejas cadas adelante. Junto a ella se alzaba la enorme figura de una matabele. Seorita Codrington suplic Harry, espere, por favor. Alcanz la rueda del carro en pocos pasos y mir a Vicky. Tena tantos deseos de volver a verla... Seor Mellow Vicky levant altaneramente la barbilla, la ruta a la misin de Khami est bien indicada en los mapas. No creo que se haya perdido. Su madre me orden no pisar la misin, y usted lo sabe muy bien, qu diablos.

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Srvase no emplear un lenguaje violento en mi presencia, seor objet la muchacha. Le pido disculpas, pero su madre tiene cierta fama; hay quien dice que alej a un visitante no deseado a base de disparos. Bueno admiti Vicky, eso es cierto; pero era un subordinado del seor Rhodes y se trataba slo de perdigones, sin nimo de causar daos graves. Bueno, yo soy tambin un subordinado del seor Rhodes y tal vez ella ha sustituido los perdigones por balas, y con la prctica podra tener ms puntera. Me gustan los hombres decididos. Los que toman lo que desean sin fijarse en las consecuencias, qu diablos. Eso es lenguaje violento, seorita Codrington. Que tenga usted buenos das, seor Mellow. Vicky sacudi las riendas y los asnos iniciaron un trote cansino. El carrito lleg a las afueras de la ciudad, donde las escasas edificaciones cedan paso a chozas de paja y toldos polvorientos. A ambos lados del camino, haba carretas de transporte estacionadas rueda junto a rueda an con cajas, bultos y rollos trados desde la estacin. Vicky iba muy erguida en el pescante, con la mirada fija en el camino. Sin embargo dijo a Juba, torciendo la boca: Dime si viene detrs sin que te vea espiar. Viene anunci la matabele tranquilamente. Viene como un mandril tras la gacela. Vicky oy el galope detrs, pero se limit a enderezar un poco ms la espalda. Jau! Sonri Juba con nostlgica tristeza. Las pasiones de los hombres... Mi esposo corra setenta y cinco kilmetros sin detenerse a descansar ni a beber agua slo para saborear mi belleza, que volva locos a los hombres. No lo mires, Juba. Qu fuerte e impetuoso es. Te har varones fuertes y sanos en el vientre. Juba! Exclam Vicky. Eso es algo tan pecaminoso que las cristianas no debemos pensarlo siquiera. De cualquier modo, probablemente lo enve de regreso. Juba se encogi de hombros, riendo entre dientes. Entonces har esos lindos varones en otra parte. Lo vi mirar a Elizabeth cuando vino a Khami. Los rubores de Vicky tomaron un matiz ms furioso.
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Eres maligna, Juba...

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Pero antes de que pudiera proseguir, Harry Mellow acerc su caballo al carrito. Su padrastro me encarg su cuidado, seorita, y es mi deber procurar que llegue a casa cuanto antes. Dicho lo cual, sin dejar que ella adivinase su propsito, le rode la cintura con un brazo y, a pesar de sus pataleos de sorpresa, la mont en la grupa de su caballo. Sujtese! orden. Con fuerza! Instintivamente, ella le ech ambos brazos alrededor del cuerpo esbelto y duro. El contacto le caus tal impresin que afloj los brazos y se ech hacia atrs justo cuando Harry azuzaba al caballo, con lo que estuvo muy cerca de iniciar un vuelo libre de espaldas. Por fortuna, se aferr de nuevo al cuerpo de Harry, intentando disipar en su mente sensaciones de calor en la base del estmago y turbacin, a las que su crianza tachaba de pecaminosas. Para distraerse, examin los finos cabellos que crecan bajo la nuca del muchacho y la piel suave de sus orejas. Entonces descubri que otra sensacin le suba a la garganta, una especie de sofocante ternura. Sinti la necesidad casi insoportable de hundir su cara en aquella camisa desteida y respirar el olor viril de su cuerpo, spero como acero contra pedernal, pero con un fondo ms clido, como el de las primeras gotas de lluvia sobre la tierra recocida bajo el sol. Su confusin ces bruscamente al darse cuenta de que el caballo segua al galope tendido. A ese paso, el trayecto de regreso a Khami sera breve, muy breve. Est forzando a su cabalgadura, seor. La voz son tan temblorosa y dbil que Harry volvi la cabeza. No le oigo. Ella se acerc ms de lo necesario; su pelo suelto golpe la mejilla del joven y sus labios rozaron apenas la piel de su oreja. No tan rpido repiti. Pero su madre... No est tan grave. Pero usted dijo al general... Le parece que Juba y yo habramos salido de Khami si estuviera en peligro? Y St. John? Fue una bonita excusa para reunirlos otra vez. Algo tan romntico... Deberamos concederles un poco de tiempo para que estn solos.
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Harry tir de las riendas para que el caballo llevara un paso ms tranquilo, y Vicky, en vez de aflojar sus brazos, se apret a l un poco ms. Mi madre no sabe lo que ella misma siente explic. A veces Lizzie y yo tenemos que encargarnos de ciertas cosas. Lament de inmediato haber mencionado el nombre de su melliza. Tambin ella apreci las miradas que Harry Mellow dedic a Elizabeth en su nica visita a la misin de Khami y la manera en que ella se las devolva. Despus de que l abandon la misin algo apresuradamente con la definitiva despedida de la madre resonndole en los odos, Vicky intent negociar con su hermana un acuerdo para que no volviera a entablar miraditas ardientes con el seor Mellow. Como respuesta, Elizabeth esboz esa enfurecedora sonrisa suya. No crees que debemos dejar esa decisin en manos del seor Mellow? dijo. Si Harry haba sido atractivo hasta entonces, la terca resistencia de Elizabeth lo torn irresistible, y Vicky se abraz con ms fuerza a su cintura. Al mismo tiempo divis las colinas que sealaban el enclave de la misin y sinti un miedo aplastante: Harry debera enfrentarse con los ojos dulces de Elizabeth y con su suave pelo oscuro con matices rojizos. Por primera vez, Vicky se vea libre de toda vigilancia, ya fuera la de su madre o la de Juba y, en especial, la de su hermana. Esa sensacin regocijante sumada a las otras, desconocidas y clamorosas, que la asaltaban, acab con los ltimos reparos de su estricta educacin religiosa. Comprendi con infalible instinto femenino que poda conseguir lo que tanto deseaba, pero slo si iniciaba una accin directa y audaz. Y lo hizo sin dudarlo. Es triste y amargo que una mujer est sola cuando ama tanto a alguien. Su voz se haba convertido en un ronroneo grave, y afect tanto a Harry que lo oblig a poner a su caballo al paso. Dios no quiso que la mujer estuviera sola murmur ella, y vio cmo la sangre coloreaba la piel suave de las orejas. Tampoco el hombre agreg. Lentamente, l volvi la cabeza para mirarla a los ojos. Hace tanto calor al sol... susurr Vicky sin desviar sus ojos verdes. Me gustara descansar unos minutos a la sombra. Harry la baj de la grupa. La muchacha segua muy cerca de su cuerpo. El polvo de las carretas lo cubre todo. No hay un lugar limpio donde sentarse coment. No deberamos apartarnos un poco del camino? Lo tom de la mano para guiarlo con toda naturalidad hacia un rbol de mimosa, por entre el pasto que les llegaba a las rodillas. Bajo sus ramas

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extendidas estaran fuera de la vista de cualquier viajero que transitara por el camino. La yegua de Mungo St. John estaba cubierta de surcos oscuros que le chorreaban desde el lomo, y en las botas de su amo brillaban las salpicaduras de espuma de su hocico entreabierto. l la condujo por el paso entre los kopjes y, sin pausa, la impuls hacia los edificios blancos de la misin, cuando la esbelta silueta de Elizabeth apareci en la galera de la casa. Con una mano sobre los ojos a manera de pantalla mir cuesta arriba y al reconocer a Mungo baj apresuradamente los peldaos, hacia la luz del sol. General St. John, gracias a Dios que ha venido. Corri a tomar la cabeza de la yegua. Cmo est Robyn? Haba una expresin salvaje y enloquecida en las facciones huesudas de Mungo. Sac los pies de los estribos y desmont de un salto. En su ansiedad, tom a Elizabeth por los hombros y la sacudi con fuerza. Todo empez como un juego; Vicky y yo queramos que usted viniera porque mam, aunque slo tiene un poco de fiebre, le necesita. Maldicin, muchacha le grit el general. Qu ha pasado? Ante su tono, las lgrimas que Elizabeth estaba conteniendo estallaron con un sollozo y le corrieron por las mejillas. Ha cambiado. Ha de ser la sangre de la muchacha, por eso est ardiendo. Domnate. Mungo volvi a sacudirla. Vamos, Lizzie, me extraa en ti ese comportamiento. Elizabeth trag saliva y logr controlar su voz. Se inyect sangre de una paciente enferma de fiebre. De una negra? En el nombre de Dios, por qu? No esper respuesta y dej a Elizabeth para subir corriendo a la galera y alcanzar el dormitorio de Robyn. Se detuvo antes de llegar a la cama; en el cuartito cerrado, el hedor de la fiebre era tan fuerte como el de una pocilga. El calor del cuerpo tendido en aquel camastro estrecho se haba condensado en el vidrio de la nica ventana, como el vapor de una cacerola de agua hirviente, y, acurrucado junto al colchn como un cachorro a los pies de su amo, estaba el hijo de Mungo. Robert levant la vista hacia su padre, con grandes ojos solemnes, y su boca se torci en la cara flaca y plida. Hijo!

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Mungo dio un paso ms hacia la cama, pero el nio se levant de un salto y huy en silencio hacia la puerta, pasando bajo el brazo extendido del padre. Sus pies descalzos cruzaron la galera a la carrera. Por un momento, Mungo dese correr tras l, pero acab por sacudir la cabeza y avanz hasta detenerse frente a aquella silueta inmvil. Robyn haba adelgazado de tal modo que los huesos del crneo parecan asomar a travs de la carne plida en las mejillas y la frente. Sus ojos estaban cerrados y hundidos en sus cuencas profundas y purpreas. El pelo, con briznas de plata en las sienes, pareca seco y quebradizo como los pastos invernales de las praderas. Al inclinarse para tocarle la frente, Mungo not que un paroxismo de estremecimientos se apoderaba de ella, al punto de hacer vibrar la cama de hierro. Los dientes le rechinaban de tal forma que parecan a punto de quebrarse como si fueran de porcelana. Lanz una spera mirada a Elizabeth, que permaneca a su lado con expresin de pnico. Quinina? Pregunt. Le he dado ms de lo debido, pero no hay respuesta. Elizabeth se interrumpi sin decidirse a decirle lo peor. Qu pasa? Mam llevaba seis semanas sin tomar quinina. Quera dar a la fiebre mayores posibilidades de atacar para poner a prueba su teora. Mungo la mir horrorizado. Pero sus propios estudios... sacudi la cabeza. Ella misma ha demostrado que la abstinencia, seguida de dosis masivas... No pudo continuar, como si las palabras pudieran atraer al espectro que l ms tema. Elizabeth se anticip a sus temores. Esa palidez susurr, esa total falta de reaccin ante la quinina... Mucho me temo que... Mungo rode los hombros de su hijastra con un brazo y, por unos pocos segundos, ella se acurruc contra su cuerpo. Mungo haba disfrutado siempre de una relacin especial con las mellizas, encontrando en ellas cmplices bien dispuestas y aliadas secretas en la misin de Khami desde el da en que lleg agonizante por una herida de bala infectada en la pierna. Aunque entonces no eran ms que unas cras, haban demostrado no ser inmunes al extrao efecto hipntico que l tena sobre las mujeres de cualquier edad. Vicky y yo tentamos al destino al decirle que mam se estaba muriendo. Basta yadijo l, zarandendola un poco y, enseguida, como para ocultar la incomodidad existente entre ellos, aadi: Ha orinado?

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Desde anoche, no respondi la muchacha con un triste gesto. l la empuj hacia la puerta. Debemos obligarla a tomar lquido. Hay una botella de coac en la alforja de mi montura. Trae limones de la huerta, un cuenco de azcar y una gran jarra de agua hirviendo. Mungo sostuvo la cabeza de Robyn mientras Elizabeth la obligaba a beber pequeos sorbos por entre los labios blancos. Robyn, en su delirio, se debata contra los dos, perseguida por los terribles fantasmas de la malaria. De repente, los helados estremecimientos que la sacudan cedieron para dar paso a un calor agobiante que la iba deshidratando. Aunque no reconoca a Mungo ni a Elizabeth, bebi sedienta atragantndose en su ansiedad, en un estado tan dbil que, al tratar de levantar la cabeza, se le cay hacia un lado. Mungo tuvo que sostenerla; sus manos poderosas y de aspecto brutal se hicieron extraamente suaves y tiernas al sujetarle la barbilla y secarle las gotas que le caan de los labios. Cunto ha bebido? inquiri. Ms de dos litros fue la respuesta de Elizabeth. La luz del cuarto se alter al caer el sol. La muchacha se incorpor frotndose la espalda y se acerc a la puerta para mirar hacia el camino que bajaba por entre las colinas. Vicky y Juba ya deberan haber vuelto dijo. Pero ante un nuevo grito de su madre cerr la puerta y corri hacia la cama. Al arrodillarse junto a Mungo, percibi el penetrante olor a amonaco que impregnaba la habitacin. Tengo que cambiarla dijo suavemente y mirando a otro lado. Mungo no se levant. Es mi esposa dijo. Ni Vicky ni Juba estn aqu, y necesitars ayuda. Ella asinti y retir los cobertores. De pronto susurr con temor: Oh, Dios mo... Es lo que temamos dijo Mungo en voz baja. El camisn de Robyn estaba enrollado sobre los muslos plidos e infantiles, y tanto ste como el delgado colchn estaban empapados; pero no se trataba de unas manchas de orina amarillas como el azufre, lo deseable. Mungo, con la vista fija en las sbanas sucias, record las descarnadas coplas que haba odo cantar a los soldados de Jameson: Negras como el ngel, negras como el alquitrn.

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Cuando el agua de la fiebre sea negra como Satn, yacers pronto en la tierra, muy pronto te enterrarn. La maloliente mancha era negra como sangre vieja y coagulada, producto de unos riones que trataban de purgar la corriente sangunea de la fiebre propagada como fuego por el cuerpo de Robyn; la destruccin de los glbulos rojos era la causa de esa terrible palidez. La malaria se haba convertido en algo infinitamente ms maligno y mortfero. Mientras ambos la miraban indefensos se produjo una conmocin en la galera; la puerta se abri de par en par y Victoria apareci en el umbral, resplandeciente y dotada de esa belleza extraa y frgil de la joven que despierta, por primera vez, a la maravilla y el misterio del amor. Dnde estabas, Vicky? Pregunt Elizabeth. Entonces vio al joven alto que acompaaba a su hermana y comprendi el significado de la expresin aturdida pero orgullosa de Harry Mellow. No sinti resentimiento alguno ni envidia; slo una rpida alegra por Vicky, ya que ella no quera a Harry, aunque haba fingido inters por fastidiar a su hermana. Su amor perteneca por completo a un hombre al que jams podra conseguir, y haca tiempo que estaba resignada a eso. Se senta feliz por Vicky, pero apenada por s misma, y esa afliccin no fue bien entendida por aqulla. Qu pasa? Pregunt, y su rostro adorable perdi toda luminosidad; se llev una mano al pecho como para cortar el pnico que creca en ella. Qu ha ocurrido, Lizzie? Malaria negra respondi Elizabeth. Mam tiene malaria negra. No necesitaba dar explicaciones puesto que ambas haban pasado la vida en un hospital y saban que ese tipo de paludismo era especialmente selectivo; atacaba slo a las personas blancas, y las investigaciones de Robyn vinculaban esa peculiaridad al uso de la quinina, restringido casi enteramente a los blancos. Robyn haba tratado ms de cincuenta casos en la misin durante los ltimos aos, y si bien al principio eran slo buscadores de marfil y mercaderes viajeros, en tiempos ms recientes se sumaron soldados de Jameson y nuevos colonos que acudan en tropel desde el ro Limpopo. Tambin saban que, de todos esos casos de malaria negra, slo tres haban sobrevivido; el resto yaca en el pequeo cementerio al otro lado del ro. As, su madre estaba virtualmente sentenciada a muerte. Vicky corri a arrodillarse junto a la cama. Oh, mam susurr, abrumada por la culpa, y yo no estaba aqu...

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Juba calent cantos rodados del ro en una hoguera, los envolvi con mantas y rodearon con ellas el cuerpo de Robyn, ms cuatro cobertores de piel, todo ello con la ayuda de Mungo, que la mantena inmovilizada para evitar sus dbiles intentos de resistencia. A pesar del calor interno de la fiebre y de la temperatura exterior de las piedras calientes, su piel se iba secando y sus ojos adquiran el centelleo ciego del cristal de roca. Por fin, cuando el sol tocaba ya las copas de los rboles y la luz de la habitacin se converta en un anaranjado sombro, estall la fiebre, brotando de los poros de su piel marmrea como el jugo de la caa de azcar aplastada en la prensa. El sudor surgi en forma de grandes gotas brillantes sobre la frente y la barbilla, que corran unas a unirse con las otras, hasta formar una especie de gruesas serpientes aceitosas, mojando el pelo como si estuviera bajo la ducha y con tal celeridad que Mungo apenas si poda enjugrselas, con lo que algunas resbalaban por el cuello para mojar la piel de las mantas y empapar el colchn como hace la lluvia en el suelo duro y rido. La temperatura del cuerpo baj drsticamente. Cuando el sudor pas, Juba y las mellizas lavaron con esponjas su cuerpo desnudo. Estaba deshidratada y exhausta; las costillas asomaban bajo la piel y su pelvis formaba una depresin huesuda. Las mujeres la movieron con mucho cuidado, ya que cualquier brusquedad poda romper las delicadas paredes de los ya muy daados conductos sanguneos renales y provocar una hemorragia, el fin de la enfermedad en la mayora de ocasiones. Cuando terminaron llamaron a Mungo, que esperaba con Harry Mellow en la galera. Robyn estaba en coma. Mungo dej la lmpara en el suelo, por si acaso la dbil luz pudiera molestarla. Os llamar si se producen cambios dijo, y despidi a las mujeres en tanto ocupaba el banquillo junto a la cama. Robyn empeor durante la noche a medida que la enfermedad iba destruyendo su sangre, como si fuera el cruel ataque de un monstruoso vampiro. Mungo comprendi que se mora y le tom la mano, pero ella no se movi. Un suave susurro en la puerta hizo que Mungo girara la cabeza. All estaba Robert, su hijo, con una camisa de dormir rada, remendada y demasiado pequea bajo los brazos, los gruesos rizos enmaraados sobre la frente plida. Miraba a Mungo sin parpadear. ste permaneci muy quieto, presintiendo que cualquier movimiento lo hara huir como un animal asustado. Esper. Al fin, el nio fij los ojos en la cara de su madre y por primera vez cobraron expresin; paso a paso, camin hasta la cama y alarg una vacilante mano para tocar la mejilla de Robyn. Ella abri los ojos, ya vidriosos, ciegos y perdidos ms all de las fronteras oscuras que haba alcanzado.

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Mamita dijo Robert, por favor, mamita, no te mueras. Los ojos de la madre se movieron con torpeza, se centraron en la cara del nio y trat de levantar la mano; pero no logr sino contraerla antes de volver a quedar laxa. Escchame. Si mueres... dijo Mungo, y los ojos de Robyn giraron hacia l. Si mueres repiti deliberadamente, el nio ser mo. Ella lo reconoci por primera vez. Era obvio que esas palabras le haban llegado. Mungo vio brotar el enojo en su mirada y el enorme esfuerzo que haca por hablar, sin poder emitir sonido alguno. Con un ltimo intento, sus labios formaron una sola palabra: Jams! Entonces vive la desafi l. Vive, maldita seas! Y not que ella comenzaba otra vez a luchar. Las fuerzas vitales de Robyn subieron y bajaron con las temibles mareas de la enfermedad; a los escalofros helados segua una fiebre devoradora; a los explosivos sudores, el estado de coma. Unas veces deliraba, asaltada por fantasas y demonios del pasado; otras, miraba a Mungo St. John y lo vea tal como lo conoci mucho tiempo atrs, en la cubierta de su hermoso barco, cuando ella apenas tena veinte aos. Tan apuesto susurraba, tan increblemente apuesto... Tena breves perodos de lucidez, en los que la fiebre aada potencia a su enojo. T lo mataste. T lo mataste y era un santo susurraba con una voz leve y estremecida de clera. Mungo no poda acallarla: Era mi esposo y lo enviaste a cruzar el ro, sabiendo que all esperaban las azagayas de los matabeles. Mataste a mi esposo como si le hubieras atravesado el corazn con tus propias manos. De pronto su humor volva a cambiar y suplicaba, entre balbuceos: Es que nunca vas a dejarme en paz? Sabes que no puedo resistirme a ti, pero todo en lo que piensas representa una ofensa en contra ma, mi Dios y este pueblo perdido, sin lderes y al que yo debo proteger. Bebe ordenaba l. Necesitas beber. Entonces le acercaba la jarra a los labios venciendo su dbil resistencia. La enfermedad la suma en las nieblas ardorosas de la fiebre, donde no existan sentidos ni realidad, da y noche. En alguna ocasin, tras un brusco despertar, Mungo se encontraba en plena medianoche y con una de las mellizas dormitando en una silla al otro lado de la cama. Entonces se levantaba, entumecido por la fatiga, para obligar a Robyn a tomar un poco de agua. Bebe insista. Bebe o murete.

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Despus volva a caer en la silla. Una vez, al despertar por la maana temprano, encontr a su hijo junto a la silla, mirndolo de frente. El nio escap al verle abrir los ojos, y cuando l lo llam, Robyn susurr: Jams te lo dar! Jams! Despus del medioda, mientras Robyn yaca plida y silenciosa pasados ya los peridicos ataques de fiebre, Mungo poda dormir algunas horas en un colchn ubicado en el extremo de la galera hasta que Juba o alguna de sus hijastras lo llamaba: Ha empezado otra vez. Entonces corra hacia la cama para zaherirla y hacerle salir de su letargo y continuar la lucha. Sentado junto al camastro, cansado y ojeroso, pensaba que haba posedo a cien mujeres ms hermosas que sa. Conoca bien la extraa atraccin que an poda ejercer sobre cualquier dama, y sin embargo haba elegido a Robyn, la nica que jams sera suya, la que lo odiaba tan ferozmente como lo amaba; la que concibi a su hijo entre una pasin capaz de consumirle el alma, aunque ahora lo mantena apartado de l con total determinacin. Ella le exigi el matrimonio, pero le negaba con vehemencia el deber de una esposa y no soportaba su presencia excepto en ese momento, demasiado dbil para resistirse, o en aquellas raras ocasiones en que la lujuria se impona a su conciencia y a su asco. Record una de esas ocasiones, tal vez un mes atrs. Al despertar en su cabaa, en las afueras de Bulawayo, distingui a Robyn a la luz de la vela, de pie junto a su cama plegable. Deba de haber cabalgado a travs de la oscuridad y la espesura para llegar hasta l. Que Dios me perdone! susurr, y cay sobre l en un frenes de deseo. Al amanecer ya no estaba all, y cuando prob a seguirla hasta la misin de Khami, la encontr en la galera, armada con un rifle; supo entender a la perfeccin que el mnimo intento de tocarla le supondra la muerte. Cunto odio rezumaban aquellos ojos... Robyn haba escrito interminables cartas a peridicos tanto de Inglaterra como de El Cabo, denunciando casi todos sus edictos en su condicin de comisionado de los nativos de Matabeleland. Atacaba su poltica de conscripcin laboral, que proporcionaba a los rancheros y a los mineros los negros que necesitaban para asegurar la explotacin y la prosperidad de aquellas tierras nuevas. Condenaba la formacin de una polica nativa con objeto de mantener el orden sobre las tribus, y una vez haba llegado a irrumpir en medio de una indaba que l mantena con algunos indunas tribales para arengarlos en su propia presencia y calificarles como viejas cobardes, por someterse a la autoridad de Mungo y de la Compaa Britnica de frica del Sur. Despus, apenas una hora ms tarde, lo esper

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entre los densos matorrales que bordeaban el ro y el camino, y, desnudos como animales salvajes, hicieron el amor sobre la manta de su montura; la furia del acto se acerc tanto a la mutua destruccin que l qued conmovido y horrorizado. Te odio, oh, Dios, cmo te odio haba susurrado ella, con los ojos llenos de lgrimas, cuando ya se alejaba al galope. Sus exhortaciones a los indunas eran claras incitaciones a la rebelda y a la revolucin. En su libro mencionaba a Mungo por su nombre y le atribua palabras y actos difamantes. El seor Rhodes y otros altos cargos de la compaa instaron a Mungo a querellarse contra ella. Contra mi propia esposa, seor? haba inquirido con una sonrisa melanclica. Quedara como un idiota. Robyn era el adversario ms implacable y feroz que tena y, sin embargo, la sola idea de su muerte lo dejaba desolado. Cada vez que ella se hunda hacia los abismos, l se hunda con ella; cuando ella mejoraba, as se elevaba su propio espritu para acompaar al suyo. Ese juego de emociones fue agotando sus propias reservas para apoyarla, y aquello se prolong sin respiro da tras da. Por fin, Elizabeth interrumpi aquel sueo que se permita por pocas horas. Percibi la emocin que agitaba la voz de la muchacha y le vio los ojos llenos de lgrimas. Se acab, general St. John dijo. Hizo un gesto de dolor, como si la joven lo hubiera abofeteado en pleno rostro, y se levant aturdido y tambaleante. Sinti que sus ojos se llenaban de lgrimas. No lo puedo creer. Entonces not que Elizabeth sonrea entre lgrimas, mostrndole una vasija esmaltada. Ola a amonaco con ese peculiar olor a podrido de la enfermedad, pero el color del fluido era distinto, ya no tena el negro mortfero del caf sino el dorado verdoso de la cerveza. Se acab repiti Elizabeth. Su orina ha cambiado de color. Est salvada; gracias a Dios, est salvada. Hacia la tarde, Robyn se haba repuesto lo suficiente para ordenar a Mungo St. John que abandonara la misin de Khami. A la maana siguiente intent con grandes esfuerzos levantarse de la cama para hacer cumplir su orden. No puedo permitir que mi hijo siga bajo su maligna influencia un solo da ms. Seora... comenz l. Pero ella descart cualquier protesta. Hasta el momento he preferido no hablarle al nio de usted. No sabe que su padre gobern, en otros tiempos, la ms notoria flota esclavista que

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cruz el ecuador; no sabe de los miles de almas inocentes que usted llev a otras tierras; no comprende que fue usted quien libr una guerra sanguinaria contra Lobengula y la nacin de los matabeles, y tampoco que usted es el instrumento de una cruel opresin contra ellos. Pero a menos que usted se vaya, voy a cambiar de postura. En su voz chisporroteaba parte de su antigua fuerza, y Juba tuvo que sostenerla por los hombros ordeno que salga inmediatamente de Khami. El esfuerzo dej a Robyn plida y jadeante. Bajo las suaves manos de la matabele, se dej caer otra vez contra la almohada. Elizabeth susurr a su padrastro: Podra sufrir una recada. Tal vez sera mejor... La boca de Mungo se torci en esa sonrisa burlona que Robyn recordaba tan bien, pero en la dorada profundidad de su nico ojo haba una terrible soledad. Para servirla, seora. Despus de una exagerada reverencia, se march del cuarto. Robyn escuch los pasos que cruzaban la galera y bajaban los escalones; slo entonces apart las manos de Juba y se volvi de cara a la pared. All donde el sendero corra por entre dos colinas con espesa vegetacin, Mungo St. John sofren a su yegua para mirar hacia atrs. La galera de la casa estaba desierta. Con un suspiro, recogi las riendas y se volvi en direccin al norte, pero en vez de azuzar a su cabalgadura, con el entrecejo fruncido, levant el mentn hacia el firmamento. El cielo septentrional estaba oscuro, como si un pesado teln cayera desde lo alto sobre la tierra. No era una nube puesto que tena una densidad peculiar, como aquel asqueroso plancton de esa extraa marea roja que vio una vez al cruzar el Atlntico Sur, causa de muerte y desolacin por doquier. Sin embargo, Mungo pens que ese fenmeno desafiaba cualquier lmite; se extenda en un gran arco que empequeeca al mismsimo horizonte. Ni siquiera el efecto de los vientos khamsin, mucho ms al norte, que elevaban poderosas tormentas de arena sobre el Sahara, poda compararse a aquello que estaba superando todas sus experiencias anteriores. Despus, el desconcierto se convirti en alarma cuando not la velocidad con que se aproximaba. Los extremos del velo oscuro tocaron el crculo del sol, alterando la luz blanca del medioda. La yegua se agit incmoda; una bandada de patos, que haba estado parloteando en el pasto junto al camino, qued en silencio. Velozmente, aquella marea invadi los cielos, y el sol se troc en una opaca naranja, medio oculto por una increble sombra. El silencio se extendi sobre la tierra; el murmullo de los insectos del bosque se acall, as como el gorjeo de los pjaros y el resto de los sonidos que suelen formar el fondo musical de frica.

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La quietud se torn opresiva. La yegua sacudi la cabeza, provocando el tintineo de su cadena. Aquella nube iba cubriendo el cielo y acentuando la sombra. En ese momento se oy un ruido, un silbido lejano y leve como el del viento en las arenas blancas de las dunas desrticas, como si fuera el eco de una concha marina pegada al odo. La luz tena un extrao resplandor purpreo, y Mungo se estremeci en una especie de temor religioso, aunque el calor del medioda resultaba cada vez ms opresivo bajo aquella penumbra. El extrao susurro se convirti luego en un profundo zumbido y finalmente en un alucinante batir de millones y millones de alas. El sol desapareci por completo. Logr distinguir aquella amenaza cuando ya cruzaba el bosque a baja altura y se precipitaba sobre l en columnas retorcidas, como un monstruoso banco de niebla. El impacto de cada cuerpo duro y alado en plena cara fue un castigo que le parti la piel, haciendo brotar la sangre tal como una descarga de perdigones. Levant los brazos para protegerse al tiempo que la sobresaltada yegua se alzaba de manos. Fue un milagro de destreza que Mungo no cayera de la montura. Medio cegado y aturdido por el torrente de alas que se precipitaba sobre su cabeza, manote en medio de aquella nube tan espesa y pudo atrapar sin dificultad uno de aquellos insectos voladores. Tena casi dos veces la longitud de su ndice; las alas eran de un color anaranjado brillante con intrincados diseos negros; el trax estaba cubierto por una dura costra. Desde la cabeza lo miraron mltiples ojos, abultados y amarillos como el topacio pulido. Las largas patas traseras estaban armadas de espinas. El insecto patale convulsivamente, perforndole la piel, que solt una fina lnea de gotas de sangre. Mungo lo aplast. Hubo un estallido de jugo amarillo. Langostas! Volvi a levantar la vista maravillado ante aquella inmensidad. La tercera plaga de Egipto! grit. De inmediato alej a la yegua de aquel muro con vida propia y la azuz con los talones lanzndola al galope por la colina hacia la misin. La nube de langostas volaba ms deprisa, y aunque la yegua iba a todo galope, la semioscuridad les segua acosando con aquel tremendo rugir de alas. Diez o doce veces estuvo a punto de perder el rumbo por lo denso que era el enjambre que lo rodeaba. Algunas caan en su espalda, las patas agudas clavadas en la piel, y en cuanto las apartaba, otras tomaban su lugar. Lo invadi una sensacin de horror al verse abrumado y sofocado en un caldero de organismos vivientes.

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La misin de Khami le esperaba entre sombras delante suyo, con todos sus habitantes reunidos en la galera y paralizados por el asombro. Desmont trastabillando y corri hacia ellos. Que todos los que estn en condiciones de caminar vayan a los sembrados con ollas, tambores o cualquier cosa que sirva para hacer ruido; tambin mantas para agitarlas. Las gemelas reaccionaron en el acto. Elizabeth se ech un chal sobre la cabeza a manera de proteccin y corri entre la nube arremolinada de langostas en direccin a la iglesia y a las salas, mientras Vicky desapareca en la cocina para salir con un montn de cacerolas de hierro. Buena chica dijo Mungo dndole un rpido abrazo. Cuando esto acabe quiero decirte algo sobre Harry y t. Le quit la cacerola ms grande y aadi: Vamos. El aire se despej de modo tan repentino que ellos se detuvieron en seco a pesar de la velocidad de su carrera; y la luz del sol regres tan cegadora que debieron cubrirse los ojos. Todos los preparativos no sirvieron de nada, pues la nube de langostas se haba posado en tierra y si bien el firmamento volva a ser azul, los sembrados y la selva se haban transformado; los rboles ms altos parecan postes de feria, grotescamente coloreados de anaranjado y negro; las ramas sucumban bajo el insoportable peso de aquellos cuerpos, y cada pocos segundos se oa un crujido seco de ramas cadas. Ante sus ojos, el maz se aplan bajo el ataque y el suelo mismo serpenteaba en una mirada de cuerpos susurrantes. Un centenar de personas corri hacia los campos aporreando las cacerolas de metal y agitando las speras mantas del hospital. Frente a cada uno de ellos, los insectos se elevaban apenas unos centmetros slo para volver a posarse cuando otra vez se alejaban. En el aire flotaba un nuevo sonido: los gritos excitados de miles de pjaros que se daban un festn con el enjambre. Haba escuadrones de negrsimos y valientes drongos, de largas colas en tijera, estorninos de verde iridiscente, plumajes de bellos trazos turquesas y dorados, carmines y prpuras, todos arremolinados y hambrientos. Las alondras caminaban con las patas sumergidas en la alfombra viviente mientras que los marabes apresaban con las suyas las horribles cabezas escamosas. Todos picoteaban con avidez aprovechando aquel inesperado banquete. Dur poco, menos de una hora. Por fin, tan de sbito como se haba posado, el gran enjambre alz el vuelo espontneamente como si se tratara de una sola criatura. Una vez ms, un crepsculo anormal cay sobre la tierra, seguido de una falsa aurora a medida que la nube se alejaba hacia el sur.

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En los campos desiertos, las siluetas humanas contemplaban horrorizadas los alrededores, sin reconocer la casa. Los maizales haban quedado reducidos a tierra parda y desnuda; hasta los duros tallos haban sido devorados. Los rosales que rodeaban la casa eran slo tallos marrones, los capullos de manzanos y naranjos que florecan en las huertas haban desaparecido y las ramas vacas parecan un eco del invierno. Hasta los bosques de las colinas y las espesas matas del ro estaban arrasadas. No haba rastros de verdor ni brizna de hierba intacta en la amplia estepa devastada que el enjambre dej sobre el corazn de Matabeleland. Juba viajaba con dos mujeres acompaantes, lo que supona un sntoma de la decadencia en que se encontraba la nacin matabele. En otros tiempos, antes de la ocupacin por parte de la compaa, la esposa principal de un gran induna de la Casa de Kumalo no hubiera salido sin un cortejo de cuarenta mujeres para atenderla, ms cincuenta amadodas armados y emplumados para protegerla hasta el kraal de su esposo. Ahora Juba llevaba su propia esterilla de dormir en equilibrio sobre la cabeza; a pesar de su corpulencia, se mova con extraordinaria ligereza y gracia, con la espalda erguida y la cabeza en alto. Al alejarse de la misin se haba quitado el chaleco de lana, pero an llevaba el crucifijo al cuello. Sus grandes pechos desnudos se bamboleaban y rebotaban con juvenil elasticidad. La grasa con que los haba untado brillaba a la luz del sol, y sus piernas asomaban por debajo del breve delantal de cuero. Sus dos acompaantes, ambas recin casadas del kraal, la seguan de cerca sin rer ni cantar, y de vez en cuando volvan las cabezas a uno y otro lado, bajo sus cargas, para contemplar atnitas la tierra estril y desnuda que las rodeaba. La nube de langostas haba pasado tambin por all, y los rboles despojados y rotos no albergaban insectos ni pjaros. El sol ya haba recalentado la tierra desprotegida, que se deshaca en terrones y era llevada por las pequeas rfagas de viento. Al llegar a una ligera cuesta se detuvieron de improviso y se agruparon sin siquiera dejar las cargas, acuciadas por la horrorosa fascinacin que les despertaba aquella panormica; en otros tiempos haba sido el gran kraal del impi Inyati dirigido por Gandang. Luego, por decreto del nuevo comisionado de los nativos de Bulawayo, el impi fue disuelto y sus miembros dispersados, mientras el fuego destrua sus hogares. Sin embargo, all donde las mujeres vieron la ltima vez que el pasto nuevo comenzaba a cubrir las cicatrices, ahora haba desaparecido de nuevo vctima de la nube de langostas. Las marcas circulares de ceniza negra estaban otra vez a la vista, invocando recuerdos de una pasada grandeza. El nuevo kraal, construido para albergar a Gandang y a su familia, era diminuto e insignificante en comparacin.

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Estaba situado a un kilmetro y medio del ro Inyati. Las lluvias primaverales an no haban hecho revivir al ro, y los bancos de arena tenan la blancura de la plata; las piedras redondeadas por el agua centelleaban como escamas de reptiles a la luz del sol. El nuevo kraal apareca desierto, y los corrales del ganado, vacos. Han vuelto a llevarse el ganado dijo Ruth, la hermosa joven que se detuvo junto a Juba. An no tena veinte aos y, aunque haca ya dos estaciones que llevaba el tocado de las casadas, segua sin concebir. Era el secreto terror de ser estril lo que la haba impulsado a convertirse al cristianismo; tres dioses tan omnipotentes como los que Juba le expona no podran permitir que una de los suyos permaneciera sin hijos. Nomusa la haba bautizado casi una luna antes, cambindole su nombre de Kampu por el de Ruth, y ahora estaba ansiosa por reunirse con su esposo, uno de los sobrinos de Gandang, para poner a prueba la eficacia de su nueva religin. No le dijo Juba Gandang habr enviado los rebaos al este en busca de nuevos pastos. Los anaadodas... Dnde estn los hombres? Tal vez fueron con el ganado. se es trabajo de nios, no de hombres. Juba resopl. Desde que Un Ojo Brillante se llev sus escudos, nuestros hombres son slo mujiba. Los mujiba eran los nios pastores, que an no haban sido iniciados en los regimientos guerreros. Las compaeras de Juba quedaron avergonzadas ante la verdad de esas palabras; no podan negar que sus hombres haban sido desarmados; las incursiones en busca de ganado y esclavos, que constituyeron la principal actividad y diversin de los amadodas, estaban ahora prohibidas. Al menos, sus propios esposos eran guerreros experimentados, con espadas saciadas de sangre de los soldados de Wilson, cuando tuvo lugar la nica bella matanza, en las riberas del ro Shangani, la nica victoria matabele de esa guerra. Pero qu sera de los ms jvenes ahora que todo un sistema de vida les era negado? Podran ganar alguna vez en el campo de batalla el derecho de ir a las mujeres para tomar esposa? O acaso las costumbres y las leyes que rigieron su vida caeran en el desuso y el olvido? En tal caso, qu sera de la nacin? Las mujeres an estn aqu indic Juba, sealando las hileras de trabajadoras que mecan al comps las azadas en los maizales desnudos. Estn volviendo a plantar dijo Ruth. Es demasiado tarde. Este ao no habr cosechas que celebrar en la Fiesta de los Primeros Frutos. Vmonos ahora.
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Dejaron los bultos y se quitaron los delantales para dejar en el agua fresca y verde el sudor y el polvo de la ruta. En eso, Ruth hall una enredadera que se haba salvado de las langostas y recogi flores amarillas para tejer guirnaldas para ella y sus compaeras. En cuanto las mujeres de los sembrados las vieron llegar por la ribera, corrieron hacia ellas para saludarlas con gritos de jbilo, atropellndose en su ansiedad por presentar sus respetos a Juba. Mamewethy la llamaban, al tiempo que se inclinaban y unan las manos en seal de profundo respeto. Se hicieron cargo de sus bultos, y dos de sus nietos se acercaron tmidamente para tomar sus manos. Al final, entonando las canciones de bienvenida, la pequea procesin se dirigi hacia el kraal. No todos los hombres se haban marchado; Gandang estaba sentado bajo las ramas desnudas de una higuera silvestre, en el banquillo smbolo de su jefatura. Apenas lo vio, Juba corri a arrodillarse ante l. l le sonri con afecto y, como extraordinaria muestra de amor, la levant con su propia mano para sentarla en la esterilla que una de las esposas ms jvenes tendi frente a l. Esper a que ella se refrescara con una gran jarra de cerveza que otra esposa le ofreca de rodillas y acab despidiendo a las mujeres y a los nios con un gesto. Una vez solos, ambos acercaron las cabezas para conversar como amantes compaeros que eran. Nomusa est bien? Pregunt Gandang. No comparta el profundo cario de su esposa por la doctora de la misin de Khami; en realidad, contemplaba con profunda suspicacia esa religin extranjera que su primera esposa haba adoptado. Era el impi de Gandang el que sorprendi a la pequea patrulla de Wilson en las riberas del ro Shangani durante la guerra, y la que mat hasta al ltimo hombre. Entre los cadveres, despojados de toda la ropa por sus guerreros, para exponer a la vista las horribles heridas de las azagayas en la carne blanca, encontraron el cuerpo del primer esposo de la misionera. Nunca habra amor all donde se haba derramado sangre. Sin embargo, Gandang respetaba a la mujer blanca, a la que conoci al mismo tiempo que a Juba, y saba de sus incesantes esfuerzos por apoyar y proteger al pueblo matabele. Incluso haba sido amiga y consejera del viejo rey Lobengula, llevando consuelo a miles de matabeles enfermos o moribundos. Por consiguiente, su preocupacin era autntica y sincera. Ha arrojado ya los malos espritus que atrajo hacia s al beber la sangre de la nia enferma? Era inevitable que los relatos del experimento de Robyn con el contagio de la malaria se desfiguraran y adquirieran un matiz de brujera. Ella no bebi la sangre de la muchacha intent explicar Juba, pero al vislumbrar la duda en sus ojos, abandon todo esfuerzo. Y Bazo, el Hacha? Pregunt en cambio. Dnde est?
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Su primognito era tambin su favorito. En las colinas, con el resto de los jvenes fue la respuesta. Las colinas de Matopos eran el refugio ms seguro de los matabeles en tiempos de peligro y dificultad. Juba se inclin hacia delante, ansiosa, para preguntar: Ha habido problemas? En estos tiempos siempre hay problemas. De dnde provienen? Un Ojo Brillante envi un mensaje con sus kanka, sus chacales, diciendo que debamos proporcionarle doscientos jvenes para trabajar en la nueva mina de oro, al sur, que pertenece a Henshaw, el Halcn. Enviaste a los hombres? Dije a sus kanka el despectivo sobrenombre aplicado a los nativos que trabajaban para la polica de la compaa, y que Gandang comparaba con esos pequeos merodeadores que siguen al len para quedarse con los despojos de sus presas, en sintona con el odio comn que los matabeles sentan por esos traidores que los blancos me haban privado de mi escudo, mi azagaya y mi honor como induna, y que, por tanto, no tena ningn derecho a ordenar a mis jvenes que excavaran los agujeros del hombre blanco y que construyeran sus carreteras. Y ahora vendr Un Ojo Brillante expres Juba, resignada. Conoca todos los movimientos que se efectuaran; la orden, el desafo y la confrontacin. No era aqulla la primera vez, y sinti desprecio ante el orgullo de los hombres, de sus guerras, de la muerte, las mutilaciones, el hambre y los sufrimientos. S dijo Gandang. No todos los kanka son traidores; uno de ellos me ha enviado el mensaje de que Un Ojo Brillante est en camino con cincuenta hombres. Por eso los jvenes han ido a las colinas. Pero t te has quedado a esperarlo observ Juba. Sin armas y en soledad aguardas la llegada de Un Ojo Brillante y sus cincuenta hombres armados. Nunca he huido de ningn hombre dijo Gandang simplemente, nunca en mi vida. Juba sinti que el orgullo y el amor la sofocaban, y mir aquella cara severa y atractiva, apenas tocada de una blanca escarcha en el pelo. Gandang, seor mo, los viejos tiempos han pasado. Las cosas cambian. Los hijos de Lobengula trabajan de sirvientes en el kraal de Lodzi, muy lejos, al sur, junto a las aguas grandes. Los inapis han sido desmantelados y en la tierra hay un dios nuevo y dulce, el dios Jess. Todo est cambiando y nosotros debemos cambiar tambin.

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Gandang guard silencio por largo tiempo, con la vista fija hacia la otra orilla del ro, como si no la hubiera odo hablar. Por fin, suspirando, tom un poco de rap rojo del cuerno que llevaba colgado al cuello. Despus de estornudar se sec los ojos y la mir. Tu cuerpo es parte de mi cuerpo dijo. Tu primognito es hijo mo. Si no confo en ti, tampoco podr confiar en m mismo. Por eso te digo que los viejos tiempos volvern. Qu significa eso, seor? Pregunt Juba. Qu extraas palabras son sas? Las palabras de la Umlimo. Nos ha hecho llegar un orculo. La nacin volver a ser libre y grande. La Umlimo envi a los impis contra las ametralladoras, en Shangani y Bembesi susurr Juba en tono amargo. La Umlimo predica guerra, muerte y pestilencia. Ahora hay un nuevo dios: el dios Jess de la paz. Paz? Pregunt Gandang. Si sa es la palabra de ese dios, los hombres blancos no la entienden muy bien. Pregunta a los zules qu paz hallaron en Ulundi; pregunta tambin a la sombra de Lobengula acerca de la paz que trajeron con ellos a Matabeleland. Juba no respondi; una vez ms, sus argumentos se evaporaron por no haber comprendido del todo las explicaciones de Nomusa, y tuvo que inclinar la cabeza, resignada. Al cabo de un rato, cuando Gandang se sinti seguro de que ella haba aceptado sus palabras, prosigui: El orculo de la Umlimo consta de tres partes, y la primera ya se ha cumplido; la oscuridad a medioda, las alas de las langostas y los rboles desprovistos de hojas en primavera. As est ocurriendo, y debemos buscar nuestras espadas. Los hombres blancos han roto las azagayas. En las colinas ha habido un nuevo nacimiento del acero. Gandang redujo su voz a un susurro. Las forjas de los herreros rozwis arden da y noche y el hierro fundido corre tanto como las aguas del Zambeze. Juba lo mir fijamente. Quin ha hecho eso? Bazo, tu propio hijo. Las heridas de las balas an estn frescas y brillantes en su cuerpo. Pero es un induna de Kumalo susurr Gandang con orgullo, y todo un hombre. Un solo hombre replic la madre. Dnde estn los impis? Preparndose secretamente, volviendo a aprender las habilidades y las artes que an no tienen olvidadas.

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Gandang, mi seor, siento que mi corazn vuelve a quebrarse, que mis lgrimas se renen con el agua de las tormentas de verano. Es que siempre debe haber guerra? Eres hija de matabeles, de sangre zanzi. El padre de tu padre sigui a Mzilikazi; tu padre verti su sangre por l, como tu propio hijo lo hizo por Lobengula. Es necesario que hagas esas preguntas? Guard silencio, a sabiendas de que era intil discutir con l cuando en sus ojos brillaba ese fulgor, cuando la locura de la guerra era duea de su razonamiento. Juba, mi palomita, habr trabajo para ti cuando la profeca de la Umlimo llegue a su trmino. Seor? Las mujeres deben llevar las armas. Irn atadas en rollos de esterillas para dormir y en bultos de paja para techar, sobre las cabezas de las mujeres, hacia los inapis que esperan. Seor... Su voz era neutra y baj los prpados para no afrontar esa mirada centelleante y dura. Los blancos y sus kanka no sospecharn de las mujeres. Las dejarn pasar libremente por los caminos Prosigui su marido. T eres la madre de la nacin ahora que las esposas del rey han muerto o desaparecido. Ser tu deber reunir a las jvenes, adiestrarlas en su misin y encargarte de que pongan el acero en manos de los guerreros en el tiempo que la Umlimo ha previsto, el tiempo en que el ganado sin cuernos sea devorado por la cruz. Juba no quera responder por temor a conjurar su ira. l tuvo que pedirle una respuesta. Has odo mi palabra, mujer, y conoces tu deber para con tu esposo y tu pueblo. Slo entonces Juba levant la cabeza y fij su mirada en aquellos ojos oscuros y fieros. Perdname, seor. Esta vez no puedo obedecerte. No puedo ayudar a que vuelvan nuevas penas a la tierra. No soporto volver a or los gemidos de las viudas y los hurfanos. Debes buscar a otra que lleve el acero sangriento. Esperaba su clera. Hubiera podido arrostrarla como lo haba hecho otras cien veces, pero en sus ojos vio algo que nunca hasta entonces haba notado: desprecio, y no supo cmo soportarlo. Cuando Gandang se levant, sin decir una palabra, para marcharse a grandes pasos hacia el ro, ella dese correr tras l y arrojarse a sus pies; sin embargo, record las palabras de Nomusa: Es un Dios bueno aunque los caminos que nos traza son duros ms all de toda expresin.

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En ese instante descubri que no poda moverse. Estaba atrapada entre dos mundos, dos deberes, y senta que aquello le desgarraba el corazn. Juba pas el resto del da a solas, sentada bajo la desnuda higuera silvestre y con los brazos cruzados sobre sus grandes y lustrosos pechos. Se meca en silencio, como si el movimiento pudiera consolarla, pero no encontraba alivio. Por eso le agrad ver a sus dos compaeras arrodilladas a su lado, no saba desde qu momento, abstrada como estaba en su pena y su confusin. Te veo, Ruth dijo a manera de saludo. Y a ti, Imbali, mi florecilla. Por qu estis tan tristes? Los hombres han ido a las colinas susurr Ruth. Y vuestros corazones van con ellos. Juba sonri a las dos jvenes con cario y melancola, como si recordara las pasiones juveniles de su propio cuerpo y lamentara que las hogueras se hubieran apagado. No he soado en otra cosa que en mi hermoso hombre cada una de las solitarias noches que pasamos lejos de aqu murmur la muchacha. Y en el hijo sano y bello que hara contigo complet Juba, riendo entre dientes. Conoca la desesperada necesidad de la muchacha y la inst, en amorosa burla: Lelesa, el Relmpago; el nombre de tu esposo est bien elegido. Ruth dej caer la cabeza. No te burles de m Mamewethy murmur desolada. Juba se volvi hacia Imbali. Y a ti, no hay abeja que te agite los ptalos? La joven solt una risita infantil al tiempo que se cubra la boca con un avergonzado apremio. Si nos necesitas, Mamewethy dijo Ruth, nos quedaremos contigo. Juba las mantuvo a la expectativa durante algunos segundos ms. Qu firme era esa carne joven; qu dulce forma la de sus cuerpos frescos; qu ansiedad la de los grandes ojos oscuros; cun vasta la sed de todo lo que la vida poda ofrecerles! La mujer volvi a sonrer y dio una palmada. Fuera las dos orden. Hay quien os necesita ms que yo. Vamos, vamos a seguir a los hombres a las colinas. Las muchachas lanzaron un grito de alegra y, lejos de toda ceremonia, abrazaron a Juba con un irrefrenable jbilo. Eres el sol y la luna le dijeron.

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Corrieron a sus chozas para iniciar los preparativos del viaje, y; por un rato, hasta la pena de Juba se alivi. Sin embargo, al caer la noche, ninguna esposa joven vino a reunirse con ella en la cabaa de Gandang, y entonces llor a solas en su esterilla de dormir hasta caer exhausta en un amargo sueo baado por el resplandor del fuego y el hedor de la carne podrida, sin que nadie pudiera orla y despertarla. El general Mungo St. John sofren a su caballo y mir a su alrededor todos aquellos bosques arrasados, sin asomo de sombras; las langostas se haban encargado de eso, y la tarea sera por su culpa mucho ms difcil. Se quit el sombrero para secarse la frente. Los grandes bancos de cmulos se amontonaban muy en lo alto siguiendo el horizonte; el calor reverberaba casi en espejismos sobre la tierra desnuda y recalentada. Mungo, cuidadosamente, se reajust el parche negro de su ojo y gir en la montura para observar a la fila de hombres que lo segua. Eran cincuenta, todos ellos matabeles, pero vestidos con una caprichosa mezcla de ropas tradicionales y europeas. Algunos usaban pantalones de montar emparchados; otros, delantales de piel adornados con borlas. Algunos estaban descalzos; otros, calzados con sandalias de cuero crudo, y hasta los haba con botas cortas, sin calcetines ni polainas. La mayora llevaba el pecho desnudo, aunque unos pocos llevaban chaquetas remendadas o camisas hechas harapos. Sin embargo, una prenda de uniforme era comn a todos; se trataba de un disco de bronce, colgado del brazo izquierdo encima del codo mediante una cadena, donde se lean las palabras, Polica Ca. BAS. Cada uno de ellos estaba armado con un rifle de repeticin Winchester nuevo y una cartuchera bien provista. Tenan las piernas blanquecinas hasta la rodilla, pues acababan de realizar una dura marcha hacia el sur, manteniendo con facilidad el paso marcado por la cabalgadura de Mungo. El general los contempl con ceuda satisfaccin, ya que la rapidez de su avance deba tomar a los kraal por sorpresa. Era como una de sus expediciones por la costa oeste en busca de esclavos, tantos aos antes, cuando Lincoln y la condenada Flota Real an no haban interrumpido ese negocio multimillonario. Por Dios, aqullos s que fueron buenos tiempos; una rpida aproximacin, el asedio a la aldea y, al alba, el garrote de los esclavistas se estrellaba contra las cabezas negras... Mungo reaccion y se pregunt si recordar con tanta frecuencia los tiempos pasados no sera un sntoma de selinidad. Ezra! llam a su sargento. Ezra era un enorme matabele con una cicatriz en la mejilla, recuerdo de un accidente minero en el gran foso diamantfero de Kimberley; tambin era

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el nico jinete en la columna, aparte de l, a lomos de un caballo gris de pelaje spero. All haba cambiado de nombre y aprendido a hablar ingls. Cunto falta para llegar al kraal de Gandang? le pregunt Mungo en ese idioma. Falta esto respondi el matabele indicando con el brazo un arco en el cielo, equivalente a dos horas, ms o menos, de luz solar. Est bien. Enva a los exploradores; pero no quiero errores. Vuelve a explicarles que deben cruzar el ro Inyati corriente arriba, ms all del kraal, y cerrarse en crculo para esperar al pie de las colinas. S, Nkosi asinti Ezra. Diles que deben apresar a cualquiera que huya del kraal y traerlo aqu. Tener que traducir todas las rdenes irritaba a Mungo y, por centsima vez desde que cruzara el Limpopo, resolvi estudiar el idioma sindebele. Ezra salud a Mungo con una venia exagerada, imitando a los soldados britnicos que haba observado desde la ventana de su celda mientras cumpla una condena por robo de diamantes, y gir en la montura para gritar sus rdenes a los hombres que seguan a los dos jinetes. Advirteles que han de estar en sus posiciones antes del amanecer. Ser entonces cuando llegaremos. Mungo destap la botella de agua que llevaba en su montura. Estn listos, Nkosi inform el sargento. Muy bien, sargento, que partan. El general se llev la cantimplora a los labios. Durante algunos instantes despus de despertar, Juba pens que los gritos de las mujeres y los gemidos de los nios formaban parte de sus pesadillas, y se cubri la cabeza con la manta de piel. De pronto, la puerta de la choza se quebr a causa de un fuerte golpe y varios cuerpos se precipitaron al interior. Juba, desnuda y totalmente despierta, arroj a un lado la manta al tiempo que unas rudas manos la sujetaban. A pesar de sus gritos y sus forcejeos, la arrastraron hacia fuera; el cielo brillaba con la luz del alba, y los gendarmes haban echado nuevos leos al fuego, de modo que Juba pudo reconocer de inmediato al hombre blanco. Se acurruc entre la multitud de mujeres sollozantes para ponerse a salvo antes de que la divisara. Mungo St. John estaba furioso; trataba a gritos a su sargento e iba y vena junto al fuego, castigndose las botas lustradas con el ltigo corto. Su rostro mostraba un tono carmes oscuro y su nico ojo centelleaba a la luz de las llamas.

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Dnde estn los hombres? Quiero saber adnde han ido los hombres! El sargento Ezra se acerc apresuradamente al grupo de las asustadas mujeres para mirarlas a la cara y se detuvo frente a Juba, reconocindola en el acto como una de las grandes seoras de la tribu. Ella se irgui en toda su estatura, digna y majestuosa a pesar de su total y corpulenta desnudez, en espera de alguna seal de respeto, algn gesto de cortesa de ese matabele, pero el sargento, en cambio, le sujet la mueca y le torci el brazo hacia arriba, con tanta violencia que la oblig a ponerse de rodillas. Dnde estn los amadodas? le dijo. Adnde han ido los hombres? Juba sofoc un sollozo de dolor y replic: No hay hombres aqu, por cierto, pues los que usan los pequeos colgantes de Lodzi en el brazo no lo son... Vaca grit el sargento, vaca vieja y gorda... Y le volvi a torcer el brazo hasta arrojarla de bruces al polvo. Basta, kanka! Una voz haba interrumpido el alboroto, con un tono y un apremio tales que logr un silencio inmediato. Deja en paz a la mujer. El sargento solt a Juba y dio un paso atrs. Hasta Mungo St. John detuvo su furioso ir y venir. Gandang se acerc a la luz del fuego; slo llevaba su anillo de cabeza y un taparrabo, pero pareca tan amenazante como un len al acecho. Entretanto, Juba forcejeaba para levantarse, frotndose la mueca, aunque Gandang no se dign mirarla. Camin en lnea recta hacia Mungo St. John y, una vez encarado a l, le pregunt: Qu es lo que buscas, hombre blanco, que vienes a mi kraal como un ladrn en la noche? Mungo mir al sargento en demanda de una traduccin. Dice que usted es un ladrn explic el sargento. El general levant el mentn fulminando a Gandang con la mirada. Dile que ya sabe a qu vengo; dile que quiero doscientos hombres jvenes y fuertes. Gandang se repleg inmediatamente en la estudiada postura defensiva de los africanos y que pocos europeos saban contrarrestar; eso enfureci a St. John, puesto que ni siquiera poda comprender el idioma y deba someterse a un laborioso proceso de traduccin. El sol ya estaba alto cuando Gandang repiti la pregunta formulada por primera vez casi una hora antes. Por qu quiere que mis jvenes vayan con l? Estn contentos aqu.

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Mungo apret los puos en un esfuerzo por contenerse. Todos los hombres deben trabajar tradujo el sargento. Es la ley de los blancos. Diles que no es la costumbre de los matabeles replic Gandang. Los amadodas no ven ninguna dignidad ni gran virtud en cavar la tierra. Eso queda para los amaholi y las mujeres. El induna dice que sus hombres no quieren trabajar tradujo el sargento maliciosamente. Mungo St. John no pudo soportar un momento ms; dio un rpido paso al frente y castig el rostro del induna con su ltigo. Gandang parpade, pero no hizo mueca alguna ni levant la mano para palparse la hinchazn reluciente que comenzaba a extenderse por la mejilla; ni intent secarse el fino hilo de sangre que le caa desde el labio magullado al mentn, sino que lo dej gotear sobre el pecho desnudo. Ahora tengo las manos vacas, hombre blanco dijo, en un susurro ms penetrante que un alarido, pero no siempre ser as. Se volvi hacia su cabaa. Gandang le grit Mungo St. John, tus hombres van a trabajar aunque tenga que cazarlos y encadenarlos como a animales. Las dos muchachas seguan el sendero con un trote suave y bamboleante que no alteraba el equilibrio de los grandes bultos que cargaban en la cabeza. All portaban regalos especiales para sus hombres: sal y maz triturado, rap, cuentas y cortes de algodn colorido para hacer taparrabos que haban conseguido en el hogar de Nomusa, en la misin de Khami. Ambas iban de muy buen nimo; atrs quedaba el mar de destruccin provocado por la nube de langostas y, frente a ellos, los bosques de acacias mostraban la niebla dorada de los capullos primaverales. Un poco ms all se elevaban las primeras cpulas de granito, donde hallaran a sus hombres. Por todas esas razones, su risa era tan dulce como el tintinear de las campanillas y corra hasta mucha distancia. Rodearon la base de un alto barranco y, sin detenerse a descansar, iniciaron el ascenso por los peldaos naturales de piedra gris que, no caba duda, las llevaran a la cumbre. Imbali iba la primera, moviendo sus muslos duros y redondos bajo la falda corta y asegurando el pie en el desigual terreno mientras Ruth, tan ansiosa como ella, la segua de cerca. El sendero formaba un ngulo cerrado entre dos enormes cantos rodados que haban cado desde lo alto, y all Imbali se detuvo con tal brusquedad que Ruth casi estuvo a punto de topar con ella. Un hombre ocupaba el centro del camino. Era matabele, aunque las muchachas no lo haban visto nunca, y llevaba una camisa azul con un centelleante disco de bronce en el brazo y un rifle en la mano. Ruth,
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apresuradamente, mir hacia atrs; otro hombre armado haba surgido de detrs de la roca y les cortaba la retirada con una sonrisa que en nada tranquilizaba a las atemorizadas jvenes. Adnde van, lindas gatitas? Pregunt el sonriente kanka. En busca de un gato macho? Ninguna de las muchachas respondi. Lo miraban con grandes ojos asustados. Iremos con ustedes. El kanka sonriente era tan ancho de pecho y tan musculoso de piernas que pareca deforme. Sus dientes eran blancos y grandes como los de un caballo, y los ojos, pequeos, fros y mortferos. Levanten los bultos, gatitas, y guennos hasta los gatos. Ruth sacudi la cabeza. Slo vamos en busca de hierbas medicinales, y no sabemos para qu nos quieren. El kanka se acerc. Tena las piernas arqueadas, lo cual daba un bamboleo peculiar a su paso. Sbitamente asest un puntapi al bulto de Ruth, que se desparram por completo. Ah! exclam. Para qu llevan estos regalos si van slo en busca de hierbas? Ruth cay de rodillas y rebusc entre las piedras para recobrar el maz y las cuentas esparcidos. Entonces, el kanka dej caer una mano sobre la espalda de la muchacha y le acarici la piel negra y lustrosa. Ronronea, gatita le dijo. Ruth qued petrificada y encogida a sus pies, con las manos llenas de granos de maz. El kanka desliz lentamente los dedos hacia arriba y los pos en la curva de la nuca. Era una mano grande, de nudillos dilatados y dedos gruesos y poderosos, y la muchacha comenz a temblar al sentir alrededor de la garganta aquella angustiosa caricia. El kanka mir a su compaero, que segua custodiando el camino, y cambi una mirada con l. Imbali vio y comprendi. Est casada susurr. Su esposo es el sobrino de Gandang. Ten cuidado, kanka. El hombre no le prest atencin y levant a Ruth tomndola del cuello a fin de obligarla a afrontarlo. Llvanos hacia el escondite de los hombres. La muchacha lo mir en silencio por un segundo y de pronto, sbita y explosivamente, le escupi a la cara. La saliva espumosa cay en la mejilla y gote por el mentn. Kanka! le espet. Chacal traidor!
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El hombre no perdi la sonrisa. Eso quera que hicieras dijo, mientras introduca el dedo ndice en el cordel de su falda. La prenda cay hasta los tobillos de la muchacha, que pugnaba por cubrirse la ingle con ambas manos. Ante la visin de aquel cuerpo desnudo, la respiracin del hombre se alter. Vigila a la otra dijo a su compaero, y le arroj el Winchester. El segundo hombre lo tom por la culata y empuj a Imbali con el can, obligndola a retroceder hasta apoyar la espalda contra la roca de granito. Pronto nos tocar el turno a nosotros le asegur. Sin dejar de mantenerla apretada contra la roca, volvi la cabeza para observar a la otra pareja. El kanka haba arrastrado a Ruth fuera del camino slo unos pocos pasos; la maleza que los ocultaba era rala y sin hojas. Mi hombre te matar! grit Ruth. Los del camino podan orlo todo, hasta la trabajosa respiracin del hombre. Entonces, si he de pagar con la vida, haz que valga la pena ri entre dientes. De pronto lanz una exclamacin de dolor. Con que tienes garras afiladas, gatita. Se oy el ruido de una bofetada y un rumor de forcejeos que hicieron rodar guijarros sueltos por el camino. El gendarme que vigilaba a Imbali se esforz por divisar lo que estaba pasando, con los labios entreabiertos y humedecidos. Distingui algunos movimientos confusos entre las ramas sin hojas. De pronto, un cuerpo pesado cay a tierra y Ruth qued sin respiracin, aplastada bajo algo voluminoso. Qudate quieta, gatita jade el kanka. No me hagas enojar. Quieta. De pronto, Ruth grit como lo hara un animal en plena agona, una y otra vez, y el kanka gru: S, s, as... Resoplaba como un cerdo en el abrevadero, entre un rtmico sonido de suaves cachetes, sin que Ruth dejara de gritar. El hombre que custodiaba a Imbali apoy el rifle de su compaero contra la piedra y dio un paso fuera del camino, separando las ramas con el can de su arma para espiar. Su cara pareci hincharse y ensombrecerse de pasiones, y toda su atencin se concentr en aquella perspectiva. Al verlo distrado, Imbali se desliz a lo largo de la roca y, despus de una pausa para reunir coraje, huy a toda velocidad. Haba llegado al recodo del camino cuando el hombre la descubri.

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Vuelve! grit.

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Qu pasa? inquiri el otro kanka, desde el matorral, con voz densa y torturada. La otra escapa! Detenla! aull el primero mientras su compaero corra por el camino. Imbali haba bajado unos cincuenta pasos por la colina, volando como una gacela impulsada por el terror. El hombre carg su Winchester, se ech la culata al hombro y dispar sin apuntar. Sin embargo, hiri a la joven en la parte baja de la espalda, casi a la altura del vientre; y la hizo rodar por el sendero empinado. El gendarme baj el rifle con expresin aturdida e incrdula y descendi hasta ella, que se hallaba de espaldas, con los ojos abiertos. La bala haba producido una horrible herida en su vientre plano y joven, por donde asomaban las entraas desgarradas. Los ojos de la muchacha se fijaron en su rostro, con un destello de terror; luego se apagaron en una total inexpresividad. Ha muerto. El kanka haba dejado a Ruth y bajaba por el sendero sin su delantal y con la camisa azul azotndole las piernas desnudas. Los dos miraron a la nia muerta. No quise hacerlo dijo el otro, con el rifle an caliente. No podemos dejar que la otra cuente lo que ha ocurrido replic su compaero. Gir sobre s mismo y recogi su propio rifle, apoyado contra la roca. Se apart del camino para volver a cruzar los matorrales. El otro an miraba los ojos muertos de Imbali cuando son el segundo disparo. Con un gesto de disgusto, levant la cabeza para ver a su compaero regresar, mientras los ecos de aquel nuevo crimen golpeaban contra los barrancos de granito. Ahora debemos inventar una historia para contarle a Un Ojo Brillante y a los indunas dijo en voz baja, volviendo a sujetarse el delantal de cuero a la gruesa cintura. Llevaron a las dos muchachas al kraal de Gandang sobre el lomo del caballo gris del sargento. Las piernas se bamboleaban a un costado; los brazos al otro. Las haban envuelto con una manta, como si se avergonzaran de reconocer las heridas en los cuerpos desnudos, pero la sangre lo empapaba todo, formando una mancha negra y seca sobre la que volaban grandes moscas verdes.

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En el centro del kraal, el sargento hizo una sea al kanka que conduca al caballo y cort la soga que sujetaba a las muchachas por los tobillos. De inmediato, los cadveres perdieron el equilibrio y cayeron de cabeza al suelo, sin dignidad, en un desordenado montn de miembros. Las mujeres, que haban guardado silencio hasta ese momento, iniciaron sus lamentaciones. Una de ellas recogi un puado de polvo y lo derram sobre su cabeza. Las otras siguieron su ejemplo, y sus gritos erizaron la piel del sargento, aunque mantuvo inmutable su expresin y serena la voz al decir a Gandang: T has trado esta tristeza a tu pueblo, viejo. Si hubieras obedecido los deseos de Lodzi enviando a tus jvenes, como es tu deber, estas mujeres viviran para dar hijos a la nacin. Qu crimen cometieron? Pregunt Gandang, mientras su primera esposa se acercaba para arrodillarse ante los cadveres polvorientos. Trataron de matar a dos de mis hombres. Jau! Exclam Gandang. Expresaba una total y desdeosa incredulidad, que provoc un primer asomo de furia en la voz del sargento. Mis hombres las sorprendieron y las obligaron a conducirlos hasta el escondite de los amadodas. Anoche, en el campamento, mientras ellos dorman, quisieron hundirles grandes estacas en el agujero de las orejas para romperles el cerebro; pero mis hombres tienen el sueo ligero y despertaron. Entonces ellas huyeron y hubo que detenerlas. Por un largo momento, Gandang mir al sargento con una dureza tal que ste apart los ojos para contemplar a la primera esposa, arrodillada junto a una de las muchachas. Juba cerr la boca abierta de Ruth y le limpi suavemente la sangre coagulada en los labios y la nariz. S le aconsej Gandang. Mira bien, chacal de los blancos, recuerda esto durante todos los das que te quedan. Te atreves a amenazarme, viejo? le espet el sargento Ezra. Todos debemos morir respondi el induna, encogindose de hombros; pero algunos mueren antes y con ms dolor que otros. Gandang se alej hacia su cabaa. El induna permaneca sentado junto a la pequea fogata de su choza. No haba comido la carne asada ni las tortas de maz blanco, y slo miraba las llamas, en tanto que del exterior llegaban el llanto femenino y el ronco latido de los tambores.

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Saba que Juba deba ir a decirle que los cuerpos de las jvenes estaban baados y envueltos en la piel fresca del buey recin sacrificado. En cuanto hubiera luz, supervisara la excavacin de la tumba en el centro del kraal. Por eso no le sorprendi or un leve roce en el vano de la puerta. Dio permiso a Juba, que entr y fue a arrodillarse a su lado. Todo est listo para el entierro, esposo mo. l asinti y guardaron silencio por un rato. Al cabo, Juba dijo: Quisiera cantar la cancin cristiana que Nomusa me ha enseado cuando las muchachas estn en la tierra. El jefe conceda con movimientos de cabeza. Tambin deseo que caves sus tumbas en la selva, para que yo pueda poner cruces sobre ellas. Si sa es la costumbre de tu nuevo dios... dijo. Se levant entonces para dirigirse a su esterilla de dormir, tendida en el rincn ms alejado. Nkosi... Juba permaneca de rodillas. Seor, an hay otra cosa. De qu se trata? Pregunt l, mirndola; sus amadas facciones seguan siendo remotas y fras. Mis mujeres y yo llevaremos el acero, como me ordenaste susurr Juba. Hice un juramento poniendo el dedo en la herida de Ruth. Llevar las azagayas a los amadodas. Gandang no sonri, pero la frialdad desapareci de sus ojos y le tendi una mano. Ella se levant para acercarse, y su esposo la condujo hasta la esterilla de dormir. Bazo baj de las colinas tres das despus de las ceremonias fnebres. Las muchachas reposaban ya bajo las ramas extendidas de una gigantesca mimosa, en un sitio desde donde se vea el ro. Iba acompaado por dos hombres jvenes, y los tres fueron directamente a las tumbas guiados por Juba. Al cabo de un rato, Bazo dej que los dos jvenes lloraran a sus mujeres y volvi al sitio donde lo esperaba su padre, bajo la higuera. Tras los saludos de rigor, bebieron de la misma jarra pasndola de mano en mano en silencio. Cuando se acab la cerveza, Gandang suspir: Es algo terrible. El joven levant la mirada con desagrado. Regocjate, padre mo. Agradece al espritu de tus antepasados dijo , pues nos han concedido algo mejor de lo que hubiramos podido desear. No comprendo reconoci el anciano, mirando a su hijo. Por el precio de dos vidas, vidas sin importancia, que se hubieran malgastado en frivolidades intiles, por este insignificante precio hemos encendido un fuego en el vientre de la nacin que encoleriza hasta al ms
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dbil y ms cobarde de nuestros amadodas. Ahora, cuando llegue el momento, sabemos que nadie vacilar. Regocjate, padre mo. Te has convertido en un hombre implacable susurr Gandang al fin. Me enorgullece que lo digas respondi Bazo. Y si no soy lo bastante implacable para esta tarea, lo ser mi hijo, o el hijo de mi hijo, a su debido tiempo. No confas en el orculo de la Umlimo? Inquiri Gandang. Nos ha prometido xito. No, padre mo observ Bazo, meneando la cabeza. Piensa con cuidado en sus palabras, ya que nos dijo slo que lo intentramos, sin prometernos nada. A nosotros nos corresponde triunfar o fracasar, y por eso debemos ser duros e implacables, no confiar en nadie, buscar cualquier ventaja y aprovecharla a fondo. Gandang medit por un rato; despus volvi a suspirar. Antes no era as. Ni volver a serlo. Todo ha cambiado y debemos cambiar nosotros tambin. Dime qu ms debemos hacer invit Gandang. De qu modo puedo ayudar al xito? Debes ordenar a los jvenes que bajen de las colinas y vayan a trabajar como los blancos ordenan. Gandang estudi esa peticin sin hablar. Desde ahora hasta que llegue el momento, debemos convertirnos en sus pulgas. Viviremos bajo el abrigo del hombre blanco, tan cerca de su piel que no nos ver y olvidar nuestra presencia all, listos para picar. El padre asinti, reconociendo la verdad de aquello; pero en sus ojos se apreciaba un pesar sin fondo. Me gustaba ms cuando formbamos el toro, cuando los cuernos se lanzaban hacia delante para rodear al enemigo y los veteranos se agrupaban en el centro para aplastarlo. Me encantaba cerrar el crculo cuando atacbamos, entonando las alabanzas del regimiento, y matar a la luz del sol con nuestras plumas al viento. No volver a ser as, Baba le dijo Bazo. No volver a ser de ese modo. En el futuro esperaremos en el pasto como la serpiente enroscada. Tal vez debamos esperar un ao o diez, una vida o ms, tal vez t y yo no lleguemos a verlo, padre mo; tal vez corresponda a los hijos de nuestros hijos atacar desde las sombras con otras armas, distintas del acero que t y yo amamos tanto. Pero seremos t y yo los que les abriremos el camino, la ruta de retorno a la grandeza. Gandang suspir. En sus ojos haba una luz nueva, como el primer resplandor del alba.

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Ves con mucha claridad, Bazo. Los conoces muy bien y ests en lo cierto. El hombre blanco es fuerte en todo sentido, salvo en la sabidura. Lo quiere todo ahora, hoy. Nosotros, en cambio; sabemos esperar. Volvieron a guardar silencio, rozndose con los hombros. El fuego estaba a punto de apagarse cuando Bazo se movi. Me ir cuando aclare dijo. Adnde? Al este, hacia los mashonas. Para qu? Ellos tambin deben prepararse para ese da. Quieres la ayuda de los mashonas, esos comedores de polvo? Buscar ayuda donde pueda encontrarla replic Bazo, con sencillez . Tanase dice que encontraremos aliados ms all de nuestras fronteras, ms all del gran ro: Hasta menciona aliados de una tierra tan fra que las aguas, all, se tornan duras y blancas como la sal. Existe semejante tierra? No lo s. Slo s que debemos dar la bienvenida a cualquier aliado venga de donde venga, porque los hombres de Lodzi son luchadores feroces y resistentes. T y yo lo hemos aprendido muy bien. Todas las ventanillas del vehculo estaban abiertas y las persianas bajas, para que el seor Rhodes pudiera conversar libremente con los hombres que cabalgaban a ambos lados, listos para atenderlo. Eran los miembros de la aristocracia de esa tierra nueva, que posean, en conjunto, vastas extensiones de tierra frtil y virgen, numerosos rebaos de ganado y derechos sobre minas en las cuales yacan sueos de incontables riquezas. El hombre del lujoso carruaje, tirado por cinco mulas blancas e idnticas, era el responsable de todo aquello, y disfrutaba de tanto poder y fortuna que por lo usual slo reciba rdenes de los reyes. Su compaa gobernaba una tierra ms grande que el Reino Unido e Irlanda juntos, administrada por decreto como si fuera una propiedad privada. As mismo controlaba la produccin diamantfera mundial mediante un acuerdo propio de poderosos gobiernos, que palideceran de envidia si supieran que el noventa y cinco por ciento de los diamantes del mundo estaba en sus manos. En los fabulosos campos aurferos de Witwatersrand, su influencia no era tan grande como poda haberlo sido, pues se dejaron pasar muchas oportunidades de adquirir derechos sobre la veta antes de que los mineros la explotaran. No siento poder en este yacimiento haba dicho una vez, mirando con malhumor el suelo. Cuando me siento en el borde de ese gran agujero

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de Kimberley, s exactamente cuntos quilates estn saliendo en cada carga, pero aqu... Sacudi la cabeza y volvi a su caballo, dejando tras l cien millones de libras en oro puro. Cuando al final se vio obligado a aceptar la autntica posicin de Witwatersrand y quiso apoderarse de las pocas propiedades an disponibles, un trgico accidente lo distrajo: su ms querido amigo, un hermoso joven llamado Neville Pickering, compaero y socio desde siempre, haba cado de su caballo siendo arrastrado por l hasta morir. Por ese motivo, las grandes oportunidades se le escaparon en el curso de aquellas semanas. Aun as, logr fundar su Compaa de Campos Aurferos Consolidados, que a pesar de no igualar en podero a su Compaa de Minas Consolidadas De Beers ni al imperio aurfero de J. B. Robinson su viejo rival, al terminar el ltimo perodo financiero ofreca ya un dividendo de un ciento veinticinco por ciento. Su fortuna era tal que cuando, llevado por un capricho, decidi introducir el cultivo de frutas de estacin en frica del Sur, dio instrucciones a uno de sus gerentes para que comprara todo el valle Franschhoek. Seor Rhodes, costar un milln de libras haba objetado el gerente. No le he pedido un clculo estimado replic Rhodes, agrio. Simplemente le he dado una orden: cmprelo! As era su vida privada, aunque la pblica no gozaba de menos espectacularidad. Era consejero privado de la reina y, por tanto, poda hablar directamente con los hombres que manejaban el ms grande imperio del mundo. En realidad, algunos no le tenan mucha simpata. Gladstone coment cierta vez: Slo s una cosa del seor Rhodes, y es que ha hecho mucho dinero en muy poco tiempo. Eso no me llena de una abrumadora confianza con respecto a l. El resto de la nobleza britnica se mostraba menos crtica; siempre que visitaba Londres reciba los halagos de la sociedad; lores y duques corran a l con la certeza de que haba lucrativos puestos directivos en la compaa BSA, y una sola palabra del seor Rhodes poda significar un golpe maestro en la bolsa de valores. Adems de todo esto, fue elegido primer ministro de la Colonia de El Cabo, contaba con el voto de todos los ciudadanos angloparlantes y con los buenos oficios de su viejo amigo Hofmeyr y su Afrikander Bond para conseguirle tambin la mayora de los votos de los holandeses. Aquel da, recostado en el asiento de cuero verde de su vehculo, desaliadamente vestido con un traje arrugado, flojo el nudo de su corbata universitaria, estaba en el cenit mismo de su riqueza, su poder y su influencia.

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Jordan Ballantyne, sentado frente a l, finga estudiar las notas que el seor Rhodes acababa de dictarle; pero lo que haca en realidad era observar a su patrn por encima del cuaderno, con una sombra de preocupacin en sus intuitivos ojos de largas pestaas. Aunque el ala del sombrero oscureca los ojos de Rhodes, impidiendo que el joven leyera en ellos cualquier seal de dolor, el color de su tez era inhabitual y demacrado; hablaba con su vigor de costumbre, pero transpiraba con una profusin no justificada por el aire fresco de la maana. En ese momento, levant su aguda voz para llamar a una persona. Ballantyne... Zouga Ballantyne espole a su caballo para acercarse a la ventanilla y se inclin con caballerosidad desde la montura. Dgame, mi querido amigo inquiri Rhodes, para qu es este nuevo edificio? Seal unas excavaciones recin abiertas, entre pilas de ladrillos quemados, en la interseccin de dos calles amplias y polvorientas de Bulawayo. Es la nueva sinagoga dijo Zouga. Con que mis judos vienen a instalarse! coment el seor Rhodes con una sonrisa, y Zouga sospech que el hombre saba muy bien a qu correspondan esos cimientos y aun as haba formulado la pregunta para dar pie a su propia muestra de ingenio. En ese caso mi nuevo pas andar de maravilla, Ballantyne. Ellos son pjaros de buen agero, jams anidan en un rbol destinado a caerse. Zouga ri entre dientes, como se esperaba de l, y siguieron conversando mientras Ralph Ballantyne, que tambin cabalgaba en el grupo, los observaba con mucho inters y sin escuchar a la dama que lo acompaaba. Ella le dio un golpecito en el brazo con la fusta. Deca que ser interesante ver qu pasa cuando lleguemos a Khami repiti Louise. Ralph volvi su atencin hacia su madrastra. Montaba a horcajadas, cosa muy poco habitual en las mujeres de la poca, y aunque llevaba falda pantaln hasta los tobillos, su presencia era elegante y segura. Record entonces que la haba visto derrotar a su padre en una agotadora carrera entre dos puntos fijos y sobre terreno irregular en Kimberley, antes de que se construyera la carretera hacia el norte. Los aos trataban a Louise con gentileza; an senta cercano el juvenil enamoramiento que lo aturdi al verla por primera vez conduciendo su carreta por la atestada calle principal de Kimberley, haca ya mucho tiempo. Ms tarde, ella contrajo matrimonio con Zouga Ballantyne, pero Ralph segua sintiendo hacia ella un afecto especial, distinto del cario filial. Le llevaba pocos aos, y la sangre india y americana que corra por sus venas otorgaba a su belleza un elemento ciertamente atemporal.
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No creo que ni siquiera Robyn, mi honorable ta y suegra, pueda utilizar la boda de su hija menor como ocasin para sacar ventaja poltica coment el joven. Te atreveras a apostar una guinea? Pregunt Louise, con un relampagueo de dientes blancos y parejos. Pero Ralph ech la cabeza atrs, riendo. He aprendido a no apostar nunca contra ti. Baj la voz y agreg: Adems, no confo mucho en el autocontrol de mi suegra. En ese caso, por qu insiste el seor Rhodes en ir a la boda? Ha de saber lo que le espera. Bueno, en primer lugar es el dueo de la tierra sobre la cual est construida la misin de Khami. Incluso es probable que sienta que esas damas misioneras lo estn privando de una posesin valiosa. Ralph levant el mentn para sealar al novio, que cabalgaba algo ms adelante. Harry Mellow llevaba una flor en la solapa, lustre en las botas y sonrisa en los labios. No lo ha perdido seal Louise. Lo despidi en cuanto se dio cuenta de que no podra disuadirlo. Pero es un gelogo tan aventajado... Dicen que es capaz de oler el oro a un kilmetro de distancia. Al seor Rhodes no le gusta que sus jvenes se casen por muy inteligentes que sean. Pobre Harry, pobre Vicky, de qu van a vivir? Oh, est todo solucionado asegur Ralph, con una gran sonrisa. T? Quin otro poda ser? Deb darme cuenta. En realidad, no me sorprendera que hubieras preparado todo esto con premeditacin acus Louise. Ests cometiendo una grave injusticia, mam dijo Ralph. Saba que no le gustaba ese ttulo, y lo usaba deliberadamente para fastidiarla. De pronto, al mirar hacia delante, su expresin cambi como la de un perdiguero olfateando la presa. El grupo haba dejado atrs los ltimos edificios nuevos y los arrabales de la ciudad para salir a la ancha carretera, marcada por profundas huellas. Hacia ellos, desde el sur, avanzaba un convoy de diez carretas de transporte, tan espaciadas entre ellas que la ms lejana slo era visible por las columnas de fino polvo blanco que se elevaban sobre las acacias. En la lona de la ms prxima se lea ya el nombre de Compaa de Tierras de Rodesia, elegido por Ralph para sus mltiples actividades comerciales.

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Muy bien! Exclam con alegra. El viejo Isazi las ha trado con cinco das de anticipacin con respecto a lo calculado. Ese diablillo negro es un milagro. Se levant el sombrero, a modo de justificacin con Louise. Los negocios me requieren. Disculpa, mam, por favor. Parti al galope, aproxim su caballo a la carreta, mont y abraz a la diminuta silueta de harapienta chaqueta militar que azuzaba a los bueyes con un ltigo de nueve o diez metros. Por qu has tardado tanto, Isazi? acus. Acaso has encontrado alguna bonita matabele por el camino? El pequeo conductor zul trat de no sonrer, pero la red de arrugas que le cubra el rostro se contrajo, con un travieso chisporrotear en sus ojos llenos de picarda. Podra encargarme de una matabele, de su madre y todas sus hermanas en menos tiempo del que tardara usted en uncir uno solo de los bueyes a la carreta. Aquello no era slo una declaracin de virilidad, sino tambin una referencia indirecta a la habilidad de Ralph como carretero. Isazi le haba enseado cuanto saba del oficio, pero aun ahora le trataba con la indulgente condescendencia que suele reservarse para los nios. No, pequeo halcn, no quise hacerte pagar tanto dinero en bonificaciones; por eso slo me adelant cinco das. Eso era para recordarle, de paso, lo que Isazi esperaba recibir en el prximo sobre de la paga. El pequeo zul, que luca el anillo de cabeza otorgado por el rey Cetewayo antes de la batalla de Ulundi, se irgui con la mirada especulativa que utilizaba para los bueyes. Henshaw, a qu se deben esas galas? Inquiri al ver el traje de Ralph, sus botas inglesas y el capullo de mimosa que le adornaba la solapa . Hasta flores, como una doncella en su primer baile. Y qu es eso que llevas bajo la chaqueta? Es que tu familia est por agrandarse? El joven baj la mirada a su propia cintura. Isazi no era justo; all slo tena un rastro de carne superflua, nada que no pudiera poner en orden con una semana de cacera; pero Ralph respondi con la vanagloria que a ambos diverta. Es privilegio de los grandes usar ropas finas y comer bien dijo. Hazlo entonces, pequeo halcn de lindas plumas. Isazi mene la cabeza en seal de desaprobacin. Come hasta hartarte. Mientras los hombres trabajan de verdad, t juegas como un nio. Su tono se contradeca con la calidez de su sonrisa, y Ralph le dio una palmada en el hombro. Nunca hubo conductor como t, Isazi, y probablemente no lo habr en el futuro.

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Halcn, te he enseado algo, y es a reconocer la grandeza cuando la tienes delante. Isazi, riendo, sacudi el gran ltigo en el aire con un estruendo similar a un caonazo y llam a sus bueyes. Vamos, Fransman, demonio negro! Arre, Satn, mi querido! Pakamisa, adelante... Ralph mont y apart a su caballo del camino para ver el paso de las cargadas carretas. Haba tres mil libras de ganancia en esa caravana, y tena doscientas ms recorriendo el vasto continente. Sacudi la cabeza asombrado, al recordar el viejo vehculo que haba conducido con Isazi la primera vez, adquirido con dinero prestado y repleto de mercanca ajena. Un camino largo y duro dijo en voz alta, mientras azuzaba a su caballo, hacindolo galopar hacia donde se hallaban los otros asistentes a la boda. Alcanz a Louise, recin recuperada de un ensueo que pareca haber hecho pasar su ausencia desapercibida. Con que soando, eh? la acus l. Ella extendi los dedos de una mano en una especie de reconocimiento, y luego la levant para sealar a su alrededor. Mira, Ralph. Qu hermoso es todo! Un pjaro cruz la senda delante del coche; tena el dorso negro y brillante sobre el pecho carmes, que arda a la luz del sol como un precioso rub. Qu hermoso repiti ella, en tanto el pjaro desapareca en la maleza. Sabes, Ralph? King's Lynn es el primer hogar verdadero que he conocido. Slo entonces comprendi Ralph que todava estaban en las tierras de su padre. Zouga Ballantyne haba empleado toda la fortuna ganada en la tierra azul de Kimberley en comprar tierras a los vagabundos y a los descontentos de la tropa del doctor Jameson, que invadieron Matabeleland con la fuerza expedicionaria que derrot a Lobengula. Cada uno de ellos recibi ciento sesenta hectreas de terreno, y algunos vendieron esos derechos a Zouga Ballantyne por una miserable botella de whisky. Un buen jinete habra tardado tres das en recorrer los lmites de Kings Lynn. La casa que Zouga construy para Louise se levantaba en una de aquellas distantes colinas, encarada hacia una amplia planicie de acacias; su gruesa techumbre y sus ladrillos ahumados se confundan con la sombra de los bosques, como si siempre hubieran estado all.

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Esta bella tierra ser buena para todos nosotros susurr ella con voz apagada y una alegra casi religiosa en los ojos. Hoy se casar Vicky, y sus hijos crecern aqu fuertes y sanos. Tal vez... Se interrumpi; una sombra le cruz los ojos, ya que an no haba perdido la esperanza de tener un hijo de Zouga. Todas las noches, despus del suave acto de amor, se tenda con las manos sobre el vientre y los muslos bien unidos, como para atesorar su simiente dentro de ella. Y rezaba en tanto l dorma tranquilamente a su lado. Tal vez... Hubiera sido de mal agero siquiera mencionarlo, de modo que cambi su frase. Tal vez un da Jonathan o alguno de tus hijos por nacer sea el dueo de Kings Lynn. Alarg la mano y se la apoy en el brazo. Ralph, tengo la extraa premonicin de que nuestros descendientes vivirn aqu para siempre. Ralph sonri con cario y cubri su mano con la suya. Bueno, mi querida Louise, el mismo seor Rhodes slo piensa en cuatro mil aos. No te conformas con eso? Oh, vamos! Exclam ella, pegndole en el hombro de modo alegre . No puedes hablar en serio? De pronto, con una exclamacin, apart su caballo del grupo. Bajo una de las acacias, junto al camino, haba un par de nios matabeles; el mayor no pasaba de los diez aos. Usaban slo pequeos mutsha, taparrabos. Cuando Louise los salud en sindebele bajaron la cabeza. En Kings Lynn se daba trabajo a decenas de mujiba, que atendan los numerosos rebaos de ganado aborigen y los finos toros de cra que Zouga traa del sur. Aqullos eran slo dos de ellos, pero Louise los conoca por sus nombres; ellos le devolvieron el saludo con autntico afecto. Nosotros tambin te vemos, Balela. El nombre que los sirvientes matabeles haban dado a Louise significaba la que trae cielos claros y soleados". Los dos nios respondieron a sus preguntas con correccin, y despus ella sac del bolsillo de la falda algunos dulces que les dej en las manos ahuecadas. Entonces volvieron a sus rebaos a la carrera, con las mejillas abultadas y los ojos dilatados de placer. Los malcras advirti Ralph al verla acercarse. Son nuestro pueblo respondi ella simplemente. Y agreg casi con pena: Aqu estn nuestros lmites. Detesto salir de nuestra tierra. La procesin nupcial pas junto al sencillo mojn indicador y entr en las tierras de la misin de Khami; casi una hora ms tarde las mulas arrastraran el coche por la empinada cuesta, entre espesos matorrales, que terminaba en el desfiladero desde el cual se vean la iglesia encalada y los edificios vecinos. Jordan baj del coche ya sin el guardapolvo de algodn con que se haba protegido el hermoso traje gris y se acerc a su hermano.

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Qu pasa aqu, Ralph? Pregunt, alisndose los espesos rizos rubios. No esperaba nada de esto. Robyn ha invitado a la mitad de la nacin matabele a su fiesta, y la otra mitad parece haberse invitado sola explic Ralph entre risas. Algunos han viajado ciento cincuenta kilmetros para estar aqu; entre ellos, todos los pacientes que ella ha atendido, todos sus conversos, todos los hombres, mujeres y nios que alguna vez han venido en busca de favores o consejos. En fin, todos los que alguna vez la han llamado Nomusa estn aqu con sus familiares y amigos. Va a ser la fiesta ms grande desde que Lobengula llev a cabo la ltima ceremonia de Chawala, all por el ao noventa y tres. Pero quin va a alimentarlos? inquiri el joven. Robyn puede permitirse el gasto con sus derechos de autor, y yo le envi cincuenta cabezas de ganado de regalo. Adems, dicen que la esposa de Gandang, la vieja Juba, ha preparado dos mil litros de su famosa twala. Quedarn saciados como rechonchos bueyes y derrocharn alegra. Ralph pellizc afectuosamente el brazo de su hermano. Esto me recuerda que yo tambin tengo sed. Vamos. El camino estaba bordeado por cientos de jovencitas que recogan flores para confeccionar bellas guirnaldas. Su piel, untada con grasa y arcilla, brillaba con reflejos de bronce a la luz del sol. Los breves delantales se arremolinaban en torno a los muslos, bajo el balanceo de los pechos desnudos. Por Dios, Jordan, alguna vez has visto semejante despliegue? Coment Ralph, muy consciente de la remilgada actitud de su hermano respecto a todas las mujeres. Ese par de cosas que veo all podra mantenerte las orejas calientes en medio de una ventisca, te lo aseguro. Jordan, enrojeciendo, volvi apresuradamente junto a su patrn, mientras las muchachas se agrupaban alrededor del carruaje y obligaban a las mulas a reducir el paso. Una de ellas reconoci al seor Rhodes y grit: Lodzi! El grito fue repetido por las otras. Lodzi! Lodzi! En eso vieron a Louise. Balela, te vemos. Bienvenida, Balela cantaron, aplaudiendo. Bienvenida, la que trae cielos claros y soleados. Al distinguir a Zouga, el saludo fue: Ven en paz; t, el Primero. Y a Ralph: Te vemos, pequeo Halcn, y nuestros ojos engrandecen de alegra. Zouga se quit el sombrero para agitarlo por encima de su cabeza.

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Por Dios murmur a Louise. Me gustara que Labouchere y su Sociedad de Proteccin del Aborigen pudieran ver esto. Estn felices y a salvo, como nunca lo estuvieron bajo el sangriento mandato de Lobengula agreg su esposa. Esta tierra ser buena con nosotros, lo siento en el fondo de mi corazn. Ralph, a lomos de su caballo, poda mirar ms all de las cabezas de las muchachas. Haba muy pocos hombres en la multitud, y todos se mantenan alejados; sin embargo, un rostro le llam la atencin, solitario y solemne entre tantas sonrisas. Bazo! llam, agitando el brazo. El joven induna lo mir de frente, sin sonrer. Ya hablaremos despus grit Ralph. Lo dej atrs, impulsado por la multitud a lo largo de la avenida florida. Cuando llegaron a los prados, las muchachas negras se quedaron atrs; por acuerdo tcito, esos terrenos estaban reservados para los invitados blancos, de los que haba un centenar, poco ms o menos, reunidos bajo la amplia galera. All estaba Cathy, que haba llegado tres das antes para ayudar con los preparativos, esbelta y fresca, con su vestido de muselina amarilla y el sombrero de paja sobre la cabeza oscura, ancho como una rueda de carreta y cargado con flores artificiales de seda brillante que Ralph haba hecho traer de Londres. Jonathan dej escapar un grito al ver a su padre, pero Cathy lo retuvo con firmeza por la mano, para evitar que pereciera arrollado por la multitud que corra para saludar al novio entre un estruendo de saludos y vtores. Ralph desmont para abrirse paso por entre el gento, y Cathy estuvo a punto de perder el sombrero ante la violencia de su abrazo. De pronto palideci. La portezuela del carruaje tirado por las mulas acababa de abrirse y Jordan descendi de un salto para poner la escalerilla. Ralph! Exclam Cathy, aferrada a su marido. Es l! Qu est haciendo aqu? En ese momento apareci la figura del seor Rhodes. Un silencio pesado cay sobre toda aquella gente. Oh, Ralph, qu dir mam? No pudiste impedir que viniera? Nadie puede impedirle nada murmur Ralph. Adems, esto va a ser mucho mejor que una pelea de gallos. Mientras hablaba, Robyn St. John, atrada por el alboroto, sali a la galera de su casa. Su rostro, an enrojecido por el calor del horno, irradiaba una sonrisa de bienvenida para sus ltimos invitados; pero se marchit al reconocer al hombre erguido ante la portezuela del coche. Se puso rgida y el rubor se diluy en un gesto plido y helado.

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Seor Rhodes dijo con nitidez, en medio del silencio, me alegra muchsimo que haya venido a la misin de Khami... Los ojos del visitante chisporrotearon como si acabara de recibir una bofetada en plena cara. Esperaba cualquier cosa menos eso, y no pudo menos que inclinar la cabeza con caballerosidad. Pero Robyn prosigui: ... porque as me proporciona la gran oportunidad de ordenarle que no ponga un pi en el umbral de mi casa. El hombre hizo una nueva reverencia, lleno de alivio; no le gustaba verse en situaciones imprevistas sobre las cuales no tuviera control. Supongamos que su jurisdiccin llegue hasta ah acept; pero de este lado del umbral, las tierras en las que estoy pertenecen a la compaa de la cual soy presidente. No, seor neg Robyn, la compaa me ha otorgado el usufructo... Es un dilema legal que deber ser dirimido por mi administrador, el doctor Leander Starr Jameson dijo Rhodes, sacudiendo gravemente la cabeza. Mientras tanto, quisiera brindar por la felicidad de la joven pareja. Le aseguro que en Khami no le servirn bebidas, seor Rhodes. El visitante hizo una seal a Jordan, quien corri al coche de mulas. En un remolino de actividad, supervis a los sirvientes uniformados, que desempacaron las mesas y sillas plegables y las acomodaron a la sombra de los tiernos brotes que los rboles haban echado desde la plaga de langostas. Mientras el seor Rhodes y su grupo se instalaban, Jordan destap la primera botella de champn y verti un espumoso chorro en una copa de cristal. Robyn St. John desapareci de la galera con un movimiento brusco. Ralph dej a Jonathan en los brazos de su madre. Se trae algo entre manos dijo. Corri a travs del prado, brinc por encima de la pequea balaustrada de la galera e irrumpi en el saln justo cuando su ta sacaba el rifle de su sitio sobre la chimenea. Ta Robyn, qu vas a hacer? Estoy cambiando los cartuchos. En vez de perdigones, balas de verdad. Mi querida suegra, no puedes hacer eso Protest Ralph. Usar balas de verdad? Robyn lo esquivaba con cautela, manteniendo el arma fuera del alcance del joven. No puedes disparar contra l. Por qu no?

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Piensa en el escndalo que desencadenaras. El escndalo y yo siempre hemos sido buenos compaeros. En ese caso, piensa en la forma en que se ensuciar todo. Lo har en el prado corrigi Robyn. Ralph comprendi que hablaba en serio y busc desesperadamente una fuente de inspiracin. El sexto! grit de repente. Robyn le clav una mirada de desafo. El sexto: no matars. Pero Dios no se refera a esta mala bestia dijo Robyn, con una nota de duda en el tono. Si el Todopoderoso hubiese declarado caza libre para ciertas presas, no habra dejado de agregar una nota al pie insisti Ralph, aprovechando la ventaja. Su ta, suspirando, se volvi hacia la bolsa de cartuchos que colgaba de la chimenea. Y ahora, qu vas a hacer? Vuelvo a poner los perdigones. Dios no prohibi abrir heridas superficiales. Pero Ralph se apoder de la bolsa, despus de forcejear unos segundos con Robyn. Oh, Ralph susurr. Ese hombre es un desvergonzado. Me gustara poder usar palabrotas. Hazlo. Dios comprender. Maldito sea y que se vaya al infierno! Te sientes mejor? No mucho. Toma ofreci l, sacando la petaca de plata del bolsillo. Ella tom un trago y parpade para alejar las lgrimas de clera que aturdan sus ojos. Mejor? Un poco admiti ella. Qu debo hacer, Ralph? Comportarte con glida dignidad. De acuerdo. Robyn levant la barbilla y sali a la galera.

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Jordan, con un almidonado delantal blanco y un gorro de cocinero, serva champn y enormes pastelillos dorados a quien los solicitaba. La galera, llena de invitados antes de la llegada de Rhodes, estaba ahora desierta, y el jolgorio se instal en torno al recin llegado. Comenzaremos a servir los entrantes dijo Robyn a Juba. Que tus muchachas pongan manos a la obra. Pero todava no se han casado, Nomusa Protest Juba. La boda no se celebrar hasta las cinco. Hay que darles de comer orden Robyn. Confo en mi embutido ms que en los pasteles de Jordan Ballantyne, si se trata de traerlos de nuevo a mi bando. Y yo apostara a que el champn del seor Rhodes los mantendr all corrigi Ralph. Tienes algo con que combatirlo? Ni una gota, Ralph admiti la ta. Tengo cerveza y coac, pero no champn. Ralph llam con la mirada a uno de los invitados ms jvenes, gerente del almacn de suministros que tena en Bulawayo. El muchacho interpret en el acto la expresin de su patrn, subi los peldaos que los separaban y, despus de escuchar atentamente sus instrucciones, corri en busca de su caballo. Adnde lo has enviado? Pregunt Robyn. Hoy lleg una caravana de carretas mas. En cuestin de unas pocas horas tendrs a tus pies una marea de burbujas. No s cmo pagarte esto, Ralph. Durante un momento, Robyn lo estudi en silencio, y despus, por primera vez en su vida, se puso de puntillas para darle un seco beso en los labios antes de correr a su cocina. La carreta de Ralph oscil sobre la colina durante un momento dramtico, en tanto Jordan iba a por la ltima botella de champn; las otras, ya vacas, formaban un desaseado montn, y la multitud comenzaba a alejarse hacia las parrillas en las que se preparaban entre nubes de vapor aromtico los celebrados embutidos de Robyn. Isazi detuvo la carreta junto a la galera y, como lo hara un prestidigitador, apart la lona para dejar al descubierto el contenido. La multitud se apart y abandon al seor Rhodes y a su coche de lujo. A los pocos minutos, Jordan se aproxim a su hermano. Ralph, el seor Rhodes querra comprar algunos cajones de tu mejor champn. No vendo al por menor. Dile que debe comprar una carreta entera o nada. Ralph sonri. A ciento veinte libras la botella.

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Eso es una estafa!

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No hay otro champn disponible en todo Matabeleland. Al seor Rhodes no le gustar eso. Pero a m me gustar mucho le asegur. Dile que debe pagar en efectivo y por adelantado. Mientras Jordan llevaba las malas noticias a su patrn, Ralph se aproxim al novio y le puso una mano en el hombro. Tienes que estarme agradecido, Harry. Tu boda ir en boca de cantores durante cien aos, y a propsito, has hablado ya con la encantadora Victoria sobre la luna de miel? Todava no admiti Harry Mellow. Sabia decisin, compaero. El pas de Wankie no es tan atractivo como la suite nupcial del hotel Mount Nelson, de Ciudad del Cabo. Ya comprender afirm Harry, con ms esperanza que seguridad. Claro que s. Ralph se volvi hacia Jordan, que llegaba con un pagar firmado por el seor Rhodes en una etiqueta de champn medio desgarrada. Qu encantador y apropiado coment l, y lo guard en el bolsillo de su chaqueta. Enviar a Isazi en busca de la prxima carga. Los rumores de que haba carretas llenas de bebida gratuita en la misin de Khami dejaron a Bulawayo convertida en una ciudad fantasma. El dueo del Grand Hotel, incapaz de competir contra esos precios, cerr su local y se uni al xodo hacia el sur. En cuanto la noticia lleg al campo de entrenamiento de la polica, los veintids jugadores que estaban librando un partido de criquet formaron una guardia de honor junto a la carreta de Isazi, mientras el resto de la poblacin los segua a caballo, en bicicleta o a pie. La pequea iglesia de la misin slo tena cabida para una pequea parte de los invitados y no invitados; el resto de ellos se qued en los prados, estratgicamente situados alrededor de las dos carretas de champn, muy distanciadas entre s. Los copiosos brindis hacan grandilocuentes a los hombres y a las mujeres sentimentales; por eso, una aclamacin atronadora salud a la novia cuando por fin apareci en la galera de la misin. Del brazo de su cuado y acompaada por sus hermanas, Victoria avanz entre la multitud, que le iba abriendo paso a travs del prado. Si era bonita en el trayecto de ida, con los ojos verdes brillantes y la vvida masa de pelo cobrizo sobre el satn blanco del vestido, cuando volvi a recorrer ese camino, del brazo de su esposo, estaba realmente bella. Bueno anunci Ralph. Todo es ahora legal. La fiesta puede comenzar de verdad.

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Hizo una sea a la orquesta, o mejor dicho al cuarteto, bajo la direccin del nico violinista de Matabeleland, y la msica empez a sonar: Sin embargo, slo haba una partitura disponible al norte del Limpopo y, como cada miembro del grupo ofreca su propia interpretacin, los bailarines podan marcar paso de vals o de polka, segn se lo dictaran su temperamento o su estado etlico. Al amanecer del da siguiente, la fiesta comenzaba a cobrar calor y ya se haba iniciado la primera pelea a puetazos detrs de la iglesia. Ralph la interrumpi anunciando a los contendientes: Esto no tiene sentido, caballeros; queremos hacer de esto una muestra de alegra y regocijo para toda la humanidad. Aun antes de que adivinaran sus intenciones, los tumb de espaldas con una rpida sucesin de golpes que ninguno de los dos vio llegar. Luego los ayud solcitamente a levantarse y los condujo, mareados y tambaleantes, hasta la carreta de bebidas ms cercana. Al clarear del segundo da la fiesta estaba en su punto culminante. Los novios, por no perder un momento de la diversin, an no haban partido en viaje de bodas y seguan encabezando la danza bajo los rboles. El seor Rhodes, quien haba descansado durante la noche en su carruaje, sali de all para consumir un suculento desayuno de huevos y tocino servido por Jordan en una fogata al aire libre. Despus de digerirlo con un interminable trago de champn, se sinti propenso a la oratoria. De pie sobre el pescante de su vehculo, habl con su elocuencia habitual y un encanto llevado al extremo por su sentido de la oportunidad y la ardiente fe que pona en el tema. Rodesianos mos comenz. Todos se sintieron halagados. Aquello pareca ms una expresin de afecto que una afirmacin de propiedad. Juntos, vosotros y yo, hemos dado un gran salto hacia el da en que el mapa de frica ser pintado de rosa desde Ciudad del Cabo hasta El Cairo. Entonces, este bello continente se unir a la India, un gran diamante junto a un ilustre rub en la corona de nuestra amada reina. Lo vitorearon los americanos, griegos, italianos e irlandeses tanto como los sbditos de la amada reina. Robyn St. John soport media hora de tales sentimentalismos antes de perder la glida dignidad que Ralph le aconsejara. Desde la galera de su hogar, inici el contraataque con la lectura de un poema suyo an indito: Melanclico y calmo, cuida el hato que de su padre fuera, y ahora ajeno, en el suelo antes suyo y ahora lleno de las casas del blanco y su mandato. Con los ojos oscuros ya apagados,

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se apoya en su cayado. Ya no blande el reluciente acero... Su voz alta y clara se impuso sobre la del seor Rhodes. Las cabezas giraron de uno a otro, como tras una pelota de tenis. Esto es slo el comienzo anunci Rhodes, alzando el volumen, un gran comienzo, s, pero slo eso. Hay hombres llenos de arrogancia, ignorantes, no todos ellos negros y hasta el ms tonto del pblico reconoci la alusin al viejo Kruger, el presidente ber de la Repblica de Sudfrica en el Transvaal, a quienes debe ofrecrseles la oportunidad de guarecerse bajo el escudo de la pax britnica por propia voluntad, en vez de obligarlos a ello por la fuerza de las armas. Su pblico haba vuelto a quedar embobado, hasta que Robyn enton otra de sus obras, de idntico espritu guerrero: ... l desdea el dolor y no le aterra su cicatriz reciente: quiere guerra, su assegai y su escudo de bisonte. Es un rebelde? S; estn en lucha la violencia del blanco y del oscuro. Un salvaje? Tal vez, pues aunque puro su ser, la voz de la venganza escucha. Un pagano? Pues predicadle como hermanos, si merecis el nombre de cristianos! Las facultades crticas del pblico estaban empaadas por dos das y dos noches de festejos, y por eso todo el mundo aplaudi con fervor la apasionada lectura de Robyn, aunque por suerte el significado se les pas por alto. Que el Seor nos proteja gru Ralph de la patriotera barata y la poesa gratuita. Se alej valle abajo hasta ponerse a salvo de aquella guerra de oradores con una botella del champn del seor Rhodes en la mano y su hijo montado en el hombro. Jonathan llevaba un traje de marinero y un sombrero de paja cuya cinta le colgaba hasta la espalda; iba azuzando a su padre con los talones como si cabalgara un poni. Haba cincuenta cabezas de bueyes y dos mil litros de cerveza de los que dar cuenta, y los invitados negros dedicaban a la tarea su mxima atencin. All abajo, el baile era an ms enrgico; los muchachos saltaban, se retorcan y golpeaban los pies hasta que el polvo se arremolinaba envolvindolos hasta la cintura y el sudor les corra por el torso desnudo. Las jvenes se mecan, arrastrando los pies y cantando, mientras los tambores tocaban sus ritmos frenticos hasta caer exhaustos. Entonces, otros les arrebataban los palos para seguir golpeando los troncos huecos.

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Mientras Jonathan gritaba de alegra sobre los hombros de su padre, sacaron uno de los grandes bueyes del corral; un hombre se adelant para matarlo, atravesndole la cartida y la yugular, y el animal cay con un mugido, rodeado por los carniceros que retiraron primero el cuero en una sola pieza y despus las entraas, que arrojaron a las brasas; de inmediato extrajeron las costillas y cortaron gruesas lonchas de carne para apilar sobre las parrillas. La carne, medio cruda y chorreando jugo y grasa, desapareci en aquellas bocas ansiosas; las jarras de cerveza se inclinaron bajo el ardiente cielo de verano. Uno de los cocineros arroj a Ralph un trozo de tripa, chamuscado entre las llamas, an adherido al pellejo del estmago. Ralph, sin reparos visibles, limpi y mordi un trozo de la carne dulce y blanca. Muy bueno! dijo al cocinero, y pas un trozo al nio. Come, Jon Jon Lo que no mata, engorda. El hijo obedeci con ruidoso placer y se mostr de acuerdo con el veredicto de su padre. Muy bueno de veras, pap! Los bailarines los rodearon entre saltos y giros, desafiando a Ralph. El joven sent a Jonathan en la cerca del corral, donde podra ver la escena como desde un palco oficial, y se instal en el centro con la heroica postura de los bailarines nguni, tal como le ense Bazo en sus tiempos de muchacho. Levant la rodilla derecha hasta la altura del hombro y golpe el suelo con la bota. Los otros bailarines soltaron un murmullo de aliento y aprobacin. Ralph dio un salto, otra patada y volvi a quedar en la misma posicin que el resto de bailarines, mientras las mujeres aplaudan y cantaban. Jonathan, sentado sobre la cerca, gritaba de entusiasmo y orgullo. Miren a mi pap! Con la camisa empapada en sudor y sin aliento, Ralph acab por dejarse caer al suelo. Levant a Jonathan sobre sus hombros y los dos se pusieron otra vez en marcha, saludando por su nombre a quienes reconocan entre la multitud en tanto aceptaban aqu un bocado de carne, all un trago de spera cerveza. Por fin, en la elevacin que estaba detrs del corral, Ralph hall al hombre que buscaba sentado en un tronco, lejos de los bailarines y los festejantes. Te veo, Bazo, el Hacha dijo. Se sent en el tronco junto a l, dej la botella entre los dos y entreg a Bazo uno de los cigarros que haba llegado a preferir haca ya tanto tiempo, en los campos diamantferos. Fumaron en silencio, contemplando a los bailarines, hasta que Jonathan se sinti inquieto y escap para buscar algo ms divertido.

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Lo encontr de inmediato, al topar con un nio un ao menor que l. Tungata, hijo de Bazo, hijo de Gandang, hijo del gran Mzilikazi, estaba completamente desnudo a excepcin de una sarta de cuentas que le rodeaba las caderas. Era de constitucin fuerte, hoyuelos en las rodillas, rollos de saludable grasa en las muecas y la cara redonda, lisa y lustrosa. Sus ojos, enormes y solemnes, examinaron a Jonathan con total fascinacin. El nio blanco imit su escrutinio con igual franqueza, sin hacer intento alguno de apartarse cuando Tungata estir una mano para tocarle el cuello de marinero. Cmo se llama tu hijo? Pregunt Bazo, contemplando a los nios con una expresin inescrutable en las facciones oscuras. Jonathan. Qu significa ese nombre? Don de Dios. Sbitamente, Jonathan se quit el sombrero de paja para ponerlo en la cabeza del principito matabele. La imagen result absurda; un gran tocado con cintas en la cabeza de un negrito desnudo y de vientre salido, cuyo pequeo pene no circuncidado asomaba en airoso ngulo. Los dos hombres, al verlo, sonrieron con agrado. Tambin Tungata sonri, y tomando a Jonathan de la mano, lo arrastr hasta la multitud de bailarines sin que ste protestara. La calidez de ese momento mgico entre los nios haba fundido la rigidez que exista entre los dos hombres, y por un fugaz momento volvieron a la relacin que mantuvieron cuando muchachos. Compartieron la botella hasta que qued vaca, y entonces Bazo dio una palmada y Tanase acudi a arrodillarse obediente ante l, ofrecindole una jarra de cerveza. Luego se retir en completo silencio, sin haber levantado los ojos ante el rostro de Ralph. A medioda volvi a donde los dos amigos proseguan conversando con profundo inters. Llevaba a Jonathan de una mano y a Tungata de la otra, an con el sombrero de su amiguito en la cabeza. Ralph, que haba olvidado a su hijo por completo, dio un violento respingo al ver la beatfica sonrisa de su hijo cubierta casi por completo por varias capas de mugre y grasa de carne. Su traje de marinero haba sido vctima de los maravillosos juegos que l y su flamante compaero inventaron. El cuello colgaba de un hilo, las rodilleras estaban completamente radas y haba manchas que Ralph reconoci como de ceniza, sangre de buey, barro y boiga fresca. Vio otras, pero no pudo identificarlas con igual certeza. Oh, Dios mo gru, tu madre nos va a estrangular a los dos. Levant rpidamente a su hijo. Cundo nos volveremos a ver, viejo amigo? Pregunt a Bazo.

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Antes de lo que piensas fue la respuesta. Te dije que volvera a trabajar para ti cuando estuviera dispuesto. S asinti Ralph. Ahora estoy dispuesto dijo Bazo con sequedad. Victoria acept con sorprendente docilidad el cambio de destino para su luna de miel cuando Harry le explic, avergonzado: Fue idea de Ralph. Quiere investigar una de las leyendas africanas en un sitio llamado tierra de Wankie, cerca de las grandes cataratas que el doctor Livingstone descubri en el ro Zambeze. Vicky, s que deseabas mucho ir a Ciudad del Cabo y ver el mar por primera vez, pero... Si he vivido veinte aos sin ver el mar, un poco ms no me har dao. Vicky tom a su esposo de la mano. All donde vayas, mi amor, a la tierra de Wankie, a Ciudad del Cabo o al Polo Norte, estaremos juntos. La expedicin se llev a cabo con el estilo habitual de Ralph Ballantyne; seis carretas y cuarenta sirvientes para trasladar a las dos familias hacia el norte, por las magnficas selvas de Matabeleland, hacia el gran ro Zambeze. El clima era suave y el paso tranquilo, y en la zona abundaba la caza silvestre. Los recin casados se arrullaban con ojos tan tiernos que aquello resultaba contagioso. Quines son los que estn en luna de miel? murmur Cathy al odo de Ralph, una maana de perezoso amor. Actuemos primero y preguntemos despus respondi l. Cathy, riendo a medias, satisfecha, se acurruc otra vez en el colchn de plumas. Al caer el sol y a la hora de comer era preciso desmontar a Jonathan, a regaadientes, del poni que Ralph le haba regalado en su quinto cumpleaos, y Cathy tena que untarle las llagas que la montura le dejaba en las posaderas. Despus de veintids das de viaje llegaron a la aldea de Wankie. Por primera vez desde que partieron de Bulawayo, el idlico humor de la caravana decay. Wankie haba sido un renegado fuera de la ley bajo el reinado de Lobengula; ste envi cuatro impis para que llevaran su cabeza a GuBulawayo, pero Wankie era tan insolente como astuto, tan embustero como huidizo, y los inpis volvieron con las manos vacas para enfrentarse a las iras del rey. Tras la derrota y muerte de Lobengula, Wankie se autonombr gobernador de toda la tierra comprendida entre los ros Zambeze y Gwaai, y exigi tributo a quienes iban all a comerciar o a cazar elefantes. Era un hombre apuesto, de edad madura y rostro franco; su estatura le daba el

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aire de jefe. Despus del intercambio de presentes y salutaciones y preguntar cortsmente por la salud de su padre, sus hermanos y sus hijos, aguard como un cocodrilo en la orilla a que Ralph le dijera el verdadero propsito de su visita. Las piedras que arden? repiti, entornando los ojos. Pareca pensar, buscar en su memoria asunto tan extraordinario. De pronto, coment que siempre haba deseado tener una carreta; en el fondo recordaba la que tuvo Lobengula y eso era motivo suficiente y definitivo. Gir en su banquillo y mir intencionadamente los seis grandes vehculos de Ralph estacionados en el claro. Ese malnacido tiene el descaro de los blancos le susurr Ralph a Harry Mellow con amargura. Una carreta... Trescientas libras me pide este mono lampio, nada menos. Pero querido, si Wankie te puede guiar, no sera poco pedir? Pregunt Cathy. No. Que me maten si accedo. Un par de mantas, un cajn de coac, eso puede ser, pero una carreta de trescientas libras, jams. Le interrumpi una discreta y simulada tos. Bazo se haba aproximado silenciosamente desde la otra fogata, donde los conductores y sirvientes tenan sus enseres dispuestos. Henshaw comenz, cuando Ralph reconoci su presencia, me dijiste que venamos a cazar bfalos para aprovechar los cueros acus. No confiabas en m? Bazo, eres mi hermano. Y t mientes a tus hermanos? Si hubiera hablado de las piedras que arden en Bulawayo, habramos salido de la ciudad con cien carretas a nuestras espaldas. No te dije que haba conducido a mi impi por estas colinas, persiguiendo al mismo cretino a quien ahora llenas de regalos? No me lo dijiste replic Ralph: Bazo cambi rpidamente de tema. A pesar de lo mucho que Wankie le desagradaba, no se senta orgulloso de su campaa contra l, la nica en todos sus aos de induna de los Topos que no acab en un xito completo. Henshaw, si hubieras hablado conmigo no estaramos perdiendo el tiempo y rebajndonos a hablar con este hijo de treinta padres, este maloliente chacal, este... Ralph cort en seco la opinin de Bazo sobre el anfitrin, se puso en pie y tom al matabele por los hombros. Puedes guiarnos hasta all? Es eso lo que quieres decir? Puedes llevarnos hasta las piedras que arden?

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Bazo inclin la cabeza en seal de asentimiento. Y no te costar una carreta. Reiniciaron la marcha en un amanecer rojo por los claros abiertos de la selva. Los rebaos de bfalos, delante de ellos, se abran para darles paso y volvan a cerrarse a sus espaldas. Las grandes bestias negras mantenan los hocicos en alto; sus gruesos cuernos les daban un aire de tranquila dignidad, y despus de contemplar impasibles a los jinetes que pasaban a pocos cientos de pasos, seguan pastando tranquilamente. Los viajeros apenas los miraban, pues tenan la atencin fija en la ancha espalda de Bazo y su cicatriz de bala. El matabele los guiaba a un trote fcil por la fila de colinas bajas que se elevaban entre los bosques. En la primera cuesta ataron los caballos y siguieron trepando. Algo ms arriba, una gamuza africana pareca volar sin perder pie por entre los barrancos, y en la cima, un viejo mandril les desafi. Aunque suban con ligereza, no podan mantener el paso del matabele, que los esper a medio camino en una cornisa sobre la cual se alzaba el acantilado desnudo hasta la cumbre. Sin anuncios dramticos, seal con la barbilla; Ralph y Harry alzaron la vista, sin poder hablar, atenazados por sus propias palpitaciones y un pegajoso sudor en la espalda. En la pared del acantilado haba una franja horizontal, de unos seis metros de amplitud, que corra a lo largo del barranco hasta donde llegaba la vista, negra como la noche ms negra, pero centelleando con una extraa iridiscencia verdosa bajo los rayos oblicuos del sol temprano. Era lo nico que nos faltaba en esta tierra dijo Ralph en voz baja. Las piedras que arden, el oro negro... Ahora lo tenemos todo. Harry Mellow se adelant para tocar aquel material con reverencia, como si fuera un creyente ante las reliquias de un santo. Nunca vi carbn de esta calidad en un yacimiento tan profundo. Ni siquiera en las colinas de Kentucky. De pronto se quit el sombrero de la cabeza y con un salvaje grito indgena lo arroj cuesta abajo. Somos ricos! Ricos, ricos, ricos! No es mejor esto que trabajar para el seor Rhodes? Pregunt Ralph. Harry lo tom por los hombros, para hacerlo girar con l en una danza de jbilo sobre la estrecha cornisa. Bazo, recostado contra el yacimiento de carbn negro, los observaba sin sonrer. Les llev dos semanas sealar con mojones todo el terreno bajo el cual poda estar sepultado el yacimiento carbonfero. Harry trazaba las lneas con su teodolito, mientras Bazo y Ralph trabajaban detrs de l con un grupo de hombres que clavaban las estacas y marcaban las esquinas con

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mojones de piedra. A medida que avanzaban, incluso descubrieron otros diez o doce sitios donde el carbn estaba a la vista. Hay para mil aos Predijo Harry. Carbn para los ferrocarriles y las calderas, carbn para mover a toda una nacin. Despus de quince das volvieron al campamento a la cabeza de la agotada cuadrilla de matabeles. Victoria, privada de su flamante esposo desde haca tanto, estaba plida y decada como una viuda joven en pleno duelo; sin embargo, al da siguiente, a la hora del desayuno, ya haba recobrado el buen color y el brillo de los ojos y se inclinaba con alegra hacia Harry, para llenarle la taza de caf y el plato de cerdo ahumado o huevos de avestruz revueltos. Ralph, sentado a la cabecera de la mesa dispuesta bajo los gigantescos msasa, llam a su esposa. Abre una botella de champn, Katie. Tenemos algo que celebrar. Y los salud a todos con una copa llena hasta el borde. Seoras y seores, un brindis por el oro de la mina Harkness y el carbn del yacimiento Wankie. Y por las riquezas de ambos! Todos rieron y entrechocaron las copas repitiendo el brindis. Quedmonos aqu para siempre dijo Vicky. Soy tan feliz que no quiero que esto termine. Nos quedaremos un tiempo ms asinti Ralph, a la vez que rodeaba con el brazo la cintura de Cathy. Dije al doctor Jim que venamos a cazar bfalos. Si no volvemos con unos cuantos cueros, aquel doctorzuelo se extraara bastante. El viento del atardecer vena del este; Ralph saba que en esta estacin se mantendra estable durante la noche, para incrementarse despus con el calor del sol. Envi dos equipos de sus matabeles, cada uno armado con una caja de fsforos y conduciendo a varios bueyes de tiro, avanzaron hacia el este; al amanecer haban llegado ya a la ribera del ro Gwaai, donde derribaron dos rboles espinosos secos y encadenaron los bueyes a los troncos. Cuando prendieron fuego a las ramas, la madera seca ardi como una antorcha y los bueyes fueron presas del pnico. Los boyeros corran junto a cada grupo para hacer que galoparan en direcciones opuestas, contra el viento, arrastrando tras ellos los rboles en llamas que esparcan una estela de chispas y ramitas encendidas en el pasto alto y seco. En poco ms de una hora ya se haba desencadenado un incendio forestal con un frente de varios kilmetros, detrs del cual el viento ruga hacia los extensos pastos donde estaban instaladas las carretas de Ralph. El humo se arremolinaba hasta el cielo como un gigantesco len rojizo.

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Ralph haba despertado al campamento antes del alba, para supervisar el incendio mientras el roco mantena las llamas en una magnitud dominable. Los matabeles prendieron fuego al pasto, de modo tal que el viento alejara las llamas del campamento, y lo dejaron arder hacia la selva. All lo apagaron antes de que pudiera llegar a los rboles. Isazi traslad sus carretas hasta la tierra quemada, an caliente, y las distribuy formando un cuadrado con sus preciosos bueyes acorralados en el centro. Entonces, por primera vez, tuvieron la oportunidad de hacer una pausa y mirar hacia el este; el humo negro del incendio borraba el amanecer y el rea de seguridad pareci, de pronto, muy pequea en medio de aquel magno espectculo. Incluso el estado de nimo de los matabeles, habitualmente alegre, decay, y no dejaban de mirar inquietos la creciente lnea de humo mientras afilaban los cuchillos de desollar. Nos cubriremos de holln se quej Cathy. Todo quedar sucio. Y un poco chamuscado, me temo agreg Ralph entre risas; se acerc a su esposa y la abraz durante unos segundos. T y Vicky deben quedarse en las carretas. Si sienten mucho calor, mjense con agua fresca, pero sin moverse de aqu en ningn caso. Olfate el viento, percibiendo el humo, e hizo un guio a Harry, que tena a Vicky abrazada en una larga despedida. Te apuesto mi parte en los yacimientos Wankie contra la tuya. Nada de apuestas locas, Ralph Ballantyne intervino Vicky de inmediato. Ahora Harry tiene que mantener a su mujer. Una guinea, entonces Propuso Ralph. Trato hecho! Se estrecharon la mano y subieron a las sillas. Bazo llevaba el caballo de relevo de Ralph, con un rifle en la montura y una bandolera de brillantes cartuchos de bronce cruzados sobre el pomo. Mantente cerca, Bazo le dijo Ralph. Mir a Harry, que iba seguido por otro ayudante matabele y otro caballo de relevo. Todo bien? Pregunt. Harry asinti y salieron al trote. El acre hedor del humo se ola en el viento, y los caballos bufaban, nerviosos, al caminar sobre la ceniza caliente del pasto quemado. Mira eso! Exclam Harry. Los rebaos de bfalos haban comenzado a bajar a favor del viento para adelantarse al incendio, y poco a poco se confundan uno con otro; los cientos se convirtieron en quinientos y en miles, y stos se seguan multiplicando en un movimiento hacia el oeste cada vez ms acelerado y atribulado. La tierra pareca temblar dbilmente bajo esos cascos de hierro

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oscurecido; alguno de los machos, tan negro y slido que pareca tallado en roca, se detena para volver la cabeza y dividir la marea de hembras con cra. Levantaba la poderosa cornamenta y olfateaba con su hmedo hocico; el olor del humo le provocaba un parpadeo, pero enseguida volva a avanzar con un trote bamboleante y pesado, y sus hembras, contagiadas por su agitacin, dejaban que los terneros rojos y aturdidos se apretaran a sus flancos. Los rebaos comenzaban a comprimirse entre s. Las grandes bestias, la ms corpulenta de las cuales pesaba una tonelada y media, avanzaban en un frente de casi un kilmetro de amplitud abandonando la selva en tropel hacia el borde del pastizal, mientras sus filas se perdan en el polvo levantado, ocultos por los troncos plateados y retorcidos de los msasa. Ralph se anud la bufanda sobre la nariz y la boca y se baj el sombrero hasta la lnea de los ojos. Harry, cada uno de los que vengan de este lado de las carretas es mo anunci con un amplio ademn. Lo que vaya de aquel lado es tuyo. Y la apuesta es una guinea le record Harry. Puso un cartucho en la recmara de su rifle Lee Enfield y con uno de sus salvajes gritos indgenas, espole a su caballo en direccin al frente ms prximo de bestias. Esper un poco, situado en uno de los lados, a que su atencin se fijara en el incendio y no en el cazador que los aguardaba, y de ese modo pudo acercarse an ms y elegir un buen macho en la hilera frontal. Apunt al grueso cogote justo donde el calvo pellejo se abultaba en la cerviz. El disparo se perdi en el estruendo de cascos y mugidos, pero el macho cay de bruces a tierra y dio un vuelco sobre s mismo con una convulsiva patada y un estertor de agona mortal. Ralph, gobernando su montura con los talones a fin de tener las manos libres para cargar, apuntar y disparar, acort la distancia con el muro de cuerpos oscuros que hua. A veces estaba tan cerca que la boca del rifle quedaba a pocos centmetros de un cuello monstruoso, y el centelleo del disparo era rpido y brillante como una lanza sepultada en el grueso cuero negro. Ante cada estallido del rifle, otra bestia rodaba por tierra, pues a esa distancia un cazador experimentado no poda sino hacer una verdadera matanza. Dispar hasta que se le consumi la municin; entonces recarg y sigui disparando a toda la velocidad que poda, sin retirar la culata del hombro ni el ojo de la mira. El cao estaba caliente hasta echar humo y a cada disparo el rifle retroceda cruelmente contra su hombro, hacindole crujir los dientes; el ndice de la mano derecha le sangraba, debido a que el aro del gatillo se lo haba despellejado; por eso se demoraba algunos segundos en volver a cargar. Ensordecido por los disparos, cada estallido era un golpe sordo

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contra sus aturdidos tmpanos, y el estruendo del galope y los mugidos era como un sueo lejano. La visin se le entorpeci debido a la polvareda y, en cuanto volvieron a entrar en la selva, tambin por las sombras de los rboles. Sangraba desde la barbilla, el labio y la frente, donde piedras del tamao de bellotas rebotaban lanzadas por los cascos al galope. Aun as sigui cargando y disparando hasta olvidar del todo la cuenta de sus blancos, y el interminable rebao an segua compacto, muy cerca de su caballo. De pronto, una de las bandoleras qued vaca: haba disparado cien balas. Sac otra de la bolsa colgada de su silla, agachndose instintivamente para esquivar una rama larga. Al erguirse descubri que un enorme macho iba galopando hacia l, muy cerca. Ante la visin distorsionada de Ralph, pareci el monarca de todos los bfalos; los cuernos se abran de tal manera que un hombre no hubiera podido abarcarlos con sus brazos, pesados como una roca de las Matopos y tan viejos que las puntas se vean gastadas y redondas. La grupa y el lomo del animal estaban agrisados por la vejez, y, a cada lado de los enormes testculos bamboleantes, pendan abrojos como grandes racimos de uvas azules de los profundos pliegues de piel. El agotado caballo de Ralph ya casi no poda sostener su peso, y el macho avanzaba poderosamente con una contraccin de los enormes cuartos traseros; sus cascos se hundan casi por completo en la tierra blanda y arenosa bajo el inmenso peso de su mole. Ralph se irgui en los estribos y apunt a la columna vertebral, en la base del largo rabo. En el instante en que dispar, una rama se quebr junto a su hombro y el tiro se desvi hacia un costado, la parte del gran muslo redondo. El bfalo tropez y se detuvo por un momento antes de caer con las patas traseras chorreando sangre. Ralph espole a su exhausto caballo para que lo siguiera, pero otro grueso tronco asom entre las nubes de humo y le oblig a desviarse para esquivarlo. Aun as, la corteza spera le rasp la rodilla, y el bfalo se perdi entre las filas de animales asustados y aquel montn de polvo. Djalo ir grit Ralph a voz en cuello. No haba posibilidad alguna de hallar a un animal determinado en esa multitud. Introdujo otro cartucho en su rifle y dispar contra una lustrosa hembra, matndola de un balazo en la base del crneo; un instante despus cay su ternero mortalmente herido en el hombro. El rifle estaba vaco, y l comenz a recargar hasta que, de sbito, algn instinto le hizo levantar la cabeza. El bfalo herido haba vuelto en su busca. Surgi de la penumbra como una avalancha negra, abrindose paso por entre el negro ro de animales, con el hocico en alto centelleante de humedad.

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Vamos, muchacho! grit Ralph a su caballo, y lo instaba con riendas y rodillas para apartarlo de aquel ataque mientras introduca nuevos cartuchos en su rifle. El macho se acerc sin pausa, y Ralph apunt hacia la gigantesca cabeza, sabiendo que no tendra tiempo para un segundo disparo. Apret el gatillo y una astilla gris se desprendi de los grandes cuernos redondeados; de inmediato, el animal recobr el equilibrio con la gracia de una gacela en sus enormes patas frontales. Ralph hubiera podido estirar la mano y tocar el pellejo abultado sobre el lomo, pero lo que hizo fue sacar el pie del estribo y levantar la rodilla hasta el mentn, justo en el momento en que el bfalo clavaba sus grandes cuernos en el flanco del caballo all donde antes estaba la rodilla del jinete. Ralph oy quebrarse las costillas como palitos secos y un salvaje relincho proveniente de lo ms hondo de su pobre bestia; al instante siguiente, se sinti levantado en el aire primero y despus despedido con terrible potencia, de modo que se le escap el rifle de la mano. Aterriz sobre un lado y rod para ponerse de rodillas. Tena la pierna derecha dolorida por el golpe, y eso le retras durante unos preciosos segundos. El bfalo estaba a horcajadas sobre el caballo cado, con las patas delanteras abiertas y la testa gacha; la sangre le chorreaba por los cuartos poderosos mientras volva a cornearlo en la parte blanda del vientre hasta abrirlo como a un bacalao. Las entraas salan por aquellas enormes heridas sin cesar cuando, por fin, el caballo dio una ltima coz y qued quieto. Ralph, arrastrando la pierna derecha, lleg hasta el pie de una teca. Bazo! grit. Trae el rifle y el caballo! Bazo! Percibi la agudeza del pnico y el terror de su propia voz; quizs el bfalo tambin lo capt, ya que dej en paz al caballo y se encamin hacia donde se encontraba su nueva vctima. Ralph oy el resoplar de su aliento, aull otra vez y se arrastr para levantarse y saltar sobre la pierna sana, aunque saba que no tena tiempo de llegar al mopani. Gir en redondo para enfrentarse con el embravecido bfalo. Estaba tan prximo que los surcos lacrimosos de sus ojillos eran claramente visibles en las mejillas negras. Se precipitaba hacia l con la esponjosa lengua manchada de rosado y gris colgndole de las fauces y el testuz bajo para cornearlo, tal como haba hecho con el caballo; en ese instante otra voz aull en sindebele. T, ms feo que la muerte! El toro se detuvo y gir en redondo. Ven, maldicin de bruja! Bazo estaba distrayendo al toro para quitrselo de encima. Haba salido de entre la nube de polvo con el caballo de relevo y se lanzaba en ngulo frente al animal, tentndolo con su voz y el ondear de su manto de piel de mono. El macho acept el cebo, baj el testuz y se lanz tras l, pero Bazo

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cabalgaba en un animal an fresco, que supo ponerse fuera del alcance de aquella gran cabeza en el momento en que el cuerno brillante centelleaba en lo alto. Henshaw! chill Bazo, toma el caballo de relevo! Dej caer la rienda y azuz al caballo hacia Ralph a pleno galope. Cuando el animal lo vio, gir en el ltimo instante y Ralph se oblig a realizar unos cuantos saltos a su alrededor, casi arrastrndose, hasta que logr arrojarse sobre el lomo. Sus nalgas golpearon la montura y no perdi tiempo en buscar los estribos; sac de un tirn su otro rifle de la funda puesta bajo su rodilla y espole al caballo para que siguiera al gran bfalo negro. La bestia an segua empecinada en atrapar a Bazo en una persecucin grotesca y desigual, cuando una rama baja golpe con fuerza al matabele semidesnudo en el hombro y parte de la cabeza. Cay de costado, y su manto de piel de mono sali volando como un cuervo negro. Tuvo que deslizarse un poco ms hasta quedar cabeza abajo, casi entre los cascos de su cabalgadura. Ralph se acerc a los cuartos ensangrentados del bfalo y dispar a su espalda, buscando la columna vertebral en la montaa de cuero negro y abultados msculos, sin apenas or el ruido de las balas al golpear el cuerpo del animal. Uno de los proyectiles debi de llegar a los pulmones, pues se produjo un sbito torrente de sangre espumosa en el hocico del animal y la salvaje carga qued en un trote corto y difcil. El joven se acerc a su costado y el bfalo gir la gran cabeza para mirarlo entre las lgrimas de una agona mortal: Ralph tendi la mano y estuvo a punto de tocar la ancha frente, bajo los cuernos, con la boca del rifle; entonces realiz un ltimo disparo, que hizo caer de rodillas al animal para no volver a moverse, e inmediatamente galop hasta tomar la brida del caballo de Bazo. Solamente a los matabeles se les ocurre cabalgar con la cabeza en los estribos y los pies en la montura jade, mientras lo enderezaba. La piel oscura de la frente estaba despellejada y dejaba ver la carne rosada y gotas de sangre como perlas de cultivo. Henshaw, mi pequeo Halcn replic l con trabajo. Gritabas tanto que cre que estabas perdiendo tu virginidad... con un cuerno por el trasero. Ralph dej ir una risa temblorosa, casi histrica, llena del alivio de haber escapado al terror y a un peligro mortal. Bazo sacudi la cabeza para despejrsela; cuando volvi a abrir los ojos, su sonrisa fue perversa. Vuelve junto a las mujeres, Henshaw, ya que gritas como doncella. Dame tu arma y yo ganar la apuesta por ti. A ver si puedes seguirme el paso le dijo Ralph, y azuz a su caballo.

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La reaccin contra el terror lo haba llenado de una inhumana locura, y cay sobre los rebaos en un frenes asesino. El incendio puso fin a la matanza. Ralph y Bazo se vieron casi atrapados entre los envolventes brazos de las llamas; pero escaparon con las crines de los caballos chamuscadas. De pronto, desde la zona libre del fuego, observaron con asombro el incendio que barra el lado opuesto. Era una rfaga de calor que se llevaba en remolino ramas encendidas y se estrellaba de rbol en rbol, saltando vacos de treinta metros con un rugido grave y profundo para encender el rbol siguiente como si hubiera sido alcanzado por una granada incendiaria. Las llamas y el humo absorban el aire de tal modo que les costaba respirar, hacindoles toser como viejos fumadores. Sentan arder la piel de la cara, perder la humedad de los ojos y la visin turbia como si estuvieran mirando el feroz disco del sol. De pronto, el incendio desapareci hacia el oeste y ellos quedaron silenciosos y conmovidos, abrumados por la grandiosidad del espectculo y por su propia insignificancia ante semejante potencia natural. Amaneci antes de que la tierra se hubiera enfriado lo suficiente como para que los desolladores salieran a trabajar. Las reses estaban medio asadas, con el pelo quemado en la parte expuesta pero intacto all donde haba estado en contacto con la tierra. Los desolladores trabajaron en un paisaje que pareca una infernal visin de Jernimo Bosch, sobre el suelo ennegrecido y desolado, entre rboles desnudos y grotescamente retorcidos, con las siluetas odiosas de los cuervos agazapadas en las ramas superiores. Un grupo haca rodar las grandes reses y trazaba incisiones poco profundas en el cuello, las extremidades y los vientres hinchados; el siguiente unca los tiros de bueyes y sacaba el cuero de una pieza, mientras que el tercero verta sal gruesa sobre l y lo tenda al sol. Al segundo da, el aire se espes con el hedor de cientos de reses podridas, y el coro de gritos, aullidos y graznidos de animales y pjaros de presa se convirti en un adecuado acompaamiento para semejante escena. Aunque las nubes de humo se haban despejado, el cielo se volvi a oscurecer con el batir de mil alas de aves de distintos tamaos. Alrededor de cada res descubierta, despojada de su cuero y con los obscenos vientres rosados masivamente hinchados por los gases, las hienas rean y alborotaban, los pequeos chacales corran nerviosos de un lado a otro para arrebatar algn trozo de entraa y los cuervos saltaban, rean y picoteaban para forzar el paso hacia la caverna del vientre. El olor de la podredumbre y la misma suciedad de los animales de presa lleg hasta el pequeo crculo de carretas y castig el sueo de las mujeres. Ralph, no podemos irnos maana? susurr Cathy.

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Por qu? Pregunt l, sooliento. Dijiste que te gustaba estar aqu. Ya no respondi ella. Y al cabo de un rato: Ralph, si seguimos quemando y matando as, cunto tiempo durar? l se sorprendi tanto que se incorpor sobre un codo para mirarla. De qu hablas, muchacha? Cuando los animales hayan desaparecido por completo, sta ya no ser la tierra que conozco y amo. Desaparecer? Sacudi la cabeza como si hablara con un nio idiota . Desaparecer? Por Dios, Katie, ya has visto esos rebaos; son incontables, ilimitados, tan numerosos como los que pueda haber en todo el trayecto hasta el norte de Hartum. Podramos cazar as todos los das sin ver el suelo debajo de ellos. No, Katie, no desaparecern. A cuntos has matado t? Pregunt ella en voz baja. Doscientos catorce, treinta y dos ms que tu cuado. Ralph se recost y la oblig a apoyar la cabeza en su pecho. Y eso le cost al muy sinvergenza una guinea de su mal ganado botn. Entre los dos, casi cuatrocientos en un da de caza. Cathy hablaba en voz tan baja que l apenas la oy, pero la suya se enronqueci por la impaciencia. Maldicin, Katie, necesito las pieles. Estn a mi disposicin y eso es todo. Ahora durmete de una vez. Si el clculo de Ralph Ballantyne sobre los rebaos de bfalos estaba equivocado, era por defecto; tal vez nunca antes haba existido semejante proliferacin de un gran mamfero en la faz de la Tierra. Desde el sur, donde el Nilo serpentea a travs de insondables pantanos de papiros flotantes, sobre las amplias sabanas de frica central y oriental, hasta el Zambeze y ms all de los dorados claros y bosques de Matabeleland, vagaban las grandes manadas negras. Pocas veces sufran matanzas a manos de las tribus primitivas, ya que eran demasiado rpidos, feroces y poderosos para sus arcos y espadas. Y cavar un foso lo bastante amplio y profundo como para tender una trampa a bestias tan enormes supona un trabajo que pocos de los aborgenes aceptaban, puesto que interrumpa los bailes, la fiesta de la cerveza y la cra de ganado. Los viajeros rabes que recorran el interior no se interesaban en deporte tan tosco, y slo pensaban en capturar y encadenar a las tiernas doncellas y a los hombres jvenes para los mercados de Malindi y Zanzbar, o en cazar algn arrugado elefante gris para quitarle los colmillos de marfil. Pocos viajeros europeos, por otra parte, se haban aventurado hasta entonces en aquellas tierras remotas, y hasta los enormes leones que seguan a los rebaos eran insuficientes para controlar su multiplicacin natural.

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Los pastos se ennegrecan bajo el paso de aquellos rebaos con veinte y treinta mil cabezas, tan densos que los animales de la retaguardia pasaban hambre porque los que les precedan se haban comido todo asomo de alimento. Debilitados por su propio nmero, estaban maduros para la epidemia que lleg del norte. Vena de Egipto y era la misma plaga con que el dios Jehov de Moiss castig al faran de Egipto. La peste bovina es una enfermedad que ataca a todos los rumiantes, pero especialmente a los bovinos: el bfalo y el ganado domstico. Los animales afectados se ciegan y sofocan por la descarga de las membranas mucosas, que les cae del hocico y las mandbulas y transmite fcilmente el contagio; adems, persiste en los pastos por los que el animal enfermo ha pasado hasta mucho despus de su muerte. El curso de la enfermedad es rpido e irreversible. Las descargas mucosas son rpidamente seguidas por una profusa diarrea y disentera; las bestias se esfuerzan por evacuar aun despus de que en sus intestinos slo queda un lquido sanguinolento. Por fin, cuando el animal cae ya sin fuerzas para levantarse, las convulsiones le tuercen la cabeza hasta que el hocico les toca el flanco. En esa posicin mueren. La peste bovina pas con la velocidad de un viento huracanado a lo ancho de todo el continente; en algunos lugares, donde la concentracin de bfalos era mayor, un rebao de diez mil grandes animales pereca entre el amanecer y el crepsculo de un solo da, los cadveres pegados uno al otro, como bancos de sardinas envenenadas llevados a la playa por las olas. Sobre esta carnicera se elevaba el caracterstico olor ftido de la putrefaccin, e incluso las bandadas de cuervos y las glotonas hienas eran insuficientes para devorar siquiera la milsima parte de esa horrible cosecha. Esta rfaga de enfermedad y muerte corri hacia el sur, tragndose los grandes rebaos, y por fin lleg al Zambeze que, con su amplia extensin de agua verde y arremolinada, tampoco pudo contener la enfermedad, enquistada en los vientres repletos de los cuervos y las aves de presa, y esparcida despus dentro de las heces que ellos arrojaban en pleno vuelo. Siempre hacia el sur. Isazi, el pequeo carretero zul, era siempre el primero en despertar en el campamento. Le complaca verse alerta y consciente cuando los otros, a quienes l doblaba en edad, dorman an. Dej su jergn y fue a la hoguera ya reducida a un montn de cenizas blancas y esponjosas; movi los extremos ennegrecidos de los troncos, aplast algunas hojas secas de palmera entre ellos y se acerc para soplar hasta que, de pronto, una brasa comenz a arder y las hojas de palmera estallaron en una llamita alegre. Los leos se encendieron e Isazi se calent las manos por un momento; despus se apart del crculo de carretas para caminar hasta el sitio donde descansaban sus bueyes.

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Isazi amaba a sus bueyes al igual que otros hombres aman a sus hijos o a su perro. Conoca sus nombres y caractersticas, su fuerza y su debilidad; cul de ellos tratara de apartarse del yugo cuando el suelo fuera blando o desigual y cul estaba dotado de inteligencia y gran corazn. Claro que tena sus favoritos, como el gran macho rojo a quien haba bautizado Luna Oscura por sus enormes ojos tiernos. Cierta vez, ese buey sostuvo una enorme carreta cargada contra la corriente del Shashi mientras el banco de lodo ceda bajo sus patas. Y el Alemn, el buey blanco y negro que haba aprendido a acudir a su silbido como un perro y que era el que conduca a los otros bueyes a sus puestos. Isazi chasque la lengua con cario al abrir el portn de espinos que cerraba el corral y silb para llamar al Alemn. En la penumbra previa al amanecer, una bestia tosi con un sonido peculiar y angustioso que hizo correr un escalofro por el vientre del zul. Un buey sano no tosa de esa manera. Se detuvo en ese punto sin querer entrar, y entonces oli algo hasta entonces desconocido y que no por ligero dej de causarle nuseas, como el hedor del aliento de un mendigo de llagas leprosas. Tuvo que obligarse a avanzar contra el olor y su propio miedo. Alemn llam. Dnde ests, bonito? Se oy el jadeante barboteo de una bestia atacada de disentera e Isazi corri hacia all. A pesar de la escasa luz, reconoci la gran forma moteada del buey tendido. El zul se acerc corriendo. Arriba! clam. Vusa, thandwa! Levntate, precioso! El buey forceje convulsivamente pero no se levant. Isazi cay de rodillas y le ech un brazo al cuello, que tena torcido hacia atrs en un ngulo extrao. El hocico aterciopelado se apretaba contra el flanco del animal y los msculos bajo la piel permanecan tensos como hierro. El zul desliz una mano por el cuello del animal y as pudo sentir el feroz calor de la fiebre. La mejilla estaba resbaladiza y mojada. Levant la mano hacia su propia nariz; la tena cubierta de una sustancia espesa que le provoc una arcada con su olor. Se levant a duras penas, retrocedi hasta el portn, atemorizado, y por fin gir en redondo y corri hacia las carretas, gritando a voz en cuello: Henshaw... Ven pronto, pequeo Halcn! Lirios venenosos gru Ralph Ballantyne, con la cara congestionada mientras cruzaba a grandes pasos el corral. Ese lirio era una hermosa flor de bordes dorados y centro carmes, que brotaba de un arbusto verde brillante y tentador para cualquier animal herbvoro que no lo conociera. Dnde estn los pastores? Traigan a esos malditos mujiba.

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Se detuvo junto al cuerpo de Luna Oscura; un buey adiestrado como se vala cincuenta libras. Y no era el nico muerto; haban cado otros ocho, sin contar los enfermos de manera irreversible. Isazi y los otros conductores trajeron a rastras a los pastores. Eran nios aterrorizados, el mayor de ellos al borde de la pubertad y el menor de diez aos; las entrepiernas estaban cubiertas slo por un trozo de tela, y las posaderas, redondas y pequeas, quedaban al descubierto. Saben lo que es un lirio venenoso? les grit Ralph. Vuestro trabajo consiste en vigilar que los bueyes no coman plantas ponzoosas, y les despellejar esas espaldas negras hasta que lo recuerden de por vida. No vimos ningn lirio afirm con seguridad el mayor de los nios. Ralph se volvi hacia l. Pequeo hijo de puta. En la mano de Ralph haba un sjambok de cuero de hipoptamo; meda casi un metro y medio de longitud y era ms grueso que un dedo pulgar, aunque se adelgazaba hasta terminar en un mero cordel, curtido hasta tomar un hermoso color mbar. Ya les ensear yo a cuidar de los bueyes, en vez de dormir bajo el rbol ms cercano. Ralph azot varias veces las piernas del nio, mientras lo tena sujeto por las muecas. Despus lo solt y fue a por otro, que tambin bail al comps del sjambok, aullando a cada golpe. Est bien dijo Ralph, finalmente satisfecho. Lleven a los animales sanos a las carretas. Quedaban apenas los bueyes suficientes para formar tres tiros, y Ralph se vio forzado a abandonar la mitad de los cueros de bfalo salados para poder seguir hacia el sur, en tanto el sol ascenda sobre el horizonte. Al cabo de una hora otro buey cay sobre el sendero con el hocico torcido contra el flanco, y media milla ms all cayeron otros dos. A partir de entonces fueron cayendo con tanta regularidad que, hacia medioda, Ralph tuvo que abandonar otras dos carretas. La ltima continuaba apenas arrastrada por un tiro incompleto. A esas alturas, la ira de Ralph haba cedido paso al aturdimiento, puesto que era evidente que no se trataba de un envenenamiento comn y que ninguno de sus conductores haba visto ni recordaba nada parecido. Es un tagathi dijo Isazi, ofreciendo su opinin. Pareca encogerse de pena por sus amados bueyes como un gnomo afligido y negro. Es una hechicera terrible. Por Dios, Harry... Ralph llev a su flamante cuado fuera del alcance auditivo de las mujeres. Podemos considerarnos afortunados si logramos llegar a casa con una sola carreta. Adems, todava quedan por cruzar

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algunos ros bravos; sera preferible seguir y tratar de elegir un cruce ms fcil en el ro Lupani. Aquel ro estaba a pocas millas de all; ya se divisaba el verde oscuro de la vegetacin que bordeaba su curso. Ralph y Harry cabalgaron juntos, preocupados y ansiosos. Cinco carretas abandonadas musit Ralph, ceudo. A trescientas libras por carreta, sin contar los bueyes que he perdido... Se interrumpi, muy erguido en la silla. Haban llegado a otro claro abierto junto al ro, y Ralph miraba fijamente al otro lado, donde se vean tres enormes jirafas moteadas. Las piernas de cigea y los largos cuellos de cisne les convertan en los mamferos ms extraos de toda frica, con suavidad y tristeza en esos ojos enormes; la cabeza, extraamente fea y bella al mismo tiempo, no estaba coronada por cuernos sino por salientes de hueso cubiertos de piel y pelo. Su paso tena el movimiento lento y deliberado de los camaleones, aunque los machos grandes llegaban a pesar una tonelada y a medir cinco metros y medio de estatura. Eran mudas; ningn extremo de dolor o de pasin poda arrancar un susurro a esas largas gargantas. El corazn era tan grande como un tambor, a fin de poder bombear la sangre hasta aquella cabeza tan alta, y tenan vlvulas en las arterias del cuello para evitar que el cerebro estallara bajo la presin cuando se agachaban para beber. Los tres animales se movan en fila india cruzando el claro. El viejo macho que las guiaba era casi negro por la vejez; la hembra tena pelaje rojizo, y la cra a medio crecer mostraba un encantador tono amarillento. Pareca estar bailando, entre balanceos, giros y elegantes piruetas, el cuello hacia un lado y hacia el otro. Cada pocos pasos, la madre se volva, ansiosa, para contemplar a su vstago; dividida entre el deber y el amor maternal, continuaba enseguida la marcha detrs del viejo macho. Por fin, lentamente, con una especie de gracia cautelosa, la cra cay sobre la hierba y all qued, en un enredo de largos miembros, mientras que su madre, tras un par de minutos quieta a su lado, abandon al dbil y corri tras su pareja tal como lo ordena la ley de la selva. Ralph y Harry continuaron la marcha, lenta y casi desganadamente, hasta llegar junto a la cra. Slo entonces notaron la fatal descarga mucosa del hocico y la diarrea que le pintaba los cuartos traseros. Miraron el cadver, con incredulidad, hasta que Harry arrug la nariz ante su olor. Es el mismo tufo que tenan los bueyes dijo Ralph, y entonces se le hizo la luz. Una epidemia... susurr. Por el dulce nombre de la Virgen, Harry, es una especie de plaga que acabar con todo; la caza, los bueyes... Bajo el profundo bronceado de su piel, se apreciaba un nuevo tono ceniciento. Doscientas carretas, Harry... susurr, casi cuatro mil bueyes. Si esto se extiende, voy a perderlo todo. Se tambale en la montura, a punto de perder el equilibrio. Ser mi fin, mi ruina...

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Su voz temblaba de autocompasin pero, de pronto, se sacudi como un perro mojado y alej de s la angustia. El color volvi a su cara morena y agradable. No, nada de eso dijo con rabia. Todava no estoy acabado. Como mnimo no me dar por vencido sin pelear. Y se encar a Harry. Tendrs que encargarte de llevar a las mujeres hasta Bulawayo orden. Me llevo los cuatro mejores caballos. Adnde vas? A Kimberley. Para qu? Pero Ralph ya haba hecho girar a su caballo y se inclinaba sobre su cuello para hacerlo galopar hacia la nica carreta, que acababa de salir de la selva. En el momento en que la alcanzaba, uno de los bueyes cay a tierra entre convulsiones. Isazi no fue al corral al da siguiente por miedo a lo que poda encontrar. En su lugar fue Bazo. Estaban todos muertos. Todos los bueyes. Se los vea ya rgidos y fros como estatuas, atrapados en esa horrible convulsin final. Bazo, estremecido, se ci el manto de mono a los hombros. No era el fro del alba, sino los dedos glidos del temor supersticioso. Cuando el ganado yazga con la cabeza torcida, tocando el flanco, y no se pueda levantar... Recit en voz alta las palabras de la Umlimo. Su miedo se perdi en el jbilo de su espritu guerrero. Est ocurriendo, tal como dicta la profeca. Hasta entonces, las palabras de la Elegida nunca haban sido tan inequvocas y si el torbellino de los acontecimientos lo haba confundido antes, ahora comprenda bien el verdadero significado de esa plaga fatal. En ese momento quiso abandonar el laager y correr hacia el sur sin detenerse, hasta llegar a la caverna secreta de las colinas sagradas. Quera afrontar a los indunas reunidos en asamblea y decirles: Vosotros, los que dudasteis, creed ahora en las palabras de la Umlimo. Vosotros, que tenis tanta leche y cerveza en los vientres, poneos una piedra en su lugar". Quera ir de mina en mina, de granja en granja, por las aldeas que los blancos construan y donde sus camaradas trabajaban ahora con pico y pala y no con la hoja plateada, en medio de los desechos de sus amos y sin las plumas y los adornos de sus regimientos. Quera preguntarles: Os acordis del canto guerrero de Izimvukuzane Ezembintaba? Vamos, excavadores del polvo de otros, venid a ensayar conmigo el canto guerrero de los Topos".

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Pero an no se haba cumplido el perodo completo; an faltaba el tercer y ltimo acto de la profeca, y Bazo deba continuar con su papel de sirviente de los blancos. Con un esfuerzo, disimul su salvaje alegra, abandon el corral y se acerc a la carreta restante, en cuyo interior las mujeres blancas y el nio dorman, y Harry Mellow bajo ella, protegido de la humedad por una manta. Henshaw los haba abandonado antes de que llegaran al ro Lupani, y se llev los cuatro caballos ms veloces y fuertes. Tras encargar muy estrictamente a Bazo la tarea de conducir a pie al grupito hasta Bulawayo, bes a su mujer y a su hijo y estrech la mano de Harry Mellow, para despus galopar hacia el sur, hacia la corriente del Lupani, con los tres caballos de refresco atados con una rienda larga y una velocidad propia de los perseguidos por perros salvajes. Bazo se detuvo junto a la carreta y habl con la silueta envuelta en la manta. Aunque Harry Mellow comprenda da a da algo mejor el sindebele, an lo hablaba como una criatura de cinco aos, y Bazo tuvo que asegurarse de que el blanco lo entendiera bien. El ltimo de los bueyes ha muerto. Uno de los caballos fue atacado por el bfalo y Henshaw se llev cuatro. Harry Mellow se incorpor rpidamente y tom una decisin. Entonces slo queda una cabalgadura para cada mujer, y Jon Jon puede ir con una de ellas. El resto de nosotros tendr que caminar. Cunto falta para Bulawayo, Bazo? Bazo se encogi de hombros. Si furamos un impi rpido y en buenas condiciones, cinco das, pero al paso de un blanco con botas... Como si se tratara de una columna de refugiados, los sirvientes llevaban sobre la cabeza bultos hechos con los artculos ms imprescindibles y seguan a los dos caballos en una larga fila serpenteante. Las mujeres desmontaban de vez en cuando para dar descanso a sus monturas, pero las faldas largas eran un estorbo para caminar, y Bazo no soportaba ajustarse a su paso. Corra mucho ms adelante, hasta quedar fuera de la vista, donde nadie lo oyera. Entonces saltaba y golpeaba el suelo con los pies, atravesando a un adversario inexistente con una imaginaria azagaya, en pleno baile del desafo y el canto guerrero de su antiguo inapi. Como un Topo en el vientre de la tierra, Bazo hall el camino secreto... Los primeros versos del canto conmemoraban el asalto del impi a la fortaleza de la montaa de Pemba, el Mago; tiempo atrs, Bazo trep por el pasaje subterrneo hasta la cima del acantilado. En recompensa por su

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hazaa, Lobengula lo nombr induna, otorgndole el anillo de cabeza, permitindole ir a las mujeres" y elegir a Tanase como esposa. Mientras bailaba solo en la selva, Bazo cant los otros versos. Cada uno de ellos haba sido compuesto en memoria de una victoria famosa, excepto el ltimo y el nico que el regimiento nunca lleg a cantar en batalla. se era el que resuma la ltima carga de los Topos, con Bazo a la cabeza, sobre el lnnger en las riberas del ro Shangani. Bazo lo compuso personalmente, tendido en la cueva de las Matopos, prximo a la muerte y atormentado por las heridas de bala. Por qu lloran las viudas de Shangani, cuando los fusiles de tres ren tan alto? Por qu lloran los hijitos de los Topos, si sus padres hicieron lo que mandaba el rey? De pronto, surgi otra estrofa. Vino a Bazo completa y perfecta, como si la hubiera cantado diez mil veces anteriormente. Los Topos estn bajo la tierra. Han muerto,? preguntan las hijas de Masho Mane. Escuchad, lindas doncellas, no os agitarse algo en la oscuridad? Bazo, el Hacha, la grit a los rboles msasa cubiertos con sus suaves mantos de hojas rojizas. stos se mecieron un poco ante el viento de oriente, como si ellos tambin escucharan. Ralph Ballantyne se detuvo en Kings Lynn y arroj las riendas a Jan Cheroot, el viejo cazador hotentote. Abrvalos, viejo, y llname las bolsas de cereal. Vuelvo a salir dentro de una hora. Corri a la galera de la extensa casa y su madrastra le sali al encuentro. Al reconocerlo, su consternacin se convirti en alegra. Oh, Ralph, me has asustado... Dnde est mi padre? Pregunt, besndole la mejilla. La expresin de Louise cambi. En la seccin norte. Estn marcando los terneros... Pero, qu pasa, Ralph? Nunca te haba visto as. l pas por alto la pregunta. La seccin norte est a seis horas de marcha a caballo. No puedo perder tanto tiempo. Es grave decidi ella. No me tortures, Ralph. Lo siento. El joven le puso una mano en el brazo. Se acerca una epidemia desde el norte. Atac a mi ganado en el ro Gwaai y perdimos todos los bueyes, ms de cien cabezas en doce horas.
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Louise lo mir, incrdula. Tal vez... susurr.

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Pero l la cort bruscamente. Est matando a todos los animales; jirafas, bfalos y bueyes. Slo los caballos no estn afectados, pero por Dios, Louise, ayer vi bfalos muertos y apestosos a la vera del camino; animales que el da anterior estaban sanos y fuertes. Qu debemos hacer, Ralph? Vender respondi l. Vender todo el ganado a cualquier precio antes de que nos toque el turno. Se volvi hacia Jan Cheroot y le grit: Trae la libreta que tengo en la mochila. Mientras escriba la nota para su padre, Louise le pregunt: Cunto hace que no comes? No me acuerdo. E inmediatamente dio cuenta de la carne de venado fro, las cebollas crudas, el queso picante sobre rodajas de pan y una jarra de cerveza, mientras daba instrucciones a Jan Cheroot. No hables con nadie que no sea mi padre. No le cuentes a nadie lo que he dicho. Rpido, Jan Cheroot. Estaba ya en la silla y preparado para galopar antes de que el pequeo hotentote hubiera podido reaccionar. Ralph rode en un amplio crculo la ciudad de Bulawayo, para no encontrarse con nadie y llegar a la lnea telegrfica en un sitio solitario y alejado de la ruta principal. Sus propios equipos de construccin haban tendido esos cables, de modo que los conoca kilmetro a kilmetro, cada punto vulnerable, y cmo aislar efectivamente a Bulawayo y a toda Matabeleland de Kimberley y el resto del mundo. At los caballos a un poste y subi hasta el racimo de aisladores de porcelana y relucientes alambres de cobre. Utilizando una llave con un cordn de cuero, para evitar que los extremos del cable cayeran a tierra, cort entre los dos nudos. Cuando baj a donde estaban los caballos, not que slo un experto poda detectar su maniobra. Se lanz con premura sobre el caballo y lo azuz para ponerlo al galope; de ese modo, a medioda alcanz la ruta y tom hacia el sur. Cabalg con monturas de refresco hasta que se hizo demasiado oscuro para seguir adelante; entonces detuvo a los animales y durmi sobre la tierra dura. Antes del amanecer comi queso y una hogaza de pan que Louise le puso en la mochila y volvi a partir. A media maana se apart del camino en busca de una lnea telegrfica que corra tras un kopje aplanado: Saba que los hombres de la compaa ya

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estaran acercndose al primer sabotaje y poda haber, en la oficina telegrfica de Bulawayo; alguien ansioso por informar al seor Rhodes sobre la plaga que estaba asolando el ganado. Cort la lnea en dos partes y sigui su marcha. Al caer la tarde sucumbi exhausto uno de sus caballos y l lo solt junto al camino. Si no caa en las garras de algn len, tal vez alguno de sus hombres reconocera la marca. Al da siguiente, a setenta y cinco kilmetros del ro Shashi, se encontr con una de sus propias caravanas que vena del sur, veintisis carretas bajo el mando de un capataz blanco. Ralph se detuvo el tiempo suficiente para apoderarse de los caballos del hombre, le dej sus propios animales agotados y sigui cabalgando. Cort los cables telegrficos dos veces ms, una vez a cada lado del ro Shashi, antes de llegar al ferrocarril. El primero con quien se encontr fue el inspector, un escocs pelirrojo. Estaba trabajando con un grupo de negros casi ocho kilmetros por delante de los equipos principales, preparando el tendido de las vas. Ralph no se molest en desmontar. Ha recibido el telegrama que le envi desde Bulawayo, Mac? Pregunt sin perder tiempo en saludos. No, seor Ballantyne repuso el escocs. Ni una palabra del norte en cinco das. Dicen que las lneas estn interrumpidas. Es la avera ms grave de la que tengo noticias. Maldicin dijo Ralph para disimular su alivio. Quera que me guardara un vagn. Si se apresura, seor Ballantyne, sale un convoy de vagones vacos hoy mismo. Ralph lleg a la cabeza del ferrocarril, que estaba cruzando una planicie moteada de arbustos espinosos. El bullicio de la actividad pareca incongruente en esa tierra prxima al desierto de Kalahari. Los negros cantaban, vestidos slo con taparrabo, mientras con llaves inglesas sujetaban las vas de acero a los costados de las traviesas. Cada vez que un tramo caa entre una nube de polvo claro, otro equipo corra a levantarlo y a colocarlo sobre las vigas de madera. Los capataces los ponan en su sitio con cuas de acero, y tras ellos el muchacho del martillo hunda los grandes clavos con golpes resonantes. Medio kilmetro ms atrs se encontraban los talleres de construccin, o ms bien una caja cuadrada de madera y hierro acanalado que se poda cambiar de sitio todos los das. El ingeniero jefe estaba en mangas de camisa, sudando sobre un escritorio hecho con latas de leche en polvo. Qu kilometraje llevan? inquiri Ralph, desde la puerta del cobertizo.

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Oh, seor Ballantyne Exclam el ingeniero, y se incorpor de un brinco. Era evidente que Ralph lo atemorizaba, cosa que a ste no dej de agradarle. No lo esperbamos hasta final de mes. Ya lo s. Qu kilometraje llevan? Hemos tenido algunos inconvenientes, seor. Por Dios, hombre! Tengo que hacrselo decir a patadas? Desde el principio del mes... El ingeniero vacil, pero ya saba que no se ganaba nada mintiendo a Ralph Ballantyne. Veinticinco kilmetros. Ralph se acerc al mapa para comprobar las cifras; haba anotado los nmeros de la va al pasar. Veinticuatro kilmetros y quinientos metros. Falta algo para llegar a veinticinco, no? Claro, seor. Casi veinticinco. Y usted est satisfecho con eso? No, seor. Yo tampoco. Eso era suficiente. Si insista, el hombre perdera su puesto de trabajo, y no tena a nadie mejor con quien reemplazarlo. Ha recibido mi telegrama desde Bulawayo? No, seor Ballantyne. Las lneas estn interrumpidas desde hace das. La lnea de Kimberley? sa est abierta. Bueno. Haga que su operador enve esto. Ralph se inclin sobre su empleado y garabate un mensaje. Para Aaron Fagan, procurador, calle De Beers, Kimberley. Llego maana temprano. Disponga urgente reunin medioda con Jinete Rudo de Rholand. Jinete Rudo era el cdigo privado con que se designaba a Roelof Zeederberg, el mayor rival de Ralph en el negocio de transportes, cuyos coches expresos cubran el trayecto entre Delagoa y Baha Algoa, desde los campos aurferos de Pillgrims Rest hasta Witwatersrand y la cabecera del ferrocarril, en Kimberley. Mientras su operador transmita el mensaje con golpecitos en el instrumento de bronce y teca, Ralph se volvi hacia el ingeniero. Bueno, cules son los inconvenientes que han retrasado el trabajo y cmo podemos solucionarlos? El peor es el atasco en las vas de maniobras de Kimberley.

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Trabajaron por espacio de una hora, tras la cual la locomotora silb junto al cobertizo. Salieron, aun discutiendo y planeando. Ralph arroj su mochila y su rollo de mantas en el primero de los vagones planos y demor la salida del tren por diez minutos ms, mientras dispona los ltimos detalles con su ingeniero. Desde ahora en adelante recibir el material de ferretera con ms celeridad de la que podr emplear en colocarlo prometi mientras saltaba dentro de la vagoneta y haca seas al maquinista. El silbido lanz un chorro de vapor al aire seco del desierto, y las ruedas de la locomotora hicieron mover a trompicones la larga fila de carros vacos, que inici la marcha hacia el sur tomando velocidad rpidamente. Ralph busc un rincn resguardado del viento y se envolvi en una manta. Ocho das de viaje desde el ro Lupani hasta la cabecera del ferrocarril. Deba de ser todo un rcord. Pero no hay ningn premio por lograrlo se dijo sonriendo y bajndose el sombrero hasta los ojos. Le llegaba con nitidez el canto de las ruedas: Hay que apurarse. Hay que apurarse". Justo antes de que se quedara dormido, el estribillo de las ruedas cambi: El ganado se muere. El ganado se muere. Pero ni siquiera eso pudo mantenerlo despierto durante un solo segundo ms. Entraron en la zona ferroviaria de Kimberley diecisis horas despus. Ralph baj de un salto, mientras la locomotora aminoraba la marcha, y con la mochila al hombro trot por la ruta de De Beers. Haba luz en la oficina de telgrafos, y Ralph golpe el tejado de madera hasta que el operador nocturno se asom a espiar como un bho desde su nido. Quiero enviar un telegrama urgente a Bulawayo. Lo siento, amigo, pero la lnea est averiada. Cundo volver a operar? Quin sabe! Ya hace seis das que no funciona. Ralph sonrea aun cuando entr en el vestbulo del hotel Diamond Lil. El empleado de noche era nuevo y no lo reconoci; slo vio a un hombre alto, delgado, tostado por el sol y cuyas ropas manchadas y polvorientas le colgaban del cuerpo; aquella cabalgada enloquecida le haba quitado los kilos de ms que tena, no se afeitaba desde que sali de Lupani y las botas estaban casi totalmente desgastadas por el roce de los espinos. Disculpe, seor, pero el hotel est completo. El empleado saba reconocer a un pillo vagabundo. Quin ocupa la suite del Diamante Azul? Pregunt Ralph. Sir Randolph Charles respondi el empleado. Squelo de all.

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Cmo dice?

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El empleado retrocedi con expresin helada. Ralph se inclin sobre el escritorio y lo atrajo hacia s, cogindolo por la corbata de seda. Que lo saque de mi suite repiti, los labios a dos centmetros de la oreja del hombre. Cuanto antes! En ese momento entr el empleado de da en la recepcin. Seor Ballantyne! Exclam con una mezcla de alarma y fingido placer en tanto corra al rescate de su colega. Su suite permanente estar lista en un minuto. Y susurr al odo de su compaero: Desocpala inmediatamente o lo har l por ti. La suite Diamante Azul tena uno de los pocos baos de Kimberley con agua caliente disponible. Dos sirvientes negros alimentaban la caldera para que el vapor siguiera silbando en la vlvula, mientras Ralph se acostaba en la baera y ajustaba el hilo de agua hirviendo con sus grandes dedos. Ms tarde se afeit con una navaja, a la vez que el empleado de da atenda con esmero el traslado de su bal y vigilaba a los ayudas de cmara, que planchaban los trajes y trataban de mejorar el perfecto lustre de las botas. A falta de cinco minutos para el medioda, Ralph, oliendo a brillantina y agua de colonia, entr en la oficina de Aaron Fagan. ste era un hombre flaco y encorvado, cuyo pelo escaso y peinado hacia atrs descubra una frente amplia que le daba un aspecto intelectual. Tena nariz aguilea, boca generosa y sensitiva y ojos rasgados, astutos y brillantes. Jugaba cruelmente al kalabrias, sin dar cuartel, pero en su temperamento haba una veta compasiva que Ralph apreciaba tanto como cualquier otra de sus cualidades. Si hubiera sabido cules eran en ese momento las intenciones de Ralph, habra tratado de disuadirlo; sin embargo, despus de haber presentado los argumentos contrarios, habra pasado a redactar un contrato tan despiadado como su juego de kalabrias. Como Ralph no tena tiempo para discutir de tica, se abrazaron con afecto y el joven impidi cualquier pregunta adelantndose: Estn aqu? Abri la puerta de un empujn y pas a la oficina interior. Roelof y Doel Zeederberg no se levantaron al verlo entrar, y nadie hizo el mnimo ademn de estrecharse la mano. Haban tenido desacuerdos en demasiadas ocasiones. Con que quiere perder el tiempo otra vez, Ballantyne dijo Roelof. Su acento era an tan fuerte como su ascendencia sueca, y los ojos, bajo unas cejas claras, tenan un destello de inters. Mi querido Roelof jams practico semejante deporte. Lo que quiero es resolver este asunto de la ruta nueva a travs de Matabeleland antes de que nos eliminemos mutuamente del mundo comercial.

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Aj! asinti Doel, sarcstico. Me parece buena idea. Estamos dispuestos a escuchar, al menos durante algunos minutos. El tono de Roelof era indiferente, pero su inters se haba acentuado. Uno de nosotros debera comprar al otro una parte e imponer sus propias tarifas dijo Ralph. Los hermanos se echaron una mirada involuntaria. Roelof se dedic a encender otra vez su cigarro apagado, a fin de ocultar su asombro. Se preguntan por qu? dijo Ralph. Quieren saber por qu Ralph Ballantyne quiere vender? Ninguno de los suecos lo neg; esperaban en silencio, como los buitres en las ramas de un rbol. La verdad es que me he extendido demasiado en Matabeleland. La mina Harkness... Se alisaron las arrugas de tensin en la boca de Roelof. Haba odo hablar de la mina; en la bolsa de Johannesburgo se rumoreaba que costara cincuenta mil libras ponerla en pleno funcionamiento. Estoy seriamente retrasado con el ferrocarril para el seor Rhodes Prosigui Ralph, serio y tranquilo. Necesito efectivo. Tiene alguna cifra pensada? inquiri Roelof mientras daba una chupada a su cigarro. Ralph asinti y cit una cifra, lo que hizo que Roelof se ahogara con el humo. El hermano le golpe entre los omplatos para hacerle recobrar el aliento, y despus Roelof riendo entre dientes, sacudi la cabeza. Aj! dijo. Esto est muy bien, pero que muy bien. Parece que ustedes tenan razn asinti Ralph. Estoy perdiendo el tiempo. Empuj la silla hacia atrs para levantarse. Sintese. Roelof dej de rer. Sintese y hablaremos. Al medioda siguiente, Aaron Fagan haba redactado el contrato de su puo y letra en trminos ciertamente sencillos: los compradores aceptaban el inventario adjunto como completo y correcto. Asimismo, aceptaban cumplir con todos los contratos de transporte existentes y hacerse responsables del total de mercaderas en trnsito en esos momentos. El vendedor no daba garantas, y el precio de compra se pagara en efectivo, sin transferencia de acciones, siendo la fecha efectiva la del momento de la firma. A tomar o dejar. Firmaron en presencia de los respectivos procuradores. De inmediato ambas partes y sus consejeros legales cruzaron la calle para ir a la sede principal del Banco Internacional de las Colonias Africanas, donde se present el cheque de los hermanos Zeederberg que el gerente pag en el

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acto. Ralph arroj los fajos de billetes dentro de su mochila y salud a los all presentes con un movimiento leve del sombrero. Que tengan buena suerte, caballeros. Agarr a Aaron Fagan del brazo y lo condujo hacia el hotel Diamond Lil sin perder un segundo. Roelof Zeederberg se acarici su calva cabeza y dijo, en tanto se alejaban: De pronto he tenido un mal presentimiento. A la maana siguiente, Ralph dej a Aaron Fagan en la puerta de su oficina. Tendrs noticias de los buenos hermanos Zeederberg antes de lo que imaginas le advirti, afable. Trata de no molestarme con esas acusaciones, s buen muchacho. Se alej por la plaza y dej a Aaron entre pensativo y suspicaz. El avance de Ralph era lento, pues cinco o seis conocidos lo detuvieron para preguntarle solcitamente por su salud, adems de buscar una confirmacin de la venta de su empresa de transporte o para averiguar si pensaba vender en sesin pblica acciones de la mina Harkness. Si se decide, Ralph, avseme. Cualquier ayuda que pueda brindarle ser un placer, seor Ballantyne. Los rumores calibraban hasta casi dos mil gramos por tonelada el rendimiento de la Harkness, y todo el mundo quera una parte; por eso le llev casi una hora cubrir los quinientos metros de distancia hasta la oficina de De Beers. Era un edificio magnfico, un templo dedicado a la adoracin de los diamantes, con balcones abiertos en los tres pisos mostrando trabajos de hierro forjado que parecan encajes; las paredes, de ladrillos rojos con las esquinas de piedra; las ventanas, de vidrio opaco, y las puertas, de teca aceitada con bisagras de bronce pulido. Ralph anot su nombre en el libro de visitantes, y un portero uniformado y con guantes blancos lo condujo por la escalera de caracol hasta el ltimo piso. En la puerta se lea un solo nombre inscrito en una placa de bronce, sin ttulo: Seor Jordan Ballantyne. La grandeza de la oficina, una vez franqueada la puerta, ofreca una idea exacta de la importancia del cargo de Jordan en la jerarqua de la empresa. Las ventanas dobles daban a la mina Kimberley, una excavacin de un kilmetro y medio de dimetro, con una profundidad casi incalculable, tal como si un meteorito hubiera cavado ese crter en la corteza terrestre. Cada da se ensanchaba ms y ms, a medida que los mineros seguan el fabuloso cono de conglomerado azul hacia abajo, que haba entregado ya

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casi diez millones de quilates de finos diamantes, todos ellos propiedad de la compaa del seor Rhodes. Ralph se limit a mirar el foso en que pas la mayor parte de su juventud, cavando y rascando en busca de las huidizas piedras, y luego se dedic a estudiar la habitacin. Paneles de roble barnizados, complejas tallas artesanales, alfombras de seda y libros encuadernados en cuero con letras de oro. Se oa correr el agua desde la puerta abierta del bao, y una voz pregunt: Quin es? Ralph lanz su sombrero hacia la percha y se dirigi a esa puerta, por donde ya asomaba Jordan en mangas de camisa, con protectores en los puos; una prenda de finsimo hilo irlands acompaada de una corbata de moar. Se estaba secando las manos con una toalla monogramada, y qued petrificado al ver a Ralph. De inmediato arroj la toalla a un lado y se acerc a l con tres pasos largos y un grito de alegra. Por fin Ralph logr quebrar ese abrazo fraternal y apart un poco a Jordan para contemplarlo. Siempre tan elegante brome, mientras agitaba sus rizos rubios peinados a la moda. No haba familiaridad capaz de ocultar que Jordan segua siendo uno de los hombres ms apuestos que Ralph conoca. Ms que eso: era hermoso, y su evidente placer por ver a su hermano destacaba el brillo de su piel y la vivaz chispa de verde tras las pestaas largas y curvas. Como siempre, Ralph se dej cautivar por el encanto y la suavidad de las maneras de su hermano menor. Y t ri Jordan, tan rudo, tostado y flaco... Qu ha sido de tu prspera barriga? La dej en el camino desde Matabeleland. Matabeleland! Cambi la expresin de Jordan. Entonces habrs trado la horrible noticia. El joven corri hacia el escritorio. El telgrafo estuvo sin funcionar durante ms de una semana y ste es el primer mensaje que nos llega. Lo descifr hace menos de una hora. Entreg la endeble hoja de papel a Ralph, quien ley rpidamente la traduccin escrita con la cuidada letra de Jordan entre las lneas impresas. El destinatario era Jehov", cdigo correspondiente al nombre del seor Rhodes, y lo enviaba el general Mungo St. John como administrador de Matabeleland en ausencia del doctor Jameson. Desde Matabeleland norte se informa una epidemia de enfermedad ganado. Prdidas sesenta por ciento. Repito: sesenta por ciento. Veterinarios compaa reconocen sntomas similares epidemia peste bovina Italia 1880. Sin tratamiento conocido. Posibles prdidas ciento por ciento si

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fallan aislamiento y control. Pido urgente autoridad destruir y quemar todo ganado provincia central para evitar propagacin al sur. Mientras finga asombro y horror ante el primer prrafo, Ralph recorri velozmente el resto del texto. No era comn leer un informe descifrado de la compaa, y el hecho de que Jordan se lo hubiera entregado era una prueba de su agitacin. Haba listas de fuerzas policiales, disposiciones, resmenes de medidas tomadas, pedidos administrativos, recomendaciones para licencias de comercio y todo un registro de reclamos mineros presentados en Bulawayo. Ralph devolvi la nota a su hermano con la debida solemnidad. Encabezaba el registro de nuevos reclamos un bloque de cien kilmetros cuadrados a nombre de la Compaa Minera de Carbn Wankie, el que l y Harry Mellow acordaron para su nueva empresa, y que le hizo sentir una satisfaccin que no poda mostrar. Harry deba tener ya a las mujeres y a Jonathan en Bulawayo a salvo, y no haba perdido tiempo en presentar el reclamo. Una vez ms, Ralph se felicit por el socio y cuado que haba elegido. El nico resto de incertidumbre era el mensaje que St. John agreg al registro: Comunique urgente poltica de la compaa con respecto reclamos carbn y metales bsicos, registro 798 en favor Ca Carbn Wankie, retenido hasta aclaracin. Los reclamos haban sido presentados, pero an carecan de confirmacin. Aun as, Ralph tendra que dejar esas preocupaciones para ms tarde, ya que por el momento necesitaba concentrarse en los temores de Jordan. Las propiedades de pap se encuentran justo en medio de esa peste. Ha trabajado tanto durante toda su vida y con tan mala suerte... Oh, Ralph; no puede volver a pasarle lo mismo. Jordan se interrumpi como iluminado por un relmpago. Aunque t tambin, cuntos equipos de bueyes tienes en Matabeleland, Ralph? Ninguno. Cmo que ninguno? No comprendo. Vend todos los bueyes y todas las carretas a los Zeederberg. Jordan se qued mirndolo con una absoluta incredulidad. Cundo? Pregunt, por fin. Ayer. Cundo saliste de Bulawayo, Ralph? Qu tiene que ver eso? Los cables del telgrafo... estaban cortados de manera deliberada, sabas? En cuatro lugares diferentes.

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Extraordinario. Quin pudo haber sido? Ni siquiera me atrevo a preguntar dijo Jordan. Y si lo pienso un poco, tampoco quiero saber cundo saliste de Bulawayo, ni si pap vendi su ganado tan de sbito como t vendiste el tuyo. Vamos, Jordan, te llevar a almorzar al club. Una botella de champn te consolar por el hecho de pertenecer a una familia de pillos, adems de trabajar para otro. El Club Kimberley tena una fachada nada llamativa. Desde su fundacin lo haban ampliado dos veces y de modo demasiado visible; ladrillos sin cocer en contraste con el hierro galvanizado, y despus ladrillos rojos. El techo de chapa segua sin pintura, pero haba extraos toquecitos de presuncin como la cerca blanca y el vidrio veneciano de la puerta. Nadie poda decir que estaba en Sudfrica mientras no fuera aceptado como miembro en el Club. La condicin de socio se cotizaba tanto que Barney Barnato, siempre rechazado a pesar de sus millones, se sinti finalmente tentado de vender sus acciones de las minas de diamantes al seor Rhodes a cambio de la promesa de conseguir el ingreso. Aun entonces, ya con la pluma en la mano, Barnato vacilaba. Cmo s que no me van a rechazar otra vez en cuanto haya firmado el contrato? Mi querido amigo, le otorgaremos un puesto honorario le asegur el seor Rhodes, dando as el empujn final e irresistible a aquel hombrecito proveniente de los bajos fondos. En la primera noche, Barnato entr en el bar vestido como un empresario teatral y pidi una ronda de bebida para todos los presentes. Despus hizo brillar un magnfico diamante azul de diez quilates que llevaba en el anular. Qu les parece esto, caballeros, eh? Uno de los presentes lo contempl por un momento antes de comentar: Combina horriblemente con el color de sus uas, amigo mo. De inmediato, y sin prestar atencin a la copa ofrecida, pas al saln de billar, seguido por todos los dems con excepcin de Barney Barnato y el encargado del bar. El Club y sus miembros eran de la misma calaa. Ralph y Jordan tuvieron el ingreso asegurado en cuanto llegaron a la mayora de edad, ya que su padre no slo era socio fundador y socio honorario vitalicio, sino tambin caballero de la Reina, todos ellos aspectos ms importantes que la vulgar fortuna en el Club Kimberley. El portero salud a los hermanos por su nombre y puso sus tarjetas en el tablero de presentes. El camarero jefe sirvi una ginebra con Indian Tonic para Jordan, sin esperar a que se lo pidiera, y se volvi hacia Ralph para preguntar en tono de disculpa:

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No lo vemos muy a menudo por aqu, seor Ralph. Sigue prefiriendo el whisky Glenlivet con agua y sin hielo? Ya en el comedor, ambos eligieron un jugoso cordero tierno con el gusto sutil de las hierbas que lo sazonaban y servido con patatas y perejil. Jordan rechaz el champn que Ralph le haba sugerido. Soy un trabajador dijo sonriendo, y tengo gustos ms simples. Preferira algo as como un Chteau Margaux del 73. El clarete, con sus veinte aos de crianza, costaba cuatro veces ms que cualquier champn de la carta de licores. Por Dios! Exclam Ralph, melanclico. Bajo ese barniz urbano eres un verdadero Ballantyne, despus de todo. Y t debes de estar metido hasta el cuello en tus mal ganadas riquezas despus de esa oportuna venta. Es mi deber de hermano ayudarte a deshacerte de ellas. Fue un precio de liquidacin observ Ralph, pero asinti ante el sabor delicioso de aquel vino. Comieron en silencio durante algunos minutos, y al final Ralph levant su copa. Qu piensa el seor Rhodes de los depsitos carbonferos que Harry y yo reclamamos? Pregunt, fingiendo estudiar las luces de rub en el vino, pero sin dejar de observar la reaccin de su hermano. Vio temblar de sorpresa la boca de Jordan, centellear sus ojos con alguna emocin que no pudo descifrar antes de que la disimulara. Jordan recogi un trozo de cordero con el tenedor de plata y lo mastic una y otra vez antes de preguntar: Qu carbn? El carbn! Harry Mellow y yo descubrimos un enorme yacimiento en el norte de Matabeleland. No has visto an el reclamo? Qu buen vino observ Jordan. Bien perfumado. Oh, claro, la lnea telegrfica ha estado averiada. Todava no saben nada? Ralph, casualmente s, gracias a mis espas dijo Jordan con cautela, mientras su hermano se inclinaba para escuchar, que el secretario del club acaba de recibir un queso Stilton desde Fortnum. Despus del viaje ha de estar perfecto. Jordan. Ralph clav su mirada en l, pero el joven no levant la suya. Sabes que no puedo decir nada susurr angustiado.

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En vez de hablar, comieron el queso con galletitas junto a un vino oporto de cierto tonel no incluido en la carta de vinos, cuya existencia era conocida slo por los miembros privilegiados. Jordan sac un reloj de oro de su bolsillo. Debo regresar. El seor Rhodes y yo partimos para Londres maana a medioda, y tenemos mucho que hacer antes del viaje. Sin embargo, mientras salan del club, Ralph tom con firmeza el codo de su hermano y lo condujo por el camino de De Beers, aturdindolo con un torrente de chismes familiares hasta que se vieron frente a una hermosa casa, casi oculta por los rosales trepadores, con ventanas con cortinas de encaje y en el portn un pudoroso cartel: MODISTAS FRANCESAS. ALTA COSTURA Costureras continentales. Especialidades para gustos individuales. Antes de que Jordan comprendiera lo que su hermano pretenda, Ralph haba levantado el cerrojo del portn y lo llevaba por el sendero del jardn. Pensaba que, sumada a la buena comida y al vino, la compaa de una jovencita de las que Diamond Lil elega con tan buen gusto para adornar el Chalet de las Rosas aflojara la lengua de tan fiel sirviente, y lo inducira a comentar bajo mano los asuntos de su jefe. Jordan dio un solo paso ms all del portn y en el acto se zaf de su hermano con innecesaria violencia. Adnde vas? Pregunt. Estaba tan plido como si hubiera visto una mamba cruzada en su camino. No sabes qu es esta casa? Claro que s. Es el nico prostbulo que conozco donde la mercanca pasa un examen mdico al menos una vez por semana. Ralph, no puedes entrar aqu. Oh, vamos, Jordie Exclam sonriendo, al tiempo que lo tomaba del brazo. Soy yo, Ralph, tu hermano; no hace falta que hagas una escena. Un joven soltero tan sabroso como t, por Dios, apostara a que todas las camas de esta casa tienen una placa de bronce con tu nombre. Se interrumpi sbitamente al percatarse de la autntica consternacin de su hermano. Qu pasa, Jordie? Por primera vez no se senta seguro de s mismo. No me digas que nunca te has hecho arreglar alguna costura por una de las modistas de Lil. Nunca he pisado esta casa. Jordan sacudi la cabeza con vehemencia. Estaba plido y le temblaban los labios. Y t tampoco deberas entrar, Ralph. Ests casado! Oh, cielos, Jordie, no te pongas as, muchacho. Hasta una buena dieta de champn y caviar puede aburrir despus de un tiempo; y bien vale entonces un buen jamn curado y un poco de sidra cida.

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Eso es cosa tuya respondi Jordan. Y no pienso seguir parado aqu, en la calle, frente a este... a esta institucin pblica, mejor dicho. Gir sobre sus talones y dio unas cuantas zancadas por la calle, antes de volverse a mirarlo por encima del hombro. Haras mejor en consultar a tu abogado con respecto a ese maldito carbn, en vez de... Se interrumpi con expresin asustada, como si lo horrorizara su propia indiscrecin. Luego aceler el paso hacia la plaza del mercado. Ralph apret los dientes y sus ojos se tornaron fros y duros como esmeraldas pulidas. Haba recibido una sugerencia de Jordan sin que le costara el precio de una mueca de lujo. En ese momento, las cortinas de encaje se levantaron un poco y una joven de ojos oscuros y cara ovalada le sonri, sacudiendo sus bucles en una invitacin a entrar. Esprame sentada, cario le dijo Ralph, sombro, as no se te enfriar. Vuelvo ms tarde. Aplast con el tacn el cigarro a medio fumar y march rumbo a la oficina de Aaron Fagan. Aaron Fagan los llamaba la manada de lobos". El seor Rhodes los mantiene encadenados en perreras especialmente construidas, pero los suelta de vez en cuando slo para que prueben un poco la carne humana. No parecan animales feroces, sino cuatro hombres sobriamente vestidos, cuyas edades oscilaban entre la frontera de los cuarenta y el lmite de la cincuentena. Aaron los present primero uno a uno y despus colectivamente. Estos caballeros son los asesores legales permanentes de la Compaa De Beers. Creo que no me equivoco al decir que tambin actan en nombre de la Compaa Britnica de frica del Sur. Correcto, seor Fagan dijo el mayor de ellos. Sus colegas se distribuyeron en el lado opuesto de la larga mesa, cada uno de ellos con una carpeta de cuero bien alineada frente a s. Enseguida, como un grupo de coristas veteranas, levantaron la mirada al mismo tiempo, y slo entonces Ralph percibi el destello lobuno en sus ojos. En qu podemos ayudarlo? Mi cliente precisa aclaraciones sobre las leyes mineras promulgadas por la CBA respondi Aaron. Dos horas despus, Ralph resoplaba asqueado entre un laberinto de trminos legales y complicados subterfugios a la vez que intentaba seguir el hilo de la discusin. Su irritacin era cada vez ms obvia.

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Aaron le rog con disimulo que tuviera paciencia, y Ralph a duras penas contuvo las palabras furiosas que ya le suban a los labios. En cambio, se inclin un poco ms en su silla, en un deliberado gesto de aburrimiento y desafo, y puso una bota sobre la mesa pulida, entre los papeles desparramados, para cruzar el tobillo de la otra pierna por encima. Escuch an otra hora, cada vez ms recostado en el asiento y mirando con el entrecejo fruncido a los abogados, hasta que Aaron Fagan pregunt humildemente: Eso significa que, en opinin de ustedes, mi cliente no ha cumplimentado los requisitos de la seccin 27B clusula 5, interpretados en conjunto con los de la seccin 7 bis? Bueno, seor Fagan, antes deberamos examinar la cuestin del desempeo debido, como se establece en la seccin 31replic el jefe de la manada con prudencia, mientras se peinaba el bigote. Segn los trminos de esa seccin... De pronto, Ralph perdi la paciencia. Baj los pies al suelo con tal estruendo que asust a los cuatro hombres vestidos de gris. Uno de ellos dej caer la carpeta, y los papeles volaron como plumas cuando el zorro entra en el gallinero. Tal vez yo no conozca la diferencia entre desempeo debido" y la apertura entre las nalgas de los presentes anunci Ralph con una voz que hizo palidecer hasta al ms rgido del grupo. Como a todos los hombres que trabajaban con la palabra, les horrorizaba la violencia, y su presencia era indudable en la mirada que Ralph les estaba clavando. Sin embargo, s reconocer la calidad del estircol cuando la tengo delante. Y esto, caballeros, es estircol de primera. Seor Ballantyne dijo uno de los ayudantes jvenes, ms atrevido que sujefe, me veo en la obligacin de elevar una enrgica protesta ante ese inaudito uso del lenguaje. Parece ser que usted insina que... No insino nada contraatac Ralph directamente hacia l. Estoy diciendo sin rodeos que ustedes son una banda de delincuentes. Est claro o no? Si no les gusta, podemos hablar de ladrones o piratas. Seor... El ayudante se levant lvido de indignacin, y Ralph alarg una mano por encima de la mesa, lo sujet por la pechera y se la retorci casi hasta cortarle la respiracin y, por supuesto, sus protestas. Por favor, no diga nada, mi buen amigo. El que est hablando soy yo lo amonest Ralph antes de continuar: Estoy harto de tratar con ladronzuelos. Quiero hablar con el jefe de la banda. Dnde est el seor Rhodes? En ese momento son el silbato de una locomotora abajo, en la zona de carga y descarga, con un ruido que apenas oyeron incluso en el silencio que sigui a la pregunta de Ralph. ste record entonces la excusa con que
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Jordan haba puesto fin al almuerzo del da anterior; solt al pobre abogado tan de pronto que el hombre volvi a caer en su silla sin aliento. Aaron Pregunt Ralph, qu hora es? Las once cincuenta y dos. Me ha estado entreteniendo! Ese astuto hijo de puta...! Ralph gir en redondo y sali a la carrera de la sala del consejo de direccin. Haba seis caballos atados frente al edificio de De Beers. Sin aminorar su velocidad, Ralph escogi un bayo de aspecto fuerte y corri hacia l. Le ajust la cincha, solt las riendas y lo encar al camino. Eh, usted grit el portero, se es el caballo de sir Randolph! Diga a sir Randolph que puede volver a la suite respondi el joven, mientras saltaba a la silla. Haba elegido bien; el bayo se impuls con fuerza entre sus rodillas. Pasaron al galope junto a las instalaciones mineras, por la abertura entre las colinas formadas por los altos montones de tierra; desde ah, Ralph vio el tren particular del seor Rhodes, que ya cruzaba las seales del extremo sur del patio y sala a campo abierto con una velocidad cada vez mayor. Vamos, muchacho! alent Ralph a su caballo, y lo hizo ir hacia la alambrada de pas que cerraba la senda. El caballo busc equilibrio echando atrs las orejas mientras calculaba la altura, y al final se lanz con arrojo. Buen muchacho! Exclam el jinete. Pasaron sobre la cerca con medio metro de holgura y aterrizaron al otro lado sin problemas. Enfrente suyo haba terreno plano, por donde las vas del ferrocarril se curvaban levemente, y Ralph dirigi a su caballo como para tomar una lnea recta, agachado bajo el cuello del animal por si tropezaban con algn agujero en el suelo. Quinientos metros ms adelante, el tren se alejaba gradualmente, y aun as el bayo no afloj. En eso la locomotora lleg a la pendiente de las colinas Magersfontein; el bufido de la caldera cambi de ritmo y desaceler, con lo que Ralph y su caballo pudieron alcanzar el tren a cuatrocientos metros de la cima; entonces se acerc lo suficiente para agarrarse a la barandilla que cerraba el ltimo coche, se arroj al vaco y ech mano a su objetivo. Entretanto, el bayo se haba quedado pastando, muy satisfecho junto a las vas. No s por qu, pero estaba seguro de que vendras. Ralph se volvi con un ademn brusco; Jordan estaba de pie ante la puerta del vagn.

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Hasta te hice preparar una cama en uno de los compartimientos para invitados agreg. Dnde est l? Esperndote en el saln. Observ con mucho inters tu carrera de locos. Me hiciste ganar una guinea. El tren estaba a disposicin de todos los directores de De Beers, aunque ninguno de ellos, aparte del presidente del consejo, se habra atrevido a hacer realidad ese derecho. El exterior de los coches y de la locomotora estaba trabajado en color chocolate y oro, y los interiores eran lujosos en exceso, desde las finsimas alfombras a juego y las araas de cristal tallado que decoraban el saln hasta la grifera de nix y oro macizo en los baos. El seor Rhodes estaba repantigado en un silln de cuero, junto a la amplia ventanilla de su coche particular. Sobre el escritorio tena resmas de papel con membrete dorado y un vaso de cristal lleno de whisky a su alcance. Se le vea cansado y enfermo, con el rostro enrojecido. Ahora haba ms plata que oro en su bigote y en el pelo crespo, pero sus ojos seguan mostrando el mismo color celeste, y la voz, su entonacin aguda y cortante. Sintese, Ballantyne dijo. Jordan, trae una copa a tu hermano. Jordan puso en la mesa una bandeja de plata con un botelln, un vaso de cristal y una jarra de agua. Mientras tanto, el seor Rhodes volvi a hablar con los ojos fijos en los papeles que tena ante s. Cul es la riqueza ms importante de cualquier nacin, Ballantyne? Pregunt de sbito y sin levantar la mirada. Los diamantes? sugiri Ralph, burln, y oy que su hermano aspiraba bruscamente a su espalda. Los hombres jvenes e inteligentes, a los que se inculque, en el perodo ms receptivo de su vida, los grandes valores. Jvenes como t, Ralph, ingleses con todas las virtudes varoniles. El seor Rhodes hizo una pausa. Estoy aadiendo una serie de apostillas en mi testamento. Quiero que estos jvenes sean elegidos con muchsimo celo para enviarlos a la Universidad de Oxford Levant la mirada por primera vez Como vers, es del todo inaceptable que los ms nobles pensamientos de un hombre se olviden slo porque l muere. stos sern mis pensamientos vivos; a travs de esos jvenes vivir de manera eterna. Cmo los seleccionar? Pregunt Ralph, intrigado a pesar de s mismo ante ese designio de inmortalidad por parte de un gigante de dbil corazn. En eso estoy trabajando ahora. Rhodes reacomod los papeles de su escritorio. Buen conocimiento literario y escolstico, por supuesto; xito en los deportes viriles, poder de liderazgo.
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Dnde los encontrar? Por el momento, Ralph haba olvidado su enojo y su frustracin. En Inglaterra? No, no. El seor Rhodes sacudi su leonina cabeza. En todos los rincones del Imperio: frica, Canad, Australia, Nueva Zelanda, incluso en Norteamrica; trece, uno por cada estado y ao. Ralph contuvo una sonrisa. El coloso de frica, de quien Mark Twain haba escrito: Cuando se yergue en la montaa de la Table, su sombra cae sobre el Zambeze", tena puntos ciegos en su vasta mente planificadora y an crea que Norteamrica estaba formada por los trece estados originales. Tales imperfecciones en l dieron valor a Ralph para afrontarlo, y por eso no quiso tocar la botella que tena a su lado: necesitara toda su capacidad para hallar nuevas debilidades por explotar. Y despus de los hombres? Pregunt Rhodes. Cul es el bien ms precioso de un pas nuevo? Los diamantes, como t has sugerido, o tal vez el oro? Sacudi la cabeza. Es la potencia que mueve los ferrocarriles, que hace funcionar las mquinas mineras y alimenta las calderas. La potencia que hace girar todas las ruedas. El carbn. Ambos quedaron en silencio, mirndose. Ralph senta tensos todos los msculos del cuerpo, como un macho joven encarado al jefe de la manada en su primera demostracin de fuerzas. Es muy simple, Ralph. Los depsitos carbonferos de Wankie deben quedar en manos responsables. Las manos de la Compaa Britnica de frica del Sur sugiri Ralph con desconfianza. El seor Rhodes no necesitaba responder. Se limit a seguir con la mirada fija en su interlocutor. De qu medios se valdr para conseguirlos? pregunt Ralph, quebrando el silencio. De cualquier medio necesario. Legales o no? Vamos, Ralph, t sabes que est perfectamente dentro de mis facultades legalizar todo lo que hago en Rodesia. No haba dicho Matabeleland ni Mashonaland sino Rodesia. El sueo de grandeza era completo. Sin ninguna duda, se te compensar con tierras, con campos aurferos o lo que pidas. Qu prefieres, Ralph? El joven sacudi la cabeza. Quiero los depsitos de carbn que descubr y reclam. Son mos y pelear por ellos. Rhodes suspir y se acarici el puente de la nariz. Muy bien, retiro mi ofrecimiento de compensacin. En cambio, djame sealarte unos cuantos hechos que tal vez ignoras. Hay dos empleados de

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la compaa que han firmado una declaracin jurada ante el administrador de Bulawayo conforme te vieron cortar en persona las lneas telegrficas al sur de la ciudad, el lunes da 4, a las diecisis horas. Mienten dijo Ralph. Se volvi a mirar a su hermano, pues slo l poda haber hecho esa deduccin y transmitrsela al seor Rhodes; Jordan estaba tranquilamente sentado en un silln, al otro extremo de la sala, sin alzar la mirada de sus notas que tena en el regazo, con su hermoso rostro sereno. Ralph sinti el gusto agrio de la traicin en el fondo de la lengua y volvi a enfrentarse con su adversario. Tal vez mientan acept el seor Rhodes, pero estn dispuestos a declarar bajo juramento. Dao intencionado a la propiedad de la compaa. Ralph arque una ceja. Es eso un delito capital, ahora? Todava no comprendes, verdad? Cualquier contrato hecho sobre una base falsa puede ser anulado por un tribunal. Si Rodolf Zeederberg pudiera probar que cuando t firmaste ese pequeo acuerdo conocas perfectamente la epidemia de peste bovina que devasta el pas y que cometiste un acto criminal para ocultarle ese hecho... El seor Rhodes no termin. En cambio, volvi a suspirar y se frot la barbilla; los cabellos plateados hicieron un ruido seco bajo su pulgar. El da cuatro, tu padre, el mayor Zouga Ballantyne, vendi cinco mil cabezas de buen ganado a los ranchos de ganado Gwaais, una de mis propias compaas. Tres das despus, la mitad muri como consecuencia de la peste y el resto ser eliminado muy pronto por las medidas preventivas de la compaa. Los hermanos Zeederberg ya han perdido ms del sesenta por ciento de los bueyes que les vendiste y tienen doscientas carretas con sus cargas inmovilizadas en la gran ruta del norte. No te das cuenta, Ralph, de que tanto tu contrato de venta como el de tu padre podran ser declarados nulos? Ambos os verais forzados a devolver el dinero cobrado y a recibir de nuevo miles de animales muertos o moribundos. Ralph mantuvo la cara inexpresiva, pero su piel haba tomado el tono amarillo de quien ha pasado cinco das con fiebre. Con un movimiento convulso, llen de whisky medio vaso y trag como si aquello fuera vidrio molido. El seor Rhodes dej el tema de la peste bovina flotando entre los dos igual que si dejara una serpiente enroscada y pareci tomar otro rumbo. Espero que mis consejeros legales hayan seguido mis instrucciones de ponerte al corriente de las leyes mineras establecidas para estos territorios. Hemos decidido adoptar la ley norteamericana y no la del Transvaal. El seor Rhodes tom un sorbo de su vaso e hizo girar ste entre sus dedos. La base haba dejado un crculo hmedo en el costoso cuero italiano del escritorio. Estas leyes norteamericanas tienen ciertas y extraas peculiaridades. Dudo que hayas tenido oportunidad de estudiarlas a fondo,

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as que me tomar la libertad de sealarte una. Segn la seccin 23, cualquier reclamo mineral establecido entre el anochecer de un da y el amanecer del siguiente ser anulado, y el ttulo sobre esos yacimientos rechazado por orden del comisionado de minera. Lo sabas? Ralph asinti. Me lo dijeron. Hay una declaracin jurada en el despacho del administrador, en este momento, redactada en presencia de un juez de paz por un tal Jan Cheroot, hotentote al servicio domstico del mayor Zouga Ballantyne, segn la cual ciertos reclamos registrados por la Compaa Minera e Inmobiliaria de Rodesia, de la que t eres el mayor accionista, en relacin con la mina Harkness, se formalizaron durante las horas de oscuridad y, por tanto, se podran declarar nulos. Ralph se llev tal sobresalto que el vaso repiquete contra la bandeja de plata y el whisky se desbord. Antes de que castigues a ese infortunado hotentote, permteme asegurarte que crey actuar en el mejor inters de sus amos cuando firm la declaracin. Durante varios minutos permanecieron en silencio, mientras el seor Rhodes miraba por la ventana los espacios desnudos de rboles recalentados por el sol bajo un cielo azul lechoso. De pronto, el magnate volvi a hablar. Tengo entendido que ya te has dedicado a la compra de maquinaria minera para la mina Harkness, firmando documentos personales por un valor de ms de treinta mil libras. En ese caso, tienes ante ti una simple eleccin: renuncias a todos los derechos sobre los depsitos Wankie o los pierdes, junto con el contrato de Zeederberg y la mina Harkness. Retrate mientras an sigues siendo muy rico o... Ralph dej sin contestar esa frase inconclusa. Al cabo de algunos latidos de su vertiginoso corazn, inquiri: O qu? O te aniquilar hasta el final dijo el otro. Tranquilamente, se enfrent con el odio feroz que se reflejaba en los ojos del joven; a esas alturas era inmune tanto a la adulacin como al odio, y carecan de significado cuando los comparaba con el gran designio de su destino; pero poda permitirse una palabra tranquilizadora. Debes comprender que en esto no hay nada personal, Ralph. Es ms, no siento sino admiracin por tu valor y tu decisin. Como ya he dicho, es en los jvenes como t que pongo toda mi esperanza para el futuro. No, Ralph, no es nada personal, simplemente, no puedo permitir que nada ni nadie se interponga en mi camino. S lo que debo hacer y me queda muy poco tiempo para hacerlo.
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El instinto asesino inund a Ralph en una furia negra y dese con ardor cerrar sus dedos en torno a ese cuello hinchado; senta los pulgares que trituraban la laringe de la que surga esa voz chillona y cruel. Cerr los ojos y combati su furia. La arroj de s, tal como un hombre descarta un manto empapado cuando entra en su casa despus de la tormenta. Al abrirlos de nuevo, era como si toda su vida hubiera cambiado. Estaba glidamente tranquilo; sus manos ya no temblaban y mantena la voz firme. Comprendo dijo. Quizs en su lugar hara lo mismo. Pedimos a Jordan que redacte el contrato por el cual ceder todos mis derechos y los de mis socios sobre la mina Wankie a la Compaa BAS, a cambio de que sta confirme irrevocablemente mis derechos sobre la mina Harkness? El seor Rhodes asinti aprobador. Llegars lejos, muchacho. Eres un luchador. Levant la mirada hacia Jordan y orden: Hazlo! La locomotora avanzaba rugiendo en medio de la noche. A pesar de las toneladas de plomo sobre los ejes para suavizar la marcha para el seor Rhodes, los carros se sacudan rtmicamente en un traqueteo spero sobre las ruedas de acero. Ralph se haba sentado junto a la ventana de su cabina. El cubrecama de plumas de ganso estaba retirado en la cama de dos plazas, bajo cortinas de terciopelo verde, pero no senta sueo. Estaba an vestido, aunque el reloj en la mesa de noche indicaba las tres de la madrugada, borracho a la vez que sereno, como si la clera hubiera quemado el alcohol al tiempo que lo ingera. Mir por la ventanilla. La luna llena se elevaba sobre las extraas formas purpreas de los kopjes, a lo largo del horizonte; de vez en cuando, el latido de las ruedas se converta en un ruido resonante, indicando que cruzaban otro puente de acero sobre el lecho de algn ro seco, en el cual la arena reluca como plata fundida a la luz de la luna. Ralph haba asistido a la cena del seor Rhodes, oyendo su voz aguda y estridente, que desplegaba una sucesin de extraordinarias y grandiosas ideas, intercaladas con verdades sorprendentes o sobados chismes de solterona que brotaban interminablemente de ese hombretn de cuerpo feo y abultado. Si Ralph logr dominar sus emociones y poner buena cara, hasta el punto de sonrer ante las ocurrencias del seor Rhodes, fue slo porque tena conciencia de haber descubierto otra debilidad en su adversario. El seor Rhodes viva en un mundo tan elevado sobre los otros hombres, su vasta riqueza lo distanciaba a tal punto, se cegaba tanto con sus propias visiones, que ni siquiera se daba cuenta de que tena a su lado un nuevo enemigo mortal. Si en algn momento pens en los sentimientos de Ralph,

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fue slo para suponer que ya haba asumido la prdida de la mina de carbn, aceptndola tan filosfica e impersonalmente como l mismo. Aun as, la comida exquisita y los nobles vinos eran tan inspidos como el aserrn, y Ralph tragaba con dificultad. Experiment una oleada de alivio cuando el seor Rhodes, finalmente, declar terminada la cena con su brusquedad habitual, mediante el acto de echar su silla atrs sin previo aviso y ponerse en pie. Slo entonces se detuvo por un instante para examinar el rostro del joven. Valoro a un hombre por el estilo con que se enfrenta a la adversidad dijo. Llegars lejos, joven Ballantyne. En ese momento, una vez ms, Ralph estuvo muy cerca de perder su autodominio; pero el seor Rhodes abandon el saln con su paso de oso dejando a los dos hermanos juntos ante la mesa. Lo siento, Ralph haba dicho Jordan. Trat de advertirte una vez. No deberas haberlo desafiado ni forzarme a elegir entre t y l. He puesto una botella de whisky en tu compartimento. Por la maana llegaremos a la aldea de Matjiestontein, donde hay un hotel de primera dirigido por un hombre llamado Logan. Puedes esperar ah hasta que el tren que va hacia el norte te lleve a Kimberley maana por la noche. Ahora la botella de whisky estaba vaca. Ralph la mir, atnito. Debera estar en coma por la cantidad bebida. Cuando trat de levantarse le fallaron las piernas y tropez con el lavabo. Recobr el equilibrio y mir su imagen en el espejo. No era la cara de un borracho. Su mandbula permaneca apretada, la boca firme y los ojos oscuros y furiosos. Se apart del espejo, mir la cama y comprendi que no podra dormir; ni siquiera ahora, exhausto de odio y clera. De pronto dese borrarse en un breve olvido, y saba dnde conseguirlo. En el otro extremo del saln, detrs de las puertas dobles de intrincada marquetera, haba una coleccin de botellas, los licores ms finos y exticos procedentes de todas las tierras civilizadas. All podra lograr el olvido. El fro aire nocturno le agit el pelo y lo hizo estremecer, pues estaba en mangas de camisa; camin vacilante por un estrecho corredor hacia el saln, se golpe un hombro y luego el otro contra las pulidas mamparas de teca, maldiciendo su propia torpeza, y cruz el espacio abierto entre los dos coches, aferrndose a la barandilla para no perder el equilibrio, ansioso de huir del viento. Al entrar en el pasillo del segundo coche una de las puertas se abri por delante de l, y gracias a un rayo de luz se recort una silueta delgada y graciosa. Jordan no haba visto a su hermano. Se detuvo en el vano de la puerta para mirar hacia atrs, dentro del compartimento que abandonaba, con una expresin tan suave y amante como la de una madre que deja a su beb dormido. Cauteloso en extremo, cerr la puerta corrediza como para no hacer el menor ruido. Entonces, al volverse, se encontr cara a cara con Ralph.

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Estaba sin chaqueta, al igual que su hermano, pero con la camisa desabotonada hasta la hebilla de plata de los pantalones; tampoco llevaba los gemelos en los puos, como si se hubiera puesto la prenda con descuido. Adems estaba descalzo; sus pies se destacaban, muy blancos y elegantes, sobre la alfombra oscura. Nada de eso sorprendi a Ralph. Supona que Jordan, como l, tendra sed o apetito o habra ido al bao. Estaba demasiado obnubilado para pensar otra cosa. Iba a invitar a Jordan a que lo acompaara en busca de otra botella cuando vio su expresin. Instantneamente se vio transportado a la casa de su padre, quince aos antes, donde l y Jordan haban pasado la mayor parte de su juventud. Una noche, Ralph sorprendi a su hermano en un infantil acto de onanismo y percibi esa misma expresin, ese temor, esa culpabilidad, en su adorable rostro. Una vez ms, Jordan qued transfigurado, rgido y plido, mirando a Ralph con ojos enormes y aterrorizados, con una mano levantada como para protegerse el cuello. Entonces Ralph comprendi. Retrocedi horrorizado y encontr detrs la puerta cerrada del vagn. Apret la espalda contra ella, sin poder hablar por infinitos segundos, mientras ambos se miraban fijamente. Por fin, cuando Ralph recobr la voz, sta fue spera como si hubiera bebido una botella de hierro fundido. Por Dios, ahora comprendo por qu no quieres prostitutas. T mismo eres una de ellas. Gir en redondo y abri la puerta como si la arrancara, para salir al espacio abierto del vagn trasero. Mir a su alrededor igual que lo hara un animal atrapado y distingui el claro de luna sobre la extensa pradera. Abri de un puntapi la puerta del furgn, baj los peldaos y se dej caer en la noche. El terrapln lo golpe con una fuerza aplastante, y qued boca abajo entre los duros matorrales que flanqueaban las vas. Cuando levant la cabeza, las luces rojas del tren se perdan hacia el sur y el ruido de las ruedas se apagaba en la distancia. Ralph se levant y camin por la pradera desierta a tropezones. A ochocientos metros de las vas cay otra vez de rodillas. Entre fuertes arcadas, vomit el whisky y su propio disgusto. La aurora era una mancha anaranjada tras el perfil negro y seco de las colinas aplanadas. Ralph alz la cara hacia ella y habl en voz alta: Juro que me vengar. Juro que destruir a ese monstruo o me destruir a m mismo en el intento. En ese instante, el borde del sol asom sobre las colinas, lanzando un dardo de luz al rostro de Ralph, como si un dios hubiera estado escuchando y acabara de sellar el pacto con una llamarada.

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Mi padre mat a un gran elefante en este mismo lugar. Los colmillos estn en la galera de Kings Lynn coment Ralph en voz baja. Y yo mismo mat a un hermoso len. Parece extrao que en este lugar no puedan volver a ocurrir cosas como sa. Harry Mellow, a su lado, se irgui ante el teodolito. Por un momento su cara adquiri una expresin muy seria. Hemos venido a conquistar la espesura dijo. Pronto habr aqu una mquina enorme que llegar hasta el cielo. Y si el yacimiento Harkness resulta valioso, algn da se alzar aqu una ciudad con escuelas e iglesias y tal vez cientos o miles de familias. No es lo que ambos queremos? Ralph sacudi la cabeza. Si no quisiera eso me estara ablandando. Pero parece extrao, si uno lo piensa ahora. En los valles seguan floreciendo los pastos rosados; haba altos rboles a lo largo de los barrancos, cuyos troncos parecan de plata bajo la luz del sol. Sin embargo, ante sus mismos ojos uno de ellos tembl contra el cielo y cay con un estruendo ensordecedor. Los leadores matabeles se precipitaron sobre el gigante cado para cortar las ramas, y por un momento pendi una sombra de pena en los ojos de Ralph, que se sacudi con un brusco ademn. Has elegido un buen sitio dijo. Harry sigui la direccin de su mirada. La colina de los ricachones ri. La cabaa, con su techo de paja, estaba orientada de modo tal que desde ella no se vean las instalaciones donde se albergaban los trabajadores negros. En cambio, gozaba de una esplndida vista sobre la selva, hacia donde se hunda la pendiente del sur en infinitas distancias azules. Una diminuta silueta femenina sali de la cabaa; su delantal era una alegre mancha amarilla sobre el rojo de la tierra, en la que Vicky confiaba construir un jardn algn da. Vio a los dos hombres all abajo y los salud con la mano. Por Dios, esa muchacha ha hecho maravillas. Harry levant el sombrero por encima de la cabeza para responder al saludo con expresin cariosa y arrobada: Qu bien se las arregla! Nada la perturba. Esta maana encontr una cobra en el asiento del bao; se limit a levantarse y la hizo volar de un disparo. Claro, tendr que arreglar el asiento. Es su vida seal Ralph. Si la pones en una ciudad, probablemente se deshaga en lgrimas en diez minutos. Mi muchacha no asegur Harry, orgulloso. De acuerdo, elegiste bien aprob Ralph, pero es de mala educacin alardear de la propia esposa.

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Mala educacin? Harry sacudi la cabeza, con asombro. iVosotros, los ingleses! Se inclin para volver a mirar por la lente del teodolito. Deja esa porquera por un minuto Pidi Ralph, pellizcndole un poco el hombro. No he viajado quinientos kilmetros para mirarte la espalda. Est bien dijo Harry. De qu quieres hablarme? Mustrame dnde has decidido hacer el primer foso invit el cuado. Ambos bajaron al valle, mientras Harry le explicaba las razones que lo haban inducido a elegir ese lugar. Las antiguas excavaciones estn inclinadas a cuarenta grados, y tenemos tres capas de esquistos superpuestas. As que hice extender la veta del antiguo yacimiento y pusimos los hoyos aqu... Los hoyos de exploracin eran fosos estrechos y verticales, cada uno bajo un caballete de madera y espaciados por la pendiente de la colina en lnea recta. En cinco de ellos descendimos treinta metros, y hemos llegado otra vez a los esquistos superiores. Los esquistos no nos van a enriquecer. No, pero el yacimiento sigue bajo ellos. Cmo lo sabes? Me contrataste por mi olfato ri Harry. Lo huelo. Y sigui guiando a Ralph Como vers, ste es el nico punto lgico para el foso principal. Creo que voy a atacar nuevamente el yacimiento a noventa metros; una vez que lleguemos, podremos comenzar. Un pequeo grupo de negros estaba despejando la zona del yacimiento y Ralph reconoci al ms alto. Bazo grit. El induna enderez la espalda y se apoy en su pico. Henshaw salud gravemente. Has venido a ver cmo trabajan los hombres de verdad? Los msculos planos y duros de Bazo brillaban como antracita mojada. Los hombres de verdad? Me prometiste doscientos y has trado veinte. Los otros estn esperando asegur Bazo. Pero no vendrn si no pueden traer a sus mujeres. Un Ojo Brillante quiere que las mujeres se queden en las aldeas.

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Pueden traer a todas las mujeres que quieran. Yo hablar con Un Ojo Brillante. Ve a buscarlos. Elige los ms fuertes, los mejores. Treme a tus antiguos camaradas del impi de los Topos y diles que les pagar bien y los alimentar mejor; pueden traer a sus mujeres y engendrar a hijos fuertes que trabajen en mis minas. Partir por la maana decidi el matabele; as estar de regreso antes de que la luna vuelva a mostrar sus cuernos. Cuando los dos blancos siguieron caminando, Bazo los observ un momento con cara inexpresiva y ojos inescrutables. Por fin mir a su grupo e hizo una seal con la cabeza. Todos se escupieron las palmas de las manos, levantaron los picos y siguieron trabajando, mientras Bazo cantaba la primera estrofa de la cancin con que acompaaban la labor: Ubunyonyo bu ginye entudhla. Las hormiguitas negras pueden comerse a la jirafa. Bazo compuso ese verso ante el cadver de una jirafa atacada por la peste bovina; los animales de presa de la llanura la haban dejado intacta ya ahtos, pero una colonia de hormigas negras limpi el cadver hasta los huesos. El significado de aquello segua presente en Bazo: con perseverancia se puede vencer hasta a los ms fuertes, y aquel verso de aparente inocencia estaba preparando insidiosamente las mentes de los amadodas que trabajaban a sus rdenes. Ante su voz todos levantaron los picos, hombro con hombro, y las curvas herramientas se recortaron contra el azul del cielo. Guga mzimba replicaron en un coro atronador. Sala nhliziuo (Aunque nuestros cuerpos estn agotados, nuestros corazones son constantes.) Y por fin, juntos, el resonante, iJi! mientras los picos siseaban hacia abajo al unsono y se hundan golosos en la tierra de acero. Cada hombre liber su herramienta y se prepar para un nuevo golpe mientras Bazo cantaba: Las hormiguitas negras pueden comerse a la jirafa! El acto se repiti una y otra vez, cien veces ms, e incluso el sudor volaba en gotas aliado con el polvo rojo. Bazo avanzaba con paso invariable y de engaosa facilidad, aunque las colinas eran escarpadas y los valles abruptos. Se senta contento, pues al verse libre de los esfuerzos de las ltimas semanas se haba dado cuenta de lo mucho que pesaban. Una vez, tiempo atrs, haba trabajado con el pico y la pala en el foso diamantfero de Kimberley, Henshaw haba sido su compaero y los dos convertan en un juego el trabajo interminable y brutal. Fortaleci sus
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msculos, pero encarcel su espritu hasta que ninguno de los dos pudieron soportarlo ms; entonces escaparon juntos. Desde entonces, Bazo conoca la salvaje alegra y la divina locura de ese terrible momento que los matabeles llaman "el cierre". Se haba levantado contra los enemigos del rey, matndolos a la luz del sol, al vuelo las plumas de su regimiento. Haba ganado honores y el respeto de sus padres; ocupado un asiento en el concejo real, con el anillo de los indunas sobre la frente; llegado a la orilla del ro negro para mirar apenas en la tierra prohibida que los hombres llaman muerte, y ahora acababa de aprender otra verdad: es ms doloroso para un hombre volver hacia atrs que avanzar. El aburrimiento de un trabajo desdeable dola ms despus de las glorias precedentes. El sendero descenda hacia el ro hasta desaparecer en la densa vegetacin verde oscura, como una serpiente en su agujero. Bazo lo sigui, inclinndose para pasar por el sombro tnel, y de pronto qued petrificado. Instintivamente, su mano derecha busc la inexistente azagaya en la correa de cuero sujeta al largo escudo, que tampoco estaba all. Los viejos hbitos tardan en morir. Entonces vio que no era un enemigo lo que se acercaba por el estrecho tnel de malezas, y su corazn bombe casi dolorosamente contra sus costillas. Te veo, seor lo salud Tanase, suavemente. Estaba tan esbelta y erguida como cuando la capturara siendo una jovencita en la fortaleza de Pemba, el hechicero; con las mismas piernas largas y graciosas, la misma cintura estrecha, el mismo cuello de garza, como el tallo de un lirio negro. Por qu ests tan lejos de la aldea? Pregunt mientras ella se arrodillaba respetuosamente frente a l, con las manos unidas a la altura del talle. Te vi en la ruta, Bazo, hijo de Gandang. Abri la boca para hacerle otra pregunta, pues haba llegado a paso rpido, pero cambi de idea, sintiendo un temor supersticioso. A veces haba cosas en esa mujer que lo inquietaban, pues no haba sido privada de todos sus poderes ocultos en la cueva de la Umlimo. Te veo, seor repiti Tanase, y mi cuerpo clama por el tuyo como un beb hambriento clama por el pecho. l la levant y le sostuvo la cara entre las manos para examinarla, como si hubiera cortado una flor rara y bellsima en la selva. Le haba costado mucho acostumbrarse al modo en que hablaba de sus deseos fsicos secretos. A Bazo le haban enseado que no era decente, para una esposa matabele, mostrar placer en el acto de la procreacin y hablar de ello a la manera de los hombres. Deba ser, simplemente, un receptculo dcil para

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la simiente de su esposo, dispuesta cuando l lo estuviera, tmida e invisible cuando no fuera as. Tanase no comulgaba en absoluto con esas ideas, y si al principio lo haba horrorizado con algunas de las cosas que haba aprendido en su estudio de los misterios oscuros, con el tiempo, el asombro se torn en fascinacin a medida que ella desplegaba sus habilidades. Tena pociones y perfumes que podan excitar a un hombre aun cuando estuviera exhausto y herido por las batallas. Sus dedos encontraban sin vacilacin puntos del cuerpo que l mismo desconoca, y obraba sobre ellos de modo sublime, hacindolo ms hombre de lo que l mismo hubiera imaginado nunca. En cuanto a su propio cuerpo, lo utilizaba con ms habilidad que l su escudo y su largo acero. Era capaz de mover y tensar cada msculo del cuerpo por separado como si tuviera vida propia, poda, a voluntad, llevarlo a un clmax precipitado o mantenerlo en suspenso, como el gaviln de lomo negro cuando busca su presa. Llevamos demasiado tiempo separados susurr Tanase, y l sinti muy cerca esa combinacin de voz y de rasgados ojos egipcios que lo dejaba sin aliento y le aceleraba el corazn. Vine a tu encuentro sola, para que pudiramos estar libres por un rato de la clamorosa adoracin de tu hijo y de las miradas de los dems. Lo condujo a la vera del camino y se quit el manto de cuero para tenderlo en el suave lecho de hojas cadas. Mucho despus de que la tormenta hubo pasado, desaparecida ya la dolorosa tensin de su cuerpo, cuando la respiracin era profunda y estable otra vez en la satisfecha laxitud que sigue al acto de amor, ella se incorpor sobre un codo y, con una especie de maravillada reverencia, sigui las lneas de su rostro con la punta de un dedo. Luego murmur: Bayete! Bazo conoca esa expresin; se agit incmodo y abri los ojos para mirarla. El amor no la haba ablandado ni dejado soolienta como a l, y el saludo real no contena ni un rastro de burla. Bayete! repiti ella. Esa palabra te preocupa, mi afilada hacha. Pero por qu? De pronto Bazo se sinti otra vez invadido por el temor y la supersticin. Tuvo miedo y se enoj. No hables as, mujer. No ofendas a los espritus con tu chchara de mujer tonta. Ella sonri con una mueca cruel y repiti: Oh, Bazo, el ms bravo, el ms fuerte, por qu te sobresaltan mis palabras si son tontas? A ti, por cuyas venas corre la sangre ms pura de Zanzi, hijo de Gandang, el hijo de Mzilikazi. Sueas acaso con la pequea espada roja que Lobengula lleva en su mano? Hijo de Juba, cuyo bisabuelo

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fue el poderoso Diniswayo, ms noble an que su protegido Chaka, que fue rey de los zules, no sientes que la sangre real corre por tus venas? No te hace vibrar en busca de cosas que no te atreves a mencionar? Ests loca, mujer. Las abejas del mopani te han entrado en la cabeza. Pero Tanase segua sonriendo con los labios cerca de su odo y le toc los prpados con la suave punta de la lengua. No oyes el clamor de las viudas de Shangani y Bembesi? Nuestro padre Lobengula ha desaparecido. Estamos hurfanos, sin nadie que nos proteja. No ves a los hombres de Matabeleland en gesto de splica ante los espritus con las manos vacas? Danos un rey, lloran. Necesitamos un rey." Babiaan susurr Bazo. Somabula y Gandang. Ellos son los hermanos de Lobengula. Son viejos, se les ha cado la piedra del vientre y el fuego se ha apagado en sus ojos. Tanase, no digas eso. Bazo, esposo mo, mi rey, no ves en quin ponen sus ojos todos los indunas cuando la nacin se rene en concejo? Es una locura asegur Bazo, meneando la cabeza. No sabes cul es la palabra que esperan? No has visto cmo hasta Babiaan y Somabula escuchan cuando Bazo habla? Le puso la mano sobre la boca para acallar sus protestas y, en un rpido movimiento, mont sobre l otra vez. De forma milagrosa, l se sinti listo y ms que dispuesto para lo que ella buscaba. Bayete, hijo de reyes! clam ella con furia. Bayete, padre de reyes, cuya simiente gobernar cuando los hombres blancos hayan sido tragados otra vez por el ocano que los engendr! Bazo sinti, con un grito estremecido, que ella le absorba la fuerza misma de las entraas y le dejaba en su lugar un ansia temible y persecutoria, un fuego en la sangre que no se calmara mientras no sostuviera en la mano esa pequea espada de madera roja, smbolo eterno de la monarqua nguni. Caminaron uno al lado del otro, una accin extraa para una esposa matabele, que deba caminar siempre detrs de su esposo con el rollo de esterillas en equilibrio sobre la cabeza; pero eran como nios atrapados en un sueo delirante. Cuando llegaron a la cima del paso, Bazo la estrech contra su pecho, en un abrazo que hasta entonces no le haba dado nunca. Si yo soy el Hacha, t eres el filo, porque eres parte de m, la parte ms aguda. Juntos, seor, cortaremos todo lo que se interponga en nuestro camino respondi.

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De inmediato se apart de l y levant la solapa del bolsito de cuentas que llevaba colgado del cinturn. Tengo un regalo para que tu bravo corazn sea an ms bravo y tu voluntad tan fuerte como tu acero. Sac algo suave, gris y esponjoso, se irgui ante l de puntillas y estir ambos brazos para sujetar la banda de piel a la frente de su marido. Usa esta piel de topo para la gloria que fue y volver a ser, induna de los Toposquecavaronbajounacolina. Muy pronto la cambiaremos por una banda de leopardo dorado con plumas de garza real. Lo tom de la mano y ambos reiniciaron el descenso, pero an no haban llegado a la planicie cuando Bazo volvi a detenerse e inclin la cabeza para escuchar un leve murmullo trado por la brisa seca, semejante a burbujas estallando en una cacerola de guiso. Armas de fuego dijo. Lejos an, pero son muchas. As es, seor replic Tanase. Desde que te marchaste, las armas de los kanka de Un Ojo Brillante han estado ms atareadas que las lenguas de las viejas cuando beben cerveza. Una peste terrible se abate sobre la tierra. El general Mungo St. John haba elegido un montculo de hormiguero como estrado desde donde dirigirse a su pblico. Pasa de un animal al siguiente como el fuego que pasa de rbol en rbol, y a menos que podamos contenerla, todo el ganado morir. Al pie del hormiguero, el sargento Ezra traduca a voz en grito en tanto que los silenciosos hombres de la tribu permanecan en cuclillas y mirndolos en silencio. Eran casi dos mil, los habitantes de todas las aldeas construidas a lo largo de ambas riberas del Inyati para reemplazar a los kraal de los impis de Lobengula. Los hombres ocupaban las primeras hileras, con rostros inexpresivos y atentos a la vez; detrs de ellos estaban los jvenes y los muchachos an no admitidos como guerreros; es decir, los mujiba, pastores cuya vida diaria se entreteja ntimamente con los rebaos de la tribu, pero a los que el indaba de esos momentos les concerna tanto como a sus mayores. No haba mujeres presentes, ya que el tema primordial era el ganado, la riqueza de la nacin. Es un gran pecado tratar de ocultar el ganado tal como vosotros habis hecho, porque ya sea en las colinas o en la selva espesa, esos animales llevan consigo la simiente de la peste explic Mungo St. John, y esper a que su sargento tradujera antes de continuar: Lodzi y yo estamos muy enojados a causa de esos engaos. Por esta razn, se impondrn fuertes multas a las aldeas que escondan ganado y, como mayor castigo, doblar la cuota de trabajo a los hombres, de modo que tendrn que trabajar como los amaholi si intentan desafiar la orden de Lodzi.

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Mungo St. John hizo otra pausa y se levant el parche negro del ojo para secarse el sudor que le corra bajo su sombrero. Las grandes moscas verdes zumbaban por miles atradas por los rebaos del kraal, y el lugar apestaba a excrementos y suciedad humana, lo que incrementaba la impaciencia de Mungo ante el hecho de tener que repetir las mismas advertencias a esa multitud de salvajes semidesnudos que enumerara en otros treinta indabas anteriores a lo largo de Matabeleland. Su sargento acab de traducir y lo mir expectante. El general seal el grupo de animales encerrados en el kraal de espinos. Como habis visto, no sirve de nada tratar de ocultarlos, ya que la polica nativa los encuentra tarde o temprano. Mungo se interrumpi otra vez frunciendo el entrecejo de puro fastidio. En la segunda hilera se haba levantado un matabele, que lo miraba en silencio. Era un hombre alto y musculado, aunque pareca tener un brazo deforme, casi torcido en el hombro en un ngulo extrao. Su cuerpo era el de un hombre en la flor de la vida, pero el rostro pareca devastado por el dolor y la pena, como si hubiera envejecido antes de tiempo. Llevaba el anillo de los indunas y alrededor de la frente una banda de piel gris. Baba, padre mo dijo. Omos tus palabras, pero, como nios, no las comprendemos. Quin es este hombre? Pregunt Mungo al sargento Ezra, y asinti al or la respuesta. He odo hablar de l. Es un agitador. Y agreg en voz alta mirando a Bazo: Qu tiene de extrao lo que te digo? Qu es lo que no comprendes? Dices, Baba, que la enfermedad matar al ganado. Entonces, antes de que eso ocurra, lo matas a tiros. Dices, Baba, que para salvar nuestro ganado debes matarlo. Las silenciosas filas de matabeles se agitaron por primera vez. Aunque seguan impvidos, alguien tosi por ah y otro movi los pies desnudos en el polvo o asust con su manta a las moscas. Nadie ri, pero todo era una burla, y Mungo St. John la percibi. Detrs de esas inescrutables caras africanas, seguan con deleite las burlonas preguntas del joven induna de rostro envejecido. No comprendemos tan profunda sabidura, Baba; por favor, s gentil y paciente con tus hijos y explcanos. Dices que si tratamos de esconder nuestro ganado, t nos lo confiscars para pagar las fuertes multas que Lodzi exige. Dices en un mismo aliento, Baba, que si somos nios obedientes y te entregamos el ganado, t lo matars y lo quemars. Entre las apretadas filas, un anciano de barba blanca que haba aspirado rap estornud con fuerza; de inmediato se extendi una epidemia de carraspeos, y Mungo St. John comprendi entonces que se estaba alentando al joven induna para que prosiguiera con su atrevimiento.

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Baba, padre bondadoso, nos adviertes que nos doblars la cuota de trabajo y que seremos como esclavos. sta es otra cosa que escapa a nuestra comprensin, pues, un hombre que trabaja un solo da a las rdenes de otro es menos esclavo que quien trabaja dos? No es todo esclavo un simple esclavo... y no es el hombre libre de verdad libre? Baba, explcanos los grados de la esclavitud. De la muchedumbre se estaba elevando un leve rumor, como el de una colmena a medioda, y aunque los labios de los matabeles no se movan, St. John not un leve estremecimiento de gargantas. Comenzaban a entonar el preludio de lo que, si no se dominaba, se convertira en el profundo resonar del Ji!". Te conozco, Bazo grit Mungo St. John. Te oigo y anoto tus palabras, y no dudes de que Lodzi tambin las escuchar. Es un honor, pequeo padre, que mis humildes palabras sean llevadas a Lodzi, el gran padre blanco. Esta vez se produjeron sonrisas perversas y astutas en las caras de quienes lo rodeaban. Sargento! grit Mungo St. John. Trigame a ese hombre! El fornido sargento se levant de un salto, con la brillante insignia de bronce en el antebrazo, y mientras l avanzaba los silenciosos matabeles se pusieron en pie y cerraron filas. Nadie levant una mano, pero el avance del sargento se vio interrumpido y tuvo que forcejear entre la multitud como si se ahogara en un pantano viviente. Cuando lleg al sitio que haba ocupado Bazo, el induna ya no estaba all. Muy bien asinti Mungo St. John, sombro, tras escuchar al sargento . Dejemos que se vaya. Esperar a otro da, pero ahora tenemos que trabajar. Que tus hombres tomen posiciones. Una docena de policas negros armados se adelant al trote y form una hilera frente a la multitud de aldeanos, con los fusiles listos para disparar. Al mismo tiempo, el resto del contingente trep a los cercos de espino del kraal y, al or la orden, llenaron de cartuchos los cargadores de los Winchester. Comencemos dijo Mungo. La primera descarga son como un trueno. Aquellos hombres disparaban contra la apretada masa de ganado, y a cada tiro caa una bestia con la cabeza en alto, para ser ocultada de inmediato por las otras. El olor a sangre fresca enloqueci al rebao, que se lanz de manera salvaje contra la barrera de espinos entre ensordecedores mugidos. De las filas de matabeles que presenciaban la matanza surgi un aullido de solidaridad. Esos animales eran su riqueza y la razn misma de su existencia. Cuando eran mujibas asistan a su nacimiento en la pradera; ayudaban a

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alejar a las hienas y otros animales de presa; conocan a cada uno por su nombre y los amaban con ese amor especial que induce a un pastor a dar su propia vida en defensa de su ganado. En primera fila, un guerrero, tan viejo que tena las piernas flacas como un marab y la piel, del color del tabaco, plegada en una red de finas arrugas, pareca no conservar humedad alguna en esa anciana estructura, pero por las mejillas marchitas le rodaban lgrimas. El tronar de los fusiles prosigui hasta el crepsculo. Cuando el ltimo se apag en el aire, el kraal qued lleno de reses tendidas unas sobre otras como el trigo tras el paso de la guadaa. Ni un solo matabele haba abandonado el lugar, y ahora todos contemplaban la escena en silencio, enmudecido ya el dolor. Es preciso quemar las reses. Mungo St. John camin frente a los guerreros. Quiero que se las cubra de lea, y a nadie se le eximir de este trabajo, ni a los enfermos ni a los viejos. Todos los hombres blandirn el hacha, y cuando esas bestias queden cubiertas de lea, yo mismo encender el fuego. Qu piensa el pueblo? Pregunt Bazo con voz suave. Fue Babiaan, el ms antiguo de los consejeros del rey, quien le contest. A los otros no les pas desapercibido el tono de respeto del anciano. Estn todos enfermos de dolor dijo. Desde la muerte del viejo rey no se senta tanta desesperacin en los corazones como ahora, tras la matanza del ganado. Es casi como si los blancos desearan hundirse las azagayas en el pecho con sus propias manos contest Bazo. Cada accin cruel nos fortalece y confirma la profeca de la Umlimo. Puede haber alguien entre vosotros que an lo dude? No caben dudas. Ahora estamos dispuestos respondi Gandang. Pero tambin l mir a su hijo en busca de confirmacin y esper su respuesta. No estamos preparados dijo el joven, con un gesto de su cabeza. Y no lo estaremos mientras no se cumpla la tercera profeca de la Umlimo. Cuando el ganado sin cuernos sea devorado por la cruz susurr Somabula. Hoy hemos visto aniquilados nuestros rebaos, los que la peste dej en pie. sa no es la profeca le record Bazo. Cuando llegue el momento no dudaremos. Hasta entonces debemos continuar con los preparativos; cuntas espadas hay y dnde se guardan? Los otros indunas se fueron levantando y cada uno present su informe. Establecieron el nmero de guerreros adiestrados, el lugar en que se

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esconda cada grupo y en cunto tiempo estaran armados y a punto para salir. Cuando el ltimo jefe termin, Bazo pas a consultar a los ms veteranos y, finalmente, mostr a los comandantes sus respectivos objetivos. Suku, induna del impi Imbezu, tus hombres asolarn la zona comprendida entre la corriente del Malundi hacia el sur y la mina Gwanda. Matad a cualquiera que encontris y cortad los alambres de cobre en cada poste. Los amadodas que trabajan en las minas se os unirn una vez que lleguis all. Hay veintiocho blancos en Gwanda, incluidas las mujeres y la familia del puesto comercial; contad despus los cadveres para asegurarse de que ninguno haya escapado. Suku repiti las rdenes a la perfeccin, fiel ejemplo de la fenomenal memoria de los analfabetos que no pueden confiar en notas escritas. Bazo asinti y se volvi hacia el comandante siguiente a fin de darle sus instrucciones especficas y or su repeticin. La medianoche qued muy atrs antes de que todos hubieran recibido y repetido sus rdenes, y en ese momento de la madrugada, Bazo volvi a dirigirse a todos ellos. El sigilo y la velocidad son nuestros nicos aliados. Ningn guerrero llevar escudo, pues sera muy fuerte la tentacin de tamborilear sobre l, al estilo antiguo, pero s el silencioso acero. Cuando todos corris, lo haris sin cantos de guerra, lo mismo que el leopardo no grue antes de saltar sino que caza en la oscuridad y cuando entra en la morada de la cabra no perdona a ninguna. As como desgarra el cuello del macho cabro, tambin lo hace con la hembra y con la cra. Las mujeres? Pregunt Babiaan, sombro. Tal como ellos dispararon contra Ruth e Imbali asinti Bazo. Y los nios? Pregunt otro induna. Las nias blancas crecen y dan a luz niitos blancos y los niitos blancos, al crecer, toman las armas. Cuando un hombre prudente encuentra un nido de mamba, mata a la serpiente y pisa los huevos. No dejaremos a nadie con vida? A nadie confirm Bazo. Pero algo en su voz hizo temblar a Gandang, su padre, ya que reconoci el momento en que el verdadero poder pasa del toro viejo al joven. Indiscutiblemente; Bazo era ahora el jefe. Por eso fue Bazo quien dijo, para concluir la reunin: Indaba pelile. Sin ms explicaciones y de uno en uno, los indunas lo saludaron, abandonaron la choza y se perdieron en la noche. Cuando el ltimo

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desapareci, se levantaron las pieles de cabra que cerraban el fondo y Tanase se acerc a Bazo. Estoy tan orgullosa susurr que quisiera sollozar como una nia tonta. Era una larga columna de casi mil personas, contando a las mujeres y los nios, y se estiraba por ms de un kilmetro y medio con una forma similar a una vbora herida colina abajo. Los hombres iban en la vanguardia, cargados con bolsas de cereales y cacharros de cocina, y no con escudos y armas como en los tiempos antiguos, en un nmero superior a los doscientos prometidos por Bazo a Henshaw. Las mujeres venan detrs, muchas pertenecientes a un mismo esposo; alguno llevaba consigo hasta cuatro hembras, y de stas incluso las muy jvenes e impberes llevaban rollos de esterillas en equilibrio sobre la cabeza; las madres portaban a sus cros montados en la cadera para que pudieran mamar sin interrumpir la marcha. El rollo de Juba era tan pesado como el de cualquiera, y a pesar de su gran figura, las mujeres ms jvenes tenan que esforzarse para seguir su paso. Ella era quien conduca el cntico con su voz de soprano, y todas la acompaaban. Bazo pas junto a la columna con su paso fcil y las mujeres solteras volvieron la cabeza, con cuidado para no desequilibrar las cargas, para verlo pasar entre susurros y risas muy suaves. Aun lleno de cicatrices, la aureola de poder y decisin que lo rodeaba era atractiva incluso para la ms joven y antojadiza de ellas. Bazo lleg junto a Juba y cay a su lado. Mamewethu la salud con respeto. Las cargas de tus muchachas sern algo ms livianas cuando hayamos cruzado el ro; all dejaremos trescientas espadas ocultas en los silos de mijo y enterradas bajo el establo del pueblo de Suku. Y el resto? Pregunt Juba. Las llevaremos con nosotros a la mina Harkness, donde ya nos han preparado un sitio para esconderlas. Desde all tus muchachas las llevarn, en cantidades reducidas, hasta las aldeas cercanas. Bazo iba a volver hacia atrs, pero Juba lo detuvo. Hijo mo, estoy preocupada, muy preocupada. Me afliges, madre. Qu te preocupa? Tanase me dice que todos los blancos recibirn el beso del acero. Todos confirm Bazo. Nomusa, que es ms que una madre para m, debe morir tambin, hijo mo? Ella es buena con nuestro pueblo. Bazo la tom del codo con delicadeza y la llev a un costado de la senda, donde nadie pudiera orlos.

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Esa misma bondad de la que hablas la hace ms peligrosa que los dems explic. El amor que le tienes nos debilita a todos. Si te digo: Perdonaremos a sta", t preguntars: "No podemos perdonar tambin a su hijito, a sus hijas y a los hijos de ellas?Bazo sacudi la cabeza: No, te dir la verdad: si perdonase a alguien, sera al mismo Un Ojo Brillante. A Un Ojo Brillante! Exclam Juba. No comprendo. Es feroz, cruel, y no acepta a nadie de nuestro pueblo. Cuando nuestros guerreros lo miran a la cara y oyen su voz, recuerdan una vez ms todo el dao que han sufrido y se hacen fuertes y colricos. En cambio, cuando miran a Nomusa se vuelven blandos y vacilantes. Por eso debe ser de las primeras en morir y enviar a un hombre adecuado para que se ocupe de ella. Dices que todos deben morir. ste, el que viene ahora, morir tambin? Juba sealaba hacia delante, donde el sendero se curvaba perezosamente entre las extendidas acacias. Un jinete avanzaba al trote largo desde la mina Harkness y, aun a esa distancia, no haba modo de confundir el porte de sus poderosos hombros y la forma fcil pero arrogante con que se ergua en la montura. Mralo! Prosigui Juba. se, el que viene ahora, morir tambin? Fuiste t mismo el que le dio el nombre de Pequeo Halcn. Muchas veces me has contado que trabajabas con l, hombro con hombro en tu juventud y que coman del mismo cuenco. Estabas orgulloso cuando describiste el halcn que capturaron y adiestraron juntos. La voz de la anciana se hizo ms baja todava. Sers capaz de matar a este hombre que llamas hermano, hijo mo? No permitir que nadie ms lo haga afirm Bazo. Lo har con mis propias manos para asegurarme de que su muerte sea rpida y limpia, y despus matar a su mujer y a su hijo. Cuando eso est hecho, no habr modo de echarse atrs. Te has convertido en un hombre duro, hijo mo susurr Juba, con terribles sombras de pena en los ojos y dolor en la voz. Bazo le volvi la espalda y retorn a la senda. Ralph Ballantyne, al verlo, agit el sombrero a modo de saludo. Bazo ri al acercarse. Alguna vez aprender que no debo dudar de ti? Me traes ms hombres que los doscientos que me prometiste. Ralph Ballantyne cruz el lmite sur de King's Lynn, pero debi andar dos horas ms antes de distinguir las cunas grises y lechosas de los kopjes familiares en el horizonte. La pradera en silencio y casi desierta por la que cabalgaba le provoc un escalofro, y despus una expresin sombra y oscuros pensamientos. All

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donde varios meses antes pastaban los rebaos de su padre, sanos y rechonchos, creca ahora el pasto nuevo, denso, verde y virgen, como para ocultar los blancos huesos que con tanta profusin sembraron la tierra. Slo la advertencia en ltimo extremo de Ralph salv a Zouga Ballantyne de una completa catstrofe financiera, ya que gracias a ella ste logr vender una pequea parte de sus vacas al Rancho Ganadero Gwaai, una subsidiaria de la Compaa BAS, antes de que la peste bovina llegara a Kings Lynn. Sin embargo, el resto de su ganado se perdi y sus restos relucan como hilos de perlas sobre el nuevo esplendor de la hierba joven. Hacia delante, entre los rboles de mimosa, se levantaba un puesto de ganado, y junto a l Ralph se irgui en la silla, con una mano a manera de visera e intrigado por la nube de polvo rosado que flotaba sobre la vieja cerca. Se extra tambin al reconocer el seco restallar de un ltigo, ruido que no se oa en Matabeleland desde haca varios meses. Ya en la distancia reconoci las siluetas recortadas sobre la barandilla de la cerca como un par de cuervos viejos. Jan Cheroot! llam al acercarse. Isazi! A qu jugis vosotros dos, viejos bandidos? Ambos lo saludaron con una sonrisa y bajaron a recibirlo. Por Dios! El asombro de Ralph no fue fingido al observar cules eran los animales encerrados all dentro, ocultos hasta ese instante por los cortinajes de polvo. En eso pierdes el tiempo cuando yo no estoy, Isazi? De quin fue la idea? De Bakela, tu padre. La expresin de Isazi fue de instantnea melancola. Y es una idea estpida. Los animales gordos y lustrosos mostraban vvidas rayas blancas y negras, con crines tan duras como las cerdas de los cepillos para deshollinar. Cebras! Ralph sacudi la cabeza. Cmo lograsteis rodearlas? Utilizamos unos cuantos caballos de los buenos para perseguirlas explic Jan Cheroot, con el rostro amarillo arrugado de desaprobacin. Tu padre confa en reemplazar a los bueyes de tiro por estos burros estpidos, salvajes y desobedientes como las vrgenes selvticas. Muerden y patean hasta que uno logra uncirlas; entonces se tienden y se niegan a tirar. Isazi lanz un escupitajo de fastidio. Era una manifiesta tontera tratar de cubrir en pocos meses el vasto abismo entre el animal salvaje y la bestia de tiro domesticada, cuando fueron necesarios siglos de seleccin y de cra para lograr el valor, el corazn dispuesto y el fuerte lomo del buey. Sin embargo, eso serva para comprobar la desesperada necesidad de transporte en que se hallaban los colonos. Isazi dijo Ralph, cuando hayas terminado con este juego de nios, tengo trabajo de hombre para ti en el campamento del ferrocarril.

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Cuando vuelvas estar listo para acompaarte Prometi un entusiasmado Isazi. Estoy harto de burros a rayas. Ralph se volvi hacia Jan Cheroot. Quiero hablar contigo, viejo amigo. Una vez alejados del recinto pregunt al pequeo hotentote T pusiste una rbrica en un papel de la compaa que afirmaba que sealamos la mina Harkness en la oscuridad? No iba a fallarles declar Jan Cheroot, orgulloso. El general St. John me lo explic todo, y yo puse mi firma en el papel para salvarles el reclamo al mayor y a usted. Al ver la expresin de Ralph pregunt: Hice bien? Ralph se inclin desde la silla y le apret el hombro viejo y huesudo. Has sido un amigo bueno y leal toda la vida. Desde que naciste asegur Jan Cheroot. Cuando tu mam muri, yo te di de comer y te sent sobre mi rodilla. Ralph abri su mochila, y los ojos del viejo hotentote brillaron al ver la botella de coac. Da un poco a Isazi le recomend Ralph. Pero Jan Cheroot apret la botella contra su pecho, como si fuera un hijo varn primognito. No pienso desperdiciar tan buen coac con un salvaje negro declar indignado. Ralph, riendo, continu la marcha hacia la casa de Kings Lynn. All encontr todo el bullicio y el entusiasmo que esperaba. En el patio, junto a la casona, haba caballos que no reconoca, y entre ellos las inconfundibles mulas blancas del seor Rhodes. El coche estaba bajo los rboles, reluciente y bien cuidado, y Ralph sinti que se le encenda el nimo al verlo; su odio le haca sentir un gusto cido en el fondo de la garganta, y trag con fuerza para dominarlo en tanto desmontaba. Dos palafreneros negros corrieron a ocuparse de su caballo. Uno de ellos liber su manta enrollada, las mochilas y el fusil y corri con todo eso hacia la casona. Ralph lo sigui; estaba a mitad de camino cuando Zouga Ballantyne sali a la amplia galera; con una servilleta de hilo para cubrirse los ojos, el almuerzo an en la boca. Ralph, muchacho, no te esperaba hasta el atardecer. El joven subi los escalones a la carrera y se abrazaron. Luego Zouga lo tom del brazo y lo condujo por la galera. En las paredes colgaban trofeos de caza; largos cuernos de kudus y bueyes acuticos, cimitarras negras de antlopes y, a cada lado de las puertas dobles que daban al comedor, los inmensos colmillos del gran elefante macho que Zouga Ballantyne mat donde ahora estaba la mina Harkness. Esas grandes vigas curvas de marfil eran altas como un hombre de puntillas y ms gruesas que la cintura de una mujer obesa.

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Zouga y Ralph pasaron entre ellos para entrar al comedor, donde se respiraba un ambiente fresco y sombreado pese al resplandor blanco del medioda. El piso y las vigas del techo eran de teca silvestre cortada a mano. El mismo Jan Cheroot haba hecho la larga mesa y las sillas, con asientos de cuero trenzado en cambio, la centelleante plata era de los Ballantyne, trada de la casa familiar de Kings Lynn en Inglaterra; se converta as en un tenue vnculo entre dos sitios del mismo nombre, pero de aspecto muy diverso. La silla vaca de Zouga estaba en un extremo de la mesa larga; frente a ella, algo ms separada, una silueta familiar y silenciosa levant la mirada al entrar Ralph. Ah, Ralph, me alegro de verte. Al joven le sorprendi no encontrar signos de rencor en los ojos del seor Rhodes ni en su voz. Era posible que hubiera borrado de su cabeza la discusin sobre los yacimientos carbonferos de Wankie? Con un esfuerzo, Ralph ajust su propia reaccin a la de Rhodes. Cmo est, seor? Hasta logr sonrer al estrechar aquella mano ancha y de nudillos prominentes; la piel era fra como la de un reptil, a causa de los problemas cardacos de Rhodes, y Ralph agradeci para s poder concluir el saludo y seguir caminando a lo largo de la mesa. No se senta capaz de ocultar sus verdaderos sentimientos bajo el ntimo escrutinio de esos ojos plidos e hipnticos. Todos estaban all; incluso el doctorzuelo, a la derecha del seor Rhodes ocupaba el lugar digno de su cargo. El joven Ballantyne dijo con frialdad, y le ofreci la mano sin levantarse. Jameson! salud Ralph en tono familiar, sabedor de que la deliberada omisin del ttulo le molestara tanto como a l ese condescendiente joven". Al otro lado del seor Rhodes se hallaba un sorprendente husped. Era la primera vez que Ralph vea al general Mungo St. John en Kings Lynn, y quedaba lejos en el recuerdo la relacin entre ese militar canoso y esbelto, de mirada oscura y perversa, y Louise Ballantyne, la madrastra de Ralph. Ralph nunca lleg a comprender del todo esa historia, ni siquiera el aliento de escndalo que la empaaba; pero resultaba revelador que Louise Ballantyne no estuviera en el comedor y que no hubiera cubierto en la mesa para ella. Si el seor Rhodes haba insistido en que St. John asistiera a esa reunin y Zouga Ballantyne haba aceptado invitarlo, deba de existir una razn muy poderosa. Aun as, y a pesar de las complicaciones familiares, el joven segua conservando una cierta admiracin personal por esa figura

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romntica y picaresca, y la sonrisa con que respondi a la suya en el saludo fue sincera. El prestigio de los otros personajes reunidos en torno a la mesa confirmaba la importancia del acontecimiento, y Ralph adivin que se haba escogido la casa de su padre para mantener un absoluto secreto, cosa que hubiera sido imposible en la ciudad de Bulawayo. Tambin advirti la voluntad absoluta de Rhodes en la eleccin de los all reunidos, sin que su padre pudiese decir algo en contra. Adems de Jameson y St. John, estaba all Percy Fitzpatrick, socio del grupo minero Corner House y destacado representante de Witwatersrand, un joven agradable y vivaz, de cutis claro y pelo rojizo; su carrera se fundaba en actividades bancarias, viajes a caballo como transportista, trabajos de granjero dedicado al cultivo de ctricos y de gua de la expedicin de lord Randolph Churchill, escritor y magnate minero. Ms all de Fitzpatrick se haba sentado el honorable Bobbie White, que acababa de visitar Johannesburgo por sugerencia del seor Rhodes; joven aristcrata, apuesto y simptico, perteneca a la clase de ingleses preferidos por el magnate, con la ventaja de que, tal como lo revelaba su uniforme, era oficial de graduacin y soldado de carrera. A su lado se sentaba John Willoughby, segundo en la jerarqua de la columna original de pioneros que ocupara Fort Salisbury y Mashonaland, as como partcipe de la columna de Jameson que aniquil a Lobengula; su Compaa Consolidada Willoughby, rival de la de Ralph, posea casi cuatrocientas mil hectreas de excelentes pastos en Rodesia. Por ese motivo, el saludo entre ellos fue ms breve. Despus estaba el doctor Rutherford Harris, primer secretario de la Compaa BAS y miembro del partido poltico del seor Rhodes, donde representaba a la ciudadana de Kimberley en el parlamento de El Cabo. Era un hombre gris y taciturno, de mirada siniestra; Ralph lo vea como uno de los menos fiables esclavos a sueldo del millonario. En el extremo de la mesa, su mirada se encontr frente a frente con la de su hermano Jordan, y vacil por una fraccin de segundo hasta que not una desesperada splica en los suaves ojos del joven. Entonces le estrech un tanto la mano, pero sin sonrer, y la voz que acompaaba al saludo fue fra e impersonal, como si se tratase de un simple conocido. De inmediato ocup el sitio que un sirviente, vestido para la ocasin de manera muy ostentosa, le haba preparado junto a su padre, en la cabecera. La animada conversacin interrumpida por su llegada se reanud bajo los designios del seor Rhodes. Qu hay de sus cebras amaestradas? Pregunt a Zouga. Fue una idea desesperada y condenada al fracaso desde el principio contest ste, con un gesto negativo. Pero considerando que de las cien

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mil cabezas de ganado existentes en Matabeleland antes de la peste bovina slo se han salvado quinientas, cualquier posibilidad pareca valer la pena. Dicen que todos los bfalos de El Cabo han sido eliminados por la enfermedad aadi el doctor Jameson. Qu cree usted, mayor? Se habla de prdidas catastrficas. Hace dos semanas llegu hasta el ro Pandamatenga, y si el ao pasado cont rebaos de ms de cinco mil cabezas, en esta ocasin no vi ni una sola; sin embargo, no puedo creer que se hayan extinguido por completo, sospecho que habr supervivientes en alguna parte dotados de cierta inmunidad natural y con capacidad de reproducirse. Al seor Rhodes; psimo deportista, la conversacin sobre la caza silvestre le aburri casi de inmediato, y para cambiarla se volvi hacia Ralph. Tu ferrocarril, cul es la ltima posicin, Ralph? Estamos casi dos meses adelantados le respondi el joven, con un acento de desafo. Cruzamos la frontera de Matabeleland hace quince das, y espero que ahora las vas ya hayan llegado al puesto comercial de Plumtree. Me alegro asinti Rhodes. Tendremos urgente necesidad de esa lnea en muy poco tiempo. Comparti con el doctor Jameson una mirada de entendimiento mutuo. Despus de haber disfrutado del postre cocinado por Louise, un budn con nueces, pasas de uva y miel silvestre, Zouga despidi a los sirvientes y llen en persona las copas de coac, mientras Jordan ofreca cigarros. En cuanto retomaron sus asientos, el seor Rhodes efectu uno de sus sorprendentes cambios de tema y de ritmo, y Ralph comprendi inmediatamente que iba a revelarse entonces el verdadero propsito por el cual haba sido convocado a aquel evento. No hay uno solo entre ustedes que ignore cul es el propsito final de mi vida: ver el mapa de frica pintado con los colores de nuestro pas desde Ciudad del Cabo hasta El Cairo, entregar este continente a nuestra reina como si fuera una joya ms de su Corona. Su voz se torn irresistible. Nosotros, los hombres de la raza anglosajona, somos el fundamento de la civilizacin, y el destino nos ha impuesto un deber sagrado: traer al mundo la paz bajo una bandera y una gran monarqua. Debemos poseer la totalidad de frica y aadirla a los dominios de nuestra reina. Mis emisarios ya han ido hacia el norte, hasta la tierra comprendida entre los ros Zambeze y Congo para preparar el camino. Rhodes se interrumpi y sacudi la cabeza con enojo. Pero toda esta voluntad no servir de nada si la punta meridional del continente sigue escapndosenos. La Repblica de Sudfrica dijo Jameson. Paul Kruger y su pequea repblica bananera del Transvaal.
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Su voz sonaba grave y amarga a la vez. No seas emotivo, doctor Jim le reconvino Rhodes, suavemente. Ocupmonos de los hechos sin ms. Y cules son los hechos, seor Rhodes? Zouga Ballantyne se inclin hacia delante desde la cabecera. Los hechos son que un viejo arbitrario e ignorante est convencido de que esa turba de holandeses nmadas e iletrados bajo su mando son los nuevos israelitas, los elegidos por el Dios del Antiguo Testamento. Ese extraordinario personaje se arrellana sobre una vasta extensin del continente africano, en su parte ms rica, y la guarda para s como hara un galgo salvaje con un hueso, gruendo ante cualquier esfuerzo por acercar all el progreso y la civilizacin. Todos quedaron en silencio ante esa amarga invectiva, y el seor Rhodes mir las caras que le rodeaban antes de continuar. Hay treinta y ocho mil ingleses en los campos aurferos de Witwatersrand, que pagan diecinueve libras de cada veinte en impuestos destinados a los cofres de Kruger; esos mismos ingleses son responsables de cualquier muestra de civilizacin visible ahora en esa pequea repblica, y sin embargo Kruger les niega las franquicias, los atenaza a base de tributos y dificultades y no les ofrece representacin en el gobierno. Cuando solicitan el derecho a votar, se encuentran con el desprecio y la burla de un montn de golfos ignorantes. Rhodes ech una mirada a Fitzpatrick. Soy injusto, Percy? T conoces a esas personas, vives con ellas a diario. Es exacta mi descripcin de lo que ocurre entre los bers del Transvaal? Percy Fitzpatrick se encogi de hombros. El seor Rhodes est en lo cierto. El ber del Transvaal no se parece a sus primos de El Cabo, los cuales tienen la oportunidad de absorber algunas cualidades del modo de vida ingls. Por comparacin, son un pueblo urbano y civilizado; los del Transvaal, en cambio, no han perdido ninguno de los rasgos de su ascendencia holandesa: son obstinados, lentos, hostiles, suspicaces, astutos y malvolos. A cualquiera lo irrita que un patn lo mande al demonio, especialmente cuando uno slo est pidiendo su derecho inalienable de hombre libre: el derecho a votar. El seor Rhodes, que no ceda la palabra por mucho tiempo, prosigui: Kruger no se limita a insultar a nuestros compatriotas, sino que practica deportes ms peligrosos: Ha ejercido discriminaciones contra el trfico mercantil britnico al cargarlo con tarifas abusivas; ha otorgado monopolios de todos los bienes esenciales para la minera a los miembros de su familia y su gobierno, y est armando a sus ciudadanos con armas alemanas al mismo tiempo que coquetea descaradamente con el Kiser. Rhodes hizo una pausa. Esa esfera de influencia germnica en medio de los dominios de Su Majestad ser una permanente maldicin para nuestro
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sueo de una frica britnica. Los alemanes no son altruistas como nosotros, no lo olvidemos. Tanto oro del bueno que se va a Berln... musit Ralph. Lament haber hablado en el acto, pero el seor Rhodes no lo haba odo y prosigui: Cmo razonar con un hombre como Kruger? Cmo se puede hablar siquiera con alguien que an cree que la Tierra es plana? El seor Rhodes continuaba sudando en aquel ambiente agradable, y la mano le temblaba tanto que, al tenderla hacia la copa, volc el dorado coac sobre la mesa. Jordan se levant rpidamente para limpiarla antes de que el lquido cayera sobre el regazo de su jefe; luego tom una cajita de oro que llevaba en su bolsillo y sac una pldora blanca, que dej junto a la mano derecha del magnate. Rhodes, todava respirando con esfuerzo, se la puso bajo la lengua y a los pocos minutos su respiracin se torn ms tranquila y pudo volver a hablar. Yo trat de acercarme a l, caballeros. Fui a Pretoria para visitarlo en su propia casa y me envi un mensaje con un sirviente en el que me deca que ese da no le sera posible recibirme. Todos conocan la historia; slo les sorprendi que el hombre pudiera contar un incidente tan humillante. El presidente Kruger envi un sirviente negro a uno de los hombres ms ricos e influyentes del mundo con este mensaje: Por el momento estoy bastante ocupado. Uno de mis ciudadanos ha venido a hablar conmigo sobre un buey enfermo. Vuelva el martes. El doctor Jim intervino para romper el embarazoso silencio. Dios lo sabe. El seor Rhodes ha hecho cuanto un hombre razonable puede hacer. Si se expusiera a nuevos insultos de ese viejo ber, la consecuencia inmediata sera el descrdito personal y, al mismo tiempo, el de nuestra reina y su imperio. El pequeo doctor hizo una pausa y mir a cada uno de sus interlocutores, muy atentos y a la expectativa de lo que seguira. Qu podemos hacer para solucionar esta cuestin? Qu debemos hacer? El seor Rhodes se removi en su asiento y fij la vista en el joven oficial de esplendoroso uniforme. Bobbie? dijo; a modo de invitacin. Caballeros tal vez ustedes sepan que acabo de regresar del Transvaal. Bobbie White levant del suelo, junto a su silla, un portafolio de cuero del que sac unas cuantas hojas de papel blanco y duro que reparti entre los comensales. Ralph ech una mirada a la suya y dio un leve respingo; era un esquema de la estructura del ejrcito de la Repblica Sudafricana.

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Su sorpresa fue tan grande que no escuch la primera parte del relato de Bobbie White. El fuerte de Pretoria est realizando ahora trabajos de reparacin y ampliacin. Con ese propsito se han abierto brechas en las paredes enteramente vulnerables para una pequea fuerza. Ralph tuvo que obligarse a creer en lo que oa. Aparte de su cuerpo de artillera no poseen ningn ejrcito regular estable y, como ustedes pueden ver en el papel que les he dado, el Transvaal depende de sus milicias para su defensa, las cuales rene en un plazo mnimo de cuatro a seis semanas. Bobbie White termin su discurso y el seor Rhodes pas la palabra a Percy Fitzpatrick. Percy? Saben qu nombre aplica Kruger a aquellos de nosotros cuyos capitales y recursos le son imprescindibles para su industria aurfera? Nos llama uitlanders, los extranjeros. Por otra parte, ustedes tambin deben saber que la comunidad britnica ha elegido a sus propios representantes, que componen el denominado Comit de Reforma de Johannesburgo. Yo tengo el honor de ser uno de sus miembros, y de ah que mi palabra represente a todos los ingleses del Transvaal. Hizo una pausa y se atus cuidadosamente el bigote con los dedos antes de proseguir. Les traigo dos mensajes; el primero es breve y simple; y dice: Estamos decididos y unidos por la causa. Pueden confiar en nosotros en todos los sentidos". Los hombres sentados alrededor de la mesa asintieron, pero Ralph experiment adems un cosquilleo en la piel al advertir sin ninguna duda la seriedad de lo expuesto. No se trataba de una travesura infantil sino de uno de los ms audaces actos de piratera de la historia. Mientras Fitzpatrick prosegua, mantuvo la expresin seria y tranquila slo gracias a un enorme esfuerzo. El segundo mensaje es una carta firmada por todos los miembros del Comit de Reforma que, con el permiso de ustedes, leer en voz alta. Est dirigida al doctor Jameson, en su condicin de administrador de Rodesia, y dice lo siguiente: Estimado seor: La situacin de los asuntos en este estado se ha tornado tan crtica que, sin duda, en un periodo no distante se producir un conflicto entre el gobierno del Transvaal y la poblacin uitlander... En el contenido de la carta Ralph reconoci una justificacin para la revuelta armada. Una corporacin germanoholandesa controla nuestros destinos y, en evidente conjura con los lderes bers, pretende situarlos en un molde totalmente ajeno al genio caracterstico y original de los pueblos britnicos.

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Aquella gente intentaba tomar por la fuerza de las armas el yacimiento aurfero ms rico del mundo. Ralph escuch asombrado. Cuando se debati, en el parlamento del Transvaal, nuestra solicitud de franquicia, un miembro desafi a los uitlanders a luchar por los derechos que reclamaban y ni uno solo se le opuso, ya que todos saban que el gobierno del Transvaal ha reunido todos los elementos necesarios para un conflicto armado. Es bajo estas circunstancias que nos sentimos obligados a recurrir a usted, como ingls, para que acuda en nuestra ayuda en caso de conflicto. Garantizamos la devolucin del total de la cantidad precisa para sufragar nuestro auxilio y le pedimos nos permita asegurarle que nicamente la ms penosa necesidad ha inspirado esta solicitud. Percy Fitzpatrick lanz una mirada al doctor Jameson antes de concluir: Est firmado por todos los miembros del comit: Leonard, Phillips, Francis, el hermano del seor Rhodes, John Hays Hammond, Farrar y yo mismo. No le hemos puesto fecha. Zouga Ballantyne dej escapar el aliento en un leve silbido. Nadie ms habl; slo Jordan se levant para volver a llenar los vasos. El seor Rhodes estaba inclinado sobre la mesa, con la barbilla apoyada en la mano, y miraba por la ventana los prados que se extendan hacia la lejana hilera de colinas azules, las colinas de los lndunas, donde en otros tiempos se ergua el kraal del rey matabele. Todos esperaron hasta que l suspir profundamente. Prefiero descubrir cunto vale un hombre y pagar su precio antes que combatir con l, pero no estamos en este caso tratando con un hombre normal. Dios nos salve a todos de los santos y los fanticos. Me quedo mil veces con un buen pillo. Se volvi hacia el doctor Jameson, centrando en l sus soadores ojos azules. Doctor Jim... El hombre carg el peso de la silla sobre las patas traseras y hundi las manos en los bolsillos. Necesitamos enviar cinco mil fusiles y un milln de balas a Johannesburgo. Ralph, fascinado a pesar de s mismo, interrumpi para preguntar: Y dnde conseguir... dnde conseguiremos todo eso? No es mercanca de venta libre. El doctor Jim asinti. Buena pregunta, Ballantyne. Los fusiles y las municiones ya estn en los depsitos mineros de De Beers, en Kimberley. Ralph parpade; el plan estaba muy avanzado, mucho ms de lo que l supusiera, y record entonces la sospechosa conducta del mdico en el campamento, por la poca en que ellos descubrieron el yacimiento Harkness. O sea, llevaban meses inmersos en la trama, y era necesario averiguar todos los detalles.
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Cmo los llevaremos a Johannesburgo? Habr que pasarlos de contrabando, y se trata de un cargamento muy voluminoso... Ralph el seor Rhodes sonrea, crees que se te invit a participar en un almuerzo social? Quin diras que es la persona ms experimentada en transporte de armas? Quin llev los fusiles Martini a Lobengula? Quin es el profesional en la materia ms astuto de la regin? Yo? Exclam Ralph, sorprendido. T. Ralph, al mirarlo, sinti un sbito entusiasmo en su interior, ya que iba a ser el centro de esa fantstica conspiracin, enterado de todos los detalles. Su mente comenz a volar; saba por intuicin que tena entre manos una de las pocas oportunidades que un hombre encuentra en su vida, y era preciso extraerle hasta la ltima ventaja. Lo hars, no? Una pequea sombra haba cruzado por los penetrantes ojos azules. Por supuesto dijo Ralph, pero la sombra persisti. Soy ingls. Conozco mi deber. El joven haba hablado con franqueza y tranquilidad, y vio aclararse la mirada del seor Rhodes. se era el tipo de cosas en que el magnate poda creer, algo en lo que confiaba. Se volvi hacia el doctor Jameson. Disculpa. Te interrumpimos. Jameson prosigui: Reclutaremos una fuerza de caballera de unos seiscientos hombres escogidos en esta zona. Mir a John Willoughby y a Zouga Ballantyne, ambos militares de amplia experiencia. En ese aspecto confo en ustedes dos. Willoughby asinti, pero Zouga pregunt con el entrecejo fruncido: Seiscientos hombres, no tardarn semanas en ir de Bulawayo a Johannesburgo? No partiremos de Bulawayo, pues tengo la aprobacin del gobierno britnico para mantener una fuerza armada mvil en Bechuanaland, en la zona de concesin ferroviaria que circula por la frontera del Transvaal. La fuerza se destinar a la proteccin del ferrocarril, pero tendr su base en Pitsani, a apenas doscientos ochenta kilmetros de Johannesburgo. Podemos llegar all a caballo en menos de cincuenta horas, mucho antes de que los bers puedan organizar ninguna resistencia. Fue en ese momento cuando Ralph comprendi que el plan era factible, ms conociendo la legendaria buena suerte del doctor Leander Starr Jameson. Podan apoderarse del Transvaal con la misma facilidad con que quitaron Matabeleland a Lobengula.

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Por Dios, qu presa! Mil millones de libras esterlinas en oro y una enorme extensin de tierra anexionada a Rodesia. Despus de eso, cualquier cosa era posible; un frica britnica, todo un continente bajo su poder. Ralph qued aturdido por la magnitud de la empresa. Fue otra vez Zouga Ballantyne quien sin vacilar seal un hipottico punto dbil del plan. Cul es la posicin del gobierno de Su Majestad? Sin su expreso apoyo nada ser posible. Acabo de regresar de Londres replic el seor Rhodes. Durante mi estancia all cen con el secretario de colonias, el seor Joseph Chamberlain, personaje que ha infundido un nuevo espritu de vigor y determinacin en la sede del primer ministro, y solidario por entero con la difcil situacin de nuestros sbditos de Johannesburgo. Tambin tiene perfecta conciencia de los peligros de la influencia alemana en frica del Sur. Permtanme asegurarles que el seor Chamberlain y yo nos entendemos bien. A estas alturas no puedo decir ms; tendrn que confiar en m. Si eso es verdad, pens Ralph, las posibilidades de un xito total son an mejores. Un rpido ataque al corazn del enemigo inadvertido, el levantamiento de las masas armadas, la apelacin al magnnimo gobierno britnico y, al final, la anexin. Mientras escuchaba el proyecto, Ralph calcul rpidamente las consecuencias de tener xito; la principal era que la Compaa BAS y la diamantfera De Beers se convertiran en las empresas ms ricas y poderosas de la Tierra. La ira y el odio de Ralph volvieron con tanta fuerza que le temblaron las manos. Tuvo que ocultarlas cuidadosamente en el regazo pero aun as no pudo evitar mirar a su hermano menor. Jordan observaba fijamente al seor Rhodes, con una adoracin tan evidente que todos los presentes deban notarla tambin. Al menos sa fue la impresin de Ralph, enfermo de vergenza. Pero no tena motivos para preocuparse, pues todos estaban atrapados en la gloria y la grandeza de su sueo, arrastrados por el carisma y el liderazgo del coloso que ocupaba la cabecera de la mesa. Una vez ms, Zouga, el soldado pragmtico, busc las fallas del plan. Doctor Jim, piensa reclutar a seiscientos hombres slo aqu, en Rodesia? pregunt. Por razones de velocidad y discrecin, no podemos buscarlos en la colonia de El Cabo ni en ninguna otra parte. Como la peste bovina ha barrido con muchas fortunas, entre los jvenes rodesianos habr un nmero ms que suficiente decidido a enrolarse, aunque slo sea por la paga y la comida y todos sern buenos combatientes, de los que pelearon contra los matabeles. Le parece prudente dejar el pas desprovisto de hombres capaces?

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El seor Rhodes frunci rpidamente el entrecejo. Sera slo por pocos meses y no tenemos ningn enemigo que temer. Me parece. Le parece? insisti Zouga Hay miles y miles de matabeles. Oh, vamos, mayor intervino Jameson. Los matabeles son una chusma derrotada y sin organizacin. El general St. John actuar como administrador del territorio en mi ausencia; tal vez sea la persona ms indicada para tranquilizarlo. Todos miraron al hombre alto sentado junto a Jameson. Mungo St. John se quit el largo cigarro de la boca y sonri. Tengo a doscientos policas nativos armados cuya lealtad es incuestionable. Cuento con informantes en todas las aldeas matabeles de importancia, que me darn aviso de cualquier inquietud. No, mayor, le doy la seguridad de que slo debemos tener en cuenta a un enemigo: ese viejo y obsesionado ber, en Pretoria. Acepto eso si lo dice un soldado del calibre del general St. John dijo Zouga, simplemente, y se volvi hacia el seor Rhodes. Podemos analizar los detalles del reclutamiento? Cunto dinero tenemos a nuestra disposicin? Ralph observ sus expresiones mientras todos planeaban y discutan. Vio con sorpresa que su propio padre era tan codicioso y entusiasta como los dems. Digan lo que digan, pens, hablen de lo que hablen, en realidad slo se trata de dinero. De pronto record aquella aurora sobre el estril Karroo, cuando arrodillado en el desierto, haba hecho un juramento, con Dios como testigo. En ese momento necesit de toda su voluntad para no levantar la mirada hacia Rhodes. Saba que, esa vez, no podra disimular, de modo que mantuvo la vista fija en el vaso de coac, mientras se esforzaba por dominarse. Si era posible aniquilar a ese gigante, no sera posible tambin destruir su Compaa, arrancarla los poderes de gobierno y los derechos sobre tierras y minerales que posea sobre toda Rodesia? Ralph sinti que el entusiasmo invada su sangre. Aquella poda ser, no slo la oportunidad de una fiera venganza, sino tambin de una vasta fortuna. Si el plan fallaba, las acciones de las compaas aurferas involucradas: el grupo Corner House, la minas Rand, la Consolidared Goldfields, todas se hundiran tambin. Un simple golpe de la Bolsa de Johannesburgo poda representar millones de libras. Ralph Ballantyne sinti cierto sobrecogimiento ante la magnitud de la perspectiva de podero y riqueza a la que se enfrentaba. Estuvo a punto de pasar por alta la pregunta y el seor Rhodes repiti.

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Te pregunt cundo puedes partir hacia Kimberley para hacerte cargo del embarque, Ralph. Maana respondi el joven, sin levantar la voz. Saba que poda confiar en ti asinti el seor Rhodes. Ralph se haba demorado deliberadamente. Quera ser el ltimo en salir de Kings Lynn. l y su padre, de pie en la galera, contemplaron la columna de polvo levantada por el coche del seor Rhodes, que se perda colina abajo. Se recost contra una de las columnas encaladas que sostenan el techo, con los brazos musculosos y bronceados cruzados sobre el pecho y los ojos entrecerrados para evitar el humo del cigarro que tena entre los dientes. No eres lo bastante ingenuo como para aceptar el cuadro que Percy pinta de los bers, verdad, pap? Zouga ri entre dientes. Lentos, suspicaces, malvolos y cuntas tonteras ms. Sacudi la cabeza Son buenos jinetes y tienen mucha puntera; han luchado contra todas las tribus nativas al sur del Limpopo... Para no mencionar a nuestros propios soldados le record Ralph Mahuba Hill, 1881; el general Colley y noventa de sus hombres estn enterrados en la cima; los bers no perdieron a un solo hombre. Son buenos soldados admiti el padre. Pero nosotros contamos con la ventaja de la sorpresa. Sin embargo, ests de acuerdo conmigo en que ser un acto de piratera internacional, no, pap? Ralph se quit el cigarro de la boca y le quit la ceniza con un golpecito. No tenemos la menor justificacin moral para hacerlo. Ralph contempl la cicatriz en la mejilla de su padre, que se pona blanca como porcelana. Era un barmetro infalible para medir sus cambios de humor. No comprendo dijo Zouga, pero ambos comprendan perfectamente. Es un robo insisti el joven. No se trata de un pequeo latrocinio, sino de robo a gran escala. Estamos planeando robar un pas entero. Acaso no le robamos la tierra a los matabeles? acus Zouga. No es lo mismo Ralph sonri Ellos eran paganos salvajes, pero en este caso estamos planeando derrocar a un gobierno de cristianos como nosotros. Cuando se piensa en el bien del imperio... La cicatriz de Zouga haba perdido su blanco glido para volverse carmes.

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De qu imperio, pap? Si hay dos hombres que debieran ser completamente francos entre s, somos t y yo. Mrame y dime que en esto no tienes ninguna ganancia que esperar, aparte de la satisfaccin de haber cumplido con el imperio. Zouga no lo mir. Soy militar. S interrumpi Ralph. Pero tambin eres un colono que acaba de pasar por la peste bovina. Lograste vender cinco mil cabezas de ganado, pero ambos sabemos que no basta. Cunto debes, pap? Tras una momentnea vacilacin, Zouga inform, con desgana: Treinta mil libras. Tienes alguna posibilidad de pagar esa deuda? No. A menos que tomemos el Transvaal. Zouga no respondi, pero su cicatriz perdi el color y suspir. Est bien dijo el muchacho Slo quera estar seguro de no ser el nico con esos motivos Te adhieres? No te preocupes, pap. Saldremos de sta, te lo prometo. Ralph se apart de la columna y pidi a los palafreneros que le llevaran el caballo. Desde la montura mir a su padre y not, por primera vez, que los aos le estaban destiendo el verde de los ojos. Muchacho, slo porque algunos de nosotros recibiremos recompensa a nuestros esfuerzos, eso no significa que no se trate de una empresa noble. Somos los sirvientes del imperio y los sirvientes fieles merecen un buen salario. Ralph se inclin para palmearle el hombro. De inmediato recogi las riendas y baj por la colina, cruzando los bosques de acacias. Las vas avanzaban a tientas por la pendiente, como una vbora cautelosa; con frecuencia seguan los antiguos caminos de los elefantes, pues esas enormes bestias haban abierto rutas por las pendientes menos escarpadas y los pasos ms suaves. Haba dejado atrs los henchidos boababs y los rboles de fiebre amarilla que poblaban la cuenca del Limpopo. All los bosques eran ms hermosos; el aire, ms lmpido y las corrientes, ms claras y fras. El campamento de Ralph haba avanzado con el ferrocarril hasta uno de los valles cerrados, donde ya no se oan los golpes de martillo con que los obreros clavaban las vas a los durmientes. Ese sitio tena el encanto de los lugares remotos y salvajes. En los atardeceres, un rebao de antlopes
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bajaba a pastar en la pradera tras el campamento y al amanecer los despertaba el ladrido de los mandriles en las colinas. Sin embargo, en diez minutos de caminata se poda llegar a la cabaa del telgrafo al pie de la colina boscosa y la locomotora que llevaba el material desde Kimberley entregaba tambin la ltima copia de El publicitario de los campos de diamantes, as como cualquier otro lujo que el campamento requiriera. En caso de emergencia, Cathy contaba con el capataz del ferrocarril y sus hombres; el campamento en s estaba protegido por veinte sirvientes matabeles de confianza y por Izasi, el pequeo carrero zul, quien sealaba modestamente que l solo vala por otros veinte matabeles de los ms bravos. En el improbable caso de que Cathy se aburriera o se sintiera sola, la mina Harkness estaba a slo cuarenta y cinco kilmetros; adems, Harry y Vicky haban prometido que la visitaran todos los fines de semana. No podemos ir contigo, papito? rog Jonathan Yo podra ayudarte, de veras. Ralph se lo sent en las rodillas, Uno de nosotros tiene que quedarse a cuidar a mam explic T eres el nico en quien puedo confiar. Podemos llevarla con nosotros sugiri el nio, ansioso. Ralph imagin de pronto a su esposa y a su hijo en medio de una revolucin armada, con barricadas en las calles y comandos de bers asolando la campia. Sera muy lindo, JonJon concord, pero y el beb? Qu pasar si llega la cigea mientras no hay nadie aqu para recibir a tu hermanita? Jonathan frunci el entrecejo. Comenzaba a sentir cierta antipata por ese personaje femenino, an no llegado, pero de presencia constante. Pareca interponerse en todos los planes interesantes. Sus padres lograban introducir parte del tiempo antes dedicado a Jonathan a tejer, coser o permanecer callada, sonriendo. Ya no sala a cabalgar con l todas las maanas y al atardecer, ni se permita esas ruidosas luchas que tanto le gustaban. En realidad, Jonathan ya haba consultado a Isazi sobre la posibilidad de hacer llegar un mensaje a la cigea, dicindole que no molestara, que haban cambiado de idea. Sin embargo, Isazi no se haba mostrado muy alentador, aunque haba prometido hablar al respecto con un brujo local. En esos momentos, al ver frustrados una vez ms sus planes, Jonathan capitul con poca gracia. Bueno, podra reunirme contigo cuando la hermanita est aqu y pueda encargarse de mam. Te propongo otra cosa, algo mejor No te gustara cruzar el mar en un barco grande?

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se era el tipo de conversaciones que Jonathan prefera. Lo puedo manejar yo? Creo que el capitn dejar que le ayudes ri Ralph Y cuando lleguemos a Londres, nos hospedaremos en un gran hotel y compraremos muchos regalos para mam. Cathy dej caer el tejido sobre el regazo y lo mir fijamente. Y para m? exigi el nio No podemos comprar muchos regalos para m tambin? Y para tu hermanita concedi Ralph Despus, al volver, iremos a Johannesburgo y compraremos una casa grande, con araas relucientes y pisos de mrmol. Y un establo para mi caballito exclam Jonathan, palmoteando. Y una casilla para Chaka el padre le revolvi los rizos Y t irs a una linda escuela de ladrillos, con muchos otros niitos La alegra del jovencito se aplac un poco; eso era llevar las cosas demasiado lejos. Pero Ralph lo puso nuevamente de pie, le dio una palmada en el trasero y le orden: Ahora ve a dar un beso a tu madre y pdele que te acueste. Cathy volvi apresuradamente de la carpa del nio, movindose con esa atractiva torpeza que le daba el embarazo. Se acerc a la silla plegadiza de Ralph, que tena los pies cerca del fuego y el vaso en la mano y se detuvo detrs para abrazarlo. Con los labios apretados contra su mejilla, susurr: Es verdad, o me ests engaando? Has sido una muchacha buena y valiente por mucho tiempo, as que voy a comprarte una casa como ni siquiera la imaginas. Con araas? Y un coche para ir a la pera. No s si me gusta la pera. Nunca he visto ninguna. Ya lo averiguaremos en Londres. Oh, Ralph, me siento tan feliz que podra llorar. Pero por qu ahora? Qu ha ocurrido para hacerte cambiar todo? Antes de Navidad ocurrir algo que va a cambiar nuestra vida. Seremos ricos. Me parece que ya lo somos. Ricos de verdad, como Robinson y Rhodes. No puedes decirme de qu se trata? No respondi l, simplemente Pero hasta Navidad slo faltan unas pocas semanas.

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Oh, querido suspir ella Cunto tiempo estars lejos. Te voy a extraar. Entonces no perdamos en conversaciones el precioso tiempo que nos resta. l se levant y la llev en brazos hasta la carpa montada bajo la higuera silvestre. Por la maana, Cathy lo despidi junto a las vas, teniendo a Jonathan de la mano para que no se escapase. Ralph estaba de pie en el estribo de la gran locomotora verde. Nos pasamos la vida despidindonos dijo ella, levantando la voz para hacerse or por sobre el siseo del vapor y el rugir de las llamas en la caldera. Es la ltima vez le prometi Ralph. Era tan apuesto y alegre... Le hencha el corazn hasta sofocarla. Vuelve en cuanto puedas. Volver lo antes posible. El maquinista baj la manivela de bronce y el bufido del vapor ahog las palabras siguientes. Qu, qu dijiste? pregunt Cathy, trotando pesadamente junto a la locomotora, que comenzaba a correr por los rieles de acero. Que no pierdas la carta. No la perder prometi ella. Entonces el esfuerzo de seguir el paso de la locomotora le result excesivo. Se qued atrs y lo salud agitando el pauelo de encaje, hasta que la curva se llev el tren fuera de la vista, tras un kopje y el ltimo sollozo de su silbido se apag en el aire. Entonces volvi hacia el sitio en que Izasi la esperaba, con el cochecito. Jonathan solt su mano y corri para subir al asiento. Puedo conducir yo, Izasi? rog. Cathy sinti una punzada de enojo ante la inconstancia de la juventud: en un momento, lleno de lgrimas y afliccin; al siguiente, gritando por la perspectiva de llevar las riendas. Mientras se acomodaba en el asiento de cuero, meti la mano en el interior de su bolsillo para comprobar que el sobre sellado recibido de Ralph estuviera an all. Al sacarlo ley la tentadora indicacin escrita en el dorso: Para abrir slo a la llegada de mi telegrama. Iba a guardarlo nuevamente, pero se mordi los labios, luchando contra una tentacin. Por fin cort la solapa con la ua, lo abri y ley la hoja plegada:

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Al recibir mi telegrama debes enviar el siguiente cable, con carcter de urgente: Al mayor Zouga Ballantyne, Cuarteles del Regimiento de Caballera Rodesiano, en Pitsani, Bechuanalandia. SU ESPOSA LOUISE BALLANTYNE GRAVEMENTE ENFERMA. REGRESE INMEDIATAMENTE KINGS Lynn Cathy ley dos veces las instrucciones. De pronto sinti un miedo mortal. Oh, querido loco susurr qu vas a hacer? Jonathan azuz a los caballos, obligndolos a trotar hacia el campamento. Los talleres de la mina de oro Simmer y Jack estaban debajo de la gra de acero, en la cima del barranco. La ciudad de Johannesburgo se extenda en el valle y sobre las colinas redondeadas. El taller tena techo y paredes de hierro, el piso de concreto estaba manchado por negros charcos de aceite lubricante derramado. Haca un calor infernal; el sol era cegador ms all de las puertas corredizas. Cierren las puertas orden Ralph Ballantyne. Dos de los integrantes del pequeo grupo forcejearon con las pesadas estructuras de madera y hierro, gruendo y sudando por el desacostumbrado esfuerzo fsico. Una vez cerradas las puertas, el ambiente qued en penumbras, como una catedral gtica; los blancos rayos del sol que se filtraban entre las grietas se llenaron de motas de polvo. En el centro del galpn haba una hilera de cincuenta tambores amarillos. Cada uno tena una leyenda pintada en negro: Lubricante para maquinaria pesada. 44 galones. Ralph se quit la chaqueta de hilo, afloj el nudo de su corbata y se levant las mangas. Despus de elegir un martillo de un kilo y un cincel del banco de herramientas, comenz a abrir la tapa del tambor ms prximo. Los otros cuatro hombres se agolparon para observar. Cada golpe de martillo despertaba sonidos huecos en el largo cobertizo. Los trozos de pintura amarilla volaban por el aire, dejando el metal brillante. Por fin Ralph levant la tapa medio cortada y la inclin hacia atrs. La superficie del aceite era reluciente y negra bajo aquella luz escasa; Ralph introdujo el brazo derecho hasta el codo y sac un largo bulto envuelto en tela alquitranada, chorreante de aceite. Lo llev al banco de herramientas y rompi la atadura con un cincel. Al arrancar la envoltura se oyeron exclamaciones de satisfaccin. Los ltimos fusiles Lee Metford, que disparan las cargas ms novedades, sin humo. No hay fusil en el mundo que se les pueda comparar. El arma pas de mano en mano. Cuando lleg a Percy Fitzpatrick, ste hizo repiquetear el cerrojo. Cuntos?

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Diez por tambor respondi Ralph Cincuenta tambores. Y el resto? pregunt Frank Rhodes. Se pareca tan poco a su hermano como Ralph a Jordan; era un hombre delgado y alto, de ojos hundidos y pmulos altos; el pelo gris descubra una frente huesuda. Puedo traer un embarque as todas las semanas, por cinco semanas ms inform Ralph, mientras se limpiaba las manos aceitadas. No puede hacerlo ms rpido? Puede usted limpiarlos y distribuirlos a mayor velocidad? contra atac Ralph. Sin esperar respuesta, se volvi hacia John Hays Hammond, el brillante ingeniero de minas norteamericano, en quien confiaba ms que en el presumido mayor del seor Rhodes. Han decidido el plan de accin definitivo? pregunt El seor Rhodes me preguntar cuando vuelva a Kimberley. Nos apoderaremos del fuerte de Pretoria y del arsenal, como primer objetivo. Hays Hammond y l se dedicaron a discutir detalles, mientras Ralph tomaba notas en un paquete de cigarrillos. Cuando, por fin, guard el atado en su bolsillo trasero, Frank Rhodes quiso saber: Qu noticias hay de Bulawayo? Jameson tiene a ms de seiscientos hombres montados y armados. Estar listo para avanzar hacia el sur, hacia Pitsani, el ltimo da de este mes, segn los ltimos informes. Ralph termin de ponerse la chaqueta Sera mejor que no nos vieran juntos. Se volvi para estrecharles la mano a todos, pero cuando le lleg el turno al coronel Frank Rhodes, no pudo resistir la tentacin de agregar: Tambin sera mejor, coronel, que limitara usted sus mensajes telegrficos a lo esencial El cdigo que est utilizando, las referencias diarias a esa ficticia mina de oro, bastan para atraer la atencin del ms obtuso de los policas de Transvaal y sabemos que hay uno de ellos en la oficina telegrfica de Johannesburgo. Seor argument Frank Rhodes, tiesamente, no he enviado ms mensajes que los necesarios. En ese caso, qu le parece el ltimo? Estn los seiscientos accionistas del norte en situacin de recibir sus utilidades? Ralph haba imitado su diccin de solterona remilgada. Lo salud con una inclinacin de cabeza y sali en busca de su caballo, para alejarse por la ruta.

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Elizabeth se levant a una mirada de su madre y comenz a juntar los platos soperos. No has terminado, Bobby dijo a su hermanito. No tengo hambre, Lizzie protest el nio Tiene gusto raro. Siempre tienes una excusa para no comer, seorito lo rega Elizabeth No me extraa que ests tan flaco. Nunca sers alto y fuerte como tu pap. Basta, Elizabeth intervino Robyn, speramente Deja tranquilo al nio, si no tiene hambre, sabes que no est bien. La joven mir a su madre; luego, obediente, junt el plato de Robert con los otros. Ni a ella ni a sus hermanas se les haba permitido dejar comida en la mesa, ni siquiera cuando estaban mareadas por la malaria, pero haban aprendido a no protestar por la debilidad con que Robyn malcriaba a su hijo menor. Con la lmpara de aceite en la otra mano, sali por la puerta trasera y cruz hasta la choza donde cocinaban. Es hora de que se case dijo Juba, sacudiendo tristemente la cabeza Necesita a un hombre en su cama y un beb al pecho para sonrer. No digas tonteras, Juba le espet Robyn Ya habr tiempo para eso. Est haciendo un trabajo importante aqu; no podra prescindir de ella. Sabe tanto como un mdico recibido. Los jvenes vienen de Bulawayo uno tras otro y ella los rechaza a todos prosigui Juba, pasando por alto el comentario de Robyn. Es una muchacha seria y sensata asinti Robyn. Es una muchacha triste que oculta un secreto. Oh, Juba, no todas las mujeres quieren pasarse la vida sirviendo a un hombre. Recuerdas cuando era nia? prosigui Juba, sin dejarse perturbar Qu alegre era, siempre reluciente de jbilo! Ha crecido. Pens que era por ese joven alto que busca rocas, el hombre de allende el mar que se llev a Vicky Juba sacudi la cabeza Pero no era l. Ella rea en la boda de Vicky y no era la risa de quien ha perdido a su amor. Es otra cosa decidi, grandilocuente, u otra persona. Robyn iba a seguir protestando, pero la interrumpi un ruido de voces excitadas en la oscuridad, junto a la puerta. Se levant rpidamente. Qu pasa? Pregunt. Qu est pasando ah fuera, Elizabeth? La llama de la lmpara cruz el patio hacia ella, iluminando los pies ligeros de Elizabeth, pero no as su rostro, envuelto en las sombras. Mam, mam, ven rpido! Su voz temblaba de excitacin cuando cruz el umbral.
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Domnate, nia Exclam Robyn, sacudindole un hombro. La muchacha aspir profundamente. El viejo Moses ha venido desde la aldea y dice que cientos de soldados pasan a caballo junto a la iglesia. Juba, busca el abrigo de Bobby. Robyn tom su chal de lana y su bastn de caa. Elizabeth, dame la lmpara! Condujo a su familia por el sendero de manera ordenada y compacta Bobby envuelto en un abrigo de lana, iba montado en la gorda cadera de Juba. Antes de que llegaran a la iglesia, otras siluetas oscuras se les unieron en la oscuridad. Estn saliendo del hospital observ Juba, indignada. Maana todos estarn peor. No hay modo de impedirlo coment Lizzie. Los mata la curiosidad. Y exclam: All van! Moses tena razn. Mrenlos! La luz de las estrellas bastaba para vislumbrar el grupo de jinetes que corra por el camino, procedente del paso entre las colinas, en formacin militar. Estaba demasiado oscuro para verles la cara bajo las alas anchas de los sombreros inclinados, pero por encima del hombro de cada uno asomaba un fusil, como un dedo acusador erguido contra las estrellas. El polvo reduca el golpe de los cascos a un ruido suave, pero las sillas crujan por el roce y una cadena tintine al resoplar un caballo. Sin embargo, tanto silencio resultaba sorprendente en esa multitud. No haba voces ms altas que un susurro, ni rdenes, ni siquiera la advertencia de costumbre: Cuidado con ese agujero, que suelen pronunciar los jinetes que avanzan en formacin por un terreno oscuro y desconocido. La cabeza de la columna lleg a la bifurcacin del camino, ms all de la iglesia, y tom por la vieja carretera hacia el sur. Quines son? Pregunt Juba con un temblor supersticioso en la voz . Parecen fantasmas. No son fantasmas asegur Robyn. Son los soldaditos de plomo de Jameson; un nuevo regimiento a caballo rodesiano. Por qu toman por la ruta vieja? tambin Elizabeth hablaba en susurros, contagiada por Juba y por el silencio sobrenatural. Y por qu marchan en la oscuridad? Esto apesta a Jameson... y a su patrn. La doctora se adelant hasta el borde del camino y pregunt en voz alta: Adnde van? Una voz desde la columna respondi: Ida y vuelta para ver cunto tardamos, seora!

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Se oyeron algunas risas reprimidas, pero la columna pas junto a la iglesia sin detenerse. En el centro iban siete carretas con material tiradas por mulas, pues la peste bovina no haba dejado bueyes disponibles. Despus de aqullas seguan ocho carros de dos ruedas, con cubiertas de lona sobre las ametralladoras, y finalmente tres caones ligeros, reliquias de la fuerza expedicionaria de Jameson que conquist Bulawayo pocos aos atrs. La retaguardia de la columna la formaban unos cuantos jinetes ms alineados en parejas. Tardaron casi veinte minutos en pasar, y el silencio de nuevo volvi a ser completo; slo el polvo suspendido en el aire quedaba como recuerdo de su paso. Los pacientes del hospital comenzaron a retirarse, pero el pequeo grupo familiar permaneci a la expectativa, esperando que Robyn se moviera. Mam, tengo fro gimi Bobby. La madre reaccion entonces. Quisiera saber qu van a hacer esos demonios ahora murmur, mientras los conduca colina arriba en direccin a la casa. Las habas ya se habrn enfriado se quej Elizabeth. Se dirigi a la cocina mientras Robyn y Juba suban los escalones de la galera. La matabele dej a Bobby en el suelo, y el nio corri hacia la clida luz del comedor; cuando se dispona a seguirlo, Robyn la detuvo ponindole una mano en el brazo, y as permanecieron juntas y seguras en el amor y compaerismo que se profesaban. Miraron al otro lado del valle, por donde haban desaparecido los jinetes oscuros y silenciosos. Qu hermoso es! murmur Robyn. Siempre pens que las estrellas eran amigas mas. Son tan constantes, las recuerdo tan bien... Y esta noche parecen ms cercanas. Levant la mano como para arrancarlas del firmamento. All est Orin, entre el Toro y los dos Canes. Y all los cuatro hijos de Manatassi agreg Juba, los pobres bebs asesinados. Las mismas estrellas murmur Robyn, y abraz a su amiga brillan sobre todos nosotros aunque las conozcamos por diferentes nombres. A esas cuatro estrellas t las llamas Los Hijos de Manatassi y yo, en cambio, la Cruz del Sur. Sinti que Juba daba un respingo y se estremeca, y su voz cobr un instantneo tono de preocupacin. Qu pasa, mi palomita? Bobby tena razn susurr la matabele. Hace fro... Deberamos entrar.

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Permaneci callada el resto de la comida, y cuando Elizabeth llev a Bobby a su cuarto, dijo: Nomusa, debo regresar a la aldea. Pero si acabas de volver, Juba. Qu pasa? Tengo un presentimiento, Nomusa; siento en mi corazn que mi esposo me necesita. Oh, los hombres! Exclam Robyn con amargura. Si pudiramos fusilarlos a todos... La vida sera mucho ms sencilla si nosotras las mujeres gobernramos el mundo. Es la seal susurr Tanase, apretando a su hijo contra su seno; la luz de la pequea hoguera encendida en el centro de la choza dejaba sus ojos sombreados, como los de una calavera. As ocurre siempre con las profecas de la Umlimo; el significado slo se aclara cuando ocurren los hechos. Las alas en el medioda oscuro asinti Bazo; el ganado con la cabeza torcida hacia el flanco, y ahora... Ahora la cruz se ha comido al ganado sin cuernos y los jinetes se han ido hacia el sur en la noche. Es la tercera, la ltima seal que aguardbamos. Los espritus de nuestros antepasados nos apremian; termin el tiempo de espera. Madre, los espritus te han elegido para aclarar el significado, ya que sin ti jams hubiramos sabido que los hombres blancos llaman cruz a esas cuatro estrellas grandes. Ahora los espritus tienen otro trabajo para ti, porque eres la que sabe cuntos hay y dnde estn en la misin de Khami. Juba mir a su esposo con labios temblorosos y los grandes ojos oscuros llenos de lgrimas. Gandang le hizo un ademn de cabeza, autorizndola a hablar. Est Nomusa... susurr ella. Nomusa, que para m es ms que madre y hermana, Nomusa, que cort las cadenas que me atormentaban en el barco negrero... Aparta esos pensamientos de tu mente le aconsej Tanase con suavidad. Ahora no hay sitio para ellos. Dinos quin ms est en la misin. Elizabeth, mi triste y suave Lizzie, y Bobby, a quien llevo montado en la cadera. Quin ms? insisti Tanase. No hay nadie ms balbuce Juba. Bazo mir a su padre. Son todos tuyos, todos los de la misin de Khami. Sabes lo que se debe hacer.

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Gandang asinti y Bazo se volvi hacia su madre. Dime, dulce Madrecita. Su voz se redujo a un susurro tranquilizante . Cuntame de Bakela y su mujer. Qu noticias tienes de l? La semana pasada estaban en la casa grande de Kings Lynn, l y Balela, la que trae cielos claros y soleados. Bazo se volvi hacia otro de los indunas, que permanecan sentados en hilera detrs de Gandang. Suku! El induna se levant sobre una rodilla. Baba? Pregunt. Bakela y su mujer son tuyos le dijo Bazo. Y cuando hayas cumplido con ese trabajo, vuelve a Hartley Hills y ocpate de los mineros; son tres hombres y una mujer con cuatro cros. Nkosi Nkhulu dijo el induna, aceptando la orden, y nadie protest porque llamara a Bazo, Nkosi Nkhulu", rey. Madrecita, dnde estn Henshaw y su mujer, la hija de Nomusa? Estn en la cabecera del ferrocarril, ella y el nio. Nomusa recibi una carta suya hace tres das en la que le explica que su hijo nacer en la poca del festival de Chawala, y tambin que estaba con ella la fuente de su felicidad. Tal vez an est all. Ellos son mos afirm Bazo. Ellos y los cinco blancos que les acompaan. Ms tarde asolaremos la carretera y les llegar el turno a los dos hombres, la mujer y los tres nios de la mina Antlope. En voz baja sigui distribuyendo una tarea a cada uno de sus comandantes. Cada granja, cada mina solitaria fue asignada junto con un recuento de las vctimas que se encontraran all. Haba que cortar las lneas telegrficas, ejecutar a la polica nativa, vigilar los cursos de agua, recorrer las carreteras en busca de viajeros, recoger las armas de fuego y arrear y ocultar el ganado. Cuando termin con esa descripcin, se volvi hacia las mujeres. Tanase, t te encargars de que todas nuestras mujeres vayan con los nios al antiguo santuario en las sagradas colinas de Matopos. Asegrate de que marchen en grupos pequeos, cada uno bien separado de los otros; los mujiba, los jvenes an no iniciados,, vigilarn desde las colinas por si llegasen los hombres blancos, y las mujeres prepararn las pociones para aquellos hombres que resulten heridos. Nkosi Nkhulu dijo Tanase despus de cada instruccin. Contempl su rostro tratando de no dejar traslucir su orgullo y su salvaje exaltacin. Ella tambin le llamaba rey como hacan los otros indunas.

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Con eso termin el dilogo, pero todos esperaban algo ms. El silencio en la choza era tenso, y el blanco de los ojos reluca en aquellos rostros de bano pulido. Al fin, Bazo habl: Por tradicin, en la noche de la luna de Chawala, los hijos de Mashobane, de Mzilikazi y de Lobengula deberan celebrar la Fiesta de los Primeros Frutos. Este ao no habr mazorcas que cosechar, pues las langostas se nos adelantaron, ni tampoco un toro negro al que los jvenes guerreros puedan matar con sus propias manos, pues de eso se encarg la peste. Bazo recorri lentamente con la mirada el crculo de caras y agreg: Por eso, comencemos en la noche de esta luna de Chawala. Que se desate la tormenta, que los ojos enrojezcan. Que los jvenes matabeles corran! Ji! enton Suku, en la segunda hilera de indunas. Ji! repiti el viejo Babiaan. Un segundo despus, todos se mecan a la par, con las gargantas tensas, los ojos brillantes por la luz del fuego y la divina locura guerrera naciendo en ellos. El manejo de las municiones era el proceso ms lento, y Ralph se encontr limitado a veinte hombres de confianza para llevarlo a cabo. Haba diez mil balas en cada caja de hierro, con las iniciales WD y una flecha impresas en la tapa, asegurada por un simple broche que se poda abrir con la culata de un fusil. El ejrcito britnico siempre aprende sus lecciones del modo ms duro, y sa tena su origen en Isandhlwana, la colina de la Manecilla, en la frontera de Zululand, cuando lord Chelmsford dej a mil hombres en el campamento base para ir a presentar batalla a los zules con una columna mvil. Los indunas evitaron el contacto con ella, retrocedieron y atacaron la base. Slo cuando los impis cruzaron el permetro se supo en el cuartel que Chelmsford se haba llevado las llaves de las cajas de municiones. Isazi, el pequeo carrero de Ralph, le proporcion a ste el relato como testigo presencial. Rompan las cajas con hachas, bayonetas o a mano limpia. Juraban y gritaban de rabia cuando los ensartamos con las azagayas, y por fin trataron de defenderse con los fusiles descargados. Los ojos de Isazi se nublaban con aquellos recuerdos, como los viejos que rememoran un amor perdido. Te digo, Pequeo Halcn, que eran bravos. Fue una bella matanza... Nadie poda asegurar cuntos ingleses cayeron en la Manecilla, pues pas casi un ao antes de que Chelmsford recuperara el campamento, pero sin ninguna duda fue uno de los desastres ms terribles de la historia militar britnica. Inmediatamente despus, el Ministerio de Guerra cambi el diseo de los cajones de municin.

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Ahora bien, el hecho de que las municiones para los revoltosos se colocaran en esas cajas indicaba el estrecho entendimiento entre el seor Rhodes y el secretario de colonias de Gran Bretaa. De todas maneras, era preciso romper los paquetes y envolverlos de nuevo con papel encerado primero, y despus meterlos dentro de un envoltorio hermtico de hojalata antes de introducirlos en los barriles de aceite. La tarea precisaba mucho tiempo, y Ralph se sinti feliz de poder escapar por algunas horas de los talleres de De Beers, la sede del proceso. Aaron Fagan lo estaba esperando en su oficina, con la chaqueta puesta y el sombrero en la mano. Te ests convirtiendo en un hombre lleno de secretos, Ralph le dijo . No podras darme una idea de lo que te propones? Lo sabrs muy pronto Prometi Ralph, al tiempo que se llevaba un cigarro a los labios. Slo te pido la seguridad de que ese hombre es de confianza y discreto. Es el hijo mayor de mi propia hermana respondi Aaron, algo molesto. Ralph, para calmarlo, encendi otro cigarro para l. Eso me parece muy bien, pero sabe mantener la boca cerrada? Apostara mi vida por ello. Tal vez tengas que apostarla le acot Ralph. Bueno, vamos a visitar a ese dechado de virtudes. David Silver era un joven regordete, de cutis rosado y limpio, anteojos con armazn de oro y la cabellera pringada de brillantina con una raya en medio tan reluciente como la cicatriz de un sablazo. Salud cortsmente a su to Aaron, y se tom muchas molestias para asegurarse de que sus invitados estuvieran cmodos, con la luz a la espalda y un cenicero a mano, adems de una taza de t. Es t de la China seal, mientras se instalaba detrs de su escritorio. Junt las puntas de los dedos, ahuec melindrosamente los labios y mir a Ralph con una evidente ansiedad. Cuando ste termin de explicarle su proyecto, el joven movi en un gesto afirmativo su cabeza. Seor Ballantyne dijo, sin dejar de mover la cabeza como una marioneta, eso es lo que nosotros, los corredores de bolsa, llamamos en nuestra jerga especulacin a la baja". Extendi las manos en ademn despectivo. Es una transaccin bastante comn. Aaron Fagan se agit un poco y dirigi a Ralph una mirada que pareca pedir disculpas.

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David, creo que el seor Ballantyne sabe... No, no! Exclam Ralph, levantando una mano, por favor, deja que el seor Silver se explique. Estoy seguro de que me ser de utilidad su aclaracin. Aunque su expresin era solemne, lo miraba divertido, y David Silver, ajeno a la irona, acept con agrado esas palabras de su cliente. Es un contrato especulativo a corto plazo, como procuro mencionar siempre a cualquier cliente que quiere embarcarse en ello. Para serle del todo sincero, seor Ballantyne, no apruebo se tipo de negocio, ya que siempre he pensado que la bolsa de acciones est para realizar inversiones legtimas, o sea, un mercado donde el capital puede encontrarse con una empresa legal y asociarse con ella, y no una taquilla de hipdromo. Me parece un noble pensamiento aprob Ralph. Me alegro de que usted tambin lo considere as. David Silver infl pomposamente las mejillas De cualquier modo, y volviendo a la operacin de vender acciones a la baja, el cliente entra en el mercado y ofrece vender acciones de una compaa especfica, que no posee, a un precio inferior al del mercado actual y a entregar en fecha futura, por lo general unos tres meses ms adelante. S dijo Ralph, muy serio, creo que entiendo. Naturalmente, el especulador confa en que las acciones se cotizarn a un precio considerablemente ms bajo antes de que l se vea obligado a entregarlas al comprador. Desde este punto de vista, cuanto mayor sea la baja mayor ser su ganancia. Ah, un modo fcil de hacer dinero. Por el contrario Exclam David Silver, ahora con un aire severo en sus rechonchas facciones, si las acciones elevan su valor, el especulador se encontrar con unas considerables prdidas y se ver obligado a reintroducirse en el mercado para comprar acciones al precio artificial, a fin de cumplir con su compromiso de entrega al comprador, quien, por supuesto, slo le pagar el precio previamente convenido. Por supuesto! Ahora comprender por qu trato de convencer a mis clientes de que no especulen de ese modo. Su to me asegur que usted era un hombre prudente. David Silver puso cara de satisfaccin. Seor Ballantyne, creo conveniente indicarle que, en estos momentos, el mercado est en alza. Me han llegado rumores de que algunas compaas de Witwatersrand iban a pagar muy altos dividendos. A mi modo de ver, es buen momento para comprar acciones de oro, no para venderlas. Seor Silver, soy terriblemente pesimista.

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Muy bien. David Silver suspir con el aire de un ser superior obligado a soportar al hombre comn. Me dir en concreto lo que tiene pensado, por favor? Quiero vender acciones de dos compaas especulando a la baja: Consolidated Goldfields y Compaa Britnica de frica del Sur. Un aire de inmensa melancola afect a David Silver. Ha elegido usted las compaas ms fuertes del mercado, propiedad del seor Rhodes. Ha pensado en alguna cifra? El mnimo que puede vender es cien acciones. Doscientas mil dijo Ralph con un gracioso tonillo. Doscientas mil libras! Exclam un David Silver sofocado. Acciones corrigi Ralph. Seor Ballantyne dijo Silver, que haba palidecido, la BAS se cotiza a doce libras, y la Consolidated, a ocho. Si usted vende doscientas mil acciones... es una transaccin por un total de dos millones de libras. No, no Exclam Ralph, sacudiendo la cabeza. Me ha comprendido mal. Ah, gracias al Seor. Un poco de color volvi a teir las mejillas del seor Silver. No quiero vender doscientas mil acciones en total, sino doscientas mil de cada compaa. Eso equivale a cuatro millones de libras, en total. David Silver se levant de un salto, con tal velocidad que la silla se estrell contra la pared, y por un momento pareci dispuesto a escapar a la calle. Pero balbuce, pero... No se le ocurri ninguna protesta; sus anteojos se empaaron y el labio inferior se abult hacia fuera, tal como si fuera el de un nio malhumorado. Sintese orden Ralph, ya en un tono ms firme. El joven se dej caer en la silla, vctima de la angustia. Tendr que pedirle un depsito aadi en un ltimo esfuerzo. Cunto necesita? Cuarenta mil libras. Ralph abri su talonario en el borde del escritorio y tom una pluma de la hilera que tena ante s. El chirrido de la punta fue el nico ruido audible en la pequea y calurosa oficina, hasta que Ralph se recost hacia atrs a la vez que agitaba el cheque para secar la tinta. Una cosa ms dijo. Nadie, fuera de estas cuatro paredes, debe saber que yo soy el firmante principal de esta transaccin.

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Le doy mi palabra.

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Ms le vale... Se juega los testculos le inform Ralph. Se inclin para entregarle el cheque y, aunque sonrea, sus ojos tenan un verde tan fro que David Silver se estremeci al sentir una aguda punzada premonitoria en las partes amenazadas. Era una tpica casa ber, situada en un barranco rocoso sobre la ondulante llanura sin rboles, con el techo de hierro galvanizado y parches de herrumbre; estaba rodeada por amplias galeras, de cuyas paredes se desprenda ya el blanqueado de cal, y en su parte trasera haba un molino de viento, sobre el esqueleto de una torre, cuyas aspas formaban un velo contra el cielo claro y sin nubes al girar a favor del viento seco y polvoriento. Con cada fatigoso bombeo del mbolo, una taza de agua turbia y verdosa caa en la cisterna circular que haba junto a la puerta de la cocina. Nadie haba hecho intento alguno por cultivar un jardn o un poco de csped; slo unas pocas aves de corral picoteaban la tierra desnuda o se encaramaban en la ruinosa carreta que, con otros equipos desgastados, siempre decora el patio de las casas bers. Del lado del viento haba un alto eucalipto australiano con una vieja corteza que penda a jirones desde el tronco plateado; a su escasa sombra se vean ocho ponis pardos y fuertes atados por la brida. Cuando Ralph desmont junto a la galera, una jaura de galgos vino a gruir y a mordisquearle las botas, pero fueron ahuyentados, entre gemidos y protestas, con unos cuantos golpes de su fusta de hipoptamo. U kom 'n bietjie laat, meneer. Un hombre haba salido a la galera en mangas de camisa; sujetaba con tirantes los pantalones holgados que le dejaban los tobillos al descubierto, y calzaba velskoen de cuero sin calcetines. Fammer dijo Ralph, a modo de disculpa por llegar tarde, en ese idioma holands simplificado que los bers llaman taal, la lengua. El hombre le abri la puerta, y Ralph tuvo que inclinarse para entrar en una sala sin ventanas, que ola a humo rancio y a cenizas apagadas en el hogar y tena el suelo cubierto de esterillas y pieles de animales. Haba una sola mesa en el centro de la habitacin, de madera oscura y toscamente trabajada, y encima de ella el nico libro que posea aquella casa: una voluminosa Biblia con tapas de cuero y cierres de bronce. Armonizaba con el sagrado texto una copia bordada de los diez mandamientos escrita en holands culto, que colgaba de la pared opuesta al hogar. En las sillas de cuero trenzado, ocho hombres ocupaban la mesa a ambos lados, y los ocho levantaron la mirada al entrar Ralph. El ms joven tena unos cincuenta aos, pues los bers dan mucho valor a la experiencia y a la sabidura adquirida. Casi todos lucan barbas e iban vestidos con ropas bastas y muy usadas, con una misma expresin solemne y seria.

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El hombre que haba recibido a Ralph lo sigui al interior y le indic en silencio una silla desocupada; el joven se sent mientras todas las miradas se apartaban de l para volverse hacia la silueta que ocupaba la cabecera. Era el hombre ms corpulento del cuarto, con la fealdad de un bulldog o de un gran antropoide. Su barba era un fleco gris y ralo, pero tena el labio superior afeitado, y de la cara, muy tostada, le colgaban pliegues y bolsas; estaba llena de verrugas y pecas, como las motas que cubren las pginas de los libros muy viejos. Sus ojos castaos tambin haban sufrido las consecuencias del resplandor solar y el polvo de los campos de batalla o de cacera, ya que estaban permanentemente enrojecidos e inflamados. Su gente lo llamaba Oom Paul, to Paul, y le brindaba una veneracin apenas inferior a la que mereca el Dios del Antiguo Testamento. Paul Kruger comenz a leer en voz alta y con lentitud una pgina de la Biblia abierta ante s, siguiendo el texto con un dedo de los cuatro que tena en esa mano; perdi uno treinta aos antes a causa de una explosin de su fusil. Su voz era un resonante basso profundo: Pero el pueblo que habita el pas es fuerte; las ciudades son amuralladas y muy grandes; hemos visto all a los hijos de Enak... Y Caleb tranquiliz al pueblo, y dijo: subamos y tomemos posesin del pas, pues somos capaces de conquistarlo". Ralph estudi con atencin el enorme cuerpo, los hombros tan anchos que la fea cabeza pareca encaramada en ellos, como un ave desaliada en la cima de una montaa, y pens en la leyenda que rodeaba a ese extrao personaje. Cuando Paul Kruger tena nueve aos, su padre y sus tos cargaron sus carretas y reunieron sus ganados para marchar hacia el norte, lejos del dominio britnico, la mente puesta en el recuerdo de sus hroes populares ahorcados en Slachters Nek por los Chaquetas Rojas. Los Kruger se alejaban de la injusticia que haba liberado a sus esclavos, de los tribunales y los jueces britnicos que no hablaban su idioma, de los impuestos que les cobraban por sus propias tierras y de las tropas extranjeras que se apoderaban de sus amados rebaos para cobrar esos impuestos. Era el ao 1835. En esa dura marcha, Paul Kruger se convirti en hombre a la edad en que casi todos los nios juegan an con barriletes y canicas. A diario reciba una sola bala y una carga de plvora, con la que deba salir en busca de comida para la familia. Si no traa una buena presa, su padre lo castigaba; por estricta necesidad, lleg a ser un gran tirador. Una de sus obligaciones era adelantarse a la caravana en busca de agua y buenos pastos; as se convirti en un hbil jinete y adquiri una afinidad casi mstica con la llanura y los rebaos de ovejas y vacas multicolores que componan la riqueza familiar. Como los mujiba matabeles, conoca a cada bestia por su nombre y saba distinguir a los animales enfermos a un kilmetro de distancia.

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Cuando Mzilikazi, el emperador de los matabeles, envi a sus impis de largos escudos a atacar la pequea caravana, Paul tom su lugar entre los hombres tras las barricadas. En total, treinta y tres luchadores bers dentro del crculo de carretas atadas con cadenas y con ramas espinosas entretejidas en las aberturas. Sin embargo, los amadodas matabeles eran incontables y atacaban sin descanso, regimiento tras regimiento, emitiendo el profundo y resonante Ji! durante sus embestidas. Cuando las balas escasearon, las mujeres bers fundieron y moldearon el plomo en medio de la batalla, y por fin, al retroceder los matabeles, sus muertos se amontonaban a un metro de altura alrededor de los carromatos y el pequeo Paul se haba convertido en un hombre, pues acababa de matar a un hombre... a muchos. As y todo, pasaron otros cuatro aos antes de que matara su primer len de un balazo al corazn en el momento en que saltaba sobre su caballo. Por entonces, era capaz de poner a prueba a las cabalgaduras nuevas galopando sobre terreno accidentado, y caer de pie como los gatos si el animal tropezaba, tras lo cual meneaba la cabeza en gesto desaprobador y se alejaba. Cuando cazaba bfalos montaba al revs para disparar mejor en tanto las bestias perseguan a un caballo, cosa que ocurra de manera invariable, aunque la postura no le restaba en absoluto dominio de la cabalgadura y era capaz de volverse sobre la silla rpida y suavemente, sin estorbar el avance a galope tendido. Por esa poca se le crey dotado de poderes extrasensoriales; por ejemplo, antes de una cacera, de pie ante su caballo, entraba en un trance auto inducido y comenzaba a describir el terreno y los animales salvajes que en l encontraran: A una hora de marcha hacia el norte hay una cuenca pequea y lodosa, donde abreva un grupo de cinco gordos bfalos de agua, y en la colina, bajo un arbusto espinoso, descansan un viejo len macho y dos leonas. En los valles, ms all, tres jirafas. A los diecisis aos consigui el derecho de demarcarse dos granjas; se le daba tanta tierra como pudiera rodear cabalgando un da entero, lo que le proporcion dos parcelas con seis mil cuatrocientas hectreas cada una, aproximadamente; las primeras entre las vastas propiedades que adquiri y mantuvo durante su vida; a veces cambiaba miles de hectreas de excelentes pastos por un arado o una bolsa de azcar. A los veinte aos lleg a corneta de campo, ttulo oficial intermedio entre magistrado y comisario; el hecho de que a tan tierna edad fuera elegido para ese cargo por hombres que veneraban la vejez, lo marc como a un ser fuera de lo comn. Tambin en esos tiempos corri una carrera a pie contra un jinete montado en un corcel escogido a lo largo de un kilmetro y medio, y gan por un cuerpo. Despus, durante una batalla contra el jefe negro Sekukuni, un general ber recibi un disparo en la cabeza y cay por el borde del kopje. A pesar de ser un hombre corpulento, con un peso de casi ciento veinte kilos, Paul Kruger baj a brincos el barranco, recogi el

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cadver y corri colina arriba bajo el fuego de las armas de Sekukuni y sus hombres. Cuando se puso en marcha para ir a buscar a su prometida, hall su camino bloqueado por el ancho ro Vaal en plena y furiosa crecida, y a pesar de los gritos de advertencia del botero y sin siquiera quitarse las botas, azuz a su caballo para que entrara en las aguas pardas y las cruz a nado. Despus de luchar contra Moshesh, Mzilikazi y todas las tribus guerreras al sur del ro Limpopo, de incendiar la misin del doctor David Livingstone bajo la sospecha de que proporcionaba armas a sus enemigos, de combatir incluso contra su propio pueblo los bers rebeldes del estado libre de Orange, fue nombrado comandante en jefe del ejrcito y, ms adelante, presidente de la Repblica Sudafricana. Ese hombre anciano, indomable, valiente, de inmenso podero fsico, feo, obstinado, devoto y ridculo, rico en tierras y ganados, fue el que en ese momento levant la vista de su Biblia y termin su lectura con una simple exhortacin a los hombres que lo escuchaban atentamente: Teman a Dios y desconfen de los ingleses. Cerr el gran libro. De inmediato y sin apartar sus irritados ojos del rostro de Ralph, aull con una fuerza asombrosa: Trae caf! Una sirvienta de color entr con una bandeja metlica cargada de tazones humeantes, y los hombres sentados a la mesa intercambiaron bolsitas de tabaco y cargaron las pipas, observando a menudo a Ralph con cautela y desconfianza. Una vez que el humo azul y aceitoso vel el aire, Kruger volvi a hablar. Usted quera verme, mijn heer? A solas. Confo en estos hombres. Muy bien. Usaron la taal. Ralph saba que Kruger hablaba ingls con cierta fluidez, pero saba tambin que se negara a hacerlo por principio. Como l conoca la taal desde su paso por los campos diamantferos, no tuvo problemas para comunicarse. Era el ms simple de los idiomas europeos, adecuado a la vida diaria en una sociedad de cazadores y granjeros sin complicaciones; en el caso de discusiones polticas o asuntos de culto, volvan a la sofisticacin del holands culto. Me llamo Ballantyne. S quin es usted. Su padre fue el cazador de elefantes; un hombre fuerte y derecho, segn dicen, pero usted... Y en ese momento en la voz del hombre entr todo un mundo de odio. Usted pertenece a ese pagano

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de Rhodes, y no crea que no s de sus blasfemias, como la vez en que le preguntaron por la existencia de Dios y respondi: Doy a Dios un cincuenta por ciento de posibilidades de existencia. dijo la cita en un ingls con fuerte acento extranjero, Kruger gir poco a poco su cabeza. Algn da pagar por eso, pues el Seor dijo: No tomars mi nombre en vano. Tal vez el da de pago ya est cerca coment Ralph con suavidad, y tal vez usted sea el instrumento elegido por Dios. Se atreve a blasfemar usted tambin? inquiri el viejo en un tono spero. No. He venido a entregar en sus manos al blasfemo. Entonces puso un sobre en la madera oscura y con un papirotazo, lo hizo resbalar hasta el otro lado de la mesa, enfrente del presidente. Una lista de las armas que ha enviado en secreto a Johannesburgo y el lugar donde se esconden, los nombres de los rebeldes que van a usarlas. El nmero y podero del comando reunido dentro de estas fronteras, en Pitsani; el camino que tomarn para reunirse con los rebeldes en Johannesburgo y la fecha en que piensan avanzar. Todos los presentes quedaron rgidos de asombro. Slo el viejo segua chupando inmutable su pipa, sin hacer ademn alguno por tocar el sobre. Por qu me ha trado esto? Cuando veo que un ladrn est a punto de entrar en la casa de un vecino, considero mi deber prevenirle. Kruger se quit la pipa de la boca y lanz un escupitajo amarillo jugo de tabaco al piso, junto a su silla. Somos vecinos explic Ralph. Somos blancos que habitamos frica, con un idntico destino comn. Tenemos muchos enemigos y algn da quiz debamos luchar unidos contra ellos. La pipa de Kruger crepitaba suavemente, pero nadie volvi a hablar durante dos largos minutos; Ralph quebr el silencio. Muy bien reconoci. Si Rhodes falla, ganar mucho dinero. Kruger suspir entonces y asinti: Bueno, ahora le creo, pues sa es la razn por la que todo ingls comete traicin. y recogi el sobre con su mano torcida y oscura. Adis, mijnheer dijo, suavemente. Cathy haba vuelto a su maletn de pintura, abandonando con el nacimiento de JonJon, ahora que dispona de ms tiempo. En esta ocasin estaba decidida a utilizarlo para algo ms serio que almibarados retratos de familia y paisajes bonitos.

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Por ese motivo, en su carpeta se iban acumulando el estudio completo de los rboles de Rodesia. Primero dibujaba todo el rbol, haciendo no menos de veinte estudios de especmenes tpicos antes de quedarse con un ejemplar representativo; despus, a la pintura principal agregaba dibujos detallados con acuarela de las hojas, las flores y los frutos. Por fin pegaba hojas y capullos, reuna las semillas y redactaba una descripcin detallada de la planta. No obstante, muy pronto se dio cuenta de su propia ignorancia y crey necesario escribir a Ciudad del Cabo y a Londres, pidiendo libros de botnica y el Systema Naturae de Linneo, a fin de aumentar su formacin y convertirse en una botnica competente. Llevaba descritos ya ocho rboles nunca estudiados hasta entonces, y haba bautizado uno con el nombre de Terminalia Ralphii en honor a Ralph y otro en homenaje a Jonathan, que haba trepado hasta las ramas ms altas para traerle sus bonitas flores rosadas. Cuando con timidez envi alguno de sus especmenes secos y una carpeta de dibujos a sir Joseph Hooker, de Kew Gardens, recibi una alentadora carta de respuesta, en la que la felicitaba por el nivel de su trabajo y confirmaba su clasificacin de las nuevas especies, aparte de una copia manuscrita de su Genera Plantarum dedicada a una colega estudiosa de las maravillas naturales". se fue el comienzo de una correspondencia fascinante, y el acicate perfecto para su aficin, que enlazaba con las actividades de JonJon, buscador incansable de nidos. Asimismo, con ello poda dar sentido a los perodos de ausencia de su marido, a pesar de los crecientes problemas que le ocasionaba su vientre abultado, obligndole a dejar en manos y pies de JonJon todo el esfuerzo de trepar por las rocas. Esa maana estaba trabajando en uno de los barrancos, detrs del campamento, donde haba hallado un hermoso rbol con extraos frutos en las ramas superiores. Mientras Jonathan, a seis metros de altura, se esforzaba por arrancar una rama, Cathy oy voces entre los espesos arbustos que cubran la boca del barranco. Se aboton velozmente la blusa y se cubri las piernas desnudas con la falda; el calor era sofocante en ese lugar y se haba sentado al borde del arroyuelo para mojarse los pies en el agua. Hola! llam. El sudoroso telegrafista trep la ladera; era un alfeique calvo y con ojos saltones, pero tambin uno de los ms fervientes admiradores de Cathy; la llegada de un telegrama para ella era una buena excusa para abandonar su choza e ir a verla. Aguard con gesto reverente y el sombrero en las manos a que ella leyera el mensaje. Pasaje reservado Union Castle Ciudad del Cabo hacia Londres 20 marzo STOP abre sobre y sigue cuidadosamente instrucciones STOP vuelvo pronto Besos Ralph. Enviara un telegrama en mi nombre, seor Braithwaite?

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Por supuesto, seora Ballantyne, ser un gran placer. El hombrecito se ruboriz y baj la cabeza con timidez. Cathy redact un mensaje en el que convocaba a Zouga Ballantyne en King's Lynn en una hoja de su cuaderno de dibujo y se lo entreg a Braithwaite, que lo apret contra su pecho como si fuera un talismn sagrado. Feliz Navidad, seora Ballantyne le dijo. La joven qued sorprendida, ya que no recordaba la fecha en que viva, y de pronto la perspectiva de pasar la Navidad sin Ralph en ese lugar la horroriz. Feliz Navidad, seor Braithwaite respondi, deseando que se marchara antes de que la viera llorar. El embarazo la haca tan dbil, tan llorona... Si al menos Ralph volviera... Si al menos... Pitsani no era una ciudad, ni siquiera una aldea, sino un sencillo y triste puesto comercial emplazado en la planicie arenosa limtrofe al desierto de Kalahari, que se extenda a lo largo de dos mil trescientos kilmetros hacia el oeste y a pocos kilmetros de la frontera del Transvaal, aunque no hubiese alambrada ni mojn que la indicara. El campo era tan plano y la maleza tan baja que a quince kilmetros de distancia el jinete divis el puesto y, reverberando a su alrededor como fantasmas en el espejismo del calor, las tiendas blancas y cnicas del campamento militar. Haba forzado implacablemente a su caballo a lo largo de cuarenta y cinco kilmetros, desde el ferrocarril a Mafeking, bajo la responsabilidad de llevar un mensaje urgente. Aun as, no se trataba de un pacfico correo sino de un soldado y hombre de accin llamado Maurice Heany, capitn del ejrcito, apuesto, de pelo oscuro, bigotes y ojos brillantes; ex colaborador de la caballera de Carrington y de la polica de Bechuana, y comandante de una tropa de infantera contra los matabeles. En resumidas cuentas, siendo un gaviln, llevaba el mensaje de una paloma. Los centinelas distinguieron desde lejos la polvareda que levantaba y llamaron a la guardia, que form un pequeo alboroto. Cuando Heany entr en el campamento al trote, todos los oficiales superiores estaban reunidos junto a la tienda de mando; el doctor Jameson se adelant en persona para estrecharle la mano y conducirlo a donde estaran al abrigo de las miradas curiosas. Por su parte, Zouga Ballantyne prepar un Indian Tonic con ginebra y se lo llev. Disculpa, Maurice, pero esto dista de ser el Club Kimberley. No tenemos hielo. Con hielo o sin l, me salvas la vida.

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Se conocan bien. Maurice Heany haba sido uno de los socios ms jvenes de Ralph Ballantyne y Harry Johnston cuando se acord llevar la columna de primeros pioneros a Mashonaland. Heany bebi y se limpi el bigote antes de mirar a John Willoughby y al pequeo mdico. No estaba muy seguro de quin deba recibir su mensaje, pues aunque Willoughby era el comandante del regimiento y Zouga Ballantyne su segundo, y el cargo del doctor Jameson era slo de observador civil, todos saban en quin descansaba la autoridad y quin tomaba las decisiones definitivas. Jameson lo sac de su azoramiento al ordenarle sin rodeos: Bueno, hombre, hable. No son buenas noticias, doctor Jim. El seor Rhodes est del todo decidido a que usted permanezca aqu hasta que el Comit de Reforma se haya apoderado de Johannesburgo. Cundo ser eso? inquiri Jameson. Fjese en esto! Recogi una serie de telegramas amontonados en la mesa del campamento. Nos llega un telegrama cada pocas horas, redactado en ese abominable cdigo de Frank Rhodes. Aqu est el de ayer, por ejemplo: Es absolutamente necesario retrasar el plazo hasta que se resuelva el encabezamiento de la compaa". Jameson dej caer con un gesto de hasto los telegramas sobre la mesa. Tanta discusin ridcula sobre la bandera que vamos a enarbolar... Maldicin, si no estamos haciendo esto por la bandera britnica; por cul lo hacemos? Es como la prometida timorata que, despus de decidir la fecha, se llena de deliciosa confusin cuando se aproxima la boda coment Zouga sonriendo. Debe recordar que nuestros amigos del Comit de Reforma de Johannesburgo estn ms acostumbrados a entenderse con acciones y especulaciones financieras que con las armas, necesitan un juicioso uso de la fuerza. De eso se trata, exactamente asinti el doctor Jameson. Sin embargo, el seor Rhodes no quiere que actuemos antes que ellos. Debo decirles algo ms. Heaney vacil. Al parecer, esos caballeros de Pretoria sospechan que hay algo en marcha, y hasta se habla de la existencia de un traidor entre nosotros. Eso es inconcebible! Exclam Zouga. Estoy de acuerdo contigo, Zouga dijo el doctor Jim. Lo ms probable es que esos malditos telegramas pueriles de Frank Rhodes hayan llamado la atencin del viejo Kruger. Sea lo que fuere, caballeros, los bers estn llevando a cabo ciertos preparativos, e incluso es posible que convoquen a los hombres de sus divisiones de Rustenbug y Zeerust.

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Si de eso se trata observ Ballantyne, muy tranquilo, podemos elegir; avanzamos de inmediato o volvemos a casa, a Bulawayo. Jameson no pudo seguir sentado; se levant de un salto y comenz a pasearse por la tienda con pasos agitados. Todos lo contemplaron en silencio hasta que se detuvo junto a la abertura de la tienda para mirar el horizonte oriental, donde yaca el gran orificio dorado de Witwatersrand. Cuando se volvi hacia ellos, era evidente que por fin haba tomado una decisin. Avanzar dijo. Ya me pareca que haras eso murmur Zouga. Y t? Pregunt Jameson, con la misma suavidad. Voy contigo. Ya me pareca que diras eso. El mdico mir a Willoughby, quien asinti. Bien! Johnny, quieres llamar a los hombres? Hablar con ellos antes de partir. Y t, Zouga, encrgate de que corten las lneas telegrficas, que ya estoy harto de telegramas de Frankie... Si tiene que decirme algo ms, me lo dir cara a cara cuando lleguemos a Johannesburgo. Ha cado Jameson! El grito reson en el elegante silencio del Club Kimberley como un aullido brbaro a las puertas de Roma, y la consternacin fue inmediata y abrumadora. La gente sali en tropel del largo bar para rodear a quien anunciaba la noticia en el vestbulo de mrmol; otros, desde el saln de lectura, se agolparon contra la barandilla lanzando preguntas por el foso de la escalera. Alguien, en el comedor, tropez con la mesa rodante en su prisa por llegar al vestbulo y la tumb de costado, resultado de lo cual fue un desfile de patatas al horno y el responsable del desaguisado en primera fila, todo ello en el suelo. El portador de la noticia era uno de los prsperos compradores de diamantes de Kimberley; su excitacin era tal que olvid quitarse el sombrero de paja al cruzar el umbral del Club, ofensa que en otro momento le habra supuesto una reprimenda de la comisin directiva. All estaba, en el centro del vestbulo, con el sombrero clavado en la cabeza, los anteojos casi en la punta de su nariz enrojecida, sntoma de su alteracin, y leyendo un ejemplar de La Gaceta de los Campos Diamantferos, cuya tinta fresca le manchaba los dedos: Jameson iza bandera blanca en Doornkop, tras perder a diecisis hombres en fiera lucha. El general Cronje acepta la rendicin. Ralph Ballantyne no haba abandonado su asiento a la cabecera de una mesa del rincn, aunque sus invitados acababan de escabullirse para correr al vestbulo; hizo seas al distrado camarero para que volviera a llenarle la

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copa de vino y se sirvi otra cucharada de sole bonne femme, mientras esperaba el regreso de sus invitados, que vinieron en tropilla, con Aaron Fagan a la cabeza, como un grupo de deudos en ordenado regreso del cementerio. Los bers deben de haberlos esperado. El doctor Jim cay de lleno en la trampa. Qu diablos crea estar haciendo? Las sillas rascaron el suelo, y acto seguido se inici la persecucin de las copas an con bebida. Contaba con seiscientos sesenta hombres y armas... Caramba, entonces era algo muy bien planeado. Habr mucho de que hablar. Y cabezas que cortar, sin duda. Por fin se acab la suerte del doctor Jim. Ralph, tu padre est entre los prisioneros! Exclam Aaron, que estaba leyendo el peridico. Por primera vez, Ralph dio muestras de inters. Eso no es posible. Arrebat el diario de manos de Aaron y clav una mirada atnita en l. Qu ha pasado? murmur. Oh, cielos, qu ha pasado? Pero otra persona estaba gritando en el vestbulo: Kruger ha arrestado a todos los miembros del Comit de Reforma y ha jurado someterlos a juicio bajo pena de muerte. Las minas de oro! grit alguien en el silencio que sigui. Por puro instinto, todas las cabezas se elevaron hacia el reloj de pared que colgaba sobre la entrada del comedor: eran las trece cuarenta, la bolsa de cotizacin reabra a las dos en punto. De nuevo, se produjo otra carrera, en esa oportunidad hacia la calle, donde los miembros del club, sin sombrero, llamaron a sus carruajes con gritos impacientes, mientras otros iniciaban un decidido trote hacia el mercado de acciones. El Club qued casi desierto; apenas diez comensales seguan sentados a las mesas, entre ellos Aaron y Ralph en la del rincn; este ltimo an tena en las manos la lista de prisioneros. No lo puedo creer susurr. Es una catstrofe. Qu se le meti a Jameson en la cabeza? Pareca haber ocurrido lo peor, como si nada pudiera superar las psimas noticias recibidas; pero en ese momento el secretario del club sali de su oficina muy plido y se detuvo ante la puerta del comedor.

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Caballeros dijo. Tengo ms noticias terribles que acaban de llegar por cable y que explican que el seor Rhodes ha ofrecido su renuncia como primer ministro de la Colonia de El Cabo, y tambin a la presidencia de las compaas Charter, De Beers y Consolidated Goldfields. Ralph susurr Aaron, el seor Rhodes estaba implicado en esto. Es una conspiracin, y slo Dios sabe cules sern las ltimas consecuencias y quines caern con l. Creo que deberamos pedir una botella de oporto dijo Ralph, y apart el plato. Ya no tengo hambre. Pensaba en su padre, encerrado en una prisin de los bers, en su imagen con la camisa blanca y las manos atadas a la espalda, centelleante su barba de oro y plata a la luz del sol, con una pared encalada a su espalda; miraba tranquilamente la hilera de fusileros formados frente a l. Ralph sinti nuseas, y el excelente oporto aejo le supo a quinina en la lengua. Dej la copa. Ralph... Aaron lo miraba por encima de la mesa. La especulacin a la baja; vendiste a la baja acciones de Charter y de Consolidated. Tu oferta sigue en pie. He cerrado todas sus transacciones dijo David Silver. Las acciones de la BAS promediaron algo por encima de las siete libras; eso, descontadas las comisiones, le da una ganancia de casi cuatro libras por accin. Con Consolidated Goldfields le fue an mejor, ya que fueron las ms perjudicadas por la cada. De ocho libras, cuando usted comenz a vender, bajaron casi a dos cuando pareci que Kruger se iba a apoderar de las compaas mineras de Witwatersrand como represalia. El corredor de bolsa mir a Ralph con enorme respeto. Es ste ese tipo de operaciones que se convierte en leyenda, seor Ballantyne. Qu riesgo tan enorme ha corrido! sacudi la cabeza con admiracin. Qu coraje, qu visin! Qu suerte corrigi Ralph, impaciente. Tiene el cheque por la diferencia? Lo tengo. David Silver abri la cartera de cuero negro en sus rodillas y sac un nveo sobre sellado con una roseta de lacre. Est garantizado por mi banco. David lo dej, reverente, sobre el escritorio de su to Aaron. El total es... Aspir al decirlo. Un milln cincuenta y ocho libras, ocho chelines y seis peniques. Despus del que extendi el seor Rhodes a la orden de Barney Barnato por sus derechos sobre la mina Kimberley, es el cheque ms voluminoso que se haya firmado nunca en frica o al sur del Ecuador. Qu le parece, seor Ballantyne? Ralph mir a Aaron, sentado tras el escritorio.

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Ya sabes qu hacer con l. Asegrate de que no me vinculen con esto de ninguna manera. Comprendo asinti Aaron. Ralph cambi de tema. Todava no ha habido respuesta a mi telegrama? Mi esposa no suele tardar tanto en contestar. Como viejo amigo que amaba a la suave Cathy tanto como sus muchos admiradores; Aaron mereca una explicacin: Le faltan dos meses para la fecha, y ahora que reposa el polvo levantado por Jameson con su pequea aventura y ya no hay peligro de guerra, debo traer a Cathy aqu, donde puede disponer de experta atencin mdica. Enviar a mi empleado a la oficina de telgrafos. Aaron se levant y fue hasta la puerta de la oficina exterior para dar sus instrucciones. De pronto mir a su sobrino. Haba algo ms, David? El pequeo agente de bolsa pareci despertar del ensueo en el que miraba a Ralph Ballantyne con el brillo de la adoracin en los ojos y reuni sus papeles, los guard en la cartera y fue a ofrecer su mano suave y blanca al hroe. No s cmo expresarle el gran honor que representa para m haberme asociado con usted, seor Ballantyne. Si en algn otro momento puedo hacer algo... Aaron tuvo que sacrselo de encima casi a empujones. Pobre David murmur, mientras volva hacia su escritorio. Eres su primer millonario, todo un hito en la vida de cualquier agente de bolsa. Mi padre... indic Ralph sin sonrer. Lo siento, Ralph, pero no podemos hacer ms. Ir a Inglaterra encadenado con Jameson y los otros, e ingresarn en la prisin de Wormwood Scrubs hasta que se los llame para responder a los cargos. Aaron sac una hoja de entre las que tena amontonadas sobre el escritorio Que ellos, con otras ciertas personas, en el mes de diciembre de 1895, en Sudfrica y dentro de los dominios de Su Majestad, ilegalmente prepararon y armaron una expedicin militar para proceder contra los dominios de cierto estado amigo, a saber, la Repblica Sudafricana, en contra de lo previsto en el Acta de Enrolamiento Extranjero de 1870" Dej el papel sobre la mesa. Nosotros no podemos hacer nada ahora. Qu ser de ellos? Es un delito capital. No, Ralph, estoy seguro de que no llegar a tanto. Ralph se repanting en la silla y mir por la ventana con gesto malhumorado; por centsima vez, se castigaba por no haber previsto que Jameson cortara las lneas telegrficas antes de marchar hacia Johannesburgo, con lo que el aviso que Cathy tena que enviar a Zouga Ballantyne acerca de la grave enfermedad de Louise no haba llegado a

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destino, y l haba marchado con el resto de los ingleses hacia los comandos bers que esperaban bien emboscados. Si al menos... pens Ralph. Algo interrumpi sus pensamientos, y levant una mirada expectante al entrar el empleado en la oficina. Hay respuesta de mi esposa? Pregunt l. Con su perdn, seor Ballantyne, no hay nada neg con la cabeza. Al verlo vacilar, Ralph insisti: Bueno, hombre, qu pasa? Hable como buen amigo que es. Parece que todas las lneas telegrficas a Rodesia estn cortadas desde el lunes a medioda: Oh, con que de eso se trata... No, seor Ballantyne, hay algo ms... un mensaje llegado de Tati, en la frontera de Rodesia. Parece que un jinete lleg hasta all esta maana. El empleado trag saliva. Al parecer, este mensajero era el nico sobreviviente. Sobreviviente! Exclam Ralph. Qu significa eso? De qu diablos est hablando? Los matabeles se han amotinado y estn matando a todos los blancos de Rodesia. Hombres, mujeres y nios... Mami, Douglas y Suss no estn. No hay nadie que me prepare el desayuno. JonJon entr en la tienda mientras Cathy an estaba cepillndose el pelo y retorcindolo en gruesas trenzas. Los has llamado? Mil veces. Di a uno de los palafreneros que vaya a buscarlos, querido. Los palafreneros tambin no estn aqu. Tampoco estn aqu corrigi Cathy, incorporndose. Bueno, vamos a ocuparnos de tu desayuno. Cathy sali a la luz del amanecer. El cielo tena el hermoso color de las rosas oscuras, que se converta en el de naranjas maduras hacia el este, y el coro de pjaros, entre los rboles que cobijaban el campamento, era como un tintineo de campanas de plata. En cambio, la hoguera se haba convertido en un crculo de cenizas grises y polvorientas, sin que nadie se dignase alimentarla. Echa un poco de lea, JonJon dijo Cathy mientras iba hacia la choza de la cocina.

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El fastidio le hizo arrugar la frente. Estaba desierta. Tom una lata de la caja para comida, protegida por gasas, y levant la mirada hacia la puerta, que acababa de oscurecerse. Oh, Isazi! exclam, y salud al pequeo zul. Dnde estn los otros sirvientes? Quin puede saber dnde se esconden los perros matabeles cuando se les necesita? objet Isazi con desprecio. Lo ms probable es que hayan pasado la noche bailando y bebiendo cerveza, y ahora su cabeza es tan pesada que no pueden mantenerla erguida. Tienes que ayudarme hasta que llegue el cocinero. Despus de desayunar en la tienda comedor, Cathy llam a Isazi, que estaba cuidando el fuego. No ha vuelto ninguno? Todava no, Nkosikazi. Quiero ir hasta la cabecera del ferrocarril, ya que espero un telegrama de Henshaw. Quieres uncir los ponis, Isazi? Entonces, por primera vez, not pequeas arrugas de preocupacin en las apergaminadas facciones del viejo zul. Qu pasa? Los caballos... no estn en el corral. Dnde estn entonces? Tal vez alguno de los mujiba se los haya llevado temprano. Ir a buscarlos. Oh, no importa asegur Cathy. Hasta la oficina de telgrafos no hay mucho que caminar. El ejercicio me har bien. Y llam a Jonathan. Treme el sombrero, JonJon. Nkosikazi, tal vez no sea prudente para el beb... Oh, no exageres lo rega Cathy con cario, mientras tomaba a Jonathan de la mano. Si encuentras los ponis a tiempo, puedes ir a buscarnos. Enseguida, balanceando el sombrero por la cinta y con Jonathan brincando a su lado, inici la marcha por el sendero que rodeaba la colina boscosa. No se oa el tpico clamor de martillos sobre el acero. Jonathan fue el primero en notarlo. Qu silencio, mam... Se detuvieron a escuchar. No es viernes murmur Cathy. No es el da en que el seor Mac paga a los obreros. Qu extrao.
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Volvieron a detenerse en un recodo de la colina, donde Cathy levant el sombrero para protegerse los ojos del sol an bajo. Las vas del ferrocarril corran hacia el sur, centelleantes como hilos de seda en una tela de araa, pero hacia abajo terminaban abruptamente en el borde de la maleza cortada. All se vea una pila de traviesas de teca y otro montn, ms pequeo, de rieles de acero; la locomotora de servicio deba llegar aquella tarde desde Kimberley para reponer materiales, y sin embargo los martillos y las palas estaban apilados en orden donde los del turno de noche las haban dejado al atardecer. Tampoco se observaba movimiento alguno alrededor de la cabecera. Esto es ms extrao todava coment Cathy. Dnde est el seor Henderson? Pregunt Jonathan. Dnde est el seor Mac y el seor Braithwaite? No s. Tal vez todava en las tiendas. Y dnde estn los muchachos que manejan el martillo? grit Jonathan. De pronto, Cathy se estremeci. No s, querido. Se le quebr la voz y tuvo que carraspear. Iremos a averiguarlo. Se dio cuenta de que haba hablado en voz muy alta; y de que Jonathan se apretaba contra sus piernas. Mam, estoy asustado. No seas tontito le dijo Cathy con firmeza. Comenz a bajar la colina arrastrndolo de la mano, y cuando lleg a la choza del telgrafo iba tan rpida como se lo permita su gran vientre redondo; su respiracin era muy agitada. Qudate aqu orden, sin saber qu la impulsaba a dejar a Jonathan en los peldaos de la galera. Subi hasta la puerta de la choza del telgrafo, que estaba ajustada, y la abri del todo con un empujn. El seor Braithwaite estaba sentado ante su mesa, de cara a la puerta, mirndola con sus ojos plidos y saltones y la boca abierta. Seor Braithwaite dijo Cathy. Ante el sonido de su voz se produjo un zumbido como el de abejas que alzan el vuelo, y grandes moscas de color azul cobalto que le cubran la pechera de la camisa se levantaron en una nube. Entonces Cathy vio que su vientre era un foso abierto rojo y pastoso; las entraas colgaban entre sus rodillas y terminaban en una maraa en el suelo, bajo el escritorio. Se apret contra la puerta, las piernas en un autntico temblor, y abominables sombras negras se le arremolinaron en la visin, como alas de

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murcilagos en el anochecer. Una de aquellas asquerosas moscas se le pos en la mejilla para trepar de manera torpe hasta la comisura de su boca. Cathy se inclin hacia delante con una explosiva arcada, y el desayuno se esparci por el suelo de madera, entre sus pies retrocedi poco a poco completamente aturdida, mientras intentaba quitarse de los labios el gusto del vmito. Estuvo a punto de caer por los escalones y tuvo que sentarse pesadamente. Jonathan corri hacia ella y se aferr de su brazo. Qu pasa, mami? Quiero que seas un hombrecito valiente susurr ella. Ests enferma mami? El nio, agitado, le sacuda el brazo. Cathy descubri que era difcil pensar as. En ese momento comprendi a qu se deba la horrible mutilacin sufrida por el cadver de la choza: los matabeles siempre abran el vientre de sus vctimas, era un rito mediante el cual liberaban el espritu del difunto y le permitan ir a su Walhalla. Dejar el vientre intacto era atrapar la sombra de la vctima en la tierra, para que volviera a perseguir a su matador. El vientre del seor Braithwaite haba sido abierto por el filo de una azagaya matabele, que le haba arrancado las entraas como a un pollo. Era obra de un grupo de guerreros matabeles. Dnde est el seor Henderson, mami? inquiri JonJon con voz chillona. Voy a buscarlo a su tienda. El corpulento ingeniero era uno de sus amigos predilectos. Cathy lo sujet por un brazo. No, JonJon! No vayas! Por qu? Un cuervo haba reunido, por fin, coraje suficiente y desapareci dentro de la tienda del ingeniero. Cathy saba qu buscaba all. Por favor, cllate, JonJon rog Cathy. Deja que mami piense. Los sirvientes desaparecidos. Haban sido advertidos, por supuesto, al igual que los obreros matabeles de la construccin. Saban que un grupo de guerreros estaba en marcha y se haban evaporado. Un horrible pensamiento golpe a Cathy: tal vez los sirvientes, sus propios servidores, eran parte de ese grupo. Sacudi la cabeza violentamente. No, ellos no. Tenan que ser pequeos grupos de renegados. No poda ser su propia gente. Haban atacado al amanecer, por supuesto. Era su hora preferida. Haban sorprendido a Henderson y a su capataz dormidos en las tiendas,

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slo el fiel Brathwaite estaba ante su mquina. La mquina de telgrafos... Cathy dio un brinco: el telgrafo era su nico vnculo con el mundo exterior. Qudate ah, JonJon orden. Volvi nuevamente hasta la puerta de la choza. Hizo un enorme esfuerzo para mirar al interior, tratando de evitar al hombrecillo que ocupaba la silla. Bast con una rpida mirada: el telgrafo haba sido arrancado de la pared y estaba hecho pedazos en el suelo de la choza. Cathy retrocedi tambaleante y se apoy contra la pared de hierro, junto a la puerta, sujetndose el vientre hinchado con las dos manos. Era preciso pensar. El grupo de guerreros haba atacado la cabecera del ferrocarril antes de perderse otra vez en la selva. Se acord entonces de los sirvientes ausentes, y supo qu provoc su desaparicin, y que ahora estaran avanzando entre los rboles hacia el campamento. Mir aterrorizada a su alrededor, en espera de que en cualquier instante silenciosas filas de guerreros emplumados surgieran de la maleza. Faltaban an diez horas para que el tren de servicio de Kimberley llegase, y ella estaba sola a excepcin de Jonathan. Cathy se dej caer de rodillas y se abraz a l con fuerza; slo entonces descubri que el nio estaba mirando por la puerta abierta. El seor Braithwaite est muerto dijo Jonathan sin darle mayor importancia. Ella le oblig a apartar la cabeza. A nosotros tambin nos van a matar, verdad, mam? Oh, JonJon... Necesitamos un revlver. Yo s disparar. Pap me ense. Un revlver. Cathy mir hacia las tiendas silenciosas, pero no crea tener el valor de entrar en una de ellas, ni siquiera para buscar un arma, ya que imaginaba qu clase de escena sangrienta encontrara all. Una sombra cay sobre ella y un grito desgarr su garganta. Soy yo, Nkosikazi. Isazi haba bajado por la colina, silencioso como una pantera. Los caballos no estn dijo. Ella le indic con una sea que mirara dentro de la choza. La expresin del zul no cambi. Con que los chacales matabeles an saben morder dijo en voz baja. Las tiendas susurr Cathy. Trata de encontrar un arma. Isazi se march a la carrera, balancendose como los viejos, y fue entrando a una tienda tras otra. Cuando volvi, llevaba una azagaya con la hoja rota.
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El grandote supo luchar. An estaba vivo, con las entraas fuera. Ya no poda hablar, pero me mir. Le he dado la paz. Pero no hay armas. Los matabeles se las llevaron. En el campamento hay revlveres susurr Cathy. Ven, Nkosikazi. l la levant tiernamente, mientras Jonathan la tomaba por el otro brazo, aunque en realidad no le llegaba a las axilas: El primer dolor le sobrevino cuando llegaron a la maleza, al borde de la lnea cortada, y la hizo doblarse en dos, sostenida con firmeza por sus acompaantes. Jonathan no comprenda lo que estaba ocurriendo, pero el pequeo zul se mostr grave y silencioso. Cathy se enderez al fin e intent apartarse los largos mechones de cara, que el sudor haba pegado a la piel, y sin ms subieron por la senda ritmo impuesto por Cathy. Isazi vigilaba, mirando a ambos lados por hubiera movimiento de guerreros; llevaba la hoja rota en la mano libre y apretaba con fuerza. la al si la

Cathy ahog un grito y tropez, vctima de una nueva punzada de dolor. Esta vez no pudieron sostenerla y cay de rodillas en el polvo. Cuando pas, ella levant la mirada hacia Isazi. Son demasiado frecuentes... Est muy cerca. No haca falta que el zul respondiera. Lleva a Jonathan a la mina Harkness. Nkosikazi, el tren... El tren llegar demasiado tarde. Tienes que irte. Nkosikazi, y t... Qu ser de ti? Sin caballos no podra llegar a la mina, est a ms de cuarenta y cinco kilmetros, y cada momento que pierdes es un riesgo para la vida del nio. El zul no se movi. Si puedes salvarlo, Isazi, salvars parte de m. Si te quedas, todos moriremos. Vete; vete pronto! lo urgi. Isazi tom a Jonathan de la mano, pero l se la apart. No voy a dejar a mam asegur, levantando histricamente la voz . Mi pap dijo que tena que cuidarla. Cathy necesit de toda su decisin y fuerza para realizar la tarea ms difcil de su joven vida: dio a Jonathan una sonora bofetada en pleno rostro con toda su energa, y el nio se apart tambalendose; en la mejilla ya se le notaban las vvidas marcas de los dedos maternos. Ella nunca le haba pegado en la cara.

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Haz lo que te digo orden Cathy, fulminndolo con la mirada. Ve con Isazi ahora mismo. El zul levant al nio y la mir durante unos instantes ms. Tienes el corazn de una leona. Te saludo, Nkosikazi. Se fue a grandes pasos por la selva junto con Jonathan, y en cuestin de segundos haba desaparecido; una vez a solas, brotaron los sollozos del pecho de Cathy. Pens entonces en la soledad, lo ms insoportable de la vida, y en Ralph; nunca lo haba amado ni deseado tanto como ahora, y durante un rato se sinti vaca como si hubiera empleado hasta el ltimo resto de su valor para abofetear a su nico hijo, para alejarlo de s en busca de una dbil posibilidad de salvacin, en tanto que ella se contentara con estar as, arrodillada en el polvo bajo el sol temprano, hasta que vinieran a buscarla con el cruel acero. De pronto, de algn lugar muy hondo dentro de ella, encontr fuerzas para levantarse y seguir caminando. En el recodo de la colina mir hacia abajo; el campamento pareca tranquilo y en orden. Su casa. El humo de la hoguera ascenda como una clara pluma gris en el aire quieto de la maana, imagen de una bienvenida y la seguridad; sin motivo aparente, sinti que si poda al menos llegar a su tienda, todo estara bien. Ech a andar, y no haba avanzado doce pasos cuando sinti que algo estallaba en su interior; un abrupto chorro caliente le moj la cara interior de las piernas: acababa de romper aguas. Aun as, sigui caminando, entorpecida por las faldas empapadas, y por fin, increblemente, se encontr en su propia tienda. El interior estaba fresco y en penumbra como una iglesia; ella tuvo que arrastrarse por el suelo hasta llegar a tientas al cofre puesto a los pies del gran camastro y apoyarse contra l. La tapa era tan pesada que necesit de toda su fuerza para abrirlo; la pistola estaba escondida bajo los cubrecamas blancos tejidos a ganchillo para la casa prometida por Ralph. Se trataba de un gran revlver Webley, que ella haba disparado una sola vez con la ayuda de Ralph, que le sujetaba las muecas para evitar el retroceso. Necesit de las dos manos para sacarlo del cofre; demasiado exhausta para subir a la cama, permaneci sentada con la espalda contra el arcn, las piernas estiradas hacia delante y las manos en el regazo, sujetando la pistola. Debi adormecerse. Cuando reaccion con un sobresalto fue para or un susurro de pies sobre la tierra desnuda, y levant la mirada. La silueta de un hombre se perfilaba en la lona de la tienda, como una figura proyectada por linternas mgicas, y ella cogi la pistola y apunt de manera insegura hacia la entrada. Un hombre pas por la abertura.

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Oh, gracias a Dios! Cathy dej caer la pistola en el regazo. Gracias a Dios, eres t! susurr, y dej caer la cabeza. La gruesa cortina de pelo se abri descubriendo la nuca, con su piel plida y tierna, y Bazo contempl el pulso suave que all lata. Llevaba slo una falda de piel de gatos silvestres y en la frente una banda de piel de topo, sin plumas ni borlas. Iba descalzo. En la mano izquierda sostena una ancha azagaya, y en la derecha, una maza similar a la que usaban los caballeros medievales, de cuerno de rinoceronte pulido y casi un metro de largo; en el extremo, una bola de madera pesada y claveteada con pas de hierro forjado a mano. Balance la maza con toda la fuerza de sus anchos hombros y la meta marcada en el pulso de la plida nuca de Cathy. Dos de sus guerreros, tambin con bandas de topo en la frente, entraron en la tienda y lo flanquearon, con la mirada an vidriosa por la locura asesina; cuando vieron el cuerpo acurrucado en el suelo, uno de los guerreros sujet mejor la azagaya, dispuesto a golpear: El espritu de la mujer debe volar dijo. Hazlo! orden Bazo. El matabele se inclin para trabajar con prctica celeridad. Hay vida dentro de ella dijo. Mira! Todava se mueve. Aquitala! fue la nueva orden. Y Bazo abandon la carpa a grandes pasos. Buscad al nio! orden a los hombres que esperaban bajo el sol. Buscad al cachorro blanco. El conductor de la locomotora estaba aterrorizado. Se haban detenido durante algunos minutos en el puesto comercial situado junto a las vas, en la estacin de Plumtree, y all haba visto los cadveres del comerciante y su familia tendidos en el patio delantero. Ralph Ballantyne le apret la boca del fusil entre los omplatos y lo oblig a volver a su puesto para conducir la locomotora hacia el norte, cada vez ms al interior de Matabeleland. Cubrieron todo el trayecto desde los patios de maniobra de Kimberley con la mquina a toda marcha, mientras Ralph alimentaba la caldera con montono ritmo, a pecho desnudo y sudando; el polvo de carbn le ennegreca la cara y los brazos igual que si fuera un deshollinador, y tena las palmas hmedas y en carne viva por las ampollas reventadas. As lograron llegar a la cabecera del ferrocarril en dos horas menos que el tiempo rcord, y cuando tomaron la curva de las colinas, ya a la vista el techo de la cabina telegrfica, Ralph arroj la pala a un lado y se descolg

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por el costado de la locomotora para mirar hacia delante. El corazn le lati con fuerza. Haba movimiento alrededor de la choza y entre las tiendas. All haba vida! Pronto su corazn sucumbi al reconocer las siluetas perrunas. Las hienas estaban tan atareadas mordisqueando las cosas que sacaban de por ah que no mostraron ningn temor, y slo se dispersaron cuando Ralph comenz a disparar; mat a cinco o seis de esas detestables bestias antes de que el fusil quedara descargado, y de inmediato corri hasta la choza y cada una de las tiendas, y por fin nuevamente a la locomotora. Ni el conductor ni el encargado de la caldera haban abandonado sus puestos. Seor Ballantyne, esos paganos sanguinarios nos caern encima en cualquier momento. Espere! le grit Ralph, mientras trepaba por el costado del vagn de ganado que segua a la carbonera. Quit los cerrojos y la puerta cay formando una rampa con gran estruendo. Ralph sac los caballos del vagn. Eran cuatro, uno de los cuales ya estaba ensillado; no los haba podido hallar mejores. Se detuvo slo el tiempo necesario para ajustar la cincha y se lanz sobre la montura con el fusil en la mano. No pienso esperar aqu! grit el conductor. Dios bendito, esos negros son unos animales! Si mi esposa y mi hijo estn aqu, tendr que llevarlos de vuelta. Espreme una hora Pidi Ralph. No pienso esperar un minuto ms. Me voy dijo el conductor. Entonces, vyase al diablo. Ralph azuz a su caballo; que se lanz al galope tirando de los animales de refresco, y tom la senda que recorra el flanco del kopje hacia el campamento. Mientras cabalgaba volvi a pensar que tal vez debera haber hecho caso a Aaron Fagan y haber reclutado jinetes en Kimberley para que lo acompaaran; pero tena la absoluta certeza de que no podra soportar las pocas horas necesarias para hallar a hombres de confianza, y por esa razn sali de Kimberley menos de media hora despus de recibir el telegrama de Tati; el tiempo necesario para tomar su Winchester, llenar las mochilas de municiones y llevar los caballos desde el establo de Aaron hasta la zona de carga y descarga. Antes de girar en el recodo de la colina, mir por encima del hombro y vio que la locomotora ya enfilaba bufando la curva de los rieles rumbo al sur. Ahora, por lo que saba, bien poda ser el nico hombre blanco con vida en todo Matabeleland. Entr al galope en el campamento. Ya haban pasado por all, pues se apreciaban los inequvocos indicios de un saqueo, entre ellos la deshecha carpa de Jonathan y su ropa esparcida en el polvo.

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Cathy! grit Ralph al desmontar. JonJon! Dnde estn? Sinti un susurro de papeles bajo los pies y baj la mirada: la carpeta de dibujos de Cathy se haba abierto; sus pinturas yacan desgarradas y sucias: Ralph levant una de ellas y reconoci las hermosas flores cnicas de la Kigelia africana. Trat de alisar la hoja arrugada, pero comprendi que el gesto era ftil. Corri a la tienda en que vivan y desgarr la abertura. Cathy yaca de espaldas, con el beb por nacer a un lado. Haba prometido a Ralph una nia... y haba cumplido su promesa. Cay de rodillas junto a ella y trat de levantarle la cabeza, pero su cuerpo estaba ya terriblemente rgido, como una estatua tallada en mrmol. Al levantarla vio la gran depresin cncava en la parte trasera del crneo. Retrocedi y salt al exterior. Jonathan! JonJon! Dnde ests? Deambul por el campamento como un loco. Jonathan, por favor, Jonathan! Al no encontrar a ningn ser viviente, entr tambalendose en la selva que cubra la ladera. Jonathan! Soy pap. Dnde ests, querido? En su angustia comprendi que sus gritos podan atraer a los amadodas, tal como el balido de la cabra atrae al leopardo, y de pronto dese con toda su alma que eso ocurriera. Vengan a buscarme a m tambin! grit al bosque silencioso. Se detuvo para disparar el Winchester al aire, y los ecos rebotaron valle abajo. Hasta que ya no pudo seguir corriendo y gritando. Exhausto, se apoy contra el tronco de un rbol. Jonathan gru dnde ests, mi pequeo? Lentamente volvi a bajar la colina, avanzando como si fuera muy viejo; al llegar al borde del campamento se detuvo a mirar algo que resaltaba en el pasto y se inclin para recogerlo. Despus de darle varias vueltas en la mano lo apret en el puo hasta que sus nudillos tomaron un blanco increble. Lo que sostena era una banda de piel de topo, suavemente curtida. Con aquel objeto an en la mano; fue al campamento para preparar el entierro de sus muertos. Robyn St. John despert a causa de una suave rascadura en la persiana de su dormitorio y se incorpor sobre un codo.

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Quin es? Soy yo, Nomusa.

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Juba, mi palomita, no te esperaba. Robyn sali de la cama para acercarse a la ventana y al abrir la persiana vio que Juba estaba acurrucada debajo del alfizar. Ests helada Exclam la doctora, y la tom del brazo. Vas a morirte de fro. Ven adentro y te buscar una manta. Espera, Nomusa. Juba la agarr entonces de la mueca. Tengo que irme. Pero si acabas de llegar. Nadie debe saber que he venido. Por favor, no se lo digas a nadie, Nomusa. Qu pasa? Ests temblando. Escucha, Nomusa. No poda abandonarte. Eres mi madre, mi hermana, mi amiga. No poda abandonarte. Juba... No hables y escucha un momento rog la matabele. Tengo muy poco tiempo. Fue entonces cuando Robyn comprendi que no era el fro nocturno lo que estremeca el corpachn de Juba, sino los sollozos provocados por el miedo. Debes irte, Nomusa. T, Elizabeth y el nio. No hagas las maletas. Salgan ahora mismo hacia Bulawayo, donde quizs estarn a salvo. No hay otra posibilidad mejor. No te comprendo, Juba. Qu tontera es sa? Vienen, Nomusa, ya vienen. Por favor, apresrate. Y desapareci, rpida y silenciosamente; a pesar de ser tan voluminosa, fue como si se fundiera con las sombras entre los rboles, y cuando Robyn encontr su chal y pudo correr por la galera, no hall rastro de ella. Juba, ven aqu! Me oyes? No quiero ms tonteras! Se detuvo ante la iglesia, sin saber qu camino tomar. Juba! Dnde ests? El grito de un chacal rompi el silencio, y otro contest en el pico del paso, donde el camino a Bulawayo cruzaba las colinas. Juba! La hoguera encendida frente al hospital se haba apagado, y Robyn se acerc para echar un leo. El silencio era antinatural. Con el fuego

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reavivado, la visibilidad era mayor, y trep los escalones de la cabaa ms prxima. Las esterillas de los pacientes formaban dos hileras, una frente a otra a lo largo de ambas paredes, pero estaban vacas. Hasta los ms graves haban desaparecido, seguramente llevados en vilo, pues algunos no estaban en condiciones de caminar. Robyn se envolvi los hombros con el chal. Pobres paganos ignorantes dijo en voz alta. Otra vez se han asustado por alguna hechicera. Huyen hasta de su sombra. Se volvi con tristeza para caminar por la oscuridad hacia la casa, y distingui una luz encendida en el cuarto de Elizabeth. La puerta se abri al subir Robyn los peldaos de la galera. Mam! Eres t? Qu ests haciendo, Elizabeth? Me pareci or voces. Robyn no quera alarmar a su hija pero despus de todo era una joven sensata que no se pondra histrica por una tonta supersticin matabele. Juba ha estado por aqu. Segn dijo, tenemos otro ataque de miedo a hechizos y encantamientos, y volvi a huir. Qu te ha dicho? Oh, que debamos ir a Bulawayo para escapar de cierto peligro: Elizabeth sali a la galera en camisn y con una vela en la mano. Juba es cristiana, no cree en brujeras observ en tono preocupado. Qu ms dijo? Slo eso asegur Robyn, bostezando. Me vuelvo a la cama. Dio un paso por la galera, pero volvi a detenerse. Ah, los otros han huido y el hospital est desierto. Qu cosa ms irritante! Mam, creo que tendramos que hacer lo que Juba dijo. Qu quieres decir con eso? Creo que deberamos irnos inmediatamente a Bulawayo. Elizabeth, tena mejor opinin de ti. Tengo un horrible presentimiento... Tal vez el peligro sea real. sta es mi casa; tu padre y yo la construimos con nuestras propias manos, y no hay fuerza humana que me obligue a abandonarla dijo Robyn con firmeza. Ahora vuelve a la cama. Maana, sin ninguna ayuda, tendremos un da muy atareado.

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Permanecan en cuclillas, en largas hileras silenciosas sobre el pasto, bajo la cima de las colinas, y Gandang se paseaba silencioso entre ellas, detenindose de vez en cuando para intercambiar alguna palabra con un antiguo camarada de armas, para revivir el recuerdo de otra espera antes de una batalla, aos atrs. Era extraa esa situacin, puesto que en los viejos tiempos se habran sentado tras los largos escudos, no por comodidad sino para ocultar la silueta a cualquier enemigo incauto hasta el momento de golpearlo con el terror en el vientre y el acero en el corazn. Ahora bien, sentarse en cuclillas sobre los escudos evitaba que algn joven enardecido por la locura divina tamborileara prematuramente sobre el cuero crudo con su azagaya; dando aviso de la presencia del impi. Tambin era extrao no ver todos los ornamentos propios de los guerreros; las plumas, las pieles y los rabos de vaca, los cascabeles de guerra en tobillos y muecas, los altos tocados que convertan a un hombre en un gigante. Al contrario, estaban vestidos como los novatos, como nios sin bautismo de sangre, slo con las faldas a la cintura. Menos mal que las cicatrices del cuerpo y el fuego de los ojos desmentan esa impresin. Gandang se senta ahogado por un orgullo que no haba credo volver a experimentar. Los amaba; amaba su valor; aunque su rostro permaneca quieto e inmutable, el amor le brillaba en los ojos. Ellos lo recogieron y se lo devolvieron cien veces. Baba! le decan con voces suaves y profundas. Padre, creamos que jams volveramos a luchar junto a ti. Padre, aquellos de tus hijos que mueran hoy sern jvenes para siempre. Al otro lado de las colinas, un chacal gimi y recibi respuesta a poca distancia. El impi haba tomado posiciones, extendido a lo largo de las colinas de Khami como una mamba enroscada y alerta. En el cielo haba ya un resplandor; la falsa aurora, que sera seguida por una oscuridad ms profunda hasta que amaneciera de verdad, la intensa oscuridad que los amadodas conocan y aprovechaban tan bien. Se agitaron en silencio y clavaron la empuadura de la azagaya entre sus talones, a la espera de la orden: Arriba, hijos mos. Es la hora de las espadas. Pero esta vez la orden no lleg, y la verdadera aurora inund el cielo de sangre. Bajo su luz, los amadodas se miraron entre ellos con aspecto incrdulo. Uno de los guerreros ms antiguos, que haba ganado su reputacin en cincuenta campos de batalla, se acerc a Gandang, que estaba sentado a solas a un lado del impi, y habl en nombre del resto. Baba, tus hijos estn confundidos. Dinos por qu esperamos. Viejo amigo, estn vuestras espadas tan sedientas de la sangre de mujeres y bebs que no pueden aguardar mejores presas?

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Podemos esperar tanto tiempo como ordenes, pero es difcil. Viejo amigo, he puesto a una cabra tierna como cebo para un leopardo le dijo Gandang. Y dej que la barbilla volviera a hundirse entre los grandes msculos de su pecho. El sol asom, dor las copas de los rboles sobre las colinas, y aun entonces Gandang no se movi y las filas silenciosas aguardaron a su lado sobre la hierba. Un joven guerrero susurr a otro: La tormenta ya ha comenzado; en todas partes nuestros hermanos estn atareados, y se burlarn de nosotros cuando sepan que permanecimos sentados en la cima de la colina. Uno de los ms viejos le sise una reprimenda y el joven guerrero guard silencio; pero otros muchachos, ms all, se movieron inquietos. Una azagaya choc contra la de un vecino. Gandang no levant la cabeza. De pronto, desde la cima de la colina, un pjaro grit de un modo agudo y penetrante, caracterstico en la pradera. Slo un odo muy aguzado habra detectado algo extrao en l, y sin embargo Gandang se levant. Viene el leopardo dijo con absoluta serenidad. Camin hasta un punto desde donde poda ver toda la ruta que llevaba a la ciudad de Bulawayo. El centinela que haba lanzado el grito del faisn silvestre seal con la empuadura de su azagaya sin decir nada. Un coche abierto y una tropa de jinetes suba por el sendero, y Gandang los cont: once; avanzaban a paso vivo, directamente en direccin a las colinas de Khami, y en vanguardia una silueta inconfundible aun a tanta distancia: la estatura, la posicin vigilante de la cabeza, los largos estribos. Un Ojo Brillante! salud Gandang. Te he esperado durante largas lunas. Al general Mungo St. John le haban despertado en medio de la noche. An con el pijama puesto, escuch la histrica informacin de un sirviente de color que escap del puesto comercial a diecisis kilmetros de all; narr un descabellado relato de matanzas e incendios, pero su aliento ola a buen coac de El Cabo. Est borracho dijo Mungo St. John. Llvenselo y denle una buena paliza. El primer hombre blanco entr en la ciudad tres horas antes del amanecer; con una herida de arma blanca en el muslo y el brazo izquierdo quebrado en dos partes por golpes de maza, iba aferrado al cuello de su caballo con el brazo sano. Los matabeles se han alzado! grit. Estn incendiando las granjas! Y resbal de la montura, desvanecido.

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En cuestin de pocas horas, haba ya cincuenta carretas formando una defensa en la plaza del mercado, arrastradas a fuerza de brazos por la carencia de bueyes; todas las mujeres y los nios de la ciudad estaban dentro del crculo ocupados en cortar vendas recargar municiones y hornear galletas por si se produca un sitio. Los pocos hombres en buena condicin fsica que el doctor Jameson no se llev a Transvaal fueron rpidamente organizados en tropas y se proporcionaron caballos y fusiles a aquellos que no los tenan. En medio del ajetreo y la confusin, Mungo St. John pidi un coche abierto y un cochero de color; eligi a los jinetes ms aptos y mejor montados y, ejerciendo su autoridad de administrador suplente, dio la orden: Sganme! Al cabo de unas pocas horas, fren a su caballo en la cima de las colinas, sobre la misin de Khami, all donde la senda era ms estrecha y el bosque formaba un muro a cada lado. Hizo sombra con la mano a su nico ojo. Gracias a Dios! susurr. Los techos de paja de la misin, que l tema ver en llamas, se levantaban serenos en el tranquilo valle verde. Los caballos sudaban y resoplaban por la carrera colina arriba, pero en el momento en que llegaron a su lado, y sin dejar un segundo de descanso, volvi a gritar la orden: Tropa, adelante! Y pic espuelas hacia el sendero seguido por sus soldados. Robyn St. John sala de la choza redonda que constitua su laboratorio y, en cuanto reconoci al hombre que conduca la columna, puso los brazos en jarras y levant indignada la barbilla. Qu significa esta intromisin, seor? Pregunt. Seora, la tribu matabele se ha sublevado; asesinan a hombres, mujeres y nios, e incendian las viviendas. La doctora dio un protector paso atrs, pues Robert haba salido de la clnica para colgarse de sus faldas. He venido a llevarles, a usted y a sus hijos, a lugar seguro. Los matabeles son amigos mos dijo Robyn. No tengo nada que temer de ellos. sta es mi casa y no pienso dejarla. No tengo tiempo para permitirle su predileccin por las discusiones, seora dijo de mala gana, y se irgui en los estribos. Elizabeth! grit hacia el interior. La muchacha sali a la galera de la casa. Los matabeles se han alzado y todos corremos peligro de muerte. Tienes dos minutos para reunir los efectos personales que tu familia pueda necesitar.

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No le prestes atencin, Elizabeth! grit Robyn, enojada. Nos quedamos aqu. Antes de que ella se diera cuenta de las intenciones de Mungo, el general espole a su caballo, obligndolo a retroceder hacia la puerta del laboratorio, y se inclin desde la montura para ceir la cintura de Robyn. La levant sobre el pomo de la silla, con el trasero en el aire y las faldas alrededor de las caderas. Ella pate y grit furiosa, pero Mungo acerc su caballo al coche abierto y, con un impulso del hombro, la dej caer en el asiento trasero con otro revoloteo de enaguas. Si no se queda ah, seora, no vacilar en hacerla atar, lo cual resultara bastante indigno. Jams le perdonar esto! jade ella, con los labios blancos de ira. Pero comprendi que el hombre hablaba en serio. Robert orden Mungo St. John a su hijo, ve con tu madre inmediatamente. El nio corri al coche y subi. Elizabeth! volvi a bramar Mungo. Date prisa, pequea! La vida de todos nosotros depende ahora de nuestra propia rapidez. La muchacha sali corriendo a la galera con un bulto sobre los hombros. Bien! Exclam el general, sonrindole. Siempre haba sido su hijastra favorita; hermosa, valiente y de mente despejada. Descabalg de un salto para ayudarla a subir al coche y volvi a su montura. Tropa, adelante! Al trote! orden. La columna sali del patio, con el coche en ltimo trmino y los diez soldados, en filas de dos, casi al frente: a cinco cuerpos de ventaja cabalgaba Mungo St. John. Elizabeth, a su pesar, senta una deliciosa emocin mezclada con miedo, ya que todo era muy distinto de su tranquila y habitual rutina; los hombres armados, la urgencia, la tensin que cada uno demostraba, la oscura amenaza de lo desconocido a su alrededor, lo romntico de ese fiel esposo cabalgando por el valle de la muerte para salvar a la mujer amada... Qu noble y audaz se le vea a la cabeza de la columna y con qu facilidad montaba! Y cuando se volva para mirar el coche, qu implacable su sonrisa! Slo un hombre en el mundo entero poda compararse a l. Si al menos Ralph Ballantyne hubiera acudido a salvarla! Ese pensamiento era pecaminoso y como tal lo apart con prontitud; para distraerse; mir colina abajo. Oh, mam! grit, al tiempo que brincaba en el coche sealaba con el dedo. Mira!

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La misin entera estaba en llamas la iglesia, la casa las salas de los pacientes... todo. Bajo la mirada horrorizada de Robyn, pequeas siluetas oscuras corran por el sendero con antorchas de pasto seco, y una de ellas se detuvo para lanzar la suya sobre el techo de la clnica. Mis libros susurr Robyn, todos mis papeles, la obra de mi vida entera. No mires, mam. Elizabeth se dej caer junto a ella en el asiento y ambas se abrazaron como nios perdidos. La pequea columna lleg a lo ms alto del paso; sin detenerse, los caballos cansados iniciaron la pendiente... y los matabeles atacaron a la vez desde ambos lados del camino, saliendo de entre la maleza en dos olas negras, y el rugido de sus cnticos de guerra se agigant como el sonido de una avalancha que cobrara impulso al descender bruscamente. Los soldados venan con las carabinas amartilladas y las culatas apoyadas en el muslo derecho pero el ataque de los matabeles fue tan sbito que slo pudieron descargar una vez, y eso no afect en nada a los atacantes. De inmediato, a medida que los caballos retrocedan relinchando de pnico, los soldados se vieron arrancados de sus sillas y atravesados sin piedad por las espadas de aquellos guerreros enloquecidos en su sed de sangre que despus se lanzaban sobre los cuerpos gruendo y mostrando los dientes, como los galgos al desgarrar el cadver del zorro. Un corpulento guerrero, reluciente de sudor, sujet al carretero por una pierna y lo arroj del pescante. Estaba an en el aire cuando otro de los matabeles lo atraves con la ancha hoja de su azagaya. Slo Mungo St. John, un tanto ms adelantado, logr alejarse con un nico golpe de azagaya en el costado; la sangre le chorreaba por la bota de montar y le goteaba desde el tacn. Aun as se mantuvo bien erguido en la silla y mir sobre las cabezas de los matabeles, directamente a los ojos de Robyn. Fue slo por un instante, ya que de inmediato hizo caracolear a su caballo y se lanz contra la masa de guerreros negros, en direccin al coche. Dispar su pistola al rostro de uno de ellos que salt para sujetar la cabeza de su caballo, pero otro, desde el lado contrario, lo atraves con una estocada desde abajo. Mungo St. John gru y pic espuelas. Aqu estoy! grit No te preocupes, querida! Entonces, un guerrero le atraves el vientre y no pudo hacer ms que doblarse de dolor, al tiempo que el caballo caa mortalmente herido. A pesar de que eso pareca su final, Mungo St. John se levant como por obra de un milagro con la pistola en la mano. Haba perdido el parche del ojo, y la cuenca vaca le daba una expresin tan demonaca que por un momento, los matabeles retrocedieron. l en el centro con las terribles heridas del pecho y del vientre desangrndole.

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Gandang sali de entre la multitud, y el silencio cay sobre todos mientras los dos hombres se encontraban cara a cara, Mungo trat de levantar la pistola, pero le fallaron las fuerzas y entonces Gandang hundi su hoja plateada en mitad del pecho de Mungo St. John, hasta que la azagaya asom por la espalda. El matabele se irgui sobre el cuerpo cado, puso un pie sobre el pecho y tir de su espada, lo que produjo un ruido de succin, como una bota al pisar lodo espeso. Fue el nico sonido; tras l, slo hubo un silencio ms terrible que los cantos de guerra y los gritos de los moribundos. La densa multitud de cuerpos negros se cerr sobre el coche, ocultando los cadveres de los soldados muertos y formando un crculo alrededor de Mungo St. John, tendido de espaldas, las facciones an retorcidas en una mueca de ira y de agona. Uno por uno, los guerreros levantaron la cabeza para mirar al grupito de mujeres y al nio acurrucados en el coche abierto. El aire mismo estaba cargado de amenaza, y los matabeles tenan los ojos vidriosos por la locura asesina; la sangre les salpicaba brazos, pecho y cara, como una macabra pintura de guerra. Se mecan como la hierba de la pradera ante la brisa suave. En la retaguardia, una sola voz comenz a canturrear, pero antes de que otros pudieran unrsele, Robyn St. John se puso en pie y los mir desde lo alto. El murmullo muri en el silencio. Robyn se inclin hacia delante y recogi las riendas. Nadie se movi. Ella sacudi las riendas y las mulas iniciaron la marcha al paso. Gandang hijo de Mzilikazi, induna principal de los matabeles, se apart del camino, y detrs de l se abrieron las filas de sus amadodas para dejar pasar a las mulas por el espacio abierto entre los cadveres mutilados de los soldados. Robyn mantena la vista fija al frente, sosteniendo las bridas con rigidez, y slo una vez, al pasar por el sitio donde yaca Mungo St. John, mir hacia abajo. El coche sigui bajando por la colina; cuando Elizabeth volvi a mirar atrs, el camino estaba desierto. Se han ido, mam susurr. Entonces not que su madre se estremeca en violentos sollozos y le rode los hombros con un brazo. Por un momento, Robyn se recost contra ella. Era un hombre terrible, pero... Que Dios me perdone, yo lo amaba tanto... susurr. Por fin irgui la espalda y azuz a las mulas, obligndolas a trotar hacia Bulawayo.

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Ralph Ballantyne cabalgaba en la noche por el escabroso sendero que atravesaba las colinas y no por la amplia carretera, con los caballos de refresco cargados de alimentos y mantas recogidos en el campamento. Los condujo al paso sobre el terreno pedregoso en previsin de futuros esfuerzos. Llevaba el fusil cruzado en el regazo, y cada media hora detena a su caballo y disparaba tres veces hacia el cielo estrellado. Tres disparos: la seal de llamada en todo el mundo. Cuando los ecos se apagaban en las colinas, escuchaba atentamente, se inclinaba en la montura para cubrir todas las direcciones y gritaba su desesperacin a los silencios de la espesura: Jonathan! Jonathan! Despus volva a su paso lento por la oscuridad. Cuando lleg la aurora abrev los caballos en un arroyo y los dej pastar durante algunas horas, sentado en el cono de un hormiguero para vigilarlos mientras masticaba galletas y carne, alerta ante cualquier ruido. Era extraa la cantidad de ruidos de la selva que podan parecerse a los gritos de un nio para quien deseara orlos. Si el canto de un pjaro lo hizo levantarse con el corazn agitado el chillido de un gato salvaje o los gemidos del viento en las copas de los rboles le produjeron una profunda perturbacin. A media maana subi a la montura y volvi a marchar, a pesar de saber que a la luz del da aumentaba el peligro de tropezar con una patrulla de matabeles; aun as, la posibilidad no lo desanimaba, al contrario, la recibira de buen grado. Muy dentro de s haba una zona fra, oscura y desconocida, y ahora, mientras cabalgaba, la explor, descubriendo all odio y enojo. En esa marcha por los hermosos bosques, bajo la clara luz del sol, comprob que era un extrao para s mismo; hasta entonces no haba sabido qu era, pero comenzaba a descubrirlo. Detuvo a su caballo en la cima de un barranco desnudo, donde los ojos matabeles podran verlo desde lejos, y deliberadamente dispar otras tres veces. Al comprobar que ningn grupo de guerreros acuda a la convocatoria, su odio y su clera se tornaron mayores. Una hora despus del medioda ascendi por la colina donde Zouga mat muchos aos atrs al gran elefante y mir hacia abajo: la mina Harkness. Los edificios estaban incendiados. Al otro lado del barranco, los muros que Harry Mellow haba construido como vivienda para Vicky seguan an en pie; pero las ventanas vacas semejaban los ojos de una calavera, las ennegrecidas vigas del techo haban cado bajo el peso de la paja quemada, los jardines estaban pisoteados, y en el csped yaca la cama de bronce, con el relleno del colchn saliendo de las desgarraduras, los bales con la dote de Vicky rotos y su contenido chamuscado y esparcido.

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Valle abajo, el depsito y la oficina de la mina tambin haban sido incendiados; an humeaban algunos bultos con mercancas. En el aire flotaba el hedor de la goma y el cuero quemados, al que se le aada otro desconocido hasta ese momento para Ralph; no obstante, supo por instinto que era carne humana asndose, y el estmago le dio un vuelco. En los rboles, alrededor de los edificios, esperaban cientos de cuervos de distintas variedades, un evidente indicio de que el banquete era prometedor. Ralph condujo a su caballo hacia abajo y, casi de inmediato, hall los primeros cadveres de guerreros matabeles, segn comprob con sombra satisfaccin; Harry Mellow se haba defendido mejor que los obreros del ferrocarril. Ojal se haya llevado a un millar de estos carniceros negros consigo dese en voz alta, mientras avanzaba con cautela y el fusil dispuesto. Desmont tras las ruinas de un depsito y at a los caballos con un nudo falso por si necesitaba soltarlos a la carrera. En ese lugar haba ms matabeles muertos, tendidos entre sus propias armas rotas, y otros tres o cuatro yacan dentro del depsito incendiado como bultos irreconocibles. El olor a carne quemada era fortsimo. Con el fusil siempre en la mano, Ralph camin entre la ceniza y los escombros hacia la esquina del edificio; el aleteo de los cuervos cubra cualquier ruido que pudiera hacer y le indujo a prevenirse an ms ante una sbita carga de guerreros que tal vez lo aguardaban emboscados. Asimismo, se dispuso a afrontar el posible hallazgo de los cadveres de Harry y de la pequea Vicky, tan rubia y bonita, ya que el haber enterrado los cuerpos mutilados de algunos de sus seres queridos no era antdoto suficiente para soportar nuevos horrores. Lleg a la esquina del edificio, se quit el sombrero y mir con cuidado al otro lado de la pared. Entre el depsito incendiado y la boca del primer foso de exploracin abierto por Harry haba unos doscientos metros de terreno descubierto, distancia alfombrada de guerreros muertos desigualmente agrupados; algunos estaban retorcidos en agnicas esculturas de miembros negros; otros yacan como si descansaran en una posicin fetal. La mayora ya haba sufrido los efectos de la labor de aves y chacales, pero otros estaban intactos. Esa matanza dio a Ralph una amarga sensacin de placer. Bien por ti, Harry susurr. Iba a dar un paso al descubierto cuando los tmpanos le vibraron con la brutal explosin de un disparo, a tan poca distancia que sinti agitrsele el pelo de la frente. En el acto, retrocedi hasta protegerse tras la pared, donde tuvo que sacudir la cabeza para despejar un persistente zumbido en los odos. Esa bala deba de haberle pasado a dos centmetros o poco ms,

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demasiado buen tiro para un matabele si se tena en cuenta su proverbial mala puntera. Haba obrado con descuido. Los montones de guerreros muertos le llevaron a pensar que el impi, una vez terminada su sangrienta misin, ya no estaba all. Estpida suposicin. Corri agachado a lo largo del edificio, vigilando el flanco abierto con la vista aguzada por la adrenalina. A los matabeles les encantaba rodear a sus vctimas; si estaban frente a l, pronto estaran en la retaguardia entre los rboles. Lleg hasta los caballos, desat las bridas y los condujo sobre la ceniza caliente hasta el amparo de las paredes; all sac de las alforjas un cargador de municiones y se lo colg del otro hombro, cruzndose el pecho como un bandido mexicano mientras murmuraba para s: Bueno, negros malnacidos, quememos un poco de plvora. Una esquina del muro de piedra se haba derrumbado, justo donde el ladrillo sin cocer no pudo soportar el calor, y su abertura pareca desigual y servira para disimular el perfil de su cabeza; adems, la pared trasera lo protegera de un disparo por la espalda. Espi con detenimiento el terreno ensangrentado, ya que era seguro que se ocultaban, quizs en el matorral que creca sobre la excavacin de la mina. De pronto, con un sobresalto, not que la boca de la mina tena una barricada hecha con montones de maderos y algo que pareca bolsas de maz. Aquello no tena sentido, pero de inmediato tuvo su confirmacin, pues se produjo un vago movimiento detrs de la barricada, en la garganta de la excavacin, y otra bala silb bajo la nariz de Ralph arrancando el borde de la pared y cegndolo con polvo de ladrillo. Agach la cabeza y se limpi los ojos. Entonces llen de aire sus pulmones y aull: Harry! Harry Mellow! Se hizo el silencio; hasta los cuervos y los chacales se inmovilizaron a causa de los nuevos disparos. Harry, soy yo, Ralph! Le respondi un dbil grito, y Ralph se incorpor de un salto y corri hacia la mina. Harry Mellow vena hacia l a toda prisa, saltando por encima de los montones de matabeles muertos, con una amplia sonrisa en la cara. Se encontraron a medio camino y se abrazaron sin decir palabra y con toda la violencia del alivio; antes de que pudieran hablarse, Ralph mir por encima del ancho hombro del norteamericano. Otras siluetas salan de la barricada: Vicky, vestida con pantalones y camisa de hombre, un fusil en la mano y el pelo cobrizo enredado sobre los hombros; Isazi, el diminuto carretero zul, y otra silueta ms pequea que
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corra delante de todos. El nio agitaba los brazos y tena el rostro contrado. Ralph lo levant para apretarlo contra su pecho, apoyando su mejilla barbuda contra la piel de terciopelo. Jonathan... murmur antes de que le fallara la voz. Aquel cuerpecito clido y el olor lechoso de su transpiracin eran casi insoportables de dao y amor. Pap apart la cara, plido y apenado. No pude cuidar a mam. Ella no me dej. Est bien, JonJon susurr el padre. Hiciste lo que estaba en tus manos... Y rompi a llorar; con los sollozos secos del hombre llevado hasta las fronteras ms remotas del amor. Aunque le dola soltar a su hijo por un solo instante, hizo que Jonathan ayudara a Isazi a alimentar los caballos ante la entrada de la mina y llev aparte a Vicky y a Harry Mellow. En la penumbra del tnel, donde no pudieran verle el rostro, les dijo sin ms: Cathy ha muerto. Cmo? Exclam Harry, quebrando el asombrado silencio. Cmo ha ocurrido? Mal. Muy mal. No quiero hablar de eso. Harry abraz a Vicky, y Ralph prosigui: No podemos quedarnos aqu. Hemos de elegir entre la cabecera del ferrocarril o Bulawayo. A estas alturas, la ciudad habr sido incendiada y saqueada seal Harry. Y entre la mina y la cabecera del ferrocarril quiz se esconda un impi. De todos modos, si Vicky quiere correr el riesgo de llegar hasta all, podramos enviarlos, a ella y a JonJon, en el primer tren que llegue y vuelva hacia el sur. Y despus? inquiri Harry. Qu pasar despus? Despus ir a Bulawayo, donde, si an queda alguien con vida, necesitarn la ayuda de hombres capaces de combatir. Vicky? consult Harry a su mujer. Mi madre y mi familia siguen en Bulawayo. sta es la tierra donde nac, y no pienso huir de ella. Ralph asinti. Para l habra sido una sorpresa que aceptara ir al sur.

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Nos pondremos en marcha en cuanto hayamos comido. Tomaron el penoso camino hacia el norte, en el que las carretas abandonadas durante la peste bovina se espaciaban a intervalos tan regulares como los mojones, con las lonas ya podridas; lo poco que quedaba de las cargas despus del saqueo estaba esparcido por el suelo. Entre las varas yacan los restos momificados de los bueyes tal como haban cado, con la cabeza torcida hacia atrs por las convulsiones que les causaron la muerte. De vez en cuando se encontraban con muestras ms recientes y dolorosas de saqueo y destruccin; por ejemplo, uno de los coches de lnea de Zeederberg estaba detenido en medio de la ruta, con las mulas muertas a estocadas y, colgando de las ramas de un arbusto espinoso, los cadveres destripados del conductor y sus pasajeros. En el puesto comercial del ro Inyati slo quedaban en pie las paredes ennegrecidas. All se encontraron con una imagen distinta de la macabra mutilacin habitual de los muertos: los cuerpos desnudos de la esposa y las tres hijas del comerciante se alineaban en pulcro orden en el patio frontal, con las empuaduras de las mazas clavadas en las partes ntimas, mientras que el hombre haba sido decapitado; su tronco arda en el fuego, y la cabeza, clavada en una azagaya, mostraba una mueca burlona en el centro del camino. Al pasar por all, Ralph cubri con su chaqueta la cara de Jon Jon y lo estrech en sus brazos. Hizo que Isazi explorara el puesto, y el zul descubri que estaba defendido. Ralph cerr el pequeo grupo, que avanz al galope, y as sorprendieron a los diez o doce amadodas matabeles; mataron a cuatro de ellos mientras corran en busca de sus armas, pero el resto pudo llegar a la orilla opuesta, entre el polvo y el humo de la plvora. Continuaron avanzando y nadie los sigui, aunque Ralph, concibiendo la posibilidad de que as fuera, volvi sobre sus pasos para preparar una posible emboscada al lado del camino. Pas la noche con Jonathan en el regazo y sin poder dormir a causa de pesadillas en que vea a Cathy gritando y pidiendo misericordia. Al amanecer descubri que, sin darse cuenta, haba sacado de su chaqueta la piel de topo y la tena hecha un ovillo en la mano; volvi a introducirla en el bolsillo con mucho cuidado, como si guardara algo raro y precioso. Cabalgaron en direccin norte durante todo el da, dejando atrs pequeas minas de oro y hogares en donde las familias haban comenzado a forjarse una nueva vida; algunos de sus miembros fueron tomados completamente por sorpresa cuando an vestan sus camisas de dormir. Un nio yaca aferrado a su osito de felpa, mientras el cadver de su madre estiraba hacia l los dedos sin llegar a tocarle sus rizos ensangrentados. Otros haba vendido cara su vida; los cadveres de matabeles sembraban los alrededores de las casas incendiadas como astillas lanzadas por una sierra. En cierta ocasin encontraron a varios amadodas muertos, pero

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ningn indicio de gente blanca. En cambio, s observaron huellas de caballos y de un carruaje en la misma direccin que ellos seguan. Los Anderson dijo Ralph. Escaparon. Quiera Dios que estn en Bulawayo. Vicky quera pasar por la misin de Khami, utilizando la vieja carretera, pero Ralph se neg. Si estn all, ya es demasiado tarde, tal y como has podido ver, y si escaparon, los hallaremos en Bulawayo. Entraron en la ciudad en la maana del tercer da. Las barricadas se abrieron para dejarlos entrar al enorme refugio de la plaza, donde los habitantes se agolparon alrededor de ellos, ametrallndolos con preguntas. Vienen los soldados? Ha visto a mi hermano? Estaba en la mina Antlope. Tiene alguna noticia? Vicky llor otra vez, la primera desde que abandonaron la mina, al ver a su madre que la saludaba desde una carreta en la plaza del mercado. Elizabeth baj del vehculo y se abri paso por entre la multitud hasta el caballo de Ralph. Y Cathy? Pregunt. l sacudi la cabeza y de inmediato vio su propio dolor reflejado en aquellos claros ojos de miel oscura. Elizabeth alarg los brazos y desmont a JonJon. Yo cuidar de l le indic a Ralph con delicadeza. La familia estaba instalada en un rincn del refugio central. Bajo la direccin de Robyn y Louise, la carreta se haba convertido en un hogar poco espacioso pero adecuado. En el primer da de la revuelta, Louise y Jan Cheroot, el pequeo hotentote, llegaron con ese vehculo desde Kings Lynn, despus de que uno de los supervivientes del ataque matabele contra la mina Victoria pasara al galope por la casa con una advertencia apenas coherente. Ellos, ya alarmados por la desercin de los trabajadores y sirvientes matabeles, se tomaron tiempo para llenar la carreta con lo estrictamente imprescindible: comida enlatada, mantas y municiones. As partieron hacia Bulawayo; Jan Cheroot llevaba las riendas y Louise iba sentada sobre los bultos con un fusil en las manos. Dos veces haban visto pequeos grupos de guerreros matabeles en la distancia, pero unos pocos disparos de aviso los mantuvieron alejados, y lograron llegar a la ciudad entre los primeros refugiados.

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Por esa razn, la familia no tuvo que depender de la caridad de los habitantes de la ciudad, como tantos otros que llegaban a Bulawayo slo con un caballo agotado y un fusil sin municin. Robyn instal una clnica improvisada bajo un toldo de lona, junto a la carreta, y por encargo del Comit de Sitio supervisaba tambin la salud y las condiciones sanitarias del refugio. Mientras tanto, Louise se haca cargo de las otras mujeres e impona un sistema de racionamiento de comida y productos esenciales; asimismo, distribua el cuidado de los cinco o seis hurfanos que haba entre madres adoptivas y organizaba otras actividades, desde juegos infantiles hasta el adiestramiento en la carga y manejo de armas de fuego de aquellas damas que no posean esa habilidad. Ralph dej que Vicky diera a su madre la noticia de la muerte de Cathy, mantuvo a JonJon bajo el cuidado de Elizabeth y cruz el refugio en busca de un miembro del Comit de Sitio. Ya haba oscurecido cuando volvi a la carreta, un poco sorprendido al observar en la ciudad un cierto aire festivo. A pesar de las terribles prdidas sufridas por la mayor parte de las familias y de la amenaza que representaban los oscuros impis reunidos ms all de las defensas, los gritos de los nios que jugaban al escondite entre las carretas, las alegres notas de una armnica, la risa de las mujeres y el animoso resplandor de las fogatas podran haber correspondido a un picnic en tiempos ms felices. Elizabeth haba baado a Jonathan y a Robert, que tenan ahora la piel rosada y perfumada de jabn desinfectante, y ya durante la cena les estaba contando un cuento que les haca brillar los ojos como bolitas de vidrio a la luz de las lmparas. Ralph se lo agradeci con una sonrisa y acto seguido llam a Harry Mellow con un ademn de la cabeza. Los dos hombres se alejaron con aire indiferente, como si fueran a pasear por el crculo de carretas, cada vez ms oscuro; pero caminaban con las cabezas muy juntas. Ralph dijo, en voz baja: El Comit de Sitio parece estar funcionando bien. Ya han efectuado un censo del refugio y calculan que hay seiscientos treinta y dos mujeres y nios y novecientos quince hombres. La defensa de la ciudad es bastante segura, y les alegr saber que la noticia ha llegado a Kimberley y a Ciudad del Cabo. Yo les traje las primeras noticias que han tenido del exterior desde que comenz el motn. Ralph aspir el humo de su cigarro. Creen que la situacin es tan slo provisional, como si ya estuviera en marcha un par de regimientos de caballera, y t y yo sabemos que no es as. Pasarn meses antes de que lleguen soldados aqu. Jameson y sus oficiales van camino de Inglaterra para ser sometidos a juicio, y Rhodes ha sido llamado a prestar declaracin indic Ralph. Pero hay noticias peores. Las tribus mashonas se han levantado de comn acuerdo con los matabeles.

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Por Dios. Harry se detuvo en seco y aferr a su cuado por el brazo . Todo el territorio... al mismo tiempo? Esto ha sido minuciosamente planeado. Se han producido enfrentamientos en el valle Mazoe y en los distritos de Charter y Lomagundi, alrededor del fuerte Salisbury. Ralph, a cuntos han asesinado esos salvajes? Nadie lo sabe, ya que hay cientos de granjas y minas dispersas por all. Quizs un recuento aproximado sea el de quinientos hombres, mujeres y nios muertos. Caminaron en silencio durante un rato ms, y en una ocasin un centinela les dio el alto, pero reconoci a Ralph. Me dijeron que haba llegado, seor Ballantyne. Vienen los soldados? Que si vienen los soldados... murmur Ralph, ms tarde. Eso es lo nico que me pregunta todo el mundo. Llegaron al extremo ms alejado del refugio, donde Ralph habl en voz baja con el guardia de ese punto. Est bien, seor Ballantyne, pero no se descuide. Esos paganos asesinos estn por todas partes. Ralph y Harry cruzaron el portn que cerraba la ciudad, entonces completamente desierta y con sus habitantes concentrados en el refugio de la plaza. Las cabaas de adobe y paja se vean oscuras y silenciosas; los dos hombres caminaron por el centro de la ancha calle principal hasta que los edificios escasearon, y en ese momento se detuvieron para mirar hacia la maleza. Escucha! dijo Ralph. Un chacal aullaba cerca del arroyo Umguza, y otro le responda entre las sombras del bosque de acacias, ms al sur. Chacales dijo Harry. Ralph sacudi la cabeza. Matabeles. Atacarn la ciudad? La respuesta tard en llegar, ya que el joven Ballantyne miraba fijamente la planicie y tena en las manos algo que acariciaba como si fuera un rosario. Hay probablemente veinte mil guerreros all fuera. Nos tienen encerrados aqu, y tarde o temprano, cuando hayan agrupado sus impis y reunido coraje, vendrn hacia aqu mucho antes de que los soldados puedan llegar. Qu posibilidades tenemos?

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Ralph se envolvi un dedo con lo que tena en la mano, y entonces Harry vio que era una tira de piel griscea. Tenemos slo cuatro ametralladoras, y seiscientas mujeres y nios. De los novecientos hombres; la mitad no est en condiciones de sostener un fusil. El mejor modo de defender Bulawayo es no quedarse esperando en el refugio. Ralph gir en redondo y ambos desandaron el trayecto. Queran que me uniera al Comit de Sitio dijo, pero les respond que no me gustan los sitios. Qu vas a hacer, Ralph? Voy a reunir un pequeo grupo de hombres, aquellos que conozcan las tribus y la tierra, tengan buena puntera y hablen el sindebele con suficiente fluidez como para pasar por nativos, y saldremos hacia las colinas de Matopos, o adondequiera que se oculten. Isazi reuni a catorce hombres, todos zules del sur; carreteros y cocheros que se haban quedado sin trabajo como consecuencia de la peste bovina. S que ustedes saben conducir un tiro de dieciocho bueyes dijo Ralph tras saludar al crculo de caras agrupadas alrededor del fuego, en tanto la botella roja de coac pasaba de mano en mano. Tambin s que cada uno de ustedes es capaz de comer su propio peso en guiso de maz y digerirlo con cerveza en cantidad suficiente para aturdir a un rinoceronte. Lo que no s es si saben combatir. Isazi respondi por todos ellos, utilizando el tono paciente que se suele reservar para los nios difciles. Somos zules. Era la nica respuesta necesaria. Jan Cheroot reuni a otros seis hombres, todos de El Cabo, con la misma mezcla de sangre bosquimana y hotentote que la suya. ste es mi sobrino; se llama Grootboom, el rbol grande. Ralph pens que ms pareca un arbusto espinoso del desierto: oscuro, seco y erizado. Fue cabo de infantera en el fuerte de Ciudad del Cabo. Jan Cheroot puso cara de tristeza. Hubo una disputa por una dama, y de los dos uno termin con el estmago abierto. Acusaron a mi querido sobrino de tan espantoso hecho. Y haba sido l? Por supuesto. Despus de m, no conozco a otro hombre tan hbil con el cuchillo declar Jan Cheroot en un poco creble tono de modestia. Por qu quieres matar matabeles? Pregunt Ralph, en sindebele.

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El hotentote respondi con fluidez en el mismo idioma: Es un trabajo que s hacer y que me gusta. Ralph asinti y se volvi hacia el siguiente. Posiblemente este hombre tenga un parentesco an ms cercano conmigo Present Jan Cheroot. Se llama Taas. Su madre, de una gran belleza, posea un famoso burdel al pie de Signal Hill, en los muelles de Ciudad del Cabo. En cierta poca ella y yo fuimos ntimos amigos. El posible recluta tena la nariz plana, los pmulos altos, los ojos orientales y la misma piel lisa y lustrosa de Jan Cheroot. Si era uno de sus bastardos y haba pasado su niez en los muelles de Ciudad del Cabo, deba de ser bueno para la lucha, y Ralph lo acept. Cinco chelines por da dijo. Y un atad gratis para enterrarlos en caso de que los matabeles los atrapen. El problema de las monturas era acuciante. Tanto Jameson como los matabeles, por razones evidentemente distintas, se haban apoderado de muchos caballos. Por otra parte, Maurice Gifford, al partir rumbo a Gwanda en busca de cualquier superviviente aislado en las granjas y minas de los alrededores, se haba llevado a ciento sesenta hombres montados. Por ltimo, con el resto de las cabalgaduras, el capitn George Grey haba formado una tropa de infantera montada: los Exploradores de Grey. Los cuatro animales trados por Ralph eran de buena raza, y logr comprar seis ms a precios exorbitantes: cien libras por un animal que hubiera costado quince, como mucho, en una compra normal. Pero no haba otros. Eso le preocup tanto que mucho despus de medianoche, ya estirado bajo la carreta, segua desvelado, mientras Robyn y Louise dorman en el interior con las dos muchachas y los nios. A poca distancia, Harry Mellow respiraba profunda y regularmente, sofocando cualquier otro ruido leve. Sin embargo, aun en su preocupacin, Ralph percibi otra presencia cerca de l en la oscuridad. Comenz por olerla, era un rastro de lea quemada y cuero curtido mezclado con la grasa que usan los guerreros matabeles para untarse el cuerpo. Desliz la mano derecha bajo la silla de montar que le serva de almohada y sus dedos tocaron la culata de su pistola Webley. Henshaw susurr una voz desconocida. Ralph rode velozmente con el brazo un cuello grueso y nervudo, al tiempo que apretaba el can de la pistola contra el cuerpo del hombre. Pronto dijo. Quin eres? Dmelo antes de que te mate. Me dijeron que eras rpido y fuerte respondi el hombre en sindebele. Ahora lo creo. Quin eres?

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Te traigo a hombres tiles y la posibilidad de conseguir caballos fuertes y veloces. Ninguno de los dos hablaba sino en susurros. Por qu vienes como los ladrones? Porque soy matabele, y los blancos me mataran si me encontrasen aqu. He venido para llevarte adonde estn esos hombres. Ralph lo solt con precaucin y alarg una mano hacia las botas. Salieron del refugio y se deslizaron por la ciudad desierta y silenciosa. Ralph volvi a hablar una sola vez para decir: Sabes que te matar si esto es una traicin? Lo s. El matabele era tan alto como Ralph, pero ms fornido, y segn que posicin adoptaba, la luna iluminaba el brillo sedoso de una cicatriz en su mejilla, bajo el ojo derecho. En el patio de una de las ltimas casas, cerca de la planicie abierta pero ocultos por el muro que algn orgulloso vecino construyera para proteger su jardn, haba otros doce amadodas matabeles esperando. Algunos llevaban faldas de piel; otros vestan harapos de ropa occidental. Quines son estos hombres? Pregunt Ralph. Quin eres t? Me llamo Ezra, sargento Ezra, y fui ayudante de Un Ojo Brillante, a quien los impis mataron en las colinas de Khami. Estos hombres son todos de la polica de la compaa. La polica de la compaa ha sido desarmada y desmantelada observ Ralph. S, nos han quitado las armas porque no confan en nosotros; dicen que podramos unirnos a los rebeldes. Y por qu no lo hacen? No sera de extraar... Se comenta que cien policas nativos se han pasado al otro bando con un fusil cada uno en la mano. Nosotros no podemos... aunque quisiramos manifest Ezra, cabizbajo. Has odo hablar de la muerte de dos mujeres matabeles, cerca del ro lnyati? Una llamada Ruth y la otra Imbali. S, lo recuerdo dijo Ralph, frunciendo el ceo. Fueron estos dos hombres, y yo era su sargento. El induna Gandang ha pedido que se nos capture con vida, ya que quiere supervisar en persona el proceso de nuestra muerte.

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Necesito hombres capaces de matar a las mujeres de los matabeles con tanta facilidad como ellos mataron a las nuestras dijo Ralph. Qu me decas de esos caballos? Los caballos capturados por los matabeles en Essexvale y Belingwe estn en las colinas, en un sitio que yo conozco. Mucho despus de sonar el toque de queda, todos haban salido del refugio central a solas o en parejas; Jan Cheroot y sus muchachos hotentotes llevaban consigo los caballos. Cuando Ralph y Harry Mellow bajaron por la calle principal, simulando un paseo antes de la cena, los otros ya se haban reunido en el jardn amurallado, al final de la calle. El sargento Ezra haba trado faldas, espadas y mazas; Jan Cheroot, un gran caldero con pasta de carne y holln. Ralph, Harry y los hotentotes se desnudaron por completo y se untaron unos a otros con la mezcla rancia, cuidando de no olvidar el dorso de las orejas, las rodillas y los codos, ni la parte inferior de los ojos, donde poda asomar la piel clara. Ralph y Harry se cubrieron tambin el pelo, que los hubiera traicionado, con tocados de plumas negras; Isazi y Jan Cheroot ataron fundas de cuero sin curtir a los cascos de los caballos, mientras Ralph daba sus ltimas rdenes, siempre en sindebele, el nico idioma que emplearan durante toda la incursin. Abandonaron la ciudad en la sbita oscuridad que se produce entre el crepsculo y la aparicin de la luna. El cuero apagaba el ruido de los cascos, y los matabeles de Ezra corran junto a los estribos, descalzos y silenciosos. De sta manera, tomaron hacia el sudeste hasta que las cimas de las colinas de Matopos se recortaron contra el cielo palidecido por la luna. Algo despus de medianoche, Ezra gru: All es! Ralph se irgui en su caballo y alz el brazo derecho, con lo que la columna se detuvo y desmont. El supuesto bastardo de Jan Cheroot, Taas, se adelant para ocuparse de los animales, mientras Jan Cheroot en persona revisaba las armas de sus hombres. Los llevar cerca de la luz del fuego le susurr Ralph. Espera mi seal. Enseguida sonri a Isazi; sus dientes relucieron en el negro brillante de su cara pintada. No haremos prisioneros. Estn cerca, pero tened cuidado con las balas de Jan Cheroot. Henshaw, quiero ir contigo. Harry Mellow haba hablado en sindebele y Ralph le respondi en el mismo idioma.

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Disparas mejor de lo que hablas. Ve con Jan Cheroot. A otra orden de Ralph, todos metieron la mano en la bolsa de cuero que llevaban atada a la cintura y sacaron un rabo de vaca blanca que se colgaron del cuello, el distintivo que les permitira reconocerse y no matarse entre ellos en la confusin de la pelea. Slo Ralph aadi otro adorno a su atuendo, aquella banda de piel de topo, que at a su antebrazo. Luego tom la pesada azagaya y la maza. Guanos! orden a Ezra. La fila de matabeles, con Ralph en el segundo puesto, ascendi en lnea transversal por la pendiente de la colina, hasta que finalmente vieron el resplandor rojizo de una hoguera en el valle. Ralph se adelant a Ezra para encabezar la fila, se llen los pulmones de aire y comenz a cantar: Levanta la roca bajo la cual duerme la serpiente. Levanta la roca y deja libre a la mamba. La mamba de Mashobnne tiene plateados colmillos de acero. Era uno de los cantos guerreros del impi Insukamini; detrs de l, la fila de matabeles cant el estribillo con voces melodiosas, levantando ecos en las colinas y despertando al campamento en el valle. Siluetas desnudas saltaron de las esterillas de dormir y arrojaron lea al fuego, que ilumin el suelo bajo los rboles de acacia. Ezra haba calculado que seran unos cuarenta los guerreros que custodiaban los caballos, pero el nmero ya reunido alrededor de las fogatas era superior y segua aumentando, segn la gente acuda a ver qu causaba la conmocin. Esto alegr a Ralph, ya que prefera no encontrarse con los guerreros dispersos; as, sus fusileros dispararan contra la multitud compacta, y una bala cumplira el trabajo de tres o cuatro. Ralph entr a la carrera en el campamento matabele. Quin manda aqu? rugi, interrumpiendo el canto de batalla: Que se adelante el comandante para or la palabra que traigo de Gandang. Saba por el relato de Robyn que el viejo induna era uno de sus lderes en la revuelta, y lo cierto es que aquel nombre caus el efecto que esperaba. Soy Mazui dijo un guerrero, tras un saludo muy respetuoso. Aguardo la palabra de Gandang, hijo de Mzilikazi. Los caballos ya no estn seguros en este lugar, pues los blancos han descubierto su paradero. Al salir el sol los llevaremos ms al interior de las colinas, a un lugar que yo les indicar. As se har. Dnde estn los caballos? En el kraal, custodiados por mis amadodas y a salvo de los leones. Trae a todos tus hombres orden Ralph.

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El comandante, despus de gritar una orden, se volvi ansiosamente hacia Ralph. Qu novedades hay de la lucha? Hubo una gran batalla. Ralph improvis un fantstico relato; represent la batalla mediante mmica, al modo tradicional, con saltos, gritos y estocadas al aire. Camos sobre la retaguardia de los jinetes, as, y los matamos, as y as... Sus propios matabeles le hacan coro con largos Ji,! brincando y repitiendo sus posturas, y el pblico entretanto estaba cautivado; ya comenzaba a patalear y a mecerse, acompaando a Ralph y sus compaeros. A su alrededor se concentraron los centinelas y otros curiosos, hasta que ya no qued ninguna otra silueta oscura que pudiera sorprenderles. Todos estaban all, cerca de cien o ciento veinte, segn el clculo de Ralph, contra sus cuarenta hombres. La proporcin no era mala: los muchachos de Jan Cheroot eran tiradores de primera, y Harry Mellow con un fusil vala por cinco hombres l solo. A poca distancia se oy el canto de un pjaro, unas notas musicales y vacilantes que constituan la seal que Ralph esperaba y que recibi con sombra satisfaccin. Jan Cheroot obedeca sus rdenes a la perfeccin, ya situado en un punto desde el que deba distinguir la multitud de amadodas perfilados contra la luz del fuego. Como si todo fuera parte de la danza, Ralph se alej girando, sin dejar de brincar y golpear el suelo con los pies, y gan una distancia de veinte pasos entre l y el matabele ms prximo; en ese momento termin bruscamente su representacin con los brazos en cruz, y permaneci en un silencio mortal, fulminando a su pblico con ojos salvajes. Poco a poco, Ralph levant los brazos por encima de la cabeza, y as se mantuvo durante unos instantes, como un personaje heroico reluciente de grasa, con todos los msculos del cuerpo en orgullosa tensin; su encanto era un desafo a la muerte que acechaba en la oscuridad. Para terminar, torci las facciones ennegrecidas en una mueca feroz que hechiz a sus espectadores, y advirti que el baile y el canto haban cumplido su propsito de distraer a los amadodas de cualquier ruido que zules y hotentotes hubieran podido provocar mientras tomaban posiciones alrededor del campamento. De pronto, Ralph solt un aullido demonaco que hizo temblar a los amadodas y dej caer los brazos. Era la seal que esperaban Harry y Jan Cheroot. Las cortinas de oscuridad se desgarraron ante los destellos de los fusiles al disparar simultneamente a quemarropa, pues los caones casi tocaban a aquel grupo de cuerpos negros.

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La descarga los destroz; una sola bala atravesaba vientre, pecho y columna, para detenerse slo al chocar contra los huesos ms slidos de la pelvis o el fmur. El ataque fue tan inesperado que la masa de guerreros se disemin sin rumbo; aun as, recibieron tres andanadas ms de los Winchester de repeticin antes de echar a correr, con lo que cerca de la mitad cayeron y muchos de los que seguan en pie resultaron heridos. Como ltima sorpresa les aguardaban los zules de Isazi; Ralph pudo or los grandes gritos de He comido! segn los zules hundan su acero entre los gritos de los moribundos. Al cabo, los matabeles comenzaron a organizarse, unindose hombro con hombro para oponerse a la estrecha fila de zules, momento en que Ralph, a la cabeza de sus propios matabeles, march contra la retaguardia y se lanz sobre la espalda desnuda de los acosados guerreros. Muchos aos antes, en las minas de diamantes de Kimberley, Bazo le ense a Ralph el arte de manejar la espada, de tal manera que su habilidad con la azagaya era la misma que la de cualquier joven matabele con los que trabajaba. Sin embargo, una cosa es practicar el golpe mortal y otra distinta hundir la punta en carne humana durante una lucha real, y as Ralph no estaba preparado para esa sensacin, ni tampoco para la de llegar a tocar el hueso y el posterior y rpido tirn en la mano cuando sus vctimas se agitaban agnicas. Por puro instinto, Ralph hizo girar la hoja en el cuerpo de su enemigo, de modo que pudiera daar al mximo los tejidos y vencer la succin que sujetaba el acero. Con ello consigui retirar su arma de un tirn y, por primera vez, sentir el roco caliente de la sangre en la cara, en el brazo derecho y en el torso. Se inclin sobre el moribundo que pataleaba en tierra y volvi a clavar la azagaya una y otra vez, entre el olor de la sangre y los gritos enloquecedores; pero para l era una locura fra, que aumentaba su visin, demoraba el paso de los segundos de aquel combate mortal y, sobre todo, le permita observar el contragolpe y rechazarlo con despectiva facilidad, utilizando el impulso de sus hombros para quebrar la guardia del matabele y hundir la punta en la base de la garganta, el aliento del hombre libre a travs de las cuerdas vocales seccionadas. Por ltimo, el guerrero dej caer su azagaya y sujet la hoja de Ralph con las manos desnudas. Cuando ste tir de ella, los filos cortaron los dedos de su adversario hasta los huesos, las manos se abrieron indefensas y el hombre cay de rodillas. Ralph salt sobre l y se prepar para golpear otra vez. Henshaw, soy yo! grit una voz pegada a su cara. Borroso en su locura, el rabo de vaca en el cuello del otro le hizo detenerse; observ a su alrededor las ya reunidas filas de atacantes. Se acab jade Isazi.

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El joven llev ms lejos su mirada y, asombrado por la velocidad de los hechos, sacudi la cabeza para liberarse de la locura asesina que lo dominaba. Todos haban cado, aunque unos pocos an se retorcan. Isazi, acaba con ellos! orden Ralph. Contempl la macabra tarea de los zules, que pasaban rpidamente de cuerpo en cuerpo, buscando el pulso detrs de la oreja y detenindolo con un rpido golpe all donde lo hallaban. Harry baj por la cuesta al frente de los hotentotes. Ralph, por Dios, qu comportamiento es se para un ingls... Nada de ingls le advirti Ralph, y alz la voz. Ahora nos llevaremos los caballos. Traigan las bridas de repuesto y las sogas. Haba cincuenta y tres buenos caballos en el corral de espinos, casi todos con la marca de la compaa BAS. Cada uno de los zules y matabeles que haban venido a pie eligi una cabalgadura, mientras que las restantes fueron atadas para conducirlas en fila. Mientras tanto, los muchachos de El Cabo recorran el campo con la rapidez y la precisin de los buenos rapiadores recogiendo los fusiles en buen estado, arrojando al fuego los inservibles y rompiendo las azagayas. El botn que descubrieron, cubiertos y ropas de fabricacin europea, era la prueba de que ese impi haba tomado parte en las incursiones de los primeros das, e igualmente fue a parar al fuego. Una hora despus del primer disparo estaban otra vez en marcha, ahora cada uno con su propia montura y seguidos por las de refresco. Bajaron por la calle principal de Bulawayo con la incierta luz del alba; Ralph y Harry, en la primera hilera, se haban quitado casi toda la pintura negra de la cara, aunque llevaban una bandera blanca, hecha con la camiseta de Mellow, para asegurarse de no atraer el fuego de algn centinela asustado. Los boquiabiertos habitantes del refugio abandonaron sus escondrijos para mirarlos e interrogarlos, y poco a poco comprendieron que esa pequea escaramuza representaba la primera represalia contra la matanza y los incendios cometidos por las tribus. Se oyeron entonces gritos de alegra y vtores para los recin llegados. Mientras Vicky y Elizabeth, orgullosas, les servan doble racin de desayuno bajo el toldo de la carreta, Ralph y Harry recibieron a una interminable sucesin de visitantes; llorosas viudas que haban perdido a sus maridos bajo las azagayas matabeles les llevaban su agradecimiento y media docena de huevos o una torta recin horneada; muchachos melanclicos que slo venan a contemplar a los hroes, y otros ms animosos que preguntaban llenos de ansiedad:

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Es aqu donde podemos inscribirnos para formar parte de los Exploradores de Ballantyne? Hubo gritos de alegra cuando Judy, en el pequeo escenario, le propinaba a su marido unos buenos bastonazos, y muchos aplausos al ver que la paliza continuaba sobre la cabeza y la grotesca joroba de Punch, produciendo un gracioso ruido al rebotar en la madera con que estaba hecho el mueco. JonJon, lleno de excitacin, estaba tan rojo como la nariz ganchuda y arrugada de Punch. Devulvele los golpes! aull, brincando en el asiento. Es slo una mujer! Hablas como un verdadero Ballantyne ri Ralph, mientras retena a su hijo para evitar que se arrojara a la lucha en defensa de la pisoteada dignidad masculina. Elizabeth estaba al otro lado de JonJon con Robert en el regazo cuya cara enfermiza se mostraba solemne; se chupaba con fruicin el pulgar, como un anciano gnomo pegado a su pipa. Elizabeth, en cambio, irradiaba una alegra infantil, con las mejillas encendidas y los ojos brillantes, y alentaba a Judy a cometer ms excesos. Un mechn de pelo se haba soltado de su peineta le cruzaba la piel aterciopelada de la sien y se enroscaba al rosado lbulo de la oreja, tan fina y de delicadas formas que el sol era visible a travs de ella, como si estuviera hecha de alguna rara porcelana. La misma luz solar arrancaba chispas del color del vino al resto de su cabello recogido. Eso distrajo a Ralph y le hizo apartar la mirada de los tteres para contemplarla disimuladamente por encima de la cabeza de su hijo. La risa de Elizabeth era un sonido natural, sin falsa timidez, y despert otra carcajada solidaria en l que a su vez provoc una reaccin de la muchacha y la posibilidad de mirarla directamente a los ojos, donde parecan encontrarse infinitas sutilezas rociadas de miel y oro. Entonces Elizabeth dej caer el velo de sus largas pestaas y volvi la vista hacia el diminuto escenario. Ya no rea; en cambio, su labio superior se estremeci y un oscuro rubor sanguneo ba su cuello. Ralph, extraamente conmovido, se sinti culpable y gir apresurado la cabeza hacia lo que ocurra en el teatrito. El espectculo termin, para plena satisfaccin de Jonathan, cuando un polica se llev a Judy con algn destino innombrado pero ampliamente merecido. El tmido titiritero sali de detrs del teln a rayas con los anteojos sobre la nariz y un mueco en cada mano para saludar al pblico. Se parece al seor Kipling susurr Elizabeth, y tiene la misma imaginacin sanguinaria y violenta.

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Ralph sinti un arrebato de gratitud hacia ella por haber superado con tanta gracia ese inesperado momento de incomodidad: Levant a los nios, se sent a uno en cada hombro y sigui al pblico que se dispersaba por el refugio. Jonathan, desde la altura, parloteaba como una bandada de urracas, explicando a Bobby los detalles de la obra, evidentemente muy profundos para una inteligencia menos avispada que la suya. En cambio, Ralph y Elizabeth caminaban en silencio. Cuando llegaron a la carreta, l dej a los nios en el suelo. En cuanto echaron a correr, Elizabeth hizo ademn de seguirlos, pero la detuvo la profunda voz de Ralph. No s qu habra hecho sin ti. Has sido tan buena... Sin Cathy... Vio el dolor en sus ojos y se interrumpi. Slo quera darte las gracias. No tienes por qu, Ralph respondi ella. Para cualquier cosa que necesites, estar aqu a tu lado. Tras esas palabras se le desmoron su ya escasa reserva; le temblaron los labios y tuvo que volverse bruscamente para seguir a los nios al interior de la carreta. Ralph haba pagado un desorbitado precio por aquella botella de whisky; veinte libras, para ser precisos, en forma de pagar improvisado con una etiqueta de lata de conservas. Ahora la llevaba oculta en su chaqueta al sitio donde Isazi, Jan Cheroot y el sargento Ezra cuidaban de la hoguera, apartados de sus hombres. Los tres tiraron el caf que tenan en las tazas y se aprestaron a recibir una buena medida de whisky, que sorbieron en silencio con la vista fija en las llamas, dejando que el calor del alcohol les recorriera el cuerpo. Por fin, Ralph hizo una sea al sargento Ezra, que comenz a hablar en voz baja. Gandang y su impi Inyati siguen esperando en las colinas de Khami. En total, son mil doscientos hombres, todos guerreros bien entrenados. Babiaan est acampado al pie de las colinas de los Indunas con otros seiscientos, y podra llegar hasta aqu en menos de una hora... Rpidamente, Ezra indic la posicin de cada impi, los nombres de los indunas y el valor de sus combatientes. Y Bazo y sus topos? Ralph preguntaba por lo que era ms importante para l. Ezra se encogi de hombros. No sabemos palabra de l. Tengo a mis mejores hombres en las colinas buscndolo, pero nadie sabe adnde han ido los topos.

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Dnde atacaremos la prxima vez? La pregunta de Ralph fue ms bien retrica, ya que cavilaba con la vista fija en el fuego. Ser contra Babiaan, en las colinas de los Indunas, o contra Zama y sus mil hombres al otro lado de la ruta de Mangiwe? Isazi tosi para as mostrar cortsmente su desacuerdo. Cuando Ralph levant la mirada hacia l, dijo: Anoche estuve junto a la fogata del campamento de Babiaan, comiendo su carne y escuchando la conversacin de sus hombres. Hablaban de nuestro ataque al campamento de los caballos; los indunas les han advertido que, en el futuro, se cuiden de todos los desconocidos aunque lleven las pieles y las plumas de los impis combatientes. No podremos utilizar dos veces la misma treta. Jan Cheroot y Ezra grueron, a modo de confirmacin, y el pequeo hotentote volte su taza para indicar sin palabras sus ganas de beber otra vez de la botella que su jefe tena entre los pies. Ya con el recipiente lleno en las manos, Ralph inhal el perfume picante del alcohol, mientras su mente volva a aquella tarde, a la risa de los nios, a una adorable joven cuyo pelo arda en un suave fuego bajo la luz del sol. Su voz fue ruda y desagradable, sin embargo. Las mujeres y los nios dijo estarn ocultos en las cavernas y en los valles secretos de las Matopos. Bsquenlos! Haba cinco nios en el arroyo, todos desnudos y con las piernas cubiertas de arcilla amarillenta. Rean y parloteaban alegremente mientras recogan la arcilla del barranco con palitos afilados, para despus guardarla en toscos canastos de juncos. Tungata Zebiwe, el que busca lo que ha sido robado", fue el primero en salir del agua con un pesado cesto que llev a un lugar sombreado; all se sent en cuclillas para trabajar seguido por los dems, que formaron un crculo. El nio tom un grueso puado de arcilla de su cesto y model con prctica habilidad el lomo jorobado y las patas fornidas. Cuando lo tuvo completo, coloc cuidadosamente el tronco entre las rodillas, sobre un trozo de corteza seca, y dedic su atencin a modelar slo la cabeza, con espinas curvas y rojas a manera de cuernos y trozos de cristal de roca como ojos. Una vez hecha, la fij al grueso cuello, sacando la punta de la lengua concentrado como estaba, y le confiri una orgullosa inclinacin. Slo entonces se ech hacia atrs para contemplar su obra con aire crtico. Gran Toro! dijo, saludando a su escultura. Con gestos de evidente alegra, llev la figura de arcilla al montculo del hormiguero, lo dej sobre la base de corteza para que se secara al sol, y volvi a la carrera con el propsito de comenzar a modelar las vacas y los terneros que completaran su rebao. En tanto trabajaba, se burlaba de las

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creaciones de los otros nios, comparndolas con su gran toro, y sonrea descaradamente ante las airadas respuestas que provocaba. Tanase lo contemplaba sin atreverse a interrumpir ese momento mgico. Haba bajado en silencio por entre la maleza del sendero, guiada slo por el tintineo de las risas infantiles y los desafos. En la tristeza y la lucha, en la amenaza y el humo de la guerra, toda alegra, toda risa, pareca olvidada; era necesaria la capacidad de adaptacin, el modo de ver las cosas de los nios para hacerle recordar cmo haba sido en otros tiempos la realidad... y cmo volvera a ser. Sinti el sofocante peso del amor, seguido casi de inmediato por un temor indefinido que casi le llev a correr por el nio, tomarlo en sus brazos, apretarlo con fuerza contra su pecho y protegerlo de... No estaba segura de qu. En ese momento Tungata levant la mirada y, al verla, fue a llevarle el toro de arcilla con tmido orgullo. Mira lo que he hecho. Es hermoso. Es para ti, Umame, lo he hecho para ti. Tanase tom la ofrenda. Es un hermoso toro, que engendrar muchos terneros dijo. Su amor por su hijo se hizo tan fuerte que las lgrimas le escocieron en los prpados, y para evitar que l las viera le formul una orden: Lvate la arcilla de los brazos y las piernas. Debemos volver a la cueva. l corri por el sendero, con el cuerpo an mojado por el agua y la piel reluciente como terciopelo negro, y solt una risa encantada al ver que Tanase pona el toro de arcilla sobre su cabeza y caminaba, la espalda erguida y las caderas bamboleantes, balanceando la carga. As llegaron a la cueva, aunque en realidad era ms bien un largo saliente del precipicio ya habitado en anteriores ocasiones, como indicaban el techo de roca ennegrecido por el holln de innumerables fogatas y la pared interna con restos de pinturas, dejadas por los bosquimanos que cazaron all mucho antes de que Mzilikazi condujera a sus impis por esas colinas, que representaban rinocerontes, jirafas y gacelas perseguidos por pequeas siluetas trazadas con simples rayas y armadas con arcos y descomunales rganos genitales. Casi quinientas personas vivan en ese lugar, uno de los refugios secretos de la tribu, donde las mujeres y los nios se protegan cuando la guerra o alguna otra catstrofe amenazaba a los matabeles. Aunque el valle era empinado y estrecho, haba cinco senderos ocultos por donde escapar

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que escalaban los barrancos o se abran paso por entre las rocas de granito, con lo cual se haca imposible una ocasional encerrona por parte del enemigo. La corriente del arroyo les proporcionaba agua fresca; treinta vacas lecheras supervivientes de la peste bovina les daban el maas, la leche agria que constitua uno de los alimentos bsicos de la tribu, y cuando se concentraron all, cada mujer llevaba sobre la cabeza una bolsa de cuero llena de cereal. Con estos recursos, y a pesar de la prdida de la cosecha ocasionada por la plaga de langostas, caba la posibilidad de resistir en ese improvisado lugar varios meses. Las mujeres estaban ocupadas en diversas tareas, dispersas por el refugio; algunas molan maz en morteros tallados en el tronco de un rbol seco, utilizando para ello una pesada mano de madera que levantaban hasta la altura de la cabeza antes de dejarla caer en el cuenco. Otras trenzaban fibras de corteza para hacer esterillas de dormir, curtan las pieles de animales salvajes o enhebraban cuentas de cermica. Sobre todo el grupo flotaba la leve niebla azul de las fogatas y el dulce zumbido de las voces femeninas levemente alterado por los balbuceos de los bebs que se arrastraban desnudos por el suelo o colgaban del pecho materno. Juba, en un extremo del terreno, enseaba a dos de sus hijas y a la nueva esposa de uno de sus hijos intermedios los delicados secretos de la preparacin de la cerveza. El grano de sorgo ya estaba hmedo y germinado; ahora faltaba secar y moler la levadura. La tarea era absorbente, y Juba no repar en la presencia de su nuera mayor y su nieto primognito hasta que ambos se detuvieron junto a ella; entonces levant la mirada y una sonrisa le dividi la cara redonda. Madre ma dijo Tanase, y se arrodill respetuosamente junto a ella , debo hablar contigo. Juba forceje para levantarse, pero su propio peso se lo impeda. Las hijas la tomaron cada una por un codo y tiraron hacia arriba. En cuanto estuvo de pie, se apart con sorprendente agilidad y se puso a Tungata sobre la cadera. Tanase la sigui por la senda. Bazo ha enviado por m le dijo. Hay discusiones entre los indunas y l necesita que se aclaren las palabras de la Umlimo. Sin eso, la lucha caer en vacilaciones y habladuras y perderemos todo lo que tanto nos ha costado ganar. Entonces debes ir, hija ma. Debo ir deprisa, as que no puedo llevar a Tungata. Est seguro aqu, a mi cuidado. Cundo te marchas? Inmediatamente. As sea concedi Juba; tras un apenado suspiro. Tanase acarici la mejilla del nio.
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Obedece a tu abuela le dijo con dulzura. Y desapareci, como una sombra, por el recodo del estrecho sendero. Tanase atraves las columnas de granito que custodiaban el valle de la Umlimo, acompaada slo por los recuerdos que conservaba de ese lugar. Sin embargo, caminaba erguida, con la gracia de un antlope, y sus largos miembros se movan libremente, alta la cabeza sobre el cuello de garza. Apenas entr en el recinto de chozas emplazado en el fondo del valle, sus sentidos captaron inmediatamente la tensin y el peligro que atenazaban ese lugar, semejantes a un enfermizo miasma sobre el pantano insalubre. Al arrodillarse frente a Bazo percibi su enojo y su frustracin; conoca muy bien el significado de esas venas marcadas en la mandbula, as como el del resplandor rojizo de sus ojos. Antes de incorporarse, mientras haca la debida reverencia, not que los indunas se haban dividido en dos grupos; a un lado, los ancianos, y frente a ellos, los jvenes intransigentes alrededor de Bazo. Cruz el espacio intermedio y se arrodill ante Gandang y sus envejecidos hermanos, Somabula y Babiaan. Te veo, hija ma dijo Gandang, reconociendo su saludo. La forma brusca con que abord inmediatamente la verdadera razn de la convocatoria advirti a Tanase sobre su gran importancia. Queremos que nos expliques el significado de la ltima profeca de la Umlimo. Seor y padre mo, yo ya no tengo un conocimiento ntimo de los misterios. Gandang, impaciente, descart su excusa con un gesto de la mano. De todos los que vivimos fuera de esa horrible cueva, eres quien mejor comprende. Escucha las palabras de la Umlimo y hblanos con fidelidad. Ella inclin la cabeza en seal de obediencia, pero al mismo tiempo se volvi ligeramente de modo que Bazo entrara en el lmite de su campo visual. La Umlimo nos dijo as: Slo un cazador tonto bloquea la boca de la cueva de donde el leopardo herido desea escapar. Gandang repiti la profeca y sus hermanos asintieron, confirmando la exactitud de su versin. Tanase vel sus ojos tras sus largas y negras pestaas y volvi la cabeza apenas un par de centmetros, para ver la mano derecha de Bazo posada sobre el muslo. Ella le haba enseado los rudimentos del lenguaje de signos que utilizaban los iniciados, y as pudo comprender por qu l

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enroscaba los dedos y tocaba con uno de ellos la primera articulacin del pulgar: era una orden. Guarda silencio,! deca ese gesto. No hables! Ella respondi con la seal de comprensin, con la mano que penda a un lado, y levant la cabeza. Eso ha sido todo, seor? Pregunt a Gandang. Hay ms. La Umlimo habl una segunda vez: El viento clido del norte chamuscar las hierbas en los campos antes de que se pueda sembrar el cereal nuevo. Aguardad el viento del norte Todos los indunas se inclinaron hacia delante, ansiosos, y Gandang le indic: Dinos cul es el significado. Las palabras de la Umlimo nunca son claras desde el principio. Debo meditar sobre ellas. Cundo nos responders? Cuando tenga la respuesta. Maana por la maana? insisti Gandang. Tal vez. En ese caso pasars la noche a solas, para que nadie perturbe tu meditacin orden Gandang. Mi esposo... se resisti Tanase. A solas. La respuesta fue rpida y spera. Con un guardia en la puerta de tu choza. ste result ser un guerrero joven, an soltero, y por esa razn ms susceptible a las tretas de una mujer hermosa. Cuando llev a Tanase la escudilla con la comida, ella le sonri de tal modo que el joven se detuvo en la puerta, y ante su ofrecimiento de compartir un bocado escogido, l ech una mirada culpable y entr para tomarlo. La comida tena un gusto extrao, pero el joven no quiso ofenderla y trag virilmente. La sonrisa de la mujer prometa cosas que el guerrero apenas llegaba a concebir; sin embargo, cuando intent responder a sus provocativas insinuaciones, oy su propia voz gangosa y sinti la lengua torpe, y experiment tal debilidad que debi cerrar los ojos por un momento. Tanase volvi a tapar la botella de cuerno que haba ocultado en su palma, pas silenciosamente por encima del cuerpo del guardia dormido y, ya en el exterior de la choza, solt un agudo silbido al que acudi Bazo sin perder un segundo. Hablaron junto al arroyo. Dime, seor susurr ella, qu deseas de m? Cuando ella volvi a la cabaa el guardia segua durmiendo; lo sent ante la puerta con el arma cruzada en el regazo, segura de que por la

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maana le dolera la cabeza y no tendra muchas ganas de contar a nadie cmo haba pasado la noche. He meditado profundamente sobre las palabras de la Umlimo dijo Tanase, arrodillada ante los indunas, y comprendo el sentido de la parbola del tonto cazador que vacila ante la entrada de la cueva. Gandang frunci el ceo, ya que percibi el sentido de su respuesta, pero ella prosigui sin inmutarse: Acaso un cazador hbil y valiente no entrara en la cueva donde acecha el animal para matarlo? Uno de los indunas ancianos sise su desacuerdo y se levant de un salto. Yo digo que la Umlimo nos ha advertido que debemos dejar abierta la ruta del sur, a fin de que los hombres blancos, con todas sus mujeres y sus cros, puedan abandonar esta tierra para siempre. De inmediato, Bazo se levant y se encar a l. Los blancos no se irn jams. La nica manera de deshacernos de ellos es enterrarlos. Hubo un rugido de aprobacin entre los indunas ms jvenes, pero l levant una mano en solicitud de silencio. Si dejamos abierta esa ruta, ser usada, por cierto... por los soldados que marcharn hacia aqu con sus pequeos fusiles de tres patas. Se produjeron furiosos gritos de rechazo y de aliento. Yo os digo que nosotros somos el viento clido del norte profetizado por la Umlimo. Nosotros somos los que chamuscaremos la hierba... Los gritos que ahogaron su voz evidenciaron la profunda divisin existente entre los lderes de la tribu, y Tanase sinti que sobre ella descenda la negrura de la desesperacin. Gandang se puso en pie, y tal era el peso de la tradicin y la costumbre que hasta el ms exaltado de los jvenes indunas guard silencio. Debemos dejar a los blancos la oportunidad de partir con sus mujeres por la ruta abierta para ellos, y aguardaremos con paciencia el viento clido, el milagroso viento del norte que nos prometi la Umlimo para barrer a nuestros enemigos. Slo Bazo no se haba arrodillado ante el mayor de los indunas, y en ese momento hizo algo sin precedentes: interrumpi a su padre, con la voz llena de desprecio. Ya les has dado oportunidades de sobra dijo al dejar que escaparan la mujer de Khami y toda su parentela. Te hago una pregunta, padre: eso que propones, es bondad o cobarda?

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Todos se tragaron una exclamacin; si un hijo poda hablar as a su padre, el mundo que ellos conocan y comprendan estaba cambiando por completo. Gandang mir a Bazo a travs de la corta distancia que los separaba, convertida ya en un abismo que ninguno de ellos podra volver a franquear, y en sus ojos haba tal tristeza que pareca viejo como las mismas montaas de granito que se erguan a su alrededor. Ya no eres hijo mo fue lo nico que dijo. Y t ya no eres mi padre respondi Bazo. Gir sobre sus talones y se retir de la choza. Tanase primero, y despus los indunas jvenes, uno a uno, se levantaron para seguirlo hacia el soleado exterior. Un jinete entr a todo galope y detuvo su caballo tan bruscamente que lo hizo alzarse de manos. Seor, un gran grupo de rebeldes viene por el camino grit. Muy bien, soldado. Maurice Gifford, oficial al mando de las tropas B y D de la fuerza de Bulawayo, toc el ala de su sombrero con la mano enguantada. Adelntese y mantngalos bajo observacin. Gir en la montura. Capitn Dawson, pondremos las carretas en crculo bajo aquellos rboles; parece posible una buena lnea de fuego para la Maxim desde all. Yo me llevar a cincuenta hombres a caballo para enfrentarme con el enemigo en campo abierto. En realidad, era una muestra de muy buena suerte encontrarse con un grupo de rebeldes tan cerca de Bulawayo, ya que tras varias semanas de bsqueda, Gifford y sus ciento sesenta soldados haban logrado reunir a unos treinta supervivientes de las aldeas aisladas y los puestos comerciales pero hasta entonces no haban tenido siquiera la menor oportunidad de una leve escaramuza con los matabeles. Gifford nombr a Dawson encargado de preparar la defensa y pic espuelas a la cabeza de sus mejores jinetes. Una vez en lo alto de la cuesta sofren a su caballo y con un gesto seal el alto al resto del destacamento. Por su mente pasaba la idea de que aquella revuelta le haba animado su perodo de permiso, hasta ese momento montono en una zona de caza algo ms al norte. Sin duda, la situacin se adaptaba ms a su carcter disciplinado, proveniente en parte de su origen aristcrata y tambin de su experiencia como oficial de un reconocido regimiento. All estn, seor grit el jinete de la avanzada. Qu audaces! Gifford se limpi los lentes de los prismticos con la punta de su chalina de seda y se los llev a los ojos. Todos van a caballo observ, de buena raza, por cierto. Pero en verdad, qu banda de rufianes asesinos parecen!

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Los jinetes estaban a menos de un kilmetro, formando una multitud desordenada, vestida con faldas de guerra y tocados de plumas, que exhiba una extraa coleccin de armas modernas y primitivas. Tropa, tomen distancia a derecha e izquierda orden Gifford. Sargento, utilizaremos la pendiente para cargar contra ellos. Luego nos separaremos y trataremos de atraerlos hasta el alcance de la Maxim. Con su permiso, seor murmur el sargento, el que los gua... no es un hombre blanco? Gifford levant los prismticos y volvi a mirar. Diablos, s! Pero ese tipo va vestido con pieles o algo parecido. Al acercarse, el hombre lo salud alegremente con la mano al frente de su abigarrada cuadrilla. Buenos das. Usted no ser Maurice Gifford, por casualidad? En persona, seor respondi un atnito Gifford. Con quin tengo el gusto de hablar, si se me permite la pregunta? Ah, soy Ballantyne, Ralph Ballantyne. Le dedic una irnica sonrisa . Y estos caballeros su pulgar sealaba a quienes lo seguan son los Exploradores de Ballantyne. Maurice Gifford los observ con disgusto. Era imposible distinguir su procedencia autntica, embadurnados como estaban con grasa y arcilla para semejarse a los matabeles y vestidos con desechos del ejrcito o ropas tribales. Slo ese tal Ballantyne se haba dejado su color natural, probablemente a fin de identificarse ante la fuerza de Bulawayo, aunque sin duda que se la ennegrecera en cuanto hubiera obtenido lo que deseaba. Un requerimiento, seor Gifford dijo, y extrajo una nota plegada y sellada de su cinturn. Gifford se mordi un dedo del guante para descubrir la mano derecha antes de aceptar la nota y romper el sello. No puedo entregarle mi Maxim, seor indic mientras lea. Tengo el deber de proteger a los civiles que llevo a mi cuidado. Est usted a slo seis kilmetros del refugio de Bulawayo y la ruta est libre de matabeles, gracias a nosotros. Por tanto, ya no hay peligro para su gente, seor. Pero... El requerimiento est firmado por el coronel William Napier, oficial comandante de la fuerza de Bulawayo. Le sugiero que aclare las cosas con l, cuando llegue a la ciudad. Ralph no haba dejado de sonrer. Nosotros tenemos prisa, as que nos encargaremos de la Maxim sin molestarlo ms. Gifford arrug la nota y lanz una mirada impotente a Ralph.

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Parece que usted y sus hombres estn usando uniformes enemigos acus. Ese proceder contraviene todas las convenciones de guerra, seor. Explique todo eso a los indunas, seor Gifford, especialmente lo que se refiere al asesinato y tortura de los no combatientes. Ningn ingls tiene por qu descender al nivel de los salvajes contra quienes lucha asegur Gifford, altanero. Tengo el honor de conocer a su padre, el mayor Zouga Ballantyne, y s que es un caballero que no aceptara de buen grado su conducta, seor. Mi padre y sus compaeros de conspiracin, todos ellos caballeros ingleses, estn en la actualidad pendientes de juicio por haber librado una guerra contra un pas amigo. Sin embargo, no dejar de solicitarle su opinin sobre mi conducta en la primera oportunidad disponible. Ahora, si usted enva a su sargento con nosotros para que nos entregue la Maxim, le podr dar los buenos das, seor Gifford. Sacaron el arma de su carreta, quitaron el trpode y las cajas de municiones y lo cargaron todo en tres caballos. Cmo has hecho para que Napier te proporcionara una de sus preciosas Maxim? Pregunt Harry Mellow, en tanto cean correas de las alforjas. Destreza manual respondi Ralph con un guio. La pluma puede ms que... Falsificaste la requisicin exclam el cuado, mirndolo fijamente Te van a fusilar. Primero tendrn que atraparme. Ralph gir en redondo y aull a sus Exploradores Tropa, a caballo! Adelante, march! Sin duda era un mago. Un pequeo mago marchito, no mucho ms alto que Tungata o cualquiera de sus compaeros, pero pintado con los colores ms fantsticos, con zigzags de carmes, blanco y negro en la cara y en el pecho. Cuando apareci entre los matorrales, junto al arroyo del valle secreto, los nios quedaron petrificados del terror. Pero antes de que pudieran recobrarse y echarse a correr, el pequeo mago pintado pronunci tal serie de gritos y gruidos, imitando a caballos, guilas y mandriles, mientras saltaba y manoteaba en el aire, que el terror se convirti en fascinacin. Luego, de la bolsa que llevaba al hombro, extrajo un enorme terrn de azcar. Lo chup estrepitosamente y los nios, que llevaban semanas sin probar dulces, lo observaron con los ojos centelleantes, acercndose. l tendi el terrn de azcar a Tungata, que se inclin hacia delante, se lo arrebat y retrocedi a la carrera. El pequeo hechicero ri de modo tan contagioso que los otros nios rieron tambin y se precipitaron para tomar los terrones de azcar que l les ofreca. Rodeado de nios que rean y

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aplaudan, el pequeo mago subi por el sendero, hacia el refugio de piedras. Las mujeres, tranquilizadas por las voces de los nios contentos, se agruparon en torno del viejecito, mirndolo con risitas tontas. La ms audaz le pregunt: Quin eres? De dnde vienes? Qu llevas en el saco? En respuesta a la ltima pregunta, el mago sac un puado de cintas de colores. Las ms jvenes gritaron con vanidad femenina y se las ataron a las muecas y al cuello. Traigo regalos y buenas noticias parlote el mago Miren lo que les traigo. Haba peines de acero, pequeos espejos redondos, una cajita que tocaba una dulce msica tintineante. Todas se apretaron a su alrededor, completamente embobadas. Regalos y buenas noticias cant el mago. Dinos, dinos! El espritu de nuestros antepasados ha acudido en nuestra ayuda. Han enviado un viento divino para que comiera a los blancos, tal como la peste bovina se comi el ganado. Todos los blancos han muerto! Los amakiwa han muerto! Ellos dejaron tras de s estos magnficos regalos. La ciudad de Bulawayo est vaca de blancos, pero llena de estas cosas para quien quiera tomarlas. Pero hay que darse prisa, pues todos los hombres y mujeres matabeles van hacia all. No quedar nada para quienes lleguen tarde. Miren, miren estas hermosas telas. Las hay por miles. Quin desea estos bellos botones, estos afilados cuchillos? Toda la que los desee, que me siga cant el hechicero Pues la lucha ha terminado! Los blancos han muerto. Los matabeles han triunfado. Quin quiere seguirme? Guanos, padrecito le rogaron Te seguiremos. Sin dejar de sacar baratijas de su bolsa, el pintado hechicero ech a andar hacia el extremo del valle. Las mujeres levantaron a los ms pequeos para atrselos a la espalda con trozos de tela y llamaron a los mayores para correr detrs del mago. Sgame el pueblo de Mashobane! llamaba l El tiempo de grandeza ha llegado. La profeca de la Umlimo se ha cumplido. El viento divino del norte se ha llevado a los blancos.

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Tungata, casi histrico por el entusiasmo y temeroso de quedarse atrs, corri hacia el extremo del refugio rocoso, hasta la enorme y amada silueta que se acurrucaba contra la pared de roca. Abuela grit, el mago tiene cosas bonitas para todos nosotros. Hay que darse prisa! Con el correr de los milenios, el arroyo haba cortado una estrecha salida desde el vientre del valle, con altos acantilados a derecha e izquierda, donde ricos lquenes anaranjados y amarillos pintaban el granito. Comprimido en ese abismo, el arroyo caa en agua blanca, antes de desviarse por un valle ms plano y amplio, al pie de las colinas. El valle estaba cubierto de buen pasto, cuyo color pareca el de los trigales maduros. El sendero segua al borde del vaco, con una peligrosa pendiente hacia el agua espumosa a un lado y el acantilado al otro. Luego el descenso se torn ms suave y salieron al tranquilo valle inferior. All, el agua de las lluvias haba abierto cicatrices que formaban trincheras naturales. Una de ellas constitua un emplazamiento ideal para la Maxim. Ralph hizo que dos de sus soldados la instalaran all, con el grueso cao asomando apenas por la abertura de la trinchera. Haba dos mil municiones en esas cajas rectangulares, debajo del arma. Mientras Harry Mellow cortaba ramas de espinos para ocultar la ametralladora, Ralph se paseaba enfrente del escondrijo, descargando una lluvia de piedras sueltas junto al camino. Por fin volvi a subir la cuesta e indic a su cuado. Pon la mira para trescientos metros. Y se acerc al otro extremo de la trinchera, donde imparti sus rdenes a cada uno de los hombres, y se las hizo repetir a fin de que no hubiera malentendido alguno. Cuando Jan Cheroot llegue al montn de piedras que he puesto all, la ametralladora disparar. Una vez que eso ocurra, abran fuego desde atrs sobre la columna. El sargento Ezra asinti, y con los ojos entornados calcul la fuerza del viento por el balanceo de las hierbas y la sensacin en el rostro. Para terminar, coloc el codo en el parapeto de la grieta y apoy la mejilla sobre la culata. Ralph volvi a reunirse con Harry Mellow que en ese momento se encargaba de los ltimos preparativos con la Maxim; lo vio ajustar el can y hacerlo girar en el trpode, para asegurarse de que funcionaba bien. Carga uno orden Ralph.

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Taas, el responsable de la municin, puso el extremo de bronce en la recmara abierta; Harry dej que la manivela de carga retrocediera y el mecanismo reson con aspereza. Carga dos! Movi la manivela por segunda vez, haciendo pasar el cargador; la primera bala sali de l para entrar suavemente en la recmara. Listo! dijo Harry, mirando a su cuado. Ahora slo nos resta esperar. Ralph abri la bolsita que colgaba de su cadera y sac la banda de piel de topo, que se at cuidadosamente en el brazo derecho, sobre el codo. Luego se sent a esperar. El sol castigaba las espaldas desnudas y engrasadas hasta hacer brotar el sudor, atrayendo as a todo tipo de insectos, y ellos continuaban a la espera, en un alarde de paciencia. De pronto Ralph levant la mano. Ante ese gesto, un pequeo movimiento agit la hilera de tiradores alineados en el borde de la trinchera. Se oyeron primero voces en la distancia que levantaban ecos entre los musgosos acantilados, a la entrada de la garganta, y despus, cantos, dulces voces infantiles. El ruido lleg con cada rfaga de viento, desde cada recodo del abrupto paisaje. Una diminuta silueta surgi bailando de la boca del desfiladero; su extrao disfraz rojo, negro y blanco disimulaba las facciones achatadas de Jan Cheroot y el amarillo mantecoso de su piel pero no haba forma de confundir su paso elstico o el modo en que llevaba la cabeza inclinada como los pjaros. La bolsa de baratijas que haba usado como anzuelo estaba ya muy atrs. Baj a brincos por el sendero que llevaba al montn de piedras levantado por Ralph; detrs de l venan los matabeles tan ansiosos que se agrupaban en completo desorden empujndose mutuamente para no perder el paso del mgico flautista que los guiaba. Son ms de los que yo esperaba susurr Ralph. Pero Harry Mellow no lo miraba a l tena los ojos clavados en la mirilla de la Maxim, y una expresin horrorizada. Entretanto, la larga columna de matabeles segua emergiendo de la garganta, y Jan Cheroot ya estaba casi junto a las piedras. Preparado sise Ralph. El hotentote lleg por fin a la seal y, con un movimiento milagroso, desapareci como si se lo hubiera tragado un abismo. Ahora! orden Ballantyne. Ni un hombre se movi entre la larga hilera de fusileros.

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Ahora! repiti Ralph.

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La vanguardia de la columna se haba detenido, desconcertada por la repentina desaparicin de Jan Cheroot; los que venan detrs empujaban. Abre fuego! orden Ralph. No puedo susurr Harry, sentado tras la ametralladora con las manos encima del arma. Maldito. La voz de su cuado temblaba. Abrieron el vientre de Cathy y arrancaron a mi hija de su seno. Mtalos, maldito! No puedo repiti Harry, acongojado. Ralph lo sujet del hombro y lo empuj hacia atrs tom el arma, retir los seguros y presion los pulgares sobre el botn de disparo. La ametralladora inici su endiablado rugir, y los cartuchos vacos cayeron en brillante chorro desde la recmara. Por entre las volutas de humo azul, Ralph movi lentamente el arma de izquierda a derecha, barriendo la senda desde la boca de la garganta hasta el montn de piedras. Dentro de la trinchera, a cada lado, los fusiles de repeticin agregaron sus tronidos al estruendo. El ruido de los disparos logr ahogar slo en parte los sonidos del valle. Juba no poda mantener el paso de las mujeres ms jvenes ni el de los entusiasmados nios, y se fue quedando cada vez ms retrasada mientras Tungata la urga ansioso: Llegaremos demasiado tarde, abuela. Hay que apresurarse. Antes de que llegaran a la garganta, en un extremo del valle, Juba estaba ya trastabillando; todos sus pliegues de grasa se bamboleaban a cada paso, y comenzaba a ver manchas oscuras delante de los ojos. Tengo que descansar jade. Se dej caer junto al sendero, lo que provoc risas y palabras de aliento de quienes la precedan. Ah, palomita, quieres subir a mi espalda? Tungata esperaba a su lado, saltando sobre un pie y retorcindose las manos de impaciencia. Oh, abuela, un poquito ms... Cuando las manchas oscuras desaparecieron, ella asinti. El nio le tom las manos y tir con toda la fuerza de su cuerpecito para levantarla. Ahora eran los ltimos de la fila, pero an oan las risas y los cnticos, mucho ms adelante, aumentados por la resonancia de la garganta rocosa. Tungata ech a correr, pero su deber como buen nieto lo hizo regresar y retomar la mano de Juba. Por favor, abuela, oh, por favor!

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Juba tuvo que detenerse dos veces ms; ahora estaban completamente solos, ni siquiera la luz del sol penetraba en la hondura del desfiladero. Los dos tomaron la curva y miraron desde los altos farallones granticos hacia la llanura abierta, donde el sol s iluminaba la hierba. All estn! grit Tungata con alivio. El sendero que cruzaba el amarillento pasto segua atestado de gente; sin embargo, como una columna de hormigas frente a un obstculo insuperable, la cabecera se detuvo amontonndose y ensanchndose. Date prisa, abuela, y los alcanzaremos. En ese momento el aire comenz a aletear por encima de su cabeza, como si tuviera un pjaro atrapado en el crneo; por unos segundos crey que era un sntoma del agotamiento, pero de inmediato vio las siluetas humanas, all adelante, que comenzaban a girar y a caer como motas de polvo en un remolino. Nunca hasta entonces lo haba odo, pero conoca los relatos de los guerreros que lucharon en el Shangani y en el cruce del Bembesi, los cuales describan los pequeos fusiles de tres patas que parloteaban como viejas. Sbitamente armada por reservas de energa que nunca hubiera credo poseer, Juba levant a Tungata y se lanz por la estrecha garganta en direccin opuesta, huyendo como un gran elefante hembra. Ralph Ballantyne estaba sentado en el borde de su camastro, con una vela encendida pegada con su propia cera a la caja que le serva de mesa, una botella de whisky medio vaca y un jarrito de loza. Fruncido el ceo ante su diario abierto, trataba de centrar la vista en la vacilante luz de la vela. Estaba ebrio. Aun as, tras beber de un trago el resto que quedaba en el jarrito, volvi a llenarlo. Unas cuantas gotas cayeron sobre la pgina en blanco, l las enjug con el pulgar y se qued estudiando la marea hmeda con la pensativa concentracin de los borrachos. Sacudi la cabeza en un intento por despejarla, y luego recogi su pluma, la moj y retir con cuidado el exceso de tinta. Escriba a duras penas. Cuando la tinta toc la parte hmeda dejada por el whisky, un suave abanico azul se extendi sobre el papel; eso lo irrit exageradamente y le hizo arrojar la pluma al suelo y llenar de nuevo hasta el borde el jarrito. Slo se detuvo dos veces para respirar, y cuando ya no quedaba nada en el recipiente, lo dej entre sus rodillas, inclinndose sobre l. Al cabo de un largo rato, con evidente esfuerzo, levant la cabeza y reley lo escrito; sus labios iban formando las palabras como ocurre con los escolares que apenas comienzan a leer. La guerra hace monstruos de todos nosotros.

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Alarg otra vez la mano hacia la botella, pero la volc; el dorado lquido form un charco sobre el cajn, mientras l caa de espaldas en el catre con los ojos cerrados, las piernas balancendose y un brazo sobre su rostro. Elizabeth haba acostado a los nios en la carreta, y luego se tendi en el camastro de abajo con mucho cuidado para no molestar a su madre. Ralph no haba cenado con la familia; cuando enviaron a Jonathan en su busca, el nio volvi con una palabrota por toda respuesta. La muchacha se acost de lado bajo la manta, y como sus ojos quedaban al nivel de la abertura cerrada por cordones, poda ver el exterior: en la tienda de Ralph, la vela an estaba encendida. En cambio, en la que Harry y Vicky haban armado para ellos en una esquina del refugio reinaba la oscuridad desde haca ms de una hora. Cerr los ojos y trat de dormir, pero estaba tan inquieta que volvi a abrir los ojos y espi subrepticiamente por la ranura abierta en la lona; la vela segua consumindose. Suavemente, sali de su lecho sin dejar de vigilar a su madre, recogi su chal y baj en silencio de la carreta. La noche era clida, y en el refugio reinaba una calma casi absoluta; un cachorrito lanz un lastimoso quejido en el otro extremo y fue rpidamente acallado por el pecho materno; dos de los centinelas se encontraron en el puesto ms prximo a ella y sus voces murmuraron durante un rato. Cuando por fin se separaron, uno de ellos pas a su lado y Elizabeth distingui la silueta de un sombrero ladeado. Ya deba de ser pasada la medianoche, y esa vela la atraa como a una polilla. Se levant, fue hacia la tienda silenciosa, casi furtivamente, y se desliz al interior tras levantar la solapa. Ralph yaca de espaldas en el camastro de acero, con los pies an calzados y un brazo sobre la cara, y en sueos emita pequeos gemidos de lamentacin. La vela parpadeaba, reducida ahora a un charco de cera fundida, y el olor del whisky derramado era spero y picante. Al acercarse Elizabeth al cajn de t para poner la botella en posicin correcta, le llam la atencin la pgina del diario abierto y ley aquel trazo grande y desigual: La guerra hace monstruos de todos nosotros. Esa frase le provoc una punzada de pena tan aguda que cerr apresuradamente el diario encuadernado en cuero y contempl al hombre que haba escrito ese grito agnico, con el ntimo deseo de acariciarle la mejilla sin afeitar. En lugar de eso, recogi un poco su camisn en un gesto de costumbre, se arrodill junto al camastro y desat los cordones de las botas de montar, a fin de quitrselas una a una. Ralph, entre murmullos, retir el brazo de la cara y se volvi hacia el otro lado para evitar la luz de la vela. Casi sin mudar su gesto y con suavidad, Elizabeth le levant las piernas y las puso sobre el colchn, lo que provoc una especie de gruido y un cambio de postura casi infantil.

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Nio grande susurr, sonriendo para s. Entonces no pudo resistir ms y le acarici el espeso mechn de pelo oscuro que caa sobre la frente, cuya tersura se mostraba hmeda de sudor, afiebrada. Cuando ella pos su palma en la mejilla, el contacto de la crecida barba le provoc punzadas electrizantes por todo el brazo. De nuevo prctica y razonable, retir su mano y despleg la manta puesta a los pies de la cama para cubrirle el cuerpo. Sin embargo, en el momento en que se inclinaba para acomodrsela bajo la barbilla, Ralph volvi a cambiar de posicin y, antes de que ella pudiera retirarse, un brazo tenso y musculoso cay sobre sus hombros. Eso le hizo perder el equilibrio y caer sobre el pecho de l. Ese brazo la sujetaba sin remedio... Permaneci muy quieta; slo oa los incesantes latidos de su corazn; al cabo de un minuto la fuerza del brazo se relaj y entonces, suavemente, trat de liberarse. Al primer movimiento se sinti de nuevo sujeta, pero esta vez con una fuerza tan salvaje que crey olvidar el poco aliento que conservaba. Ralph, an entre murmullos y gemidos levant el otro brazo, y Elizabeth se estremeci ante la impresin de una mano que se posaba muy arriba, sobre la cara posterior de su muslo; pero no se movi, pues saba que era imposible quebrar la potencia de ese brazo que la retena, y se sinti indefensa como un nio y totalmente en su poder. El calor de su cuerpo le llegaba a travs del camisn y los dedos comenzaron a moverse y a ascender, como si ellos solos hubieran recobrado la conciencia. La mano sigui subiendo hasta su nuca bajndole la cabeza con una fuerza suave e irresistible a la vez, y los labios dejaron entonces su calor y humedad en los de ella entre un regusto de whisky y algo ms... un matiz masculino, de almizcle y levadura. Sin voluntad propia, los labios de ella se abrieron en busca de mayor contacto, y al instante su mente ardi como una rueda de fuego bajo los prpados cerrados, de manera tan tumultuosa que, durante unos eternos minutos, no se dio cuenta de que l le haba levantado el camisn hasta la espalda. Sus dedos, duros como el hueso y calientes como el fuego, se deslizaron en una larga caricia por la curva de las nalgas desnudas, para posarse por fin en el punto en que se unan a los muslos. Eso la dej petrificada. Aspir en un sollozo y luch por liberarse de la tortura de su propio y salvaje deseo, de su cruel necesidad de l, de esos dedos hbiles e insistentes. l la retuvo con facilidad, la boca apoyada contra la suavidad de su cuello. Cathy dijo con voz spera y ruda, amor mo, cmo te echaba de menos. Entonces dej de luchar, tendida sobre l casi innime; ya no se debata, ni siquiera respiraba.

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Katie!

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Aquellas manos transmitan su ansiedad por la vida de su cuerpo, pero ella mantena su inmvil postura. Ralph, completamente despierto, dej el cuerpo de Elizabeth y llev las manos hasta su cabeza, con la mirada perdida en espacio y tiempo. Al cabo de un largo momento, ella not el cambio en sus ojos. No eres Cathy susurr l. Elizabeth le separ suavemente los dedos y se irgui junto al camastro. No, no soy Cathy dijo, en voz baja. Cathy se ha ido, Ralph. Se inclin sobre la temblorosa vela y la apag de un soplido. Desprendi, una vez erguida, el corpio de su camisn y lo dej caer desde los hombros al suelo, al tiempo que se tenda junto a l y le tomaba la mano, con decisin, para ponerla donde haba estado un momento antes. Cathy no... susurr. Esta noche es Elizabeth. Esta noche y para siempre. Y apoy la boca contra la suya. Por fin, cuando sinti que l llenaba todos los rincones tristes y solitarios de su ser, su alegra fue tan intensa que pareci lastimarle el alma. Te amo dijo. Siempre te he amado... Siempre te amar. Jordan Ballantyne se despidi de su padre en el andn de la estacin de Ciudad del Cabo. Ambos se sentan rgidos y torpes. Por favor, no olvides dar mis... Jordan vacil al elegir las palabras ... mis ms afectuosos saludos a Louise. Se alegrar, sin duda respondi Zouga. Hace tanto que no la veo... Se le quebr la voz al recordar aquella separacin que databa de largos meses del juicio, ante el presidente de la Suprema Corte y un jurado especial, y revivir las presiones en su contra por parte del juez. Les recomiendo que, de acuerdo con las pruebas y las respuestas a mis especficas preguntas, declaren a los acusados culpables. Y as fue. La sentencia de esta corte es, por tanto, que usted Leander Starr Jameson, y usted, John Willoughby, sean confinados por un perodo de quince meses sin trabajos forzados, y que usted, mayor Zouga Ballantyne, sufra tres meses de prisin sin trabajos forzados. Sin embargo, slo cumpli cuatro semanas de esa sentencia en la crcel, que abandon justo en el momento en que se le comunic la horrible noticia del motn de los matabeles en Rodesia y del sitio a Bulawayo.

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El viaje por el Atlntico se torn eterno, atormentado por no saber nada de Louise ni de Kings Lynn; su imaginacin conjuraba horrores, nutridos por los relatos de matanzas y mutilaciones, y slo cuando el barco ancl en Ciudad del Cabo sinti un alivio para su terrible preocupacin. Est a salvo, en Bulawayo fue la respuesta de Jordan a su primera pregunta. Zouga, sobrecogido por la emocin, abraz a su hijo menor en tanto repeta: Gracias a Dios, oh, gracias a Dios. Almorzaron juntos en el comedor del hotel Mount Nelson, y Jordan relat a su padre las ltimas novedades recibidas del norte. Napier y el Comit de Sitio parecen haber estabilizado la situacin, y han podido llevarse a los supervivientes a Bulawayo. Grey, Selous y Ralph, con sus hombres, han asestado a los rebeldes unos cuantos golpes sangrientos para mantenerlos a prudente distancia. Naturalmente, los matabeles dominan por completo el territorio, excepto esos refugios de Bulawayo, Gwelo y Belingwe y actan a su voluntad; pero, cosa extraa, parecen no haber cerrado la ruta al sur por los cursos de agua, as que si logras llegar a Kimberley a tiempo para unirte a la columna de relevo que va con Spreckley, podras llegar a Bulawayo a fin de mes. El seor Rhodes y yo no tardaremos en reunirnos contigo. Spreckley llevar slo los suministros esenciales y unos centenares de hombres, para reforzar la defensa de la ciudad hasta que lleguen las tropas imperiales. Como ya sabrs, el general sir Frederick Carrington ha sido elegido para comandarlas, y por esta razn no me cabe duda de que pondremos en vereda a esos rebeldes en muy poco tiempo. Jordan mantuvo ese monlogo durante toda la comida, disimulando as un tanto el bochorno que le causaban las miradas y los susurros de los otros comensales, escandalizados por la presencia de uno de los aventureros de Jameson en el hotel. Entretanto, su padre, pasando por alto la agitacin que haba provocado, se dedic a la comida y a la conversacin con su hijo, que slo interrumpi al observar a un joven periodista acercndose a la mesa, con una libreta de notas en las manos. Permtame un segundo, por favor Querra hacer algn comentario sobre la benignidad de la sentencia que le impusieron? Slo entonces Zouga levant la cabeza. Dentro de pocos aos se darn medallas y ttulos de caballero a quienes acometan la misma tarea que nosotros intentamos dijo serenamente. Ahora tenga la bondad de dejarme comer en paz. Ya en la estacin de ferrocarril, Jordan despleg mucho empeo en asegurarse de que el bal de su padre estuviera en el coche de equipajes y

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que su asiento fuera el mejor ubicado, y finalmente, se enfrent al rostro que le observaba, en tanto el guarda haca sonar el silbato de advertencia. El seor Rhodes me ha encargado preguntarte si an tendras la bondad de actuar como agente suyo en Bulawayo. Di al seor Rhodes que me honra al no retirarme su confianza. Se estrecharon la mano y Zouga subi al coche. Si ves a Ralph... S? Nada. Jordan sacudi la cabeza. Que tengas buen viaje, pap. Zouga, inclinado en la ventanilla mientras el tren arrancaba, estudi la apuesta silueta de su hijo menor, alta y atltica, con un traje de tres piezas gris cortado a la moda pero con perfecta sobriedad, y advirti algo discordante en l, tal vez un aspecto de incertidumbre y arraigada infelicidad. Oh, tonteras se dijo Zouga en voz alta. Meti la cabeza dentro y cerr la ventanilla. La locomotora fue cobrando velocidad en la planicie de El Cabo, e inici el asalto a la muralla montaosa que custodiaba el interior del continente. Jordan Ballantyne trot por el camino hacia la gran casa blanca, agazapada entre robles y pinos en las cuestas inferiores de la suave colina, perseguido por una constante sensacin de culpabilidad, ya que haca muchos aos que no abandonaba sus deberes por un da entero; este comportamiento le hubiera parecido antes inconcebible: todos los das, domingos y festivos inclusive, el seor Rhodes lo necesitaba a su disposicin. Al mismo tiempo, el sutil cambio de su trato con l era algo que incrementaba su estado y le introduca una emocin ms corrosiva y oscura; no hubiera sido completamente necesario pasar todo el da con su padre, desde el momento en que el buque ancl en la baha hasta que el expreso del norte arranc de la estacin, al contrario, habra podido volver a su escritorio tras unas pocas horas, pero haba querido arrancar una negativa a su jefe, a modo de reconocimiento de que l le era indispensable. Tmate algunos das si quieres, Jordan. Arnold podr entenderse con cualquier cosa que se presente. El seor Rhodes apenas haba apartado la vista del peridico al responder. Pero queda pendiente lo de ese nuevo borrador sobre la clusula 27 de su testamento insisti Jordan, tratando de provocarlo.

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En cambio, recibi la respuesta que ms tema. Oh, deja eso a Arnold. Es hora ya de que se vaya apaando con el papeleo. Adems, as tendr oportunidad de utilizar esa nueva mquina Remington que tiene. Otra fuente de inquietud para Jordan era el infantil placer que el seor Rhodes experimentaba al ver su correspondencia rpida y pulcramente mecanografiada, mientras que l continuaba sin poder dominar ese ruidoso teclado, sobre todo porque el celo de Arnold monopolizaba la mquina. l haba pedido otro modelo, pero tardara meses en llegar de Nueva York. Alej aquellos pensamientos y sofren a su caballo en la lustrosa explanada frente a la galera de Groote Schuur; desmont y, despus de arrojar las bridas al palafrenero, corri a la casa. Una vez dentro, subi a la planta alta por la escalera de atrs para ir a su propio cuarto, desabotonndose la camisa mientras cerraba la puerta de un puntapi. Llen la jofaina de agua y se moj la cara. Tras secrsela y lanzar la toalla blanca y esponjosa a un lado, iba a volver la espalda al espejo, en busca de una camisa limpia, cuando se detuvo a mirar detalladamente su propia imagen. Poco a poco se acerc ms al cristal, tocndose la cara con los dedos. Tena patas de gallo en las comisuras de los ojos que no pudo difuminar al estirarse suavemente la piel, y eso le llev a apartar la cabeza, en una posicin que permiti entrar mayor luz desde la ventana ms alta. Slo se ven en ese ngulo, pens, y se aplast el pelo hacia atrs con la palma de la mano, con lo que produjo una visin tambin desagradable, la de unas incipientes entradas en el perlado lustre del cabello. Hubiera querido apartarse, pero el espejo ejerca una horrible fascinacin en l, y en lugar de eso provoc una mueca que le levant el labio superior; su colmillo izquierdo estaba ms oscuro, ms gris, que un mes antes, cuando el dentista le haba quitado el nervio, y al instante le invadi una desesperacin fra y penetrante. En menos de dos semanas cumplir treinta aos. Oh, Dios, estoy envejeciendo, hacindome viejo y feo... Cmo puedo gustarle an a alguien? Contuvo con fuerza el sollozo que amenazaba con sofocarlo y se apart del perverso cristal. En su oficina haba una nota, puesta en el centro de la cubierta de cuero cincelado que decoraba su escritorio y sujeta bajo el tintero de plata. Ven a verme lo antes posible. J.C.R. Aquella escritura angulosa y familiar impuls el nimo de Jordan, que recogi su libreta de notas y fue a llamar a la puerta intermedia. Entra! orden la voz aguda.

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Jordan pas.

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Buenas tardes, seor Rhodes. Quera verme? El seor Rhodes no respondi de inmediato; sigui corrigiendo la hoja mecanografiada que tena ante s, una palabra por otra, una coma por un punto y coma, y, mientras l trabajaba, Jordan estudiaba su rostro ya deteriorado; la piel se vea casi gris, y las bolsas de sus ojos haban tomado un color purpreo intenso. Bajo la mandbula le colgaba una gruesa papada, y tena los prpados enrojecidos, con el azul mesinico de sus ojos borroso y diluido. Todo aquello era producto de los seis meses transcurridos desde la desastrosa incursin de Jameson, y Jordan volvi en su mente al da en que l personalmente le haba llevado la noticia a esa misma biblioteca. Tres telegramas. Uno, del mismo Jameson, dirigido a la oficina del seor Rhodes en Ciudad del Cabo, no a la mansin de Groote Schuur, razn por la que permaneci todo el fin de semana en el buzn del edificio desierto. Comenzaba: Sin tener de usted rdenes contrarias... El segundo lo enviaba el magistrado de Mafeking, seor Boyes, sealando que el coronel Grey haba salido con un destacamento policial en refuerzo del doctor Jameson. El ltimo telegrama lo remita el comisionado de polica de Kimberley: Considero mi deber informarle que el doctor Jameson, a la cabeza de un cuerpo de hombres armados, ha cruzado la frontera con el Transvaal... El seor Rhodes los ley todos, ordenndolos minuciosamente sobre el escritorio despus de acabar con cada uno. Cre haberlo detenido... no dejaba de murmurar mientras lea. Cre que l entenda la necesidad de esperar. Estaba plido como la cera, y la carne pareca desprenderse de los huesos de su plido rostro. Pobre viejo Jameson susurr al fin. Veinte aos de amistad y ahora me aniquila. Apoy los codos en el escritorio y la cara entre las manos. As permaneci durante varios minutos hasta que dijo con toda claridad: Bueno, Jordan, ahora sabr quines son mis verdaderos amigos. A aquellas palabras siguieron cinco noches de insomnio; mientras Jordan yaca despierto en su propio cuarto a poca distancia, poda escuchar sus pesados pasos sobre el suelo de madera, y, mucho antes de la primera luz, el sonido de la familiar campanilla. Entonces, salan a cabalgar juntos durante varias horas por las cuestas de la meseta, antes de regresar a la gran mansin blanca y de volver a enfrentarse con las ltimas renuncias y rechazos, con la certeza ineludible de que su vida y su obra se hacan pedazos inexorablemente. En eso, apareci Arnold para ocupar el puesto de auxiliar de Jordan, con el ttulo oficial de segundo secretario, lo cual agradeci ste con la mente
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puesta en los detalles ms mundanos de la compleja vida domstica, pero sin saber que ms tarde les acompaara en su viaje a Londres tras la desdichada aventura de Jameson y que permanecera firmemente junto a Rhodes en el largo viaje de regreso. En aquel preciso momento, se ergua hacia el escritorio de su patrn, muy atento, para entregarle una hoja mecanografiada y esperar a que l la leyera y corrigiera. Con el rancio sabor de la envidia en la boca, Jordan reconoci, no por primera vez que Arnold posea esa rubia belleza tan admirada por el seor Rhodes, y actuaba de manera modesta y sincera; sin embargo, cuando rea, todo su ser pareca iluminarse con un resplandor interno, y cada vez era ms obvio el placer que el magnate encontraba en su compaa, tanto como el que en otros tiempos senta por la presencia de Jordan. Ballantyne aguard en silencio junto a la puerta, extraamente fuera de lugar en lo que haba llegado a considerar su propia casa. Por fin, el seor Rhodes entreg a Arnold la ltima pgina corregida y levant la mirada. Ah, Jordan dijo, quera decirte que voy a adelantar la fecha de mi viaje a Bulawayo. Aquella gente me necesita y yo debo acudir. Me encargar de eso inmediatamente asinti Jordan. Ha decidido la fecha, seor Rhodes? El prximo lunes. Tomaremos el expreso hasta Kimberley? T no me acompaars. Jordan hizo un pequeo gesto de incomprensin. No entiendo, seor Rhodes... Exijo siempre una completa lealtad y total honestidad de mis empleados. S, seor, lo s asinti Jordan; su expresin se torn incierta e incrdula. No estar sugiriendo que yo he incumplido esa regla... Trae esa carpeta del archivo, Arnold, por favor orden el magnate. Cuando la tuvo ante s, agreg: Dsela. Arnold tendi la carpeta a Jordan y, al tomarla, ste capt por un segundo algo en sus ojos que no era franqueza ni amistosa preocupacin, sino un destello de triunfo vengativo, cruel como el restallar de un ltigo contra el rostro, que desapareci tan rpido como si no hubiera existido; aun as, dej a Jordan totalmente vulnerable y en un horrible peligro. Puso la carpeta sobre la mesa y levant la cubierta. Haba all cincuenta hojas mecanografiadas, todas con el mismo encabezamiento: Copia del original". Eran rdenes de compra y venta de acciones de las compaas De Beers y Consolidated Goldfields, en conjunto valoradas en varios millones

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de libras esterlinas, cuya firma intermediaria haca mencin de una tal empresa Silver & Co. de la cual Jordan nunca haba odo hablar, aunque se indicaba tambin que operaba en Johannesburgo, Kimberley y Londres. Luego ley copias de declaraciones de seis bancos con sede en los diferentes puntos donde Silver & Co. deba de tener oficinas; en todas ellas, subrayado con tinta roja, se deca ms o menos: Transferencia a Rholands: 86.321. Transferencia de Rholands:146.821. El nombre le sorprendi: la compaa de Ralph. Sin saberlo, eso aument su tensin y su inquietud. No comprendo qu tiene esto que ver conmigo dijo, mirando al seor Rhodes. Tu hermano efectu una serie de grandes especulaciones a la baja en las compaas ms drsticamente afectadas por el fracaso de Jameson. Parecera que... El magnate lo interrumpi. Parecera que ha ganado sumas muy superiores al milln de libras, y que l y sus agentes se han tomado grandes molestias a fin de disimular y ocultar estas maquinaciones. Seor Rhodes, por qu me cuenta todo esto, por qu adopta ese tono? Es mi hermano, pero usted no puede hacerme responsable de... El anciano levant una mano para acallarlo. Nadie te ha acusado de nada todava, y por tanto tu prisa por justificarte no es adecuada. Abri entonces el ejemplar encuadernado en cuero de las Vidas de Plutarco, que tena en una esquina del escritorio, de cuyas pginas extrajo tres hojas de papel satinado. Las tom y entreg la primera a Jordan. Reconoces esto? La primera respuesta fue un creciente rubor; se odi por haber escrito esa carta en aquellos momentos de terrible tensin espiritual tras la brutal acusacin de Ralph, cuando lo descubri en el coche privado de Rhodes. Es la copia de una carta privada que escrib a mi hermano. Jordan no pudo mirar a su patrn a los ojos. No s qu me indujo a guardarla. Un prrafo le atrajo de manera irresistible: Hara cualquier cosa por convencerte de mi constante cario, pues slo ahora, cuando parezco haberlo perdido, tengo real conciencia de lo mucho que tu aprecio significa para m. Esto es una carta ntima y privada susurr, con la hoja en su mano y una voz que temblaba de rabia y vergenza. Aparte de mi hermano, su destinatario, nadie tena derecho a leerla. No niegas, entonces, que la escribiste t?

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Sera una negativa intil. Sin duda afirm el seor Rhodes, mientras le pasaba la segunda hoja. Jordan la ley con creciente desconcierto, y observ que, a pesar de no ser suya, las palabras se correspondan tan hbil y naturalmente con los sentimientos manifestados en la primera pgina, que lleg a dudar de su propia memoria. Aun as el texto afirmaba su propia aceptacin en cuanto a facilitar a Ralph datos confidenciales y privilegiados sobre los planes de Jameson en el Transvaal. Concuerdo en que esa empresa est completamente fuera de la ley civilizada y eso me ha convencido de que debo ofrecerte mi ayuda, as como la deuda moral que tengo para contigo. Slo entonces advirti los primeros indicios en el trazo de aquella letra que le llevaron a creer que la pgina era una hbil falsificacin, y sacudi la cabeza en silencio; el tejido mismo de su existencia se desgarraba por completo. Que esa conspiracin tuvo xito, lo sabemos por los ricos frutos que con ella cosech tu hermano dijo el seor Rhodes, en el tono propio de un hombre inmune a constantes traiciones. Te felicito, Jordan. De dnde ha salido esto? La pgina temblaba en sus manos. De dnde...? Se interrumpi para mirar a Arnold, que permaneca tras el hombro de su patrn. No haba rastros de triunfo vengativo, al contrario, de gravedad y preocupacin... adems de una insoportable belleza. Comprendo concluy l. Es una falsificacin, por supuesto. El seor Rhodes hizo un gesto de impaciencia. Vamos, Jordan. Quin se molestara en falsificar declaraciones bancarias fcilmente comprobables? Me refiero a la carta, no a los documentos. Reconociste que era tuya. No esta segunda hoja; sta no es ma. La expresin del seor Rhodes segua lejana, y sus ojos completamente fros. Har venir al administrador de la oficina para que revise las cuentas de la casa contigo y haga un inventario; por otra parte, entregars tus llaves a Arnold. En cuanto todo eso est hecho, dar orden de que se te extienda un cheque por tres meses de sueldo a manera de indemnizacin, aunque, como comprenders, no incluir en ella ninguna referencia. Bien, te agradecera que retiraras tu persona y tus pertenencias de esta casa antes de que yo regrese de Rodesia. Seor Rhodes...

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No tenemos nada ms que decirnos. El seor Rhodes y su escolta, incluido Arnold, haban partido en el expreso del norte haca tres semanas, el tiempo que Jordan necesit para acabar los inventarios y completar las cuentas de la casa. No se haban dirigido la palabra despus de esa ltima confrontacin. Slo pudo verlo tres veces; dos, desde la ventana de su oficina, cuando l regresaba de las largas cabalgadas por los bosques, y una, la ltima, cuando subi al coche para ir a la estacin. Por su parte, Arnold le transmiti dos breves instrucciones y l supo conservar su dignidad, resistiendo la tentacin de acumular intiles recriminaciones sobre su triunfante rival. Ahora estaba solo en la mansin desierta; tras ordenar a los sirvientes que se retiraran temprano, revis personalmente las cocinas y las zonas traseras y cerr las puertas con llave. Cruz en silencio los pasillos alfombrados con la lmpara de aceite entre sus manos y vestido con el batn de seda china que el seor Rhodes le haba regalado en su vigsimo cumpleaos. Se senta consumido como un rbol tras un cruel incendio, cuando el tronco hueco an sigue ardiendo. Se trataba de un peregrinaje de despedida por la gran casa y los recuerdos que ella contena. l haba estado presente desde los primeros proyectos para renovar y redecorar el viejo edificio, y pasado muchas horas escuchando a Herbert Baker y al seor Rhodes, tomando nota de sus conversaciones y, de vez en cuando, por invitacin del magnate, haciendo alguna sugerencia. Tambin fue l quien propuso el objeto decorativo principal de la casa: una estilizada reproduccin del ave de piedra hallada en las antiguas ruinas de Zimbabwe, que apareca sobre un pedestal que adornaba las balaustradas de la escalera de entrada, en el granito pulido del enorme bao, fielmente reproducido en un cuadro ubicado en el comedor y en forma de soportes del escritorio del seor Rhodes. La estatua original de ese pjaro, que formaba parte de la vida de Jordan desde que tena memoria, la eligi Zouga Ballantyne de entre otras seis estatuas idnticas descubiertas por l en el antiguo templo, al ser la mejor conservada. Casi treinta aos despus, Ralph Ballantyne regres a la Gran Zimbabwe, guiado por el diario y los mapas de su padre, y hall las seis estatuas restantes. Gracias a sus anteriores preparativos, pudo cargarlas en bueyes y, a pesar de todos los intentos de los guardianes matabeles por impedirlo, escapar al sur cruzando el ro Shashi. Cuando alcanz por fin Ciudad del Cabo, un sindicato de comerciantes encabezado por el multimillonario Barney Barnato le propuso comprarle las reliquias por una gran suma y as ofrecerlas al Museo Sudafricano de la ciudad, donde

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continuaban todava mostrndose. En ocasiones, Jordan visitaba aquel lugar, en el que perda la nocin del tiempo ante aquellas obras. Sin embargo, su propia magia se corporizaba en la estatua originariamente descubierta por su padre ya que durante toda su niez aquella figura haba viajado con ellos en una carreta, siguindolos en los vagabundeos por la vasta planicie africana. Jordan durmi mil noches junto al pjaro, hasta que el espritu de la estatua invadi el suyo y se apoder de l. Cuando Zouga pudo instalar a su familia en la mina de diamantes de Kimberley, la estatua fue descargada y emplazada bajo el rbol que indicaba el ltimo campamento, y al morir la madre de Jordan, Aletta Ballantyne, de la temible fiebre, la ptrea presencia lleg a ocupar un sitio an ms importante en su vida. Haba bautizado al pjaro con el nombre de Panes, como la diosa de las tribus norteamericanas que Frazer describa en su libro La rama dorada, un estudio sobre la magia y la religin. All descubri que Panes fue una hermosa mujer llevada a las montaas, y l relacion esa historia con la de su madre muerta. Incluso ide una invocacin a la diosa, y durante la noche, cuando toda la familia dorma, se deslizaba al exterior y representaba un pequeo sacrificio de alimentos a Panes con sus propios rituales. Pero Zouga, acuciado por las deudas, no tuvo ms remedio que vender el ave al seor Rhodes, y provoc con ello tal tristeza en el muchacho que slo la posibilidad de entrar al servicio del magnate, siguiendo as a la diosa, pudo llenar el vaco de su existencia no con una, sino con dos deidades: la diosa Panes y el seor Rhodes. Aun despus de hacerse hombre bajo las rdenes del millonario la estatua segua ocupando un gran espacio en la conciencia de Jordan, aunque slo ocasionalmente, en momentos de intensa confusin espiritual, haba vuelto a los ritos infantiles de adoracin. se era el motivo por el que se senta impulsado con irresistible fuerza a percibir el benefactor influjo de la estatua, aunque se tratase de la ltima vez que pudiera hacerlo. Descendi poco a poco por la curva de la escalera principal. El lujoso vestbulo de entrada tena losas de mrmol blanco y negro, dispuestas como un tablero de ajedrez, y las puertas principales eran de teca maciza con aplicaciones de bronce pulido. En el centro haba una mesa pesada, y sobre ella bandejas de plata para las cartas y las tarjetas de visita, al lado de unos ramos de flores ya secas que Jordan haba confeccionado con sus propias manos. Dej la lmpara de porcelana sobre la mesa, como si fuera una llama votiva ante el altar de los paganos, dio un paso atrs y levant poco a poco la cabeza: la estatua original del halcn de Zimbabwe se ergua en su custodia de la entrada de Groote Schuur. Al verla de ese modo no era posible dudar de la aureola de poder mgico que la rodeaba, como si las

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plegarias y los encantamientos de los sacerdotes, desaparecidos tanto tiempo atrs, reverberasen en el aire a su alrededor; como si la sangre de los sacrificios humeara an entre las sombras temblorosas, sobre el suelo de mrmol; como si las profecas de la Umlimo, la Elegida de los antiguos espritus, la dotaran de vida propia. Jordan haba ledo cien veces las profecas de la hechicera fielmente registradas en el diario de su padre, y poda repetirlas de memoria; formaban parte de su propia invocacin personal a la diosa. No habr paz en el reino de los mambos ni de los monomatapas hasta que ellos regresen, pues el guila blanca luchar con el toro negro hasta que todos los halcones de piedra vuelvan para hacer sus nidos. Contempl la cabeza orgullosa y cruel del ave, sus ojos ciegos que miraban sin expresin hacia el norte, la tierra de los mambos y los monomatapas, ahora llamada Rhodesia. All, el guila blanca y el toro negro se enfrentaban de nuevo en un conflicto mortal, y Jordan experiment una sensacin de vaco y desamparo, igual que si se viera atrapado en los anillos del destino, incapaz de liberarse. Ten piedad de m, gran Panes rog, cayendo de rodillas. No puedo irme. No puedo dejarte, ni tampoco a l. No tengo adnde ir. A la luz de la lmpara, su rostro casi tallado en hielo mostraba un leve resplandor verdoso; levant la lmpara de porcelana y la sostuvo por encima de su cabeza con ambas manos. Perdname, gran Panes susurr. Entonces la lanz contra la madera que adornaba la pared. El vestbulo qued hundido en la oscuridad por un momento, mientras la llama pareca extinguirse con un parpadeo, pero de repente sta solt una luz azul y espectral sobre la superficie del charco de aceite, impulsndose con fuerza y tocando el borde de las largas cortinas de terciopelo. An arrodillado ante la estatua de piedra, Jordan tosi, envuelto por las primeras volutas de humo. Le sorprendi un poco que, despus de la primera y ardorosa punzada en los pulmones, el dolor fuera tan leve. La imagen del halcn retroceda paulatinamente, borrosa por las lgrimas que llenaban los ojos del joven y por las densas cortinas de humo arremolinado. Las llamas encendieron los paneles de madera y se proyectaron hasta el cielo raso. Uno de los pesados cortinajes ardi por completo y al caer se despleg como las alas de un cuervo inmenso, que cubrieron la silueta arrodillada de Jordan hasta hacerle perder el sentido sobre el suelo de mrmol. Ya asfixiado por el humo denso y azul, ni siquiera se debati y, en pocos segundos, el montn de tela arrugada se convirti en una pira funeraria; el fuego se estiraba en creciente jbilo hasta lamer la base del halcn de piedra en su elevado nicho.

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Bazo ha descendido por fin del hogar de la Umlimo dijo Isazi. Ests seguro? Pregunt Ralph, sin poder contener su excitacin. Isazi asinti. Me he sentado ante las fogatas de su impi y lo he visto con mis propios ojos; las heridas de bala relucan como medallas de plata sobre su pecho, y tambin he podido escuchar cmo arengaba a los amadodas, fortalecindolos para la lucha que se avecina. Dnde est, Isazi? Dime dnde puedo hallarlo. No est solo. El sirviente negro no tena intencin de arruinar el dramtico impacto de su informe, sino que prefera mantener el suspenso . Bazo tiene consigo a la bruja, su mujer Tanase, la favorita de los espritus sombros, audaz e implacable; la impulsa tan sanguinaria crueldad que los guerreros, al contemplar su belleza, se estremecen como nios indefensos. Dnde estn? repiti Ralph. Bazo est en compaa de los ms aguerridos jvenes indunas, Zama y Kamuza, cada uno con ms de mil hombres. Con Bazo y Tanase a la cabeza, esos impis son igual de peligrosos que el len herido en el vientre, y mortferos como el viejo bfalo macho que corre en crculos a la espera del cazador desprevenido. Maldito seas, Isazi, ya hemos esperado bastante bram Ralph. Dime dnde est. Isazi, con un gesto deliberado de dolor, tom una pizca de rap, estornud placenteramente y se limpi la nariz con la palma de la mano, mientras sus ojos se iban llenando de lgrimas. Gandang, Babiaan y Somabula no estn con l sin inmutarse, haba retomado su relato en el punto en que su irrespetuoso jefe lo interrumpiera . Sin embargo, o que los guerreros hablaban de un indaba celebrado hace varias semanas, all en el valle de la Umlimo. Parece ser que los viejos indunas decidieron aguardar la intervencin divina de los espritus, dejar abierta la ruta del sur para que los blancos abandonaran Matabeleland, y sentarse sobre los escudos en espera de que acontezca lo previsto. Ralph hizo un gesto de disgustada resignacin. No te preocupes por el tiempo que emplees, oh, sabio alent a Isazi con sopesado sarcasmo. No nos ahorres el ms pequeo detalle. l asinti severamente, pero los ojos oscuros le centelleaban, y tuvo que acariciarse la barbilla para no soltar una sonrisita. A los viejos se les est enfriando la panza, ya que se acuerdan de las batallas del Shangani y el Bembesi, y saben por sus espas que el refugio de

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Bulawayo est custodiado por fusiles de tres patas. Te digo, Henshaw, que Bazo es la cabeza de la serpiente; crtala y el cuerpo morir. Ahora me dirs dnde est Bazo, mi bravo y sabio amigo? Isazi volvi a asentir, agradecido ante aquel cambio de tono. Est muy cerca, a menos de dos horas de marcha de nuestra posicin actual. Hizo un amplio ademn que abarc el oscuro refugio. Reunido con sus tres mil amadodas en el valle de las Cabras. Ralph levant entonces la mirada hacia el segmento de luna vieja que penda en el cielo. Faltan cuatro das para la luna nueva murmur. Si Bazo planea atacar el refugio, decidir hacerlo en cuanto acabe ese perodo. Tres mil hombres... murmur Harry Mellow. Nosotros somos slo cincuenta. Tres mil... los topos; los insukamini y los nadadores aadi el sargento Ezra. Desde luego, tal como Isazi ha dicho, los ms feroces y fuertes. Los mejores. Los derrotaremos afirm Ralph Ballantyne, sin perder la calma. Los derrotaremos en el valle de las Cabras, dentro de dos noches, y ste es el modo en que lo vamos a hacer. Bazo, que haba renegado de Gandang, su padre, y desafiado a los ms grandes indunas de Kumalo, pasaba de una fogata a la siguiente, siempre acompaado de Tanase, su mujer. Cuando se ergua junto a alguna de ellas, las llamas le iluminaban las facciones desde abajo formando grandes cavernas negras en las que brillaban sus ojos, como las curvas de un mortfero reptil, y destacaban todos los detalles de su rostro, la aspereza de cada arruga que el sufrimiento haba marcado en l. Alrededor de la frente slo la simple banda de piel de topo, sin necesitar las plumas de garza y de ave del paraso, signo de realeza. En su lugar, hablaban por s mismos los hercleos msculos y las cicatrices. La belleza de Tanase se haca an ms exquisita observada al lado de aquellos inequvocos distintivos de honor; aun as sus desnudos pechos resultaban extraamente ajenos a aquel ambiente de guerra. En ese preciso momento, miraba a su esposo con feroz orgullo en tanto ste hablaba junto al fuego. Os ofrezco la posibilidad de elegir dijo Bazo entre permanecer como ahora, perros de los blancos, amaholi, la raza ms despreciable de esclavos; o convertirse una vez ms en amadodas. Su voz no era potente ni tensa; pareca salir como una avalancha suave de su garganta y corra claramente hasta las partes ms elevadas de ese

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anfiteatro rocoso, y las oscuras masas de guerreros que lo atestaban a millares suspiraron y se agitaron ante sus palabras. La eleccin corre por vuestra cuenta, pero es preciso tomarla con prontitud, puesto que los mensajeros venidos del sur... Bazo hizo una pausa y su pblico se inclin hacia delante, sin que nadie osara emitir sonido alguno. Vosotros habis odo a los dbiles de espritu decir que si no peleamos por el camino del sur permitiremos que los blancos que estn en Bulawayo llenen sus carretas, tomen a sus mujeres y se vayan sin problemas y en paz hasta llegar al mar. No hubo un murmullo entre los guerreros que escuchaban. Pero se han equivocado, y ahora tienen la prueba. Se oy un suspiro general, parecido al del viento entre la hierba. Ha venido Lodzi, y con l los soldados y los revlveres. Ahora se reunirn en la cabecera del camino de hierro que construy Henshaw y pronto, muy pronto, comenzarn a marchar por el paso que nosotros les hemos dejado libre; antes de que la luna nueva haya crecido hasta la mitad, estarn en Bulawayo, y entonces todos nosotros seremos verdaderos amaholis, nuestros hijos y los hijos de sus hijos sudarn en las minas de los blancos y cuidarn los rebaos de los blancos. La multitud solt un gruido como el de un leopardo hambriento, que no ces hasta que Bazo levant la mano que sostena la azagaya plateada. No ser as, pues la Umlimo nos ha prometido que esta tierra volver a pertenecernos; es nuestro deber hacer que esa profeca se torne realidad, y los dioses no favorecen a quienes esperan que la fruta caiga del rbol en sus bocas abiertas, sino a los que lo sacuden con violencia, hijos mos. Ji! dijo una sola voz desde las hileras apretadas. Inmediatamente, todos repitieron el cntico de guerra. Ji! cant Bazo, alzando el pie derecho mientras azotaba el cielo oscuro con la azagaya, y sus hombres cantaron con l. Tanase permaneca inmvil como una talla de bano, pero tena los labios entreabiertos y sus enormes ojos oblicuos brillaban como lunas a la luz del fuego. Tras aquel estallido de furia, el jefe guerrero volvi a abrir los brazos y esper a que se hiciera el silencio. Para conseguirlo... dijo, y los guerreros volvieron a aguzar el odo para no perder una sola palabra, primero devoraremos el refugio de Bulawayo. Siempre ha sido costumbre matabele caer sobre el enemigo en la hora previa al amanecer, antes de que raye el da. Los guerreros murmuraron suavemente en seal de asentimiento. Y los blancos, que lo saben sin lugar a dudas, todas las maanas, con la ltima oscuridad cerrada, se preparan tras las armas y esperan que el leopardo caiga en la trampa. Los matabeles siempre llegan antes del alba", se dicen, siempre; pero yo digo que esta vez ser diferente, hijos mos.
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Bazo se interrumpi y clav su mirada en los rostros de los guerreros sentados en la primera fila. Entonces, de pie ante ellos a la antigua usanza, les dio las rdenes de batalla. Esta vez atacaremos en la hora previa a la medianoche, al salir la estrella blanca del este. Arrodillado entre la masa negra y semidesnuda, sus hombros descubiertos en contacto con los de sus vecinos, Ralph Ballantyne, que llevaba el pelo cubierto por un tocado de plumas y el cuerpo untado con una mezcla de grasa y holln, no perda ni un detalle de ninguna de las instrucciones. Durante toda esta estacin, el viento se levantar con la estrella blanca desde el este, y por eso nosotros tambin tomaremos su mismo rumbo, y en la cabeza llevaremos cada uno un haz de paja y las hojas verdes de los msasa dijo Bazo. Ralph, anticipando lo que vendra, sinti un cosquilleo en la punta de los dedos. Una cortina de humo, pens, Es una tctica naval!. En cuanto se levante el viento, encenderemos una gran hoguera continu Bazo, y en ella arrojaremos nuestra carga al pasar. Nuestra ser la delantera entre la oscuridad y el humo, y de nada les servir disparar sus cohetes al cielo, pues el humo cegar a los fusileros. La escena adquiri forma en la imaginacin del joven blanco: los guerreros, emergiendo de aquellos mortales cortinajes e invisibles hasta que la breve distancia les permitiera usar las azagayas, se precipitaran sobre la muralla de carretas en un nmero incalculable y de manera silenciosa y cruel; incluso estando el refugio advertido y alerta, sera casi imposible detenerlos, y las Maxim resultaran casi intiles con el humo, mientras que las anchas azagayas se convertiran en la mejor arma a esa distancia. Una horrorosa visin de matanza le arda en el cerebro, y record el cadver de Cathy, unido ahora a los restos mutilados de Jonathan y Elizabeth. La clera lo invadi con fuerza, concentrada en aquella silueta alta y heroica que trazaba los preparativos de la masacre. No debemos dejar con vida a uno solo, sino aniquilar hasta el ltimo de los motivos por los que Lodzi podra traer a sus soldados. A l le ofreceremos slo cuerpos muertos, edificios incendiados y acero hmedo de sangre. Ralph, en su ira, grit a la vez que el resto de amadodas y cant el salvaje cntico de guerra con las facciones tan contradas como las suyas y los ojos igualmente enloquecidos. El indaba ha terminado les dijo Bazo, por fin. Ahora iros a vuestras esterillas para descansar. Cuando os levantis acompaados por el sol, que vuestra primera tarea sea cortar un atado de pasto seco y hojas verdes, tan pesado como cada uno pueda cargarlo.
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Ralph Ballantyne, tendido bajo su manta de piel en una esterilla de juncos, escuchaba los ruidos del campamento que se acomodaba para dormir a su alrededor, ya instalado por los rincones ms estrechos del valle. Vio disminuir el fuego de las hogueras y cerrarse los crculos de la luz anaranjada sobre l, en tanto le llegaba el murmullo de voces cada vez menor; not el cambio en la respiracin de los guerreros echados a su lado, ahora ms profunda y regular. El valle de las Cabras era un desfiladero rocoso y quebrado por densas matas de espino, cosa que obligaba a los impis a diseminarse en las entradas rocosas y en grupos de cerca de cincuenta hombres. Por otra parte, los angostos senderos retorcidos que cruzaban las matas quedaban cubiertos por el dosel de los rboles ms altos, y la oscuridad se tornaba ms amenazadora al morir las ltimas fogatas. Ralph, tendido bajo la manta de piel, aferr la empuadura de su azagaya, retir la manta de piel furtivamente y se desliz a cuatro patas hasta donde yaca el guerrero ms prximo. Despus de unos segundos de tanteo, sus dedos tocaron la piel de un brazo. Quin es? Pregunt una voz gutural y spera de sueo. Ralph le asest una estocada en el estmago. Fue un grito de sonora agona mortal, que rebot en los flancos rocosos del valle y cort el silencio de la vigilia nocturna. Demonios! Los demonios me estn matando! grit Ralph al mismo tiempo. En otras cincuenta hogueras, sus compaeros estaban haciendo lo mismo que l. Hay espritus aqu! Defendeos! Brujeras! Cuidado con los brujos! Maten a las brujas! Encantamientos! Defindanse! Huid, huid! Hay demonios entre nosotros! Tres mil guerreros, todos ellos criados entre la supersticin y el temor a la magia, despertaron ante los alaridos y los gritos salvajes de los moribundos mezclados con las aterrorizadas advertencias que gritaban compaeros enfrentados cara a cara con las legiones del diablo; en aquella oscuridad sofocante, tomaron las armas y las usaron al azar, hirindose unos a otros miembros de la misma raza, cegados por el pnico. Estoy herido! Defendedme de los diablos! Socorro, los diablos me estn matando!

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La noche se llen de siluetas que corran, chocaban entre s, atacaban y gritaban. El valle est embrujado! Los demonios nos matarn a todos! Corred, corred! En eso, desde la cabecera del valle ascendi un monstruoso balido, una cacofona surgida de pulmones de hierro que slo poda ser la voz del demonio mayor Tokoloshe, el Comehombres. Aquel sonido condujo a esos indefensos hombres hasta el lmite mismo de la cordura, y los hunda en una insensata ceremonia macabra. Las frenticas figuras en lucha se recortaban contra la dbil luz de las estrellas, y Ralph se arrastr a gatas por el estrecho sendero, mantenindose por debajo de las espadas en actividad. Cada vez que asestaba un golpe de azagaya no lo haca a matar, sino a herir el vientre y la ingle, a fin de que el herido agregara sus gritos al estruendo. Desde la cabecera del valle, Harry Mellow lanz otro toque de la corneta de bronce, y al instante resonaron los alaridos de los hombres que se arrojaban por las laderas del valle en una irracional huida hacia la planicie. Ralph segua reptando, en busca de una determinada voz entre esas miles, y por fin, a travs del gritero, pudo orla. Quietos, hermanos! ruga. Permaneced junto a Bazo! stos no son demonios! Ralph gate hacia el lugar donde nacan esos gritos y, ya en el claro, una hoguera recin alimentada levant una sbita llama; entonces pudo reconocer a la alta silueta de hombros anchos y a la mujer esbelta que lo acompaaba. Es una trampa de los blancos! gritaba ella, al lado de su seor. Sin pensrselo un instante, el joven blanco se levant de un salto y corri hacia ellos a travs de la densa maleza. Nkosi grit. No le haca falta disimular su voz, spera y enronquecida por el polvo, la tensin y la locura guerrera. Bazo, mi seor, yo estoy contigo. Opongmonos unidos a esta traicin. Bravo, camarada! salud Bazo con alivio en tanto Ralph sala de la oscuridad. Espalda contra espalda, podemos formar un anillo en que cada uno cuidar al otro y llamar a otros compaeros menos acobardados. Bazo volvi su espalda a Ralph y atrajo a Tanase a su lado, quien, al mirar hacia atrs, reconoci a Ralph. Es Henshaw! grit. Pero su advertencia lleg demasiado tarde, ya que antes de que Bazo tuviera oportunidad de enfrentarse con l, su contrincante, cada vez ms

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diestro en el manejo de la espada, con un nico golpe cort las piernas del matabele por detrs, justo encima de los tobillos, produciendo de esa manera un ruido como de corcho al quebrarse. Bazo cay de rodillas, inmvil como un insecto clavado a una tabla. Ralph tom a Tanase de las muecas, la apart del crculo de luz y la arroj de cara contra el suelo. Sujetndola con facilidad, le arranc la breve falda de cuero y luego coloc la punta de la azagaya en su entrepierna. Bazo susurr, arroja tu espada al fuego o abrir las partes secretas de tu mujer como t abriste las de la ma. Los Exploradores de Ballantyne aprovecharon el primer resplandor del nuevo da para bajar lentamente por el valle, en una fila estirada, liquidando uno por uno a los matabeles an moribundos. Mientras tanto, Ralph envi a Jan Cheroot hasta donde haban dejado los caballos con el propsito de conseguir unos cuantos pesados rollos de soga amarilla que el hotentote le trajo sin demora. Los matabeles se han dispersado por las colinas inform, ceudo. Tardarn una semana en volver a agruparse. Nosotros no esperaremos tanto, ni la mitad de ese tiempo. Dicho eso, empez a anudar las sogas. Por su lado, los mercenarios se iban acercando y limpiaban las hojas de sus espadas con puados de pasto seco. Perdimos a cuatro hombres, pero encontramos a Kamura, el induna de los Nadadores, y contamos ms de doscientos cadveres inform el sargento Ezra. Preprense para marchar orden Ralph. Lo que resta por hacer no nos llevar mucho tiempo. Bazo permaneca sentado junto a los restos del fuego, con los brazos atados a la espalda con tiras de cuero crudo y las piernas estiradas hacia delante. No poda dominar sus pies, que ahora parecan peces medio asfixiados atrapados durante la marea baja, y con heridas por las que le brotaba un lquido sanguinolento. Completamente desnuda y atada, igual que su hombre, Tanase estaba muy prxima a l. El sargento Ezra, contemplando su cuerpo, murmur: Trabajamos mucho toda la noche, y nos hemos ganado el derecho de divertirnos un rato. Deje que mis kanka y yo nos llevemos a esta mujer a la maleza durante un rato, seor. Trae los caballos orden Ralph a Jan Cheroot, sin dignarse a responder.

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Sin mover los labios, a la manera de las iniciadas, Tanase se dirigi a Bazo. Para qu esas cuerdas, seor? Por qu no nos matan con los fusiles? Es la costumbre de los blancos, la que expresa el mayor desprecio. Se mata a tiros a los enemigos honorables, y se usa la cuerda con los criminales. Seor, el da en que conoc al que llamas Henshaw, so que te hallabas en lo alto de un rbol y que l te miraba, sonriendo, pero es extrao que no me viera yo tambin junto a ti. Ya estn dispuestos dijo Bazo, y se volvi a mirarla. Con mi corazn te abrazo, pues t eres la fuente de mi vida. Te abrazo, esposo mo, te abrazo porque t sers padre de reyes contest ella con los ojos fijos en aquel rostro demacrado, y no volvi la cabeza cuando Henshaw, erguido ante ellos, dijo con voz spera y torturada: Les doy mejor muerte que la que ustedes dieron a los que yo amaba. Las cuerdas eran de distinta longitud, y por ese motivo Tanase colgaba algo ms abajo que su seor. Las plantas de sus pies descalzos, suspendidas a la altura de un hombre, apuntaban directamente a la tierra, muy blancas, y su largo cuello de garza estaba torcido a un lado como si an escuchara la voz de Bazo. El rostro de ste pareca observar el cielo amarillo del alba, pues el nudo se le haba quedado bajo el mentn. Ralph Ballantyne, al pie de la alta acacia, tambin tena la barbilla levantada hacia el fondo del valle de las Cabras. En un detalle ms, el sueo de Tanase no haba sido exacto: Ralph Ballantyne no sonrea al mirarlos. Lleg Lodzi y, con l, el general Carrington, el mayor Robert Stephenson Smyth BadenPowell, las armas y los soldados. Grupos de mujeres y nios salieron en tropel del refugio de Bulawayo, les tiraron flores silvestres y cantaron Porque es un buen compaero, con los ojos llenos de lgrimas. Los indunas ms ancianos de Kumalo, entretanto, traicionados por las promesas de intervencin divina que les hizo la Umlimo, discutan acaloradamente entre s. Apabullados por el fuerte despliegue militar que haban provocado, se retiraron poco a poco con sus impis de las cercanas de Bulawayo. Las tropas imperiales les seguan en grandes columnas, asolando valles y terrenos abiertos, e incendiando las aldeas desiertas y los sembrados, mientras se llevaban las pocas vacas que la peste bovina haba dejado en pie. No qued sin explorar ninguna colina donde los matabeles pudieran haberse escondido; sus caballos perseguan huidizas sombras negras, y las

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Maxim disparaban hasta hacer hervir el agua destinada a refrescarlas, y aun as los rebeldes no cesaban de huir como conejos. Pasaron semanas, incluso meses, y se intent, mediante el hambre, forzar a los indunas a presentar batalla; pero ellos seguan ocultos all donde los soldados y las armas no podan seguirlos. Ocasionalmente, los matabeles atrapaban a alguna patrulla aislada o a un hombre solitario, como ocurri con el legendario Frederick Selous, cazador de elefantes y extraordinario aventurero, que, en una avanzada a la busca de algn grupo de rebeldes, qued a merced de ellos debido a que una bala perdida alcanz a su caballo. ste, habitualmente de impecable conducta, se desboc y lo dej solo. Fue en ese momento cuando se dio cuenta de que se haba adelantado al cuerpo principal de sus exploradores; tambin lo advirtieron los matabeles, que de perseguidos pasaron a perseguidores, igual que si fueran perros detrs de una liebre. Selous no haba visto nada semejante desde sus tiempos de cacera. Los amadodas, descalzos y con equipos ligeros, ganaban terreno velozmente, a tal punto que ya comenzaban a sacar las espadas y a cantar ese horrible zumbido de guerra. Slo entonces el teniente Windley, segundo de Selous, pic espuelas y cedi a su jefe el estribo izquierdo para galopar con l hacia las filas de exploradores que los seguan. En otros momentos, la suerte sonrea a los soldados, y descubran a una patrulla de matabeles en un rpido o en un matorral espeso, y sin perder tiempo los colgaban de los rboles ms prximos, siempre que pudieran soportar su peso. Era una guerra cruel e inconclusa, dirigida no por militares sino por hombres de negocios, que no pensaban en trminos de costos y eficacia. Naturalmente, el seor John Cecil Rhodes, de la Compaa Britnica de frica del Sur, deba pagar las facturas; que en los tres primeros meses ya ascendan a ms de un milln de libras, cinco mil por cada matabele muerto o capturado. As, si en las colinas de Matopos los indunas estaban prximos a morir de hambre, en Bulawayo, el seor Rhodes estaba cercado por la bancarrota. Los tres jinetes se movan con precaucin y protegindose entre ellos, y se mantenan en el centro del camino, con los fusiles cargados y listos para disparar. Jan Cheroot era el primero, con cincuenta metros de ventaja. Su cabeza lanuda giraba sin descanso de lado a lado, escrutando los matorrales. Detrs vena Louise Ballantyne, encantada por haber escapado al confinamiento de Bulawayo, despus de tantos meses aburridos. Cabalgaba como las amazonas, con todo el donaire de un jinete innato, y cuando se volva hacia atrs, cada pocos minutos, sus labios se abran en una sonrisa

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amorosa; an no se haba acostumbrado a la presencia de Zouga y necesitaba asegurarse constantemente. Su esposo cabalgaba muy erguido, con el sombrero de ala ancha inclinado sobre un ojo, y responda a su sonrisa con un gesto que le conmova el alma. El sol haba dorado la palidez de la crcel, y su barba de oro y plata le daba el aire de un jefe vikingo. En ese orden cruzaron las planicies y el alto arco de ramas que cerraba la primera cuesta de las colinas. Al llegar a la falsa cima, Jan Cheroot se levant sobre los estribos y luego grit aliviado; Louise y Zouga, sin poder contenerse ms, se adelantaron al trote largo y se detuvieron junto a l. Oh, gracias, Seor susurr Louise, y tom la mano de Zouga. Es un milagro dijo l, apretndole los dedos. El techado de paja de King's Lynn brillaba con la luz del sol, y eso les pareca el espectculo ms hermoso que cualquiera de los dos hubiera presenciado jams. Intacto Exclam Louise, maravillada. Tal vez sea la nica casa de Matabeleland que no ha sufrido daos. Ven, querido mo grit ella, en sbito xtasis. Volvamos a casa. Zouga la retuvo ante los peldaos del amplio porche delantero y la oblig a seguir montada, con el fusil y las riendas de los otros caballos en la mano, mientras l y Jan Cheroot revisaban la casa en busca de cualquier trampa matabele. Por fin volvi a salir a la galera, sonriente y sin su arma. Todo est bien! Mientras Jan Cheroot se llevaba los caballos al establo para alimentarlos, ellos subieron cogidos de la mano la escalera de la entrada. Los gruesos colmillos del viejo elefante seguan enmarcando la puerta del comedor, y Zouga acarici uno al pasar. Tus amuletos de la buena suerte dijo ella, indulgente. Los dioses de esta casa corrigi l. Y pasaron entre ellos al interior que, como era de esperar, haba sufrido los efectos del saqueo; sin embargo, los libros an estaban all, tirados por el suelo, algunos con los lomos rotos y rodos por las ratas, pero todos presentes. Zouga recogi sus diarios y los desempolv un poco con su bufanda de seda. Haba docenas de ellos, el testimonio ntegro de su vida minuciosamente escrito a mano e ilustrado con dibujos en tinta y mapas de colores.

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Me hubiera partido el corazn perder esto murmur mientras los apilaba con cuidado sobre la mesa de la biblioteca y acariciaba las cubiertas de cuero rojo. Tambin la cubertera de plata segua desparramada en el suelo del comedor, aunque con algunos desperfectos: Para los matabeles careca completamente de valor. Se deleitaron con un paseo por los cuartos que Zouga haba agregado a la estructura original, y fueron encontrando pequeos tesoros entre la basura: un peine de oro que l le regal en la primera Navidad que pasaron juntos; los gemelos de esmalte y diamantes que ella trajo de la ciudad como sorpresa de cumpleaos, y que ahora le entregaba con un beso. Todava quedaban platos y vasos en los estantes de la cocina, aunque las cacerolas y los cuchillos haban sido robados y las puertas de las despensas arrancadas. No costar mucho arreglarlo todo dijo Zouga. Es increble la suerte que hemos tenido. Las ventanas del dormitorio principal tenan los vidrios rotos, y los pjaros haban entrado para anidar entre las vigas. El cubrecama estaba manchado de guano, pero cuando Louise lo retir, las sbanas y el colchn seguan secos y limpios. Zouga le rode la cintura con un brazo, estrechndola del modo que ella conoca muy bien. Usted es un hombre pcaro, mayor Ballantyne dijo con voz ronca, pero no hay cortinas, desgraciadamente. Por suerte, sigue habiendo persianas. Y fue a cerrarlas, mientras Louise retiraba la sbana superior y desabrochaba el primer botn de su blusa. l lleg a tiempo para ayudarla con los otros. Una hora despus volvieron a la galera de entrada, donde se encontraba Jan Cheroot; haba desempolvado sillas y mesa, adems de abrir el cesto de comida que trajeron de Bulawayo; sin pensarlo mucho, dieron buena cuenta del vino de Constantia y de los pasteles fros, mientras Jan Cheroot los serva y les obsequiaba ancdotas y recuerdos de sus hazaas con los Exploradores de Ballantyne. No haba quien se nos pudiera comparar declar, arrogante. Los exploradores de Ballantyne...! Los matabeles aprendieron a conocernos. Oh, no hablemos de guerra suplic Louise. Pero Zouga pregunt, con amistoso sarcasmo: Y qu ha sido de todos tus hroes? La guerra sigue y necesitamos hombres como vosotros.

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El amo Ralph ha cambiado el tono se ensombreci. Cambi as. Chasque los dedos. Desde el da en que atrapamos a Bazo, en el valle de las Cabras, perdi todo inters, no volvi a salir con el grupo, y en menos de una semana volvi a la cabecera del ferrocarril para terminar con su construccin. Segn dicen, el primer tren llegar a Bulawayo antes de Navidad. Suficiente! declar Louise. Es nuestro primer da en King's Lynn despus de casi un ao y no quiero or una palabra ms sobre la guerra, as que sirve un poco de vino, Jan Cheroot, y bebe t tambin. Luego se volvi hacia Zouga. Querido, no podemos dejar Bulawayo y trasladarnos aqu? Zouga sacudi tristemente la cabeza. Lo siento, querida ma, pero no puedo arriesgar tu preciosa vida, ya que los matabeles siguen sublevados y esto queda an demasiado lejos y desprotegido... De pronto, desde la parte trasera de la casa les lleg el sbito alboroto de las gallinas, y Zouga se levant interrumpiendo su frase. Mientras tenda la mano hacia el fusil apoyado en la pared, dijo en voz suave pero urgente: Jan Cheroot, ve por detrs de los establos. Yo ir por el otro lado. Y a Louise: Espera aqu, y si oyes disparos, preprate para correr hacia los caballos. Zouga lleg a la esquina de la casa, debajo del dormitorio principal, en el momento en que estallaba otra tormenta de cloqueos y chillidos. Se agach detrs de la pared y camin a lo largo del muro encalado que protega el patio de la cocina, hasta apretarse al suelo junto al portn; all poda escuchar a los asustados animales y el batir de sus alas, incluso una voz que deca, en sindebele: Atrapa a se! No lo dejes escapar! Casi de inmediato, una silueta semidesnuda pas por la puerta al lado de Zouga con un pollo en cada mano; slo al observar ste los pechos desnudos que oscilaban contra las costillas de la matabele no dispar. En cambio, clav la culata de su rifle entre los hombros de la mujer y salt sobre su cuerpo. Frente a la puerta de la cocina, Jan Cheroot, con el fusil en una mano, sujetaba el cuerpo flaco, desnudo y forcejeante de un nio negro. Le rompo la cabeza? Pregunt. Ya no eres miembro de los Exploradores de Ballantyne replic Zouga . Sujtalo, pero no lo lastimes. Y se volvi para examinar a su propia prisionera. Era una matabele entrada en aos y medio muerta de hambre, que en otro tiempo deba de haber sido muy gorda, pues la piel le colgaba en pliegues y bolsas. Esos pechos, que en otro tiempo debieron de tener el
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tamao de sandas, ahora parecan sacos vacos que le caan casi hasta el ombligo. Zouga la tom de la mueca y la levant de un tirn para llevarla al patio de la cocina, sintiendo claramente los huesos del brazo bajo la carne consumida. Jan Cheroot segua con el nio sujeto mientras Zouga lo estudiaba y comprobaba su estado tambin esqueltico, con todas las costillas y las vrtebras a la vista bajo la piel. La cabeza pareca demasiado grande para ese cuerpo; los ojos, demasiado grandes para esa cabeza. El ladronzuelo est muerto de hambre dijo Zouga. Es un modo de deshacerse de ellos observ Jan Cheroot. En ese momento, Louise sali a la puerta de la cocina, y su expresin cambi en cuanto vio a la mujer negra. Juba... Eres t, Juba? Pregunt. Oh, Balela fue la respuesta. Pens que jams volvera a ver la luz de tu rostro. Vaya! dijo Zouga, sombro. Bonita presa hemos atrapado, Jan Cheroot, la primera esposa del noble induna Gandang. Y el cachorro debe de ser su nieto. No me extraa que, con este aspecto, no los haya reconocido. Tungata Zebiwe, sentado en el huesudo regazo de su abuela, comi en un silencioso frenes y con la dedicacin total de un animal hambriento, los pasteles sobrantes y hasta las migas que Zouga haba dejado. Louise revis las alforjas y encontr una abollada lata de carne, que tambin devor el nio metindose el contenido en la boca con las dos manos. Muy bien solt con amargura Jan Cheroot. Engrdelo ahora para que tengamos que matarlo despus. Y sali para ensillar los caballos con una mueca de hasto. Juba, palomita inquiri Louise, todos los nios estn as? Los alimentos se han terminado asinti Juba. Todos los nios estn as, aunque algunos de los ms pequeos ya han muerto. Juba, no es tiempo de que nosotras, las mujeres, pongamos fin a la estupidez de nuestros hombres antes de que todos los nios mueran? Es tiempo, Balela. Ya lo creo que es tiempo. Quin es esta mujer? Pregunt el seor Rhodes, con aquella voz aguda y exasperada que delataba su agitacin. Mir a Zouga. Sus ojos parecan haber adquirido una nueva forma, como si algo los estuviera empujando desde el interior del crneo.

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Es la primera esposa de Gandang. Gandang... l comandaba el impi que masacr a la patrulla de Jameson en el Shangani. Era medio hermano de Lobengula y, con Babiaan y Somabula, es el mayor de todos los indunas. Supongo que no perdemos nada hablando con ellos dijo Rhodes, encogindose de hombros. Adems, esto acabar con todos nosotros si se prolonga por mucho tiempo. Di a esta mujer que lleve un mensaje: que los jefes debern dejar sus armas y venir a Bulawayo. Lo siento, seor Rhodes inform Zouga, pero no lo harn. Han celebrado un indaba en las colinas, y las conclusiones se reducen a una sola. Cul, Ballantyne? Quieren que usted vaya a ellos. Yo, personalmente? Slo hablaremos con Lodzi, y cuando l venga a las Matopos sin soldados. Puede traer a otros tres hombres, pero que ninguno de ellos vaya armado, pues de lo contrario los mataremos inmediatamente. Zouga repeta el mensaje que Juba le transmiti desde las colinas, y el seor Rhodes cerr los ojos y se los cubri con la palma de la mano. La voz le silbaba dolorosamente en el pecho, y el mayor tuvo que inclinarse para captar sus palabras. En poder de ellos dijo. Solo y sin armas, en su poder. El seor Rhodes dej caer la mano y se levant para avanzar, pesadamente, hasta la entrada de la tienda; fuera, en el medioda caluroso y polvoriento, una corneta dio un toque de avance y a lo lejos se oy una tropa de caballera que abandonaba el refugio. El magnate se volvi hacia Zouga. Estamos en condiciones de confiar en ellos? Pregunt. Estamos en condiciones de no confiar, seor Rhodes? Dejaron los caballos en el sitio convenido, uno de los mil valles de las colinas granticas que retrocedan hacia cimas quebradas y caan en profundas gargantas. Zouga Ballantyne abri la marcha, tomando el sendero estrecho y serpenteante por entre el denso matorral, con un paso lento, a la vez que miraba hacia atrs cada pocos pasos, en direccin a la silueta de oso bamboleante que lo segua. Cuando la senda se convirti en cuesta, Zouga se detuvo y esper a Rhodes, cuyo rostro haba tomado un tono azulado y desigual, sin aliento y

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sudando profusamente. Sin embargo, despus de pocos minutos hizo una sea impaciente a Zouga para que prosiguiera la marcha. A corta distancia, seguan al magnate las otras dos personas y que entraban en el pacto con los indunas; uno era un periodista, consecuencia inevitable del apego de Rhodes por el espectculo social; el otro, un mdico, siempre atento a la posibilidad de que las azagayas matabeles no fueran la peor de las amenazas con que poda enfrentarse. El calor reverberante de las colinas haca que el aire bailara sobre las superficies granticas como si fueran las placas de una cocina de hierro; el silencio era casi tangible, y los sbitos graznidos de los pjaros que en ocasiones lo interrumpan servan para destacar su intensidad. A cada lado del camino se apretaba la maleza, y Zouga sigui caminando con paso medido, como si encabezara la guardia de honor de algn funeral militar. La senda cambi bruscamente de direccin junto a una grieta vertical, en el punto ms alto de la muralla de granito, y entonces l volvi a sentarse y esperar. El seor Rhodes lo alcanz mientras se enjugaba la cara y el cuello con un pauelo blanco; tras varios minutos sin recuperar el habla, por fin jade: Cree que vendrn, Ballantyne? Algo ms abajo, desde el matorral ms espeso, un petirrojo lanz su canto, y Zouga inclin la cabeza para escuchar aquella imitacin casi perfecta. Estn aqu desde mucho antes que nosotros, seor Rhodes. Las colinas hierven de matabeles. Busc el miedo en los plidos ojos azules, y al no percibirlo, murmur en voz baja, casi con timidez: Es usted un hombre valiente, seor. Pragmtico, Ballantyne: Una sonrisa torci las facciones hinchadas por la enfermedad. Siempre es mejor discutir que pelear. Espero que los matabeles estn de acuerdo con esa mxima. Zouga le devolvi la sonrisa y ambos penetraron por la grieta vertical, a travs de las sombras, hasta salir de nuevo a la luz. Se abra all una pequea cuenca en el granito, rodeada por altas murallas de piedra quebrada sin nada propicio para protegerse. El mayor mir hacia aquel valle circular y su instinto militar se activ de inmediato. Es una trampa dijo, un matadero natural sin ninguna va de escape. Bajemos. En medio haba el pequeo montculo de un hormiguero, que formaba una plataforma de arcilla dura, y hacia all avanz el reducido grupo de blancos.

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Ser mejor que nos pongamos cmodos jade an Rhodes mientras se dejaba caer. Slo Zouga permaneci en pie, con el rostro impvido y la piel erizada por el miedo. Estaban en el corazn de las Matopos, las colinas sagradas de los matabeles, la fortaleza en donde se sentan ms bravos e implacables, desarmados y en una espera estpida a merced de una emboscada por parte de la tribu ms poderosa de un continente salvaje y cruel. Gir lentamente sobre sus talones, las manos a la espalda, escrutando el muro de roca que los rodeaba, y no haba completado su crculo cuando dijo, en voz sumamente baja: Bueno, caballeros, aqu estn. Sin un ruido, sin una orden audible, los impis se alzaron de sus escondrijos y formaron una barricada viviente hombro con hombro, rodeando por completo el valle rocoso en un nmero incalculable. Aun as, el silencio era total, como si tuvieran los odos llenos de cera. No se muevan, caballeros les advirti Zouga. Aguardaron bajo el sol mientras los guerreros, silenciosos e impasibles, montaban guardia a su alrededor. Ya no cantaban los pjaros, ni la ms leve brisa agitaba la selva de plumas y las faldas de piel. Por fin las filas se abrieron, un grupo de hombres se adelant y aqullas volvieron a cerrarse tras ellos, los grandes prncipes de Kumalo, los zanzi de sangre real. Pero a qu condiciones estaban reducidos! La escarcha de la vejez les chispeaba en las matas de pelo lanudo y en las barbas, y el hambre los haba dejado flacos como perros parias, aniquilando sus msculos de guerrero; algunos llevaban vendajes sucios y manchados de sangre sobre las heridas, y los miembros y el rostro de otros mostraban las heridas y las llagas dejadas por las privaciones sufridas. Gandang iba a la cabeza, y un paso ms atrs, a cada lado, venan sus medio hermanos Babiaan y Somabula. Detrs, otros hijos de Mashobane, con los tocados de honor y la ancha hoja y el largo escudo de cuero crudo que les daba el nombre de matabeles, el pueblo de los escudos largos. Se detuvo a diez pasos de Zouga y clav su escudo en el suelo. Los dos se miraron profundamente a los ojos, tal vez con el recuerdo mutuo del da en que se vieron por primera vez, treinta o ms aos antes. Te veo, Gandang, hijo de Mzilikazi dijo Zouga al fin. Te veo, Bakela, el que golpea con el puo. Detrs de Zouga, el seor Rhodes aadi tranquilamente: Pregntele si tendremos guerra o paz. El mayor no retir los ojos del induna alto y enflaquecido.

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Siguen los ojos enrojecidos para la guerra? Pregunt. La respuesta de Gandang fue un profundo murmullo que lleg con claridad a todos los indunas que lo seguan y se elev hasta las apretadas filas de guerreros que rodeaban el valle. Di a Lodzi que los ojos estn blancos fue la respuesta. Y se inclin para dejar su escudo y su azagaya en tierra, a sus pies. Dos matabeles, vestidos slo con taparrabo, empujaron la gran carretilla de acero a lo largo de las vas, y cuando llegaron al extremo, uno de ellos solt el seguro; el recipiente volc entonces cinco toneladas de cuarzo azul en el conducto, que conduca a la moledora de acero, donde otros diez o doce hombres de la misma tribu caan sobre ellas con grandes mazas. Ms abajo, las prensas eran de hierro macizo; impulsadas en un montono ritmo por un siseante vapor, reducan la piedra en bruto a la consistencia del talco, entre un ensordecedor rugido. Despus, una corriente constante de agua, trada desde el arroyo, se llevaba la roca pulverizada hasta las mesas James. En la choza abierta, Harry Mellow, ante la mesa nmero 1, contemplaba cmo flua el lodo lquido sobre la pesada lmina de cobre que constitua la superficie inclinada, a fin de que el material inservible se deslizara afuera, y unas levas excntricas la agitaban suavemente con el objetivo de que todas las partculas slidas alcanzaran la superficie. Harry cerr la vlvula, desvi el flujo de barro hacia la mesa nmero 2 y finalmente la mesa dej de moverse. Levant la mirada hacia Ralph Ballantyne y Vicky, que lo observaban expectantes, y tras levantar un pulgar para tranquilizarlos (el tronar de las prensas ahogaba cualquier conversacin), volvi a inclinarse sobre la superficie de la mesa, en se momento untada con una gruesa capa de mercurio. Utilizando una ancha esptula, comenz a retirarla del cobre y form una pesada bola oscura con ella. Una de las propiedades nicas del mercurio es su capacidad de recoger las partculas de oro, tal como el papel secante absorbe la tinta. Al terminar tuvo ante s una bola de mercurio amalgamado, tan grande como una sanda y que pesaba casi veinte kilos. Necesit ambas manos para levantarla y llevarla al otro lado de la choza circular que serva de laboratorio y refinera. Los tres, pues Ralph y Vicky haban llegado a la carrera, contemplaron con total fascinacin aquella graciosa esfera que comenzaba a disolverse y burbujear en la redoma, sobre una intensa llama azul. Retiramos el mercurio explic Harry y volvemos a condensarlo, pero lo que nos queda es esto.

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El lquido plateado se redujo de tamao, comenz a cambiar de color y entonces captaron la primera tonalidad amarillo rojiza, ese esplendor que ha encantado al hombre desde hace ms de seis mil aos. Cuando el resto del mercurio hirvi y se evapor, dej un charco reluciente de oro puro. Miren eso! Vicky aplaudi entusiasmada, sacudiendo sus gruesos mechones cobrizos. Los ojos le brillaban como reflejando el lustre de ese precioso lquido. Oro dijo Ralph Ballantyne. El primer oro de la mina Harkness. Ech la cabeza atrs y ri, hecho que sorprendi a sus compaeros, que no lo haban odo rer desde su partida de Bulawayo. Es ms, el joven Ballantyne los cogi por el brazo y los sac a la luz del sol para comenzar unos pasos de baile aderezados con unos cuantos gritos; Ralph aullaba al estilo escocs; Harry, al de los indios de las planicies, mientras los obreros matabeles interrumpan el trabajo para mirarlos primero con incredulidad y luego con simpata. Vicky fue la primera en romper el crculo, jadeando y sosteniendo con ambas manos su vientre embarazado. Estn locos! ri sin aliento. Locos los dos! Y yo los adoro por esa locura. La mezcla era mitad y mitad. Una parte de arcilla del ro tomada en las riberas del Khami y otra parte de arcilla amarillenta de los hormigueros, cuya cualidad adherente haba sido aumentada por la saliva de las termitas que la llevaron por los tneles subterrneos hasta la superficie. Se mezclaban en un foso junto al aljibe, el mismo que cavaron juntos Clinton Codrington, el primer esposo de Robyn, y Jordan Ballantyne, tantos aos atrs; aun antes de que los pioneros de la compaa entraran en Matabeleland. Dos de los conversos de la misin sacaban baldes de agua y los volcaban sobre la mezcla; otros dos echaban arcilla, mientras diez o doce nios desnudos, bajo la direccin de Robert St. John, se divertan pisotendola hasta que adquira la consistencia adecuada. Robyn St. John ayudaba a llenar de mezcla los moldes de madera, cada uno de cuarenta y cinco centmetros por doce, y una fila de muchachos y chicas de la misin los llevaban llenos hasta el campo de secado, donde los invertan cuidadosamente en lechos de pasto seco, y volvan rpidamente cuando los tenan vacos para hacerlos llenar otra vez. Ya se apilaban miles de ladrillos en largas filas secndose al sol, pero Robyn haba calculado que necesitaban, cuando menos, veinte mil slo para la iglesia nueva. Adems, por supuesto, 'tendran que cortar y curar toda la madera necesaria. Por ltimo, dentro de un mes, el pasto para el techado estara lo bastante alto para comenzar a cortarlo.

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Robyn se enderez y se llev una mano embarrada a la espalda, tratando de aliviar los msculos endurecidos. Un mechn de pelo se le haba escapado del pauelo atado a la cabeza, y tena manchas de barro en la mejilla y en el cuello, que descendan hasta el cuello de la blusa a causa de su propio sudor. Despus, levant la mirada hacia las ruinas quemadas de la misin. Las vigas haban cado y las fuertes lluvias de la ltima estacin haban disuelto los ladrillos crudos en un montn amalgamado. No caba ms remedio que volver a poner ladrillo por ladrillo, levantar viga por viga, y la perspectiva de ese trabajo implacable y agotador supona para Robyn St. John una profunda y entusiasta expectativa. Se senta tan fuerte y viva como la joven misionera mdica que pis ese implacable suelo africano por primera vez casi cuarenta aos atrs. Lo haremos, Seor querido dijo en voz alta. Y la nia matabele que estaba a su lado aadi con alegra: Amn, Nomusa! Robyn le sonri. Estaba por agacharse otra vez para llenar un molde cuando dio un respingo y se sombre los ojos con la mano. Enseguida recogi sus faldas y ech a correr por la senda que llevaba al ro como una jovencita. Juba! grit. Dnde te habas metido? Hace mucho tiempo que te espero. Juba dej en el suelo la pesada carga que balanceaba sobre la cabeza y se adelant a su encuentro. Nomusa! Sollozaba al abrazar a Robyn, con grandes lgrimas que se deslizaban por sus mejillas para mezclarse con el barro y el sudor que cubran las de la otra. Deja de llorar, tonta! la rega cariosamente. Me hars empezar a m tambin. Pero mrate! Qu flaca ests! Tendremos que alimentarte. Y quin es ste? ste, era un nio cubierto slo por un taparrabo sucio que se adelantaba vergonzoso hacia ella. Es mi nieto, Tungata Zebiwe. No lo haba reconocido. Ha crecido mucho. Nomusa, lo he trado para que le ensees a leer y escribir. Bueno, lo primero que haremos ser darle un nombre civilizado; por ejemplo Gideon. Olvidemos cualquier rastro de horror y venganza. Gideon repiti Juba, Gideon Kumalo. Y t le ensears a escribir? Tenemos mucho que hacer antes manifest la doctora con firmeza . Gideon puede ir al foso de la arcilla con los otros nios, y t me ayudars

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a llenar los moldes. Tenemos que empezar de nuevo, Juba, y construirlo todo desde el principio. Admiro la grandeza y la soledad de las Matopos y por eso deseo ser enterrado all, en lo alto de la colina que yo sola visitar y que conecta con el nombre de la Vista del Mundo, en un nicho abierto en la roca y cubierto con una simple placa de bronce con estas palabras: AQU YACEN LOS RESTOS DE John Cecil Rhodes. Cuando al fin ces el latido de su enfermo corazn, viaj a Bulawayo una vez ms por las vas que Ralph Ballantyne tendiera tiempo atrs. El coche especial en que iba su atad estaba decorado en prpura y negro; en cada ciudad, en cada estacin a lo largo del camino, aquellos a los que l llamara mis rodesianos acudan con coronas de flores para depositarlas sobre el fretro. Ya en Bulawayo, la carga fue trasladada a un transporte de armas para llevarla a las colinas de Matopos arrastrada por un tiro de bueyes de color negro, que ascenda lentamente por la redondeada cpula de granito elegida por l. Alrededor del sepulcro abierto se haba reunido una densa multitud; en primer trmino, elegantes caballeros, oficiales uniformados y seoras con cintas de luto en el sombrero, y ms all un extenso grupo de matabeles semidesnudos, veinte mil quizs, a cuya cabeza estaban los indunas que se reunieron con l cerca de ese lugar para concertar la paz: Gandang, Babiaan y Somabula, todos ellos ya muy ancianos. Destacaba en especial la presencia de los hombres que lo reemplazaran en el poder, los administradores de la compaa y los miembros del primer consejo rodesiano. Ralph, incluido entre ellos y acompaado por su joven esposa, mantuvo una expresin grave y circunspecta en tanto el atad bajaba a su sepultura, merced al soporte de las cadenas de un trpode, y escuchaba cmo el obispo lea en voz alta el epitafio compuesto por Rudyard Kipling: Es su voluntad yacer mirando el mundo que conquist, el granito del antiguo norte, grandes espacios baados de sol. All, paciente, ocupar su asiento (cuando la muerte se atreva) y aguardar a los pies de todo un pueblo por los senderos que l abri. Cuando la pesada placa de bronce fue bajada a su sitio, Gandang dio un paso al frente y levant una mano. El padre ha muerto! grit. Entonces, en un solo estallido, como el trueno de una tormenta tropical, la nacin matabele dio el saludo que nunca hasta entonces se haba brindado a un hombre blanco.

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Bayete! gritaron al unsono. Bayete! Era el saludo a un rey. Los asistentes al funeral se dispersaban lentamente, casi como si no quisieran separarse; unos lo hacan como la bruma por los valles de sus colinas sagradas, mientras que los otros seguan el sendero por la pendiente grantica. Ese hombre era un pillo y t lloras por l se burl Ralph de Elizabeth, con una alegre sonrisa, al tiempo que la ayudaba a descender. Todo esto ha sido tan conmovedor... dijo Elizabeth, enjugndose los ojos con el pauelo. Cuando Gandang hizo eso... S. l los enga a todos, aun a aquellos a los que redujo al cautiverio. Que Dios me perdone, pero me alegro de que lo hayan enterrado en roca viva, con una buena lpida encima, pues de lo contrario sera capaz de engaar al mismo demonio y salir de all corriendo en el ltimo momento. Ralph la apart de la riada de gente que segua el sendero. Indiqu a Isazi que trajera el coche hasta el pie de la colina para que no nos atrapase la multitud. Se detuvieron entonces en un punto de la pendiente donde un rbol de msasa, retorcido y deforme, se aferraba con precario arraigo a una de las grietas, y desde all l mir otra vez hacia la cumbre. Con que al fin ha muerto... Sin embargo, su Compaa nos sigue gobernando, pensaba para s. An tengo mucho que hacer; un trabajo que puede llevarme el resto de la vida. De pronto, de un modo muy extrao en l, Ralph se estremeci. Qu pasa, querido mo? Elizabeth se haba vuelto hacia l, instantneamente preocupada. Nada dijo Ralph. Tal vez acabo de pisar mi propia tumba. Ri entre dientes. Ser mejor que bajemos antes de que JonJon acabe por enloquecer del todo al pobre Isazi. La tom del brazo y la condujo hasta el sitio donde el sirviente negro haba estacionado el carruaje, a la sombra; a cien pasos de distancia ya les fue posible or la voz aflautada de Jonathan con sus interminables preguntas y especulaciones, cada una puntuada con una exigente apostilla: Qu piensas t, Isazi? Y la paciente respuesta: S, s, Bawu, pequeo Tbano.

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SEGUNDA PARTE

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1977
El LandRover abandon el asfalto de la carretera y, en cuanto pis la senda de tierra, el polvo claro ascendi bajo sus ruedas traseras. Era un vehculo viejo, cuya pintura, del color del desierto, mostraba los araazos dejados por ramas y espinas hasta casi descubrir el metal, y los gruesos neumticos parecan parcheados por el efecto de cientos de golpes y pedradas. Por si eso fuera poco, le faltaban el techo y las portezuelas, y el parabrisas yaca sobre el cap de modo tal que el viento castigaba a los dos hombres instalados en el asiento delantero. Detrs de ellos se encontraba el arsenal: las horquillas, forradas con espuma de goma, sostenan una formidable carga: dos fusiles FN semiautomticos, rociados con pintura de camuflaje parda y verde, una ametralladora Uzi de nueve milmetros, con la municin extralarga ya lista para uso inmediato, y un pesado Colt Sauer Grand African, cuyo cartucho 458 Magnum poda atravesar a un elefante. Del soporte de las armas pendan tambin bolsas con proyectiles especiales y una cantimplora de lona con agua, que se mecan armoniosamente con cada sacudida del LandRover. Craig Mellow pis el acelerador a fondo. Aunque la carrocera del vehculo traqueteaba, medio floja, su dueo afinaba a diario y en persona el motor, y la aguja del velocmetro se apret contra el tope del indicador. Existe una sola manera de cruzar una emboscada, y es a toda velocidad, sin olvidar que, por lo comn, suele extenderse a lo largo de medio kilmetro cuando menos. Aun a ciento cincuenta kilmetros por hora, eso significa estar bajo el fuego durante unos doce segundos, tiempo suficiente para que un buen tirador, con una AK 47, pueda vaciar tres cargadores de treinta balas cada uno. Eso s, una mina por supuesto, era otro cantar. Una de esas bellezas con diez kilos de explosivo plstico en su interior lo lanzaba a uno a quince metros de altura con vehculo y todo. Por ese motivo, aunque cmodamente recostado en el duro asiento de cuero, Craig no dejaba de observar la ruta, siempre atento a cualquier brizna de hierba fuera de lugar, a cualquier colilla de cigarrillo o, incluso, a las boigas secas que pudieran disimular las marcas de una excavacin. Claro que, a tan poca distancia de Bulawayo, corra ms peligro de chocar con un automovilista ebrio que con un acto de terrorismo; pero convena mantener el hbito. Mir a su copiloto, seal por encima de su hombro con el pulgar, y el hombre gir en su asiento para tomar la heladera porttil, de donde sac dos latas de cerveza. Craig Mellow tena veintinueve aos, aunque el rebelde mechn de pelo oscuro que le cubra la frente, el candor de sus ojos rasgados y la

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inclinacin vulnerable de su boca le daban un aire infantil que sugera una injusta reprimenda en cualquier momento. An llevaba puestas las insignias bordadas de los agentes del Departamento para la Conservacin de la Vida Salvaje en su camisa caqui. Samson Kumalo usaba el mismo uniforme, pero era un matabele alto, de frente amplia e inteligente y mentn duro y bien afeitado. Al abrir las latas, despej el resto de espuma de los orificios y entreg una a Craig, que hizo un gesto de brindis y bebi un poco. Despus de limpiarse con la lengua el bigote, devolvi el LandRover a la serpenteante carretera que llevaba hacia las colinas de Khami. Antes de llegar a la cima, Craig dej caer la lata vaca a la bolsa de residuos colgada del tablero y aminor la marcha en busca del desvo, cuyo letrero indicador, ya bastante descolorido, quedaba cubierto por la vegetacin. MISIN ANGLICANA DE Khami VIVIENDAS DEL PERSONAL CAMINO SECUNDARIO Como mnimo, haba transcurrido un ao desde que Craig tom por ltima vez ese camino y estuvo a punto de pasarlo de largo. Aqu! le advirti Samson. Un brusco giro y la estrecha ruta entraba en el bosque primero, y despus en una larga arboleda que llevaba hasta la pequea aldea. En el extremo de aquella avenida, casi oculto tras los rboles y el pasto, se ergua un largo y blanco muro con un portn de hierro forjado rodo por la herrumbre. Craig se acerc a l y apag el motor. Por qu nos detenemos? Pregunt Samson. Siempre hablaban en ingls cuando estaban solos, y en sindebele cuando no era as; del mismo modo, Samson lo llamaba Craig en privado y Nkosi o Mambo en pblico, como una especie de acuerdo tcito entre los dos: en esa tierra torturada por la violencia haba quienes tomaban el fluido ingls de Samson como marca de muchacho de misin; para sos, la difcil intimidad entre los dos era prueba de que Craig era de dudosa lealtad: un kaffirlfilo. [El trmino kaffir se deriva de la palabra rabe que significa infiel, y que durante el siglo XIX haba designado a los miembros de las tribus africanas del sur. Sin connotaciones prejuiciosas, lo utilizaron estadistas eminentes escritores y defensores de los nativos. En la actualidad es la marca segura del prejuicio racial. (N. del Autor.)] Por qu nos detenemos en el cementerio? repiti Samson. Despus de tanta cerveza, necesito una parada tcnica dijo Craig, mientras bajaba del LandRover y estiraba las piernas. Orin contra la rueda delantera y fue a sentarse en la valla del cementerio; una vez all, balanceaba sus piernas bronceadas en una actitud
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de relajamiento, y contemplaba los tejados de la misin de Khami; algunos eran de paja, los que cubran los edificios ms antiguos, que databan de fines del siglo pasado; los de la escuela nueva y el hospital, en cambio, eran de terracota. Las hileras de casas baratas del albergue estaban cubiertas con asbesto corrugado sin pintar, y formaban un grupo gris y feo junto al hermoso verde de los sembrados de regado. Craig apart la vista de ellos, ofendido en su sentido esttico. Vamos, Sam, apresurmonos... Craig se interrumpi, con el ceo fruncido. Qu diablos ests haciendo? Samson haba cruzado el portn para orinar tranquilamente sobre una de las lpidas. Por Dios, Sam, eso es una profanacin. Una vieja costumbre familiar explic Samson. Me lo ense mi abuelo Gideon y aclar en sindebele: Dar agua para que la flor vuelva a crecer. Y qu significa eso exactamente? El hombre que est enterrado aqu mat a una muchacha matabele llamada Imbali, que significa "flor. Mi abuelo siempre mea sobre su tumba cuando pasa por aqu. La desagradable sorpresa de Craig se convirti entonces en curiosidad, pas las piernas al otro lado de la pared y fue a detenerse junto a Samson. Consagrado a la memoria del general Mungo St. John, muerto durante la rebelin matabele de 1896. Lea en voz alta. No hay para el hombre amor tan grande como el que le lleva a dar su vida por otro. Intrpido marino, soldado valiente, esposo fiel y padre devoto. Siempre vivo en el recuerdo de su viuda Robyn y su hijo Robert." Craig se apart el pelo de los ojos con los dedos, y dijo: A juzgar por la publicidad, era un tipo formidable. Era un asesino sanguinario. Si se pudiera echar la culpa de aquella rebelin a un solo hombre, ste la provoc ms que nadie. De veras? Craig se acerc a la sepultura siguiente, cuya inscripcin deca: AQU YACEN LOS RESTOS MORTALES DE LA DOCTORA ROBYN BALLANTYNE ST. John, FUNDADORA DE LA MISIN DE Khami. ABANDON ESTE MUNDO EL 16 DE ABRIL DE 1931, A LA EDAD DE 94 AOS. MISERICORDIOSA, BUENA Y FIEL SERVIDORA. Sabes quin era? Craig mir a Samson.

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Mi abuelo la llama Nomusa, la Hija de la Misericordia. Fue una de las mejores personas que pis esta tierra. De ella tampoco haba odo hablar. Me extraa, si se tiene en cuenta que era tu tatarabuela. Nunca me he interesado mucho por la historia de la familia. Mis padres eran primos segundos, y eso es todo lo que s. Ni de los Mellow ni de los Ballantyne me he ocupado nunca. Un hombre sin pasado es un hombre sin futuro cit Samson. Te dir, Sam, a veces me cansas con tus respuestas para todo Protest un Craig muy sonriente. Recorri la hilera de antiguas tumbas, algunas con complicadas lpidas, palomas y grupos de ngeles en duelo; otras cubiertas con simples lpidas de cemento en donde las letras se haban vuelto casi invisibles. Craig ley las que pudo. Robert ST. John A LA EDAD DE 54 AOS HIJO DE MUNGO Y ROBYN. JUBA KUMALO A LA EDAD DE 83 AOS VUELA, PALOMITA. VICTORIA CODRINGTON Mellow MURI EL 8 DE ABRIL DE 1936, A LOS 63 AOS HIJA DE CLINTON Y ROBYN, ESPOSA DE Harold. Eh, Sam, si lo que decas era cierto, sta debi de ser mi bisabuela se detuvo al ver su propio apellido. Una mata de hierba creca en una grieta de la lpida y Craig se inclin para arrancarla; al hacerlo, sinti cierta afinidad con el polvo que yaca bajo esa piedra. Haba redo, amado y dado a luz para que l pudiera vivir. Hola, abuelita susurr. Me gustara saber cmo eras. Craig se nos est haciendo tarde. Bien, bien, ya voy. Pero Craig se demor algunos momentos ms, sujeto por una desacostumbrada nostalgia. Le preguntar a Bawu se dijo y volvi al LandRover. Se detuvo de nuevo frente a la primera cabaa de la aldea. Mira, Sam comenz, incmodo. No s qu pensars hacer t... Podras unirte a la polica, como voy a hacer yo. Tal vez conseguiramos trabajar juntos.

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Tal vez...

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O puedo hablar con Bawu para que te d trabajo en Kings Lynn. Como empleado en la oficina de pagos? S, ya s... Craig se rasc la oreja. Aun as, es un buen empleo. Lo pensar murmur Sam. Caramba, esto no me gusta decirlo, pero no tenas por qu acompaarme. Podras haber seguido trabajando en el departamento. Despus de lo que te hicieron? su amigo sacudi la cabeza. Gracias, Sam. Durante un rato guardaron silencio, y despus Sam baj y sac su bolsa de la parte trasera del LandRover. Vendr a verte en cuanto me haya instalado. Ya pensaremos en algo Prometi Craig. No te pierdas, Sam. Claro que no. El matabele le tendi la mano y se saludaron brevemente. Ve en paz dijo Sam. Qudate en paz. Puso en marcha el vehculo y retrocedi por el mismo camino. Mientras tomaba por la avenida de rboles, mir por el espejo retrovisor y vio a Sam en el centro de la carretera, con la bolsa sobre un hombro y mirndolo. En su pecho se instal un hueco sentimiento de pena al recordar todo el tiempo que haban pasado juntos. Voy a pensar algo repiti, con un tono decidido. Craig aminor la marcha en la cima de la cuesta como sola hacer para contemplar la casa, pero entonces sufri una desilusin. Bawu haba sustituido el empajado del techo por una lmina de asbesto; una medida necesaria, por supuesto, pues bastaba un cohete RPG7 sobre la paja para que toda la casa ardiera. Aun as, a Craig le doli tanto ese cambio como la prdida de los bellos jacarandaes, plantados por el abuelo de Bawu, el viejo Zouga Ballantyne, el fundador de Kings Lynn a principios de la dcada de 1890; antes, en primavera, su suave lluvia de ptalos blancos alfombraba el csped, y ahora, en su lugar se alzaba un alambrado de pas, de tres metros de altura, que daba paso a un campo de fuego defensivo alrededor de la casa. Baj hacia el complejo de oficinas, depsitos y talleres que constituan el corazn de aquella vasta propiedad ms abajo de la casa principal, y no haba llegado a mitad de camino cuando una flaca figura apareci en el umbral del taller.
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Hola, abuelo salud Craig, y baj del LandRover. El viejo frunci el entrecejo para ocultar su placer. Cuntas veces tengo que decrtelo? No me llames de esa manera, porque la gente al final creer que soy un viejo! Jonathan Ballantyne estaba quemado por el sol y tena la piel marchita como el biltong, el venado seco que constituye un exquisito manjar para los rodesianos. Sin embargo sus ojos mantenan su verde brillante original; y su pelo espeso y blanco le caa por detrs hasta el cuello. Una de sus muchas vanidades... Se lo lavaba todos los das con champ muy caro, y junto a la cama tena un par de cepillos con mango de plata para cepillrselo. Disculpa, Bawu su nieto emple entonces su nombre matabele, el Tbano, mientras le estrechaba una mano hecha puro hueso con inusitada energa. Con que te despidieron otra vez acus Jonathan. Y dej escapar una sonrisa, dejando entrever sus cuidados dientes, que mantena brillantes y blancos para no desentonar de su pelo y su bigote plateados. Renunci neg Craig. Te despidieron. Casi admiti el joven, pero les gan por poco. Renunci. En realidad, no le sorprendi mucho que Jonathan ya estuviera enterado de su ltima desgracia ya que a pesar de que nadie saba a ciencia cierta cul era la edad de su abuelo, tal vez ochenta y tantos, tal vez casi cien, Craig tena muy claro que no se le escapaba nada. Puedes llevarme hasta la casa Propuso Jonathan, y subi con agilidad al asiento del pasajero empez a sealarle ilusionado los ltimos arreglos de la defensa de la casa. He agregado otras veinte Claymore en el prado frontal. Las minas Claymore constaban de diez kilos de explosivo plstico dentro de un tambor de hierro y, suspendidas de un trpode, se podan disparar con un interruptor elctrico desde el dormitorio de Bawu. Todo vala para soportar el insomnio crnico, y Craig se haca a veces una extraa imagen de su abuelo sentado en camisa de dormir muy erguido y con el dedo sobre el botn; rogando para que se produjera un ataque terrorista cerca de l, y recuperar as algn recuerdo de la primera batalla del Somme, donde haba ganado una condecoracin al hacer volar con granadas, en rpida sucesin tres nidos de ametralladoras alemanas. Con semejante panorama, Craig estaba convencido de que la primera leccin inculcada a cualquier guerrillero del ERPUZ (Ejrcito Revolucionario del Pueblo de Zimbabwe), al iniciar el adiestramiento bsico, era evitar en lo posible Kings Lynn y al viejo loco que all viva.

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Al cruzar los portones del cercado, los rode una jaura de temibles rottweiler y dobermann, y Jonathan explic nuevos refinamientos de su plan de batalla. Si vienen desde los kopjes, los dejo llegar al campo de minas y los atrapo en... An segua explicando y gesticulando cuando subieron la escalera que llevaba a la amplia galera, y termin su informe en un tono oscuro y misterioso: Acabo de inventar un arma secreta. Maana por la maana la voy a probar, ests invitado. Con gusto, Bawu Craig vacil en su agradecimiento. Las ltimas pruebas de Jonathan hicieron volar todas las ventanas de la cocina e hirieron levemente a una empleada matabele. En los muros de una amplia galera sombreada colgaban trofeos de caza, cuernos de bfalos y kudus, y a cada lado de las puertas dobles que llevaban al antiguo comedor, ahora convertido en biblioteca, se ergua un par de enormes colmillos de elefante, ambos tan largos y curvos que las puntas llegaban casi a tocarse a la altura del cielo raso. Jonathan acarici distradamente uno de ellos al pasar; el marfil pareca demasiado pulido por el contacto de tantos dedos, con el correr de las dcadas. Sirve una ginebra para los dos, muchacho orden. Jonathan dej de tomar whisky el da en que el gobierno de Harold Wilson impuso las primeras sanciones a Rodesia, a modo de patritica represalia individual destinada a sabotear la economa de las islas britnicas. Por Dios, la has ahogado se quej, nada ms probar la bebida. Craig, obediente, llev el vaso al mueble bar y agreg ms ginebra. As est mejor Exclam el anciano tras la nueva cata, y se instal detrs del escritorio, con el botelln de cristal en el centro del protector de cuero. Ahora dime qu ocurri esta vez clav en su nieto sus ojos verdes y brillantes. Bueno, Bawu, es una historia larga y no quisiera aburrirte. Se hundi en el silln de cuero, profundamente interesado en los muebles de la habitacin que conoca desde la infancia; ley los ttulos de los libros alineados en las estanteras y repas las cintas de seda azul ganadas por los toros de Kings Lynn en todas las exposiciones ganaderas al sur del ro Zambeze. Quieres que te cuente los rumores que me han llegado? Me dijeron que te negaste a obedecer una legtima orden de tu superior, o sea, el jefe de la guardia de caza, y que, adems, perpetraste un acto violento contra el

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susodicho; ms especficamente, le diste un porrazo en la cabeza y la perfecta excusa para despedirte; que tal vez buscaba desesperado desde que llegaste a ese organismo. Los rumores son exagerados. No me vengas con sonrisitas de nio, joven. No se trata de una tontera indic Jonathan, muy serio. Te negaste a participar en la encerrona del elefante o no? Alguna vez has participado en una encerrona; JonJon? Pregunt Craig, suavemente. Slo llamaba a su abuelo por su apodo en momentos de profunda sinceridad. El avin de reconocimiento elige un rebao apropiado, digamos de cincuenta animales, y nos lo comunica por radio. Entonces, nosotros debemos cubrir los ltimos dos kilmetros a pie y a toda carrera, acercarnos todo lo posible y disparar como mucho a diez pasos colina arriba con los 458. Contra quin? Bueno, es obligatorio elegir a las hembras ms viejas del rebao, porque los animales ms jvenes las aman y respetan tanto que no quieren dejarlas. De esta manera, matamos primero a las viejas a balazos en la cabeza, por supuesto, y eso nos da tiempo de sobra para ocuparnos de las otras. A estas alturas somos bastante buenos en eso, y nos las cargamos con tanta rapidez que despus hace falta un tractor para despejar los montones. Ah! Entonces quedan las cras... Es interesante ver a las cras intentando levantar a la madre muerta con esa trompa diminuta. Es necesario hacer eso, Craig lo seren Jonathan. T sabes que los parques estn repletos de miles de animales. Pero el muchacho pareci no or. Si los hurfanos son demasiado pequeos para sobrevivir por su cuenta, los matamos tambin, y si tienen la edad apropiada los recogemos para enviarlos a un anciano simptico que los revender a los zoolgicos de Tokyo o de Amsterdam, donde vivirn tras las rejas con la pata encadenada, comiendo los cacahuetes que les arrojen los turistas. Es necesario repiti Jonathan. Los vendedores de animales lo estaban sobornando dijo Craig. Tenamos rdenes de dejar hurfanos tan pequeos que slo tuvieran un cincuenta por ciento de posibilidades de sobrevivir, y por eso buscbamos rebaos con alta proporcin de cras pequeas. No te referirs a Tomkins, el jefe de la guardia? Exclam Jonathan. Exactamente. Craig se levant y cogi los vasos para volver a llenarlos. Tienes pruebas?

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No, claro que no respondi con irritacin el muchacho. Si las tuviera las habra llevado directamente al ministerio. Y por eso te negaste a la encerrona. Craig se repanting en la silla con el pelo sobre los ojos. Eso no es todo: se supone que debemos dejar a los grandes machos con vida, pero Tomkins nos orden disparar contra cualquier cosa que tuviese buen marfil, y luego los colmillos desaparecen. Y supongo que de eso tampoco tienes pruebas observ el abuelo. Vi el helicptero que los recoga. Y tienes las letras de registro del aparato? Craig sacudi la cabeza. Estaban cubiertas, pero era un aparato militar. Todo est organizado. As que le diste un puetazo a Tomkins. Fue un autntico placer. Craig sonrea. Dejarlo a cuatro patas, tratando de recoger los dientes esparcidos por todo el suelo de su oficina. No s qu pensara hacer con ellos... Craig, muchacho, qu queras conseguir con ese comportamiento? Crees que los detendr aunque tus sospechas sean correctas? No, pero me sent mucho mejor. Esos elefantes son casi humanos y yo me he encariado mucho con ellos. Ambos guardaron silencio durante un rato, hasta que Jonathan suspir. Cuntos empleos llevas ya, Craig? No los he contado, Bawu. No puedo creer que un Ballantyne carezca por completo de talento o de ambicin. Cielos, muchacho, los Ballantyne somos ganadores. Mira a Douglas, mira a Roland... Yo soy Mellow; Ballantyne slo a medias. S, supongo que sa es la explicacin. Tu abuelo perdi su parte de la mina Harkness, y por ello cuando tu padre se cas con mi Jean era casi un pobretn. Por Dios, esas acciones valdran hoy diez millones de libras. Fue durante la gran depresin de los aos treinta, y mucha gente perdi dinero en esa poca. Nosotros, los Ballantyne, no. Los Ballantyne doblaron su fortuna durante la depresin. Craig se encogi de hombros. Porque somos ganadores repiti Jonathan. Pero ahora, qu vas a hacer? Ya conoces mis normas: no recibirs un centavo.

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S, conozco esa norma, JonJon. Quieres intentar de nuevo trabajar aqu? La ltima vez no result muy bien, no? Eres un viejo inaguantable dijo Craig con cario. Te quiero, pero preferira trabajar con Idi Amin antes que contigo. Jonathan pareci inmensamente complacido consigo mismo con la respuesta, ya que otra de sus vanidades consista en imaginarse duro, implacable y dispuesto a matar. Incluso las grandes donaciones annimas que haca a todas las obras de caridad iban siempre acompaadas por terribles amenazas en caso de que se revelara su identidad, puesto que se habra sentido insultado si alguien lo hubiera presentado como complaciente o generoso. Y qu vas a hacer, entonces? Bueno, en el servicio militar me adiestraron como armero, y hay una vacante de eso mismo en la polica. A mi modo de ver las cosas, me van a llamar en cualquier momento, as que preferira ganarles la mano y enrolarme. La polica... musit Jonathan. Tiene la virtud de ser una de las pocas cosas que todava no has probado. Dame otra copa. Mientras Craig iba a servir ginebra con agua tnica, Jonathan puso su expresin ms fiera para cubrir su incomodidad y gru: Oye, muchacho, si andas realmente escaso de fondos, puedo pasar las normas por alto esta vez y prestarte algunos dlares para que te arregles. Pero ser un prstamo, estrictamente. Muy amable de tu parte, Bawu, pero las normas, normas son. Si yo las hago, yo puedo saltrmelas. Jonathan lo fulmin con la mirada. Cunto necesitas? Te acuerdas de esos libros viejos que queras? murmur Craig, en tanto volva a poner el vaso delante del anciano. Una expresin de astucia invadi los ojos de Jonathan, quien trat en vano de disimularla con una inocencia cargada de malicia. Qu libros? Aquellos viejos diarios. Ah sos! Jonathan no pudo dejar de mirar los estantes donde exhiba su coleccin de diarios familiares que cubran los ltimos cien aos, desde la llegada a frica de su abuelo, Zouga Ballantyne, hasta la muerte de su padre, sir Ralph Ballantyne. Sin embargo, la continuidad se quebraba por unos pocos aos, ya que tres volmenes seguan en poder de la rama de Craig a travs del viejo Harry Mellow quien fue socio y queridsimo amigo de sir Ralph.

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Por alguna perversa razn que l mismo no comprenda, Craig vena resistindose a todos los intentos del abuelo de echar mano a esos libros, tal vez slo por ser la nica ventaja que tena sobre l desde los veintin aos, edad en que los recibi como nica herencia de algn valor por parte de su padre, muerto mucho antes. S, sos. Se me ocurri que poda cedrtelos. Debes de estar muy apurado coment el anciano, en un intento de no delatar su codicia. Ms que de costumbre admiti Craig. Gastas... Est bien, Bawu, ya hemos pasado antes por ah lo interrumpi apresuradamente. Sigues interesado en ellos? Los quieres? Por cunto? inquiri Jonathan, suspicaz. La ltima vez me ofreciste mil por cada uno. Un pasajero estado de locura... Desde entonces, la inflacin se ha incrementado en un ciento por ciento. A Jonathan le encantaba regatear, pues eso realzaba su imagen de duro e implacable, y Craig se prepar para una buena discusin, sabiendo que su abuelo era el dueo de Kings Lynn y de otras cuatro haciendas, de la mina Harkness, que segua produciendo cincuenta mil onzas de oro al ao despus de ochenta en explotacin, y de numerosos bienes lejos de esa asolada tierra, que con el correr del tiempo haba ido acumulando en Johannesburgo, Londres y Nueva York. Al fin llegaron a una cifra. Jonathan gru: No valen ni la mitad. Hay otras dos condiciones, Bawu. De inmediato, ste recuper su actitud de sospecha. Nmero uno: me los dejas en tu testamento; toda la coleccin de los diarios de Zouga Ballantyne y sir Ralph. Pero Roland y Douglas... Recibirn Kings Lynn, la Harkness y todo lo dems, como me has repetido tantas veces. Y est muy bien as gru l. Ellos no lo tirarn todo por la ventana... Ya sabes qu quiero decir. Pueden quedrselo todo dijo Craig, con una franca sonrisa, ya que son Ballantyne; pero yo quiero los diarios. Cul es tu segunda condicin? quiso saber el abuelo. Quiero tener acceso a ellos ahora mismo. Qu significa eso?
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Quiero poder leerlos y estudiarlos cuando me d la gana. Qu diablos, Craig, hasta ahora te haban importado un bledo. Ni siquiera creo que hayas ledo los tres que tienes. Les he echado un vistazo admiti Craig, avergonzado. Y ahora? Esta maana estuve en la misin de Kami, en el viejo cementerio. All hay una tumba: Victoria Mellow... Jonathan asinti. Ta Vicky, la esposa de Harry. Sigue. Mientras estaba all tuve una extraa sensacin, casi como si ella me estuviera llamando. Craig se tirone del grueso mechn de pelo que le cubra los ojos, sin poder mirar a su abuelo. Y de pronto quise saber ms sobre ella y los otros. Ambos guardaron silencio por un rato, y finalmente Jonathan asinti. Est bien, muchacho. Acepto tus condiciones, los libros sern tuyos algn da y hasta entonces puedes leerlos cuando quieras. Pocas veces un acuerdo haba causado tanto placer a Jonathan; una parte, despus de treinta aos, acababa de completar su coleccin, y por otra, si el muchacho hablaba en serio sobre sus intenciones de leerla, haba hallado un buen destino para ella. Dios saba; ni a Douglas ni a Roland les interesaba lo ms mnimo, y mientras tanto, tal vez los diarios conseguiran que Craig volviera a Kings Lynn con ms frecuencia. Extendi el cheque y lo firm con deleite mientras Craig iba al LandRover para sacar los tres manuscritos encuadernados en cuero del fondo de su equipaje. Supongo que gastars todo esto en ese barco acus Jonathan al verlo entrar desde la galera. Una parte. Craig dej los libros frente al anciano. Eres un soador. Jonathan le desliz el cheque sobre el escritorio. A veces prefiero los sueos a la realidad. Craig estudi brevemente las cifras antes de guardar el rosado cheque en el bolsillo superior de su camisa y abotonar luego la solapa. se es tu problema. Bawu, si empiezas con tus conferencias me vuelvo ahora mismo a la ciudad. Jonathan levant las manos en actitud de renuncia. Est bien dijo, riendo entre dientes. Tu antiguo cuarto est tal como lo dejaste, si quieres ocuparlo. Tengo una cita con el oficial de reclutamiento de la polica el lunes, pero me quedar este fin de semana, si te parece bien.
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Llamar a Trevor esta noche para arreglar esa entrevista. Trevor Pennington era el subcomisario de polica. A Jonathan le gustaba empezar desde arriba. Preferira que no lo hicieras, JonJon. No seas tonto. Tienes que aprender a usar todas las ventajas, muchacho. La vida es as. Jonathan recogi entonces el primero de los tres volmenes y lo acarici codicioso, con sus dedos pardos y torcidos. Ahora puedes dejarme solo por un rato orden mientras desplegaba sus anteojos y se los pona en la nariz. En Queen's Lynn estn jugando al tenis, y yo te esperar para tomar unos tragos cuando baje el sol. Craig mir hacia atrs desde la puerta, pero el abuelo Ballantyne ya estaba encorvado sobre sus libros, transportado a la infancia aorada por esas anotaciones en tinta amarillenta. Queen's Lynn comparta un lmite de once kilmetros con Kings Lynn, pero era una hacienda aparte que Jonathan Ballantyne aadi a sus propiedades durante la gran depresin de los aos treinta pagando cinco centavos por cada dlar de su verdadero valor. Ahora formaba parte de la Compaa Rholands, y tambin era el hogar del nico hijo sobreviviente de Jonathan, Douglas Ballantyne, y de su esposa Valerie. A los cargos de gerente de Rholands y de la mina Harkness, Douglas aadi el de ministro de Agricultura en el gobierno de Ian Smith. Una vez, Douglas Ballantyne que con un poco de suerte estara ahora de viaje por cuestiones oficiales o comerciales, obsequi a Craig con su franca opinin: En el fondo eres uno de esos malditos hippies, Craig. Deberas cortarte el pelo y empezar a trabajar, y no seguir holgazaneando por la vida y esperando a que Bawu y el resto de la familia te aguanten siempre. Craig puso cara de manzana agria ante el recuerdo mientras cruzaba los establos de Queen's Lynn, donde los grandes animales afrikander lucan su pelaje uniforme de color chocolate rojizo, y los toros pacan encorvados con grandes papadas que casi rozaban el suelo. Esa raza en concreto haba dado a la carne de Rodesia un renombre tal, que casi tomaba carcter de obligacin para Douglas Ballantyne, como ministro de Agricultura, el encargarse de que el mundo no se viera privado de ella a pesar de las sanciones, y gracias a l viajaba a las mesas de los mejores restaurantes del mundo va Johannesburgo y Ciudad del Cabo; all, a la fuerza, cambiaba de nombre, pero los conocedores la distinguan y la pedan por su nombre comercial, probablemente acicateados por la seguridad de estar comiendo del fruto prohibido. El tabaco, el nquel, el cobre y el oro de Rodesia seguan el mismo camino, y el inverso el petrleo y el aceite industrial, a tal punto que un popular adhesivo para pegar en los parabrisas traseros deca simplemente: Gracias, Sudfrica.

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Ms all de los establos y del centro veterinario, siempre protegidos por alambre y cercas de espino, se extendan los verdes prados, los arbustos floridos y los bellos rboles que componan el jardn de Queen's Lynn. Las ventanas de la mansin estaban cubiertas por pantallas contra granadas, y los sirvientes colocaban persianas a prueba de balas antes del anochecer; aun as, all las defensas no haban sido construidas con la aficin que Bawu despleg en Kings Lynn, y se confundan con los hermosos alrededores sin desentonar. La encantadora casona no se diferenciaba mucho de los recuerdos que Craig guardaba de ella desde antes de la guerra: ladrillos rojos y amplias galeras frescas, y los jacarandaes que bordeaban la larga y curvada entrada estaban plenamente floridos, como un banco de niebla de etreo azul celeste, y bajo ellos haba, aproximadamente, veinticinco coches estacionados; Mercedes, Jaguars, Cadillacs, BMW... con la pintura ensombrecida por el polvo rojo de Matabeleland; al llegar, Craig disimul su venerable LandRover tras una maraa de buganvillas rojas y purpreas, a fin de no desmerecer la fiesta sabatina de Queen's Lynn. Por pura costumbre, se ech el FN al hombro y comenz a andar por el costado de la casa. Le llegaron voces de nios alegres como trinos y las amables rdenes de las nieras negras, por encima del spero sonido de un largo peloteo en las pistas de tenis. Craig se detuvo ante aquella panormica: nios persiguindose en crculos como cachorros sobre la hierba del prado; padres arrellenados sobre las colchonetas o ante las blancas mesitas de t, bajo las sombrillas multicolores; todos eran jvenes y bronceados, con pantaloncitos de tenis blancos, y sorban t o cerveza de altos vasos y gritaban ridculos comentarios y consejos a los jugadores de las pistas. La nica nota fuera de tono vena de la hilera de pistolas automticas cerca de los juegos de t y las pastitas con crema. Alguien le reconoci y grit: Hola, Craig, cunto tiempo sin verte. Otros agitaron su mano, pero siempre con ese ligero acento de condescendencia que se reserva para los parientes pobres. Aquella gente provena de familias dueas de grandes propiedades, un club cerrado de ricos en el que, a pesar de tanta amabilidad, Craig nunca lograra ser aceptado como socio. Valerie Ballantyne fue a su encuentro, luciendo con gracia juvenil sus pantalones de tenis y sus estrechas caderas. Craig, ests ms flaco que un paraguas. Siempre despertaba los instintos maternales de cualquier mujer que tuviera entre ocho y ochenta aos.
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Hola, ta Val.

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Ella le ofreci una suave mejilla que ola a violetas. A pesar de su aire delicado, Valerie era presidenta del Instituto Femenino, formaba parte de las comisiones de diez o doce escuelas, obras de caridad y hospitales, y, adems, se comportaba como una perfecta anfitriona. To Douglas est en Salisbury. Smith lo mand llamar ayer. Lamentar mucho no haberte visto. Lo tom del brazo. Cmo est el Departamento de Caza? Probablemente sobrevivir sin m. Oh, no, Craig! Otra vez? Temo que s, ta Val. En realidad, en ese momento no tena ganas de discutir sobre su carreraTe molesta si me sirvo una cerveza? Haba un grupo de hombres alrededor de la mesa empleada a modo de bar, que se abri para dejarlo pasar; pero la conversacin volvi instantneamente a la ltima escaramuza que las fuerzas de seguridad rodesianas haban mantenido en Mozambique. Les digo que cuando atacamos el campamento an estaban cocinando sobre las fogatas; sin embargo, tuvieron tiempo de huir y slo pudimos atrapar a unos pocos retrasados. Parece ser que fueron prevenidos de alguna manera. Bill tiene razn. Me lo dijo un coronel de Inteligencia: no se dan nombres ni se habla de castigos, pero hay una filtracin en Seguridad, un traidor cerca de la cpula; los terroristas tienen aviso doce horas antes como mnimo. No hemos saboreado una buena matanza desde agosto ltimo, cuando nos llevamos por delante a unos seiscientos. Esa eterna chchara de guerra aburra a Craig, as que sorbi la cerveza y se dedic a contemplar el juego en la pista ms cercana. Roland Ballantyne dio la vuelta a la red con el brazo alrededor de la cintura de su compaera, y con una sonrisa que dejaba libre el llamativo blanco de su dentadura y contrastaba con su bronceado. Sus ojos tenan ese peculiar verde de los Ballantyne, como crema de menta en copa de cristal; el pelo, aunque corto, era espeso, ondeado y desteido hasta un dorado de miel por el sol. Se mova como un leopardo, y la magnfica condicin fsica que era requisito de cualquier miembro de los Exploradores se manifestaba en los msculos de sus brazos y sus piernas desnudas. Apenas un ao mayor que Craig, su aire de seguridad haca que ste se sintiera torpe y aniado a su lado; incluso lleg a or en una ocasin a una damita, habitualmente audaz y liberada, que Roland Ballantyne podra ser el macho ms soberbio de cualquier exposicin. Roland agit la raqueta al verlo.
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Toda la grey saluda a Craig! grit. Dijo algo inaudible a la muchacha que lo acompaaba, y ella, riendo entre dientes, mir a Craig. Entonces sinti que el golpe comenzaba en el hueco del estmago y se expanda hacia arriba, como hara una piedra en un charco tranquilo. La mir fijamente, petrificado, sin poder quitarle los ojos del rostro, y ella dej de rer; por un momento ms, le devolvi la mirada, y luego se libr del brazo de Roland y camin hasta la lnea de saque, haciendo botar la pelota. Craig tuvo la certeza de que sus mejillas enrojecan an ms que antes, y sin embargo no poda apartar ojos y pensamientos de esa mujer, lo ms perfecto que haba visto nunca: alta (llegaba casi al hombro de Roland, que meda un metro ochenta y tres), el pelo rubio y con rizos que cambiaban de color bajo la luz del sol, desde la iridiscencia de la obsidiana al rico resplandor oscuro de un noble vino de Borgoa a la luz de las velas, y un rostro con mentn firme, tal vez terco, y boca ancha, tierna, simptica. Tena los ojos algo separados, y rasgados a tal punto que le daban un aspecto levemente bizco. Eso la dotaba de un atractivo aire de vulnerabilidad; pero cuando mir a Roland, esos mismos ojos adquirieron un fulgor travieso. Vamos por ellos, amigo dijo, y la cadencia de su voz eriz la piel de Craig. La muchacha gir hombros y caderas y se alz de puntillas para arrojar la pelota amarilla hacia arriba y golpearla luego, cosa que provoc una spera vibracin de la raqueta y acto seguido una ligera nube de polvo de tiza all donde fue a golpear la pelota. Cruz la pista con pasos rpidos, devolvi el golpe con una perfecta volea y la envi a una esquina. Volvi a dirigir su mirada a Craig. Buena! grit l, con un tono extrao y hueco que le sorprendi. Una sonrisita satisfecha form un hoyuelo en la comisura de los labios de la muchacha, quien, dndole la espalda, se inclin para recoger una pelota perdida, con los pies algo separados y sin flexionar las rodillas. Sus piernas eran largas y torneadas; cuando la corta falda plisada se levant, Craig divis fugazmente una fina prenda interior de encaje; las nalgas, debajo eran tan duras y simtricas que le hicieron pensar en un par de huevos de avestruz bajo el sol del desierto de Kalahari. Craig baj los ojos, sintindose culpable como si hubiera espiado por una cerradura, mareado y sin aliento, y se oblig a no mirar otra vez hacia la pista; el corazn le lata con fuerza, y las conversaciones, a su alrededor, parecan desarrollarse en un idioma extranjero o a travs de un aparato defectuoso que las converta en algo sin sentido. Al cabo de unos segundos, para l varias horas un brazo duro y musculoso le rode los hombros y la voz de Roland dijo en su odo: Se te ve muy bien, viejo amigo.

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Por fin, Craig se permiti levantar la vista. Todava no te atraparon los terroristas, Roly? Ni pensarlo, hijo. Roland lo abraz. Te voy a presentar a una muchacha que me adora. Slo l poda lograr que un comentario as sonara ingenioso y sofisticado. Te presento a Bichito. Bichito, ste es mi primo favorito, Craig el conocido manitico sexual. Bichito? Craig mir aquellos ojos extraamente oblicuos. No te queda muy bien ese nombre dijo, y entonces se dio cuenta de que no eran negros, sino de color azul oscuro. Janine dijo ella. Janine Carpenter. Y le tendi la mano, delgada y clida, hmeda por el esfuerzo del partido. l hubiera querido retenerla para siempre. Te lo advert coment Roland, riendo. Deja de molestar a la joven y ven a jugar un partido conmigo, muchacho. No tengo el equipo adecuado. Bastar con las zapatillas y como calzamos el mismo nmero, har que un sirviente vaya a buscar otro par. Craig llevaba ms de un ao sin jugar pero el descanso pareca haberle sentado muy bien, pues nunca haba jugado de ese modo. La pelota sala disparada de su raqueta con tanta velocidad y precisin que pareca llegar a la lnea de fondo como atrada por un imn. Sin esfuerzo alguno, superaba a Roland con cada golpe, y as continu, sirviendo pelotas que rozaban la lnea y devolviendo otras que por lo comn, ni se hubiera molestado en perseguir. Aquello le encant. Se senta tan a gusto con esa maravillosa y desacostumbrada sensacin de podero, de invencibilidad, que ni siquiera advirti el raro silencio de Roland Ballantyne, cuyas fciles pedanteras se haban agotado haca rato... hasta que gan otro juego y Roland seal: Cinco a uno. Algo en su tono hizo que Craig mirara a su primo por primera vez desde que comenz el partido. Tena el rostro feo, lvido, hinchado, y los dientes tan apretados que los msculos se le abultaban por debajo de las orejas. Sus ojos haban adquirido un tono verde asesino; se le vea peligroso y amenazador como un leopardo herido. Craig apart la vista al cambiar puestos; entonces se dio cuenta de que el juego haba fascinado hasta a las mujeres mayores, que haban dejado las mesas de t para acercarse a la valla. Distingui a la ta Val que, con una sonrisita nerviosa en los labios, reconoca el humor de su hijo por dura experiencia; y tambin las sonrisas burlonas de los hombres: Roland haba ganado un segundo premio en el campeonato universitario de Oxford y era

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campen en individuales de Matabeleland por tres aos consecutivos. No caba duda de que all todos estaban disfrutando tanto como Craig, al menos hasta ese momento. De pronto, se sinti horrorizado ante su propio triunfo, y record que nunca haba vencido a Roland en nada, ni siquiera jugando a canicas o a los dardos; ni una sola vez en veintinueve aos. La elasticidad y la fuerza abandonaron sus piernas y lo dejaron all, en pie sobre la lnea de saque, convertido otra vez en un adolescente larguirucho y vestido con pantaloncitos desteidos y zapatillas gastadas, sin calcetines. La angustia le hizo tragar saliva; se apart el pelo de los ojos y se prepar para recibir el servicio. Al otro lado de la red, Roland Ballantyne luca una figura alta y atltica, y Craig comprendi que su primo no lo vea a l, sino a un adversario, algo que deba destruir. Los Ballantyne somos ganadores, haba dicho Bawu. El instinto nos hace ir a la yugular. Roland, cosa imposible, pareci crecer an ms, y entonces sac. Craig comenz a moverse hacia la izquierda, vio que la pelota iba hacia el lado contrario y trat de rectificar, pero sus largas piernas se le enredaron y cay despatarrado sobre la pista de arcilla. Se levant, recobr su raqueta y corri hacia el otro lado, consciente del dolor del raspn sanguinolento en la rodilla. Cuando lleg el golpe siguiente, ni siquiera pudo tocar la pelota, y ya con el servicio en su poder, estrell una en la red y la siguiente sali fuera; al final perdi su saque y Roland le volvi a ganar con el suyo, as una y otra vez. Match point! grit Roland. Se le vea con renovada sonrisa, alegre, apuesto y simptico, haciendo botar la pelota a sus pies, preparndose para el ltimo servicio: Por su parte, Craig senta redoblada esa antigua y conocida pesadez en sus extremidades: la desesperacin del que nace para perder. Mir a un lado de la pista, hacia Janine Carpenter, y, un instante antes de que ella le dedicara una sonrisa alentadora, Craig apreci en esos ojos azules una expresin de piedad. Aquello le indign. El servicio de Roland, directo al rincn ms lejano, le fue devuelto con la misma fuerza y cruzado a la derecha; la respuesta, entre sonrisa y sonrisa, lleg con un drive, y una vez ms Craig la recibi de modo perfecto, y lanz un terrible golpe que Roland tuvo que retornar con un globo; la pelota desde muy alto e indefensa, encontr de nuevo a Craig all, atento y framente furioso; el golpe recibi el apoyo de todo su peso, su fuerza y su desesperacin: fue el mejor. A pesar de todo Roland la devolvi antes de que botara y la lanz con mala intencin cerca de la cadera de Craig, mientras ste an segua con el cuerpo torcido por la fuerza de su propio golpe. Roland salt la red con la estpida sonrisa de costumbre en sus labios.

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Bueno, muchacho dijo, echando un brazo protector sobre los hombros de Craig, me cuidar muy bien de darte ventaja en el futuro. Y apart a su primo de la pista. Todos los que disfrutaban por anticipado de la humillacin de Roland pocos minutos antes, se agrupaban ahora a su alrededor en pleno abanico de zalameras. Buen juego, Roly. Has estado formidable, amigo mo. Craig escap de all, recogi una toalla limpia del montn y se sec el cuello y la cara en un intento de no parecer tan angustiado; luego fue al bar y sac una cerveza de entre el hielo picado, tan cida que al beberla le llen los ojos de lgrimas. A travs de ellas vio que Janine estaba a su lado. Has podido ganarle dijo suavemente, pero te entregaste. Es la historia de mi vida respondi l. Haba tratado de decirlo con alegra, a modo de chanza, pero son inexpresivo y lastimoso. Ella pareci estar a punto de decir algo pero sin embargo mene la cabeza y se alej. Craig us la ducha de su primo. Cuando sali con la toalla atada a la cintura, se encontr a Roland frente al espejo grande ajustndose la boina en un ngulo correcto. sta tena un color pardo oscuro, y una insignia de bronce en su lado izquierdo, que representaba una cabeza humana grotesca, con frente de gorila y nariz plana y achatada; la lengua asomaba entre los labios oscuros como en los dolos guerreros maores. Cuando el viejo bisabuelo Ralph comandaba a sus exploradores, durante la rebelin le explic una vez Roland a Craig, una de sus hazaas ms famosas fue atrapar al lder de los rebeldes y colgarlo de una acacia. Esa imagen es la que hemos adoptado para ser emblema de nuestro regimiento: la cabeza de Bazo tal como qued. Qu te parece? Encantador fue la opinin de Craig. Siempre has tenido un gusto exquisito, Roly. Roland haba concebido el deseo de formar un grupo de exploradores tres aos antes, cuando se intensificaron los espordicos encuentros militares de los primeros tiempos y llegaron a convertirse en el implacable conflicto interno del presente. Su idea original consista en reunir una fuerza de jvenes rodesianos blancos que supieran hablar sindebele con fluidez, y reforzarla con algunos matabeles de lealtad incuestionable. Luego, adiestrara a unos y a otros hasta lograr un grupo de choque de lite, que pudiera moverse fcilmente entre las zonas tribales y sus granjas, hablando el mismo idioma y adoptando sus costumbres, a fin de simular ser inocentes aborgenes o terroristas del ERPUZ, y as poder, en un momento dado,

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encontrarse con el enemigo en la frontera o en el interior y atraparlo en las condiciones ms favorables. Acudi a solicitar ayuda al general Peter Walls en los cuarteles de Servicios Conjuntos. Antes, lgicamente, Bawu ya haba hecho las llamadas telefnicas habituales para allanarle el camino, y to Douglas dej caer alguna palabrita al odo de Smithy durante una reunin de gabinete. Consecuencia de esas gestiones fue un visto bueno para Roland, y as los Exploradores de Ballantyne volvieron a nacer, setenta aos despus de desmantelarse el grupo original. En el tiempo transcurrido desde entonces, los seiscientos hombres acreditados oficialmente como miembros del grupo se haban abierto paso hasta la leyenda: dos mil muertes, una incursin de ochocientos kilmetros en el territorio de Zambia para atacar una base de adiestramiento del ERPUZ, animadas conversaciones sentados junto a las fogatas de las reservas tribales con las mujeres que colaboraban con la guerrilla; y las inevitables emboscadas consiguientes, y das y das de espera paciente e inmvil al acecho de cualquier infeliz que les resultara sospechoso. Ante la entrada de su primo, Roland volvi la espalda al espejo. En los hombros le brillaban las insignias de un verdadero coronel, y sobre el pecho una cruz de plata. Coge lo que necesites, querido le dijo. Craig se acerc al armario empotrado y eligi un par de pantalones y un suter blanco, con los colores del Colegio Oriel alrededor del cuello, en un gesto rutinario para l, ya que muchas veces antes haba llevado ropa desechada por su primo. Dice mam que te han despedido otra vez. As es respondi Craig, con la voz ahogada por el suter que se estaba poniendo. Tienes un puesto para ti entre nosotros si lo deseas. Mira, Roly, no me gusta la idea de degollar a alguien con cuerda de piano. No lo hacemos todos los das asegur Roland con una sonrisa. Personalmente prefiero un cuchillo, que tambin puedo usar para cortar biltong si no tengo a mano un cuello apetecible. En serio, nos vendras bien. Hablas el idioma como uno de ellos y eres magnfico con los explosivos y las armas automticas. Cuando sal de Kings Lynn jur que no volvera a trabajar para ningn familiar. Los Exploradores no son ningn familiar. Los Exploradores eres t, Roly. Podra recomendarte, sabes? No servira de nada.

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No reconoci Roland, siempre has sido un cabeza de chorlito. Bueno, si cambias de opinin, avsame. Sac un cigarrillo de su pitillera, lo golpe en ella y lo tom con los labios. Qu te parece Bichito? El cigarrillo ondul durante la pregunta. l le acerc el encendedor. Est bien dijo Craig con cautela. Bien nada ms? Protest su primo. Por qu no dices magnfica, sensacional maravillosa, fantstica? Se trata de la mujer que amo, para tu informacin. La nmero mil de las mujeres que has amado corrigi Craig. Tranquilo muchacho, que con sta voy a casarme. El joven sinti que algo fro le entraba en el alma; gir en redondo para peinarse el pelo mojado ante el espejo. Has odo lo que te he dicho? Voy a casarme con ella. Ya lo sabe? Estoy dejando que madure un poquito antes de decrselo. Pedrselo, no se dice pedrselo"? El viejo Roly no pide, dice. Bueno, se supone que t debes responder: Te felicito, y espero que seas muy dichoso". Te felicito, y espero que seas muy dichoso. As me gusta. Ven, te invito a un trago. Bajaron por el largo pasillo central que divida la casa, pero antes de llegar a la galera son el telfono del vestbulo, y oyeron entonces la voz de ta Val. Voy a buscarlo. No cuelgue, por favor. Y luego, ms fuerte: Roland, querido, Chita para ti. Chita era el nombre en clave de la base de los Exploradores. Voy mam. Roland pas al vestbulo y Craig le oy decir: Ballantyne. Y luego, tras un breve silencio: Estn seguros de que es l? Por Dios, es la oportunidad que estbamos esperando. En cunto tiempo pueden llegar con un helicptero? En camino? Bien! Monten una red alrededor, pero no avancen hasta que yo llegue. Quiero encargarme personalmente de ese jovencito. Cuando volvi al pasillo estaba transformado; era la misma expresin que Craig le haba adivinado en la pista: fra, peligrosa y despiadada. Puedes llevar a Bichito a la ciudad, muchacho? Vamos a tener un poco de actividad y... Yo me encargar de ello, no te preocupes.

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Roland sali a la galera. Los ltimos invitados se dispersaban hacia los vehculos, recogiendo a nios y nieras al pasar, despidindose a gritos e intercambiando apresuradas invitaciones para la semana siguiente. En otros tiempos, una reunin de ese tipo no hubiera terminado hasta la medianoche, pero ahora nadie circulaba por las carreteras del pas pasadas las cuatro de la tarde, la nueva hora de las brujas. Janine Carpenter saludaba a una pareja de la hacienda vecina con una sonrisa amable. Con muchsimo gusto dijo. Al levantar la mirada vio la expresin de Roland y corri hacia l. Qu pasa? Vamos a entrar en accin. Muchacho te cuidar. Te llamar. Entretanto, estudiaba el cielo con la mente en otro lugar, y en eso se oy el rotar de una hlice en el aire; el aparato apareci a baja altura por sobre el kopje con dos exploradores asomados de pie por la escotilla abierta, uno blanco y el otro negro, ambos con equipo de combate completo. Roland corri por el prado para salirle al encuentro, y antes de que aterrizara dio un salto y se aferr a los brazos de su sargento matabele, que lo ayud a subir a la cabina. Mientras el helicptero suba y se alejaba, Craig capt una ltima imagen de Roland cambindose su boina por un sombrero y su ropa deportiva por un uniforme militar, todo eso con la ayuda del sargento. Roly dijo que te llevara a tu casa. Creo que vives en Bulawayo, no? Pregunt Craig, al apagarse el ruido de las aspas. S, en Bulawayo. Gracias. Ya no llegaremos antes de la hora de las emboscadas. Yo tena pensado quedarme en casa de mi abuelo... Bawu? Lo conoces? No, pero me encantara, ya que Roly me ha contado historias realmente interesantes de l. Habr una cama para m? En Kings Lynn hay veintids habitaciones. Ella se encaram al asiento del viejo LandRover, y el viento le sacudi el pelo arrancndole destellos multicolores. Por qu te llama Bichito? dijo Craig, levantando la voz para hacerse or por encima del ruido del motor. Soy entomloga grit ella a su vez. Estudio insectos y multitud de bichos ms. Dnde trabajas?

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El viento fresco del atardecer consigui por fin ceirle la blusa al pecho; Craig pudo apreciar sus senos pequeos y hermosos y los pezones erectos por el fro En el museo. Sabas que tenemos la mejor coleccin de insectos tropicales y subtropicales que existe? Mejor incluso que las de los museos Smithsonian o Kensington. Qu bien. Disculpa. A veces me pongo pesada. Nunca. Le agradeci el gesto con una sonrisa pero cambi de tema: Cunto hace que conoces a Roland? Veintinueve aos. Cuntos aos tienes? Veintinueve. Hblame de l. Qu se puede decir de alguien perfecto? Trata de pensar algo lo alent Janine. El mejor alumno de Michaelhouse, capitn de los equipos de rugby y de cricket, beca Rhodes para estudiar en Oxford y graduado en Oriel, primeros premios en remo y badminton, segundo premio en tenis, coronel de los Exploradores, medalla de plata al valor, heredero de veintitantos millones de dlares. Ya sabes, lo de costumbre. Craig se encogi de hombros. No te gusta seal ella. Lo adoro, pero de una manera un tanto especial. No quieres seguir hablando de l? Preferira hablar de ti. De acuerdo. Qu quieres saber? Quera verla sonrer otra vez. Comienza desde que naciste y no te olvides de nada. Nac en una pequea aldea de Yorkshire. Mi pap es el veterinario. Cundo? Te he dicho que no te olvidaras de nada. Ella entorn los ojos en un gesto de picarda. Cmo se dice en esta zona cuando se habla de una fecha indeterminada? Antes de la peste bovina? Eso fue alrededor de 1890. Bueno, pues nac despus de la peste bovina.

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Craig advirti que ella le tomaba simpata ya que sonrea con facilidad y la conversacin era fluida. Tal vez fuera slo su propio deseo, pero crea detectar cierta atraccin sexual en su postura, en el modo en que inclinaba la cabeza y mova el cuerpo en el modo en que... De pronto pens en Roland y sinti una oleada de angustia. Jonathan Ballantyne sali a la galera de Kings Lynn, mir a Janine y, de inmediato, desempe su papel de viejo libertino. Usted es la damisela ms bonita que Craig ha trado a esta casa. Le bes la mano. Un atisbo de perversidad hizo que Craig lo negara. Janine es amiga de Roly, Bawu. Ah asinti el viejo, deb haberme dado cuenta. Demasiado refinada para tu gusto, muchacho. El matrimonio de Craig haba durado slo un poco ms que cualquiera de sus empleos: un ao; pero Bawu, en desacuerdo con su eleccin, se lo reproch antes y despus de la boda, antes y despus del divorcio, y lo segua repitiendo a la menor oportunidad. Gracias, seor Ballantyne dijo Janine, mirando de reojo al anciano. Puede llamarme Bawu. Jonathan le ofreci el brazo y dijo: Venga a ver mis minas Claymore, querida. Craig los vio iniciar un recorrido por las defensas, otra fiable seal de que Bawu le conceda su ms alta estima. Tiene a tres esposas enterradas en el kopje murmur Craig con rencor, y an hoy no resiste la atraccin de las mujeres. Craig despert con el ruido de la puerta de su cuarto, que cruja sobre sus goznes, y oy el grito de Jonathan Ballantyne: Piensas dormir todo el da? Ya son las cuatro y media. Slo porque llevas veinte aos sin dormir, Bawu... Basta de charla, muchacho, hoy es el gran da. Llama a esa bonita muchacha de Roland y vamos todos a probar mi arma secreta. Antes del desayuno? Protest Craig. Pero el viejo, entusiasmado como un nio que ha recibido una invitacin a una fiesta, ya se haba ido. Qu cuernos es esto? Exclam Janine, intrigada, mientras cruzaban el campo recin labrado.

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Antes de que nadie pudiera responder, una silueta vestida con un mono azul grasiento se separ de la muchedumbre de cocineros, tractoristas, obreros y servidumbre all reunida. Oh, seor Craig, gracias a Dios que ha venido. Tiene que impedrselo. No seas idiota, Okky orden Jonathan. Okky van Rensburg era el mecnico en jefe de Kings Lynn desde haca veinte aos, y de l deca Jonathan que poda desarmar un tractor John Deere y construir un Cadillac y dos Rolls Royce con las piezas sueltas. No prest ninguna atencin a las voces de su jefe. Bawu se va a matar si nadie se lo impide. Se retorca lastimosamente las manos ennegrecidas y llenas de cicatrices. Pero Jonathan ya se haba puesto el casco y sujetaba la correa bajo el mentn, el mismo casco de lata que llev aquel da de 1916 en que gan su condecoracin; la abolladura del costado era obra de una granada alemana. Sin una sola palabra pero con maligno resplandor en los ojos, avanz hacia el monstruoso vehculo y, cuando lleg, atrajo a Janine a su lado. Okky ha transformado un camin Ford de tres toneladas le explicaba al mismo tiempo que levantaba el chasis; la carrocera del vehculo, encaramada a unas ruedas inmensas, pareca puesta sobre caballetes; puso deflectores aqu seal los grandes blindajes en forma de V que desviaran el estallido de cualquier mina, blind la cabina aquello pareca un tanque de guerra, con escotillas y caoneras por las que asomaba una pesada Browning. Pero mire lo que tenemos arriba! A primera vista recordaba la entrada de un submarino nuclear. Veinte tubos de acero galvanizado, llenos de explosivo plstico, y quince kilos de cojinetes a modo de perdigones en cada uno. Por Dios, Bawu Exclam horrorizado el mismo Craig, esa porquera va a estallar. Las ha hecho poner sobre bloques de cemento se quej Okky, y apuntan a cada lado como los caones de los buques de Nelson. Un Ford de veinte caones balbuce el joven. Si caemos en una emboscada, aprieto el botn y bum! una descarga de ciento cincuenta kilos de cojinetes sobre esos hijos de mala madre. La jactancia era evidente. Va a volar con todo eso se quej Okky. Oh, pareces una vieja dijo Jonathan. Vamos, chame una mano para subir. Bawu, por esta vez estoy de acuerdo con Okky seal Craig. Pero el viejo subi por la escalerilla de acero con agilidad y se detuvo en dramtica pose en la escotilla, como el comandante de una divisin blindada.

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Disparar un lado por vez. Primero, el de estribor. Sus ojos se posaron en Janine. Quiere ser mi copiloto, querida ma? Es usted sumamente gentil, Bawu, pero creo que ver mejor el espectculo desde esta acequia. En ese caso, atrs todo el mundo! Jonathan hizo un amplio e imperioso gesto como despedida y los obreros y conductores matabeles, que haban presenciado las pruebas anteriores del anciano huyeron como una brigada de infantera egipcia al trmino de la guerra de los Seis Das. Algunos seguan corriendo an despus de haber franqueado el barranco del kopje. Okky lleg a la acequia con doce pasos de ventaja sobre Craig y Janine, y los tres levantaron cautelosamente la cabeza por encima del borde. A trescientos metros de distancia, el grotesco Ford se ergua en monumental aislamiento sobre el campo arado, y desde la escotilla, Jonathan les dedic un alegre saludo y desapareci. Se cubrieron las orejas con las manos; pero no pas nada. Se lo ha pensado mejor dijo Craig, movido por la esperanza. La escotilla volvi a abrirse para dar paso al casco de Jonathan; y tras l, su cara enrojecida por la furia. Okky, hijo de puta, has desconectado los cables! rugi. Ests despedido, me oyes? Despedido! Tercera vez que me despide esta semana indic Okky en voz baja. No se me ocurri otra forma de detenerlo. Espera, querida ma dijo Jonathan a Janine. Lo har funcionar en un segundo. No se preocupe por m, Bawu! grit ella. El anciano ya haba desaparecido. Pasaban los minutos, cada uno una eternidad, y las esperanzas volvan a renacer gradualmente. No va a funcionar. Salgamos de aqu. Bawu! Craig gritaba con las manos alrededor de su boca, vamos a sacarte, y ser mejor que no te resistas. Justo en el momento en que se atreva a salir de la zanja, el Ford blindado desapareci en una inmensa nube de polvo y humo. Una llamarada blanca lami el maizal, segndolo como si se tratara de alguna monstruosa cosechadora, y quedaron envueltos en un estallido tan horroroso que Craig perdi el equilibrio y cay sobre los otros dos ocupantes de su recin abandonado refugio. Al cabo de unos segundos de incredulidad, lucharon frenticamente por desenredarse, y volvieron a mirar

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con terrible congoja al otro lado del campo, mientras que slo el zumbido de sus propios odos y el pavoroso aullar de los perros guardianes, en plena huida hacia la casa, quebraban el silencio. Salieron de la acequia, siempre con los ojos puestos en el humo y el polvo que la brisa iba despejando, y empezaron a atisbar el Ford, panza arriba y con sus cuatro enormes ruedas apuntando al cielo como en una humillante rendicin. Bawu! grit Craig, corriendo hacia all. Las bocas abiertas de los caones an emitan aceitosas espirales de humo, pero no haba movimiento alguno. El joven abri a tirones la escotilla de acero y entr a rastras en la oscuridad, que heda a plvora chamuscada. Bawu! Lo hall convertido en un montn informe en el fondo de la cabina y comprendi de inmediato que el anciano se encontraba en sus ltimos momentos, las facciones de su rostro totalmente desencajadas su voz un murmullo ininteligible. Craig lo cogi por los brazos y trat de arrastrarlo hacia la escotilla; pero el viejo se resista con una fuerza desesperada, y por fin comprendi lo que quera decirle: Los dientes, maldicin, me han volado los dientes! Ya estaba otra vez a cuatro patas en una irracional bsqueda. Aydame, muchacho. No puedo permitir que ella me vea as. Su asombrado nieto los encontr bajo el asiento del conductor, y con ellos ya en su sitio correcto, Jonathan sali disparado por la escotilla a la caza de su mecnico Okky van Rensburg. Lo hiciste excesivamente pesado arriba, pedazo de idiota. No puede hablarme as, Bawu. Me despidi y ya no soy empleado suyo. Ests contratado! aull Jonathan. Y ahora, haz que funcione ese montn de hierros intiles. Veinte matabeles, entre cantos y sudores, enderezaron lentamente el Ford, que por fin cay otra vez sobre sus cuatro ruedas. Igual que una banana coment Okky, con obvia satisfaccin. No parece posible volver a enderezar ese chasis; el retroceso de los caones lo ha doblado. Hay una nica forma de enderezarlo anunci Jonathan, mientras comenzaba a ajustarse de nuevo el casco. Qu vas a hacer, JonJon? La pregunta de Craig albergaba renovado temor. Disparar los caones del otro flanco, por supuesto explic el ceudo abuelo. Eso lo equilibrar.

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Pero Craig lo sujet por un brazo, Okky por el otro y Janine le murmur palabras tranquilizadoras, y entre los tres lograron llevrselo al Land Rover. Te imaginas qu ocurrira si Bawu quisiera accionar el encendido de su trasto y se equivocara de botn en plena calle principal? Craig ri. Toda esa carga derribando las puertas del Ayuntamiento! Las risas continuaron durante todo el trayecto hasta la ciudad, y cuando ya pasaban junto a los encantadores prados de los jardines municipales, Craig, tranquilamente, propuso: En Bulawayo, un domingo por la tarde es de lo ms propicio para sufrir un colapso nervioso a fuerza de tanta algaraba. Si me lo permites, voy a salvarte de ello preparndote una de mis famosas cenas a bordo del yate. El yate? Exclam Janine, inmediatamente intrigada. Aqu, a dos mil quinientos kilmetros del agua salada? No dir ms declar el joven. Si no vienes conmigo te consumirs para siempre en la curiosidad insatisfecha. Un destino peor que la muerte asinti ella. Y yo siempre he sido buena marinera. Vamos! Craig tom la carretera al aeropuerto, pero antes de dejar atrs la zona edificada se desvi hacia uno de los sectores ms antiguos de la ciudad, hasta llegar a una pequea finca oculta por el denso follaje de una hilera de viejos mangos y rodeada por dos cabaas semiderruidas. All estacion el LandRover y condujo a Janine por una desordenada jungla de acacias y buganvillas y la hizo detenerse bruscamente. No estabas bromeando. Es un yate de verdad! exclam ella. No puede ser ms real. Craig se senta orgulloso. Diseado en el Lbano, con cuarenta y cinco pies de eslora y hecho por mis propias manos madero a madero. Craig, es hermossimo. Lo ser algn da, cuando lo termine. El navo se apoyaba en un soporte de madera, con montones de tablas ocultando los costados, y la larga quilla y el casco elevaban la barandilla de acero inoxidable a cuatro metros y medio por encima de la cabeza de Janine, que se adelant corriendo. Cmo se sube? Por el otro lado hay una escalerilla. Ella trep a cubierta y pregunt: Cmo se llama?

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Todava no tiene nombre respondi Craig, mientras suba a la cabina a la par que ella. Cundo vas a botarlo? Slo Dios lo sabe ri. Todava queda una montaa de trabajo por hacer, y cada vez que me quedo sin dinero todo se detiene. Hablaba y abra la escotilla al mismo tiempo. En cuanto la retir, Janine se apresur a bajar por la escalera. Qu cmodo es esto. Aqu vivo yo. Craig baj al saloncito detrs de ella y dej caer su bolsa de herramientas al suelo. El interior est terminado; la cocina est por all; dos camarotes, cada uno con literas dobles, una ducha y un inodoro qumico. Es muy hermoso repiti la muchacha, deslizando los dedos por la madera de teca y saltando sobre una litera como si quisiera probarla. Mejor que pagar alquiler agreg l. Qu le falta? No mucho: motor, cabrestante, aparejos, velas; en total, cerca de unos veinte mil dlares; pero acabo de sacar a Bawu casi la mitad de esa suma. Conect el sistema elctrico, y luego eligi un disco y lo coloc en un pequeo aparato. Janine, despus de escuchar durante algunos momentos la suave pieza para piano, dijo: Beethoven, por supuesto? Por supuesto. Quin, si no? La Sonata Pattica agreg ella con menor seguridad. Oh, muy bien. Craig, sonriendo, sac una botella de Reisling de un armario. Y el msico de esta grabacin? Oh, vamos. Arriesga. Kentner? Ms o menos. Pressler. Ella hizo un gesto para demostrar su indefensin en tanto Craig descorchaba la botella y llenaba acto seguido las copas hasta la mitad con vino color de oro. A tu salud, compaera. Mmm... Muy bueno dijo Janine tras un ligero sorbo.

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La cena! Craig volvi a meter la cabeza en el armario. Arroz y cosas enlatadas porque las patatas y las cebollas tienen como mnimo tres meses de antigedad en esta despensa. Macrobiticas afirm ella. Me parece bien. Puedo ayudar? Trabajaron despreocupados y hombro con hombro en la pequea cocina; cada vez que se movan se rozaban mutuamente, y el olor a perfume, el brillo y la suavidad de esa melena oscura eran tales que Craig senta un deseo casi incontrolable de sepultar su cara all. Para evitarlo, fue en busca de otra botella de vino. Vaci cuatro latas de distinto contenido en la cacerola, ech por encima unas cucharadas de curry en polvo y lo sirvi sobre una capa de arroz. Delicioso declar Janine. Cmo lo llamas? No hagas preguntas bochornosas. Cuando botes el yate, adnde irs con l? Craig estir la mano sobre la cabeza de ella y sac un mapa de la estantera. Mira dijo, y seal un punto en el mapa. Estamos anclados aqu, en una pequea ensenada de una de las islas Seychelles. Si miras por el ojo de buey vers las palmeras y las playas ms blancas que el azcar. El agua, debajo de nosotros, es tan clara que nos ofrece la sensacin de flotar en el aire. Janine mir por donde l le haba sealado. Sabes una cosa? Tienes razn! All estn las palmeras, y hasta oigo guitarras. Cuando acabaron de comer, retiraron los platos y se dedicaron a estudiar libros y mapas. Y despus? Qu te parecen las islas griegas? Demasiado tursticas se opuso ella, negando con la cabeza. Australia? Magnfico! Janine imit el acento de los australianos. Puedo ir en topless, compaero? Topless por arriba y por abajo, si quieres. Maleducado. El vino le arrebolaba las mejillas y encenda chispas en sus ojos. Le dio un carioso cachete, y Craig adivin que en ese momento poda besarla, pero antes de que intentara moverse la oy decir: Roland me dijo que eras un soador.

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El nombre lo detuvo en seco. Sinti fro en el pecho y, de pronto, se enoj con ella por arruinar su fascinacin y dese herirla tal como ella acababa de hacerlo. Te acuestas con l? Pregunt. Janine se ech hacia atrs y le clav una mirada sorprendida. Entorn los ojos, adoptando una apariencia felina, y el borde de la nariz se le puso blanco de furia. Qu has dicho? La perversidad no dej que Craig se apartara del precipicio. Te he preguntado si te acuestas con l. Ests seguro de querer saberlo? S. De acuerdo, te dir que s y que es maravilloso. Satisfecho? Satisfecho. La angustia le invada. Ahora, si te parece bien, llvame a mi casa. Recorrieron el trayecto en completo silencio, exceptuando las fras indicaciones de Janine. Cuando l se detuvo frente al bloque de apartamentos advirti que se llamaba Beau Vallon: la playa de las Seychelles sobre la que haban estado fantaseando. Gracias por traerme dijo ella, baj del LandRover y anduvo hacia la entrada del edificio. Antes de llegar a la puerta se encar con l: Sabes que eres un niito malcriado? Y que renuncias a todo, tal como hiciste en la pista de tenis? Desapareci en el interior del edificio sin volver a mirarlo. Craig regres al yate. Guard los mapas y los libros, lav los platos y los dej en la escurridera. Recordaba haber metido una botella de ginebra en un armario, pero no pudo encontrarla, y tampoco quedaba vino. Se sent en el saloncito, con la luz de gas siseando levemente sobre su cabeza. No tena sentido acostarse, pues estaba seguro de no poder dormir. Abri la bolsa de su equipo, y encontr en la parte superior el diario encuadernado que Jonathan le haba prestado. Lo abri y comenz a leer: haba sido escrito en 1860 por Zouga Ballantyne, el tatarabuelo de Craig. Al cabo de un rato dej de sentirse vaco y desorientado, porque paseaba por la cubierta de un gran barco, navegando hacia el sur por el verde Atlntico, hacia un continente salvaje y mgico. Samson Kumalo, de pie en el centro del camino polvoriento, contempl el maltratado LandRover que se alejaba gruendo bajo los rboles. Cuando desapareci tras la curva del viejo cementerio recogi su bolsa y abri el

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portn que cerraba el jardn de la cabaa para el personal. Camin por el costado y se detuvo en el porche trasero. Su abuelo, Gideon Kumalo, estaba sentado en una silla de cocina, con el bastn tallado en forma de serpiente sujeto entre los pies y ambas manos apoyadas en la empuadura, dormitando al resplandor del sol. Slo de este modo puedo calentarme, haba dicho a Samson. Tena el pelo cano y esponjoso como copos de algodn, y una pequea barbita que temblaba con cada suave ronquido; su piel de color amarillo oscuro pareca fina y delicada; casi como si fuera pergamino antiguo, y la red de arrugas que la cubra se revelaba cruelmente bajo la luz del sol. Subi la escalera con cuidado de no darle sombra, dej su bolsa a un lado y se sent en la balaustrada, frente a l, para estudiarle la cara. Una vez ms sinti ese amor suave y sofocante que superaba el deber que cualquier muchacho matabele aprenda a demostrar a sus mayores, incluso las conversaciones del afecto filial; entre los dos exista un lazo casi mstico. Durante cerca de sesenta aos, Gideon Kumalo haba ejercido como subdirector de la escuela de la misin de Khami, y miles de jvenes matabeles de ambos sexos crecieron bajo su gua; sin embargo, ninguno de ellos era tan especial como su propio nieto. De pronto, el anciano se sobresalt, abri los ojos, azulados y ciegos como los de un cachorro recin nacido, e inclin la cabeza para escuchar. Samson contuvo el aliento y permaneci inmvil, temeroso de que Gideon hubiera perdido al cabo su casi milagroso sentido de la percepcin, en tanto que el viejo giraba poco a poco la cabeza hacia el otro lado con actitud vigilante. Samson lo vio dilatar la nariz, en un gesto casi animal. Eres t? La voz de Gideon sonaba herrumbrosa como el chirrido de una bisagra sin aceitar. S, eres t, Vundla, mi querido Vundla. La liebre siempre haba desempeado un papel importante en el folklore africano; era el tema bsico de la Leyenda del Hermano Rabito, que los esclavos llevaron consigo a Amrica. Gideon haba dado a Samson, como apodo, el nombre de ese animalito vivaz y astuto. Baba! Exclam Samson dejando escapar el aliento. Apoy una rodilla en el suelo ante l, y Gideon le busc a tientas la cabeza para acaricirsela. Nunca te fuiste dijo, pues siempre vives en mi corazn. Samson tema atragantarse si trataba de hablar y, silenciosamente, tom aquellas manos flacas y frgiles y se las llev a los labios. Deberamos tomar un poco de t murmur Gideon. T eres el nico que lo prepara a mi gusto. Para satisfacer la golosinera del anciano, Samson puso seis cucharaditas bien colmadas de azcar moreno en el jarrito esmaltado antes

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de verter el lquido de la tetera ennegrecida. Gideon tom la taza con ambas manos, sorbi ruidosamente y sonri. Ahora dime, liebrecita, qu ha sido de ti? Siento en tu interior una incertidumbre, como la de un hombre que ha perdido el sendero y trata de volver a encontrarlo. Escuch cuanto Samson le dijo, tomando sorbos de t y moviendo afirmativamente la cabeza. Es hora de que vuelvas a la misin para ensear respondi, al final . Una vez me dijiste que no podas ensear a los jvenes hasta que t mismo aprendieras. Ya has aprendido? No s, Baba. Qu puedo ensearles? Que la muerte acecha en la tierra y que la vida vale lo mismo que una simple bala? Has de vivir siempre con dudas, mi querido nieto? Es preciso que busques siempre preguntas sin respuesta? Si uno duda de todo, no intentar nunca nada. Los hombres fuertes de este mundo son los que siempre se saben seguros de estar en lo cierto. Entonces tal vez jams sea fuerte, abuelo. Cuando terminaron la tetera, Samson prepar otra. Ni siquiera el tono melanclico de la conversacin poda apagar el placer de estar juntos, y en l se deleitaron hasta que Gideon pregunt: Qu hora es? Ms de las cuatro, abuelo. Constance termina su turno a las cinco. Irs al hospital a buscarla? Samson se puso unos pantalones vaqueros y una camisa celeste, dej al viejo en el porche y baj al hospital, donde despus de someterse al control de los guardias uniformados ante el portn de la alta cerca de seguridad, pas junto a las zonas donde tomaban el sol los convalecientes, vestidos con batas azules. Muchos de ellos mostraban algn miembro amputado, pues el hospital de Khami reciba a las vctimas de las minas y de la guerra en general, y todos eran negros: el centro estaba catalogado como slo para africanos. Frente al escritorio de recepcin, en el vestbulo de entrada, las dos pequeas enfermeras matabeles lo reconocieron llenas de placer y parlotearon como gorriones; Samson las interrogaba amigablemente acerca de los ltimos chismes de la misin: casamientos, nacimientos, muertes y noviazgos de la comunidad. Lo interrumpi una voz spera y autoritaria. Samson, Samson Kumalo! Al volverse, vio que la directora del hospital caminaba con paso decidido por el amplio pasillo en direccin a l. La doctora Leila St. John vesta una chaquetilla blanca, adornada con una serie de bolgrafos en el bolsillo superior y un estetoscopio colgado del cuello y debajo un suter oscuro y

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una falda larga de algodn hind con alegre diseo; calzaba sandalias abiertas y abrochadas a un costado, con gruesos calcetines verdes de hombre. El pelo moreno, lacio y sin brillo, estaba recogido con cordones de cuero en dos colas, una a cada lado de la cabeza, sobre las orejas. Su piel era extraamente plida, herencia directa de su padre, Robert St. John, y mostraba las seales de un antiguo acn. Usaba anteojos cuadrados, de aire masculino, y un cigarrillo penda entre sus finos labios. A pesar de su cara enjuta y seria, la mirada de sus ojos verdes era directa y llena de intensidad. Se detuvo frente a Samson y le sacudi la mano con firmeza. Regresa el hijo prdigo... sin duda, para fugarse con una de mis mejores enfermeras quirrgicas. Buenas tardes, doctora Leila. Sigues siendo el sirviente de tu colono blanco? pregunt ella. Leila St. John haba pasado cinco aos encarcelada en la prisin poltica de Gwelo por orden del gobierno rodesiano compartidos con Robert Mugabe, quien, en esos momentos y desde el exilio, diriga una parte del ejrcito de liberacin. Craig Mellow tiene tres generaciones de rodesianos en ambas ramas de la familia. Adems, es amigo mo, y no es un colono. Samson, eres un hombre educado e inteligente. A tu alrededor, el mundo se estremece en un cambio crucial; se est forjando la historia sobre el yunque de la guerra. Y t te contentas con malgastar el talento que Dios te ha otorgado mientras hombres inferiores a ti te arrebatan el futuro? No me gusta la guerra, doctora Leila. Su padre me hizo cristiano. Samson ech una rpida mirada a su alrededor, y ella le sonri. No te preocupes, Samson, aqu ests entre amigos, entre verdaderos amigos. Leila St. John mir su reloj de pulsera. Tengo que irme. Le dir a Constance que te invite a cenar y seguiremos conversando. Los tacones de sus sandalias pardas golpetearon el suelo de mosaico mientras ella se diriga apresuradamente hacia unas puertas correderas con el letrero Pacientes Externos. Samson encontr un asiento libre en uno de los largos bancos que haba junto a las puertas, y esper entre los enfermos y los invlidos, las toses y los estornudos, en tanto que un fuerte olor a antisptico pareca impregnarle las ropas y la piel. Por fin lleg Constance. Una de las enfermeras deba de haberle avisado, pues miraba hacia todos lados con un brillo de entusiasmo en sus ojos oscuros, y l sabore el placer de contemplarla durante uno o dos segundos ms antes de levantarse. Llevaba el uniforme bien almidonado y planchado; su delantal blanco resaltaba sobre sus rasgos rosados, y el gorrito presentaba una inclinacin
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audaz. En el pecho le brillaban las insignias de sus diplomas: enfermera quirrgica, partera... Se haba trenzado el pelo en un curioso peinado, slo posible tras varias horas de paciencia, y su cara era redonda y lisa como la luna nueva; la clsica belleza nguni, de enormes ojos negros y dientes centelleantes en la sonrisa de bienvenida. Su espalda era recta; sus hombros, estrechos pero fuertes; sus pechos, bajo el delantal blanco, tenan una bonita forma por encima de la cintura pequea y las sensuales caderas, y se mova con esa peculiar gracia de los africanos, como si la hiciera bailar alguna msica slo audible para ella. Se detuvo frente a l. Te veo, Samson. Una sbita timidez convirti su voz en murmullo y le hizo bajar la mirada. Te veo, mi corazn replic l, con la misma suavidad. No se tocaron, pues una demostracin apasionada en pblico iba contra las costumbres y hubiera sido desagradable para ambos. En lugar de eso, caminaron lentamente colina abajo hacia la cabaa de Gideon Kumalo. Aunque Constance no era pariente del anciano, haba sido una de sus alumnas favoritas antes de que sus problemas visuales le obligaran a jubilarse, y al morir su esposa, la muchacha se traslad a vivir con l a fin de cuidarlo y atender su casa. All haba conocido a Samson. Ella hablaba con tranquilidad, contndole los pequeos acontecimientos que se haban producido durante su ausencia, pero Samson not cierta reserva. Por dos veces la vio mirar a hurtadillas a su alrededor con algo de suspicacia. Qu es lo que te preocupa? Pregunt al fin, cuando se detuvieron ante el portn. Cmo sabes que...? Pero ella misma encontr la respuesta. Claro, lo sabes todo sobre m. Qu te preocupa? Los muchachos estn aqu dijo Constance. Samson sinti que se le erizaba el vello de la piel; los muchachos y las chicas eran los guerrilleros del ejrcito revolucionario de Zimbabue. Aqu, en la misin? Ella asinti en silencio. Representa un peligro y una amenaza de muerte para todos nosotros observ l con amargura. Samson, mi corazn susurr ella. Tengo que decrtelo. No poda seguir ignorando mi deber, y por eso me he unido a ellos. Ahora soy una de las chicas.

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Cenaron en la habitacin central de la cabaa, que era cocina comedor y sala al mismo tiempo. A falta de mantel, Constance cubri la mesa con hojas de un peridico en el que se entremezclaban las columnas impresas con espacios en blanco, silenciosa protesta de los editores contra los draconianos decretos de la censura gubernamental. En el centro, la muchacha coloc una gran olla de maz blanco, al lado una escudilla con mondongo y guisantes, y luego llen el plato del anciano, lo coloc frente a l y le puso la cuchara en la mano. Sentada a su lado, le gui tiernamente la mano durante toda la comida, limpiando lo que se le caa. Un pequeo televisor les brind en blanco y negro una borrosa imagen de un programa de noticias. En cuatro encuentros sin relacin entre s, en Mashonaland y Matabeleland, veintisis terroristas han sido abatidos por las fuerzas de seguridad durante las ltimas veinticuatro horas. Asimismo, han fallecido diecisis civiles durante el fuego cruzado, y otros ocho segn se nos ha comunicado, al estallar una mina en la carretera a Mrewa. El Departamento de Operaciones Conjuntas lamenta la muerte en accin de dos miembros de la fuerza: sargento John Sinclair, de los Exploradores de Ballantyne... Constance se levant y apag el televisor. En cuanto estuvo sentada otra vez, sirvi otro poco de cereal y guisantes en la escudilla de Gideon. Es como un partido de ftbol dijo, con una amargura que Samson nunca le haba odo antes. Todas las noches nos dan el resultado: terroristas 2, fuerzas de seguridad 26. Slo faltara llenar las tarjetas de apuestas. Samson not que estaba llorando y no se le ocurri nada para consolarla: Nos dan los nombres y la edad de los soldados blancos, dicen cuntos hijos tenan, pero los otros son slo terroristas o civiles negros. Sin embargo, ellos tambin tienen padres esposas o hijos. Constance se enjug las lgrimas. Son matabeles, como nosotros, nuestro pueblo... La muerte se ha convertido en algo tan sencillo, tan comn en este pas... Pero los que no mueren vendrn aqu, nuestra gente, con las piernas arrancadas o el cerebro tan daado que se convertirn en idiotas. La guerra es siempre ms cruel cuando participan mujeres y nios seal Gideon, con su voz vieja y polvorienta. Nosotros matamos a sus mujeres, ellos matan a las nuestras. Se oy un suave roce en la puerta y, tras dejar la sala a oscuras, Constance se levant y fue rpidamente a abrir. Aunque la noche era cerrada, Samson vio, en el vano oscuro de la puerta, dos siluetas de hombre que se deslizaban al interior de la habitacin con el ruido de la puerta al ser cerrada. Por ltimo, Constance volvi a encender la luz.

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Haba dos hombres de pie contra la pared, y bast una mirada para que Samson adivinara quines eran. Vestan vaqueros y camisas de lona, pero en ellos se adverta un aire de alerta en cualquier gesto y en los ojos rpidos e inquietos. El mayor de los dos hizo una seal al otro, que pas rpidamente a los dormitorios, los revis velozmente y fue a mirar tras las cortinas; luego hizo un gesto afirmativo a su compaero y sali, mientras ste se sentaba en el banco opuesto a Gideon Kumalo. Tena facciones finas y la nariz aguilea de los rabes, pero su piel era de un negro casi purpreo. Su cabeza estaba totalmente afeitada. Soy el camarada Tebe dijo en voz baja. Cmo te llamas, anciano padre? Me llamo Gideon Kumalo. El viejo ciego miraba por encima de su hombro con la cabeza inclinada. se no es el nombre que tu madre te dio. se no es el nombre por el que tu padre te conoca. El anciano comenz a temblar, y las palabras no podan salir de su garganta. Quin eres? susurr, despus de varios intentos. Eso no importa, intentamos descubrir quin eres t. Dime, anciano, alguna vez has odo el nombre de Tungata Zebiwe, el que busca lo que ha sido robado, el que busca la justicia? El temor aumentaba en las facciones de Gideon; de repente, se le cay la escudilla, que qued girando en crculos cada vez ms estrechos en el suelo de cemento, junto a sus pies. Cmo sabes ese nombre? murmur. Cmo sabes todas esas cosas? Yo lo s todo, anciano padre. Hasta se una cancin, que cantaremos unidos t y yo. Y el visitante la enton en una suave pero penetrante voz de bartono: Como un topo en el vientre de la tierra Bazo encontr el camino secreto... Era el antiguo himno de batalla del impi de los Topos, y los recuerdos acudieron en tropel a la memoria de Gideon Kumalo pues, como muchos ancianos, poda recordar con precisin los das de su niez, aunque los hechos de la semana anterior le parecieran borrosos. Recordaba una cueva en las colinas de Matopos y el rostro nunca olvidado de su padre a la luz del fuego. Y las palabras de la cancin volvieron a l. Los topos estn bajo la tierra. Han muerto,? preguntaron las hijas de Mashobane.

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Gideon cantaba slo interrumpido por las lgrimas que le llenaban los ojos y corran con profusin por sus mejillas: Escuchen las lindas doncellas: no oyen que algo se agita en la oscuridad? Al terminar la cancin, el visitante se sent en silencio mientras Gideon se secaba las lgrimas, y dijo finalmente, con delicadeza: Los espritus de tus ancestros te llaman, Tungata Zebiwe. Soy un viejo, dbil y ciego. No puedo responderles. Entonces debes enviar a alguien en tu lugar dijo el desconocido. Alguien en cuyas venas corra la sangre de Bazo, el Hacha, y de Tanase, la Bruja. El desconocido se volvi entonces hacia Samson Kumalo, que ocupaba la cabecera de la mesa, y lo mir a los ojos. La respuesta fue inexpresiva, impregnada en sus adentros por una creciente ira; Samson conoca el por qu de esa solicitud, lo mucho que lo necesitaban aquellos hombres. No era frecuente encontrar a matabeles con estudios universitarios o, sencillamente, con un buen nivel cultural, pero l empleaba todo su ingenio, desde mucho tiempo atrs, en hacer todo lo posible para no caer en su organizacin. Ahora por fin lo haban atrapado, y se senta furioso contra ellos y contra Constance, que los haba guiado hasta l; incluso durante la comida, ella no haba dejado de mirar hacia la puerta. Sin embargo, por encima de todo, Samson experimentaba el peso de una cansada resignacin, pues saba que ya no poda seguir resistiendo. En caso contrario, el riesgo no slo le afectara a l... Comprendi por qu el desconocido haba hablado primero con Gideon Kumalo; una advertencia, si Samson se negaba a unirse a ellos, el viejo correra un terrible peligro. Debes enviar a alguien en tu lugar. Era la ley desde siempre: vida por vida, la aceptacin de uno a cambio de la muerte en paz del otro; no caba lugar para demoras o excusas, pues las palabras de la ley no se perdan en el olvido. Me llamo Samson Kumalo dijo. Soy cristiano y aborrezco la guerra y la crueldad. Te conocemos dijo el extrao. Sabemos que en estos tiempos no hay lugar para los mojigatos. Se interrumpi al ver que la puerta se entreabra y por ella asomaba la cabeza de su compaero, que mantena la guardia fuera. Kanka! advirti. Esa sola palabra, chacales! y desapareci.

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El otro se levant rpidamente y sac una pistola Tokarev de la cintura de sus vaqueros a la vez que apagaba la luz y susurraba, en la oscuridad, al odo de Samson: En la estacin de autobuses de Bulawayo dentro de dos das, a las ocho de la maana. Samson oy entonces el chasquido de la cerradura y los tres quedaron otra vez solos. Aguardaron en la oscuridad durante algunos minutos hasta que Constance dijo: Se han ido. Encendi la luz y comenz a recoger los platos y las hojas de peridico que haban servido de mantel. Por lo que parece, se trataba de una falsa alarma, porque la aldea contina tranquila y no hay seal alguna de las fuerzas de seguridad seal, en tanto preparaba un poco de chocolate caliente. Los hombres no contestaron. A las nueve dan una pelcula por televisin. Parece buena. Estoy cansado dijo Samson, an furioso con ella. Yo tambin susurr Gideon. Samson lo ayud a llegar hasta el dormitorio, y al dirigir su mirada atrs desde la puerta, vio a Constance en una actitud tan pattica, tan suplicante, que su enojo hacia ella vacil. Estirado en la estrecha cama de hierro frente al viejo, escuch leves ruidos desde la cocina, donde Constance recoga los platos y preparaba el desayuno para la maana siguiente. Al cabo de un rato, se cerr la puerta del pequeo dormitorio trasero en el que ella dorma. Cuando estuvo seguro de que su abuelo no iba a despertarse por su culpa, se levant en silencio, la espalda protegida con la spera manta de lana, y fue al cuarto de Constance. Encontr la puerta entreabierta y a su ocupante sentada sobre la cama. Soy yo dijo con serenidad. Oh, tema que no vinieras. l estir una mano para tocarle la piel desnuda, fresca y suave como terciopelo, y el ltimo vestigio de resentimiento se evapor. Lo siento susurr ella; le cogi la mano y tir de l. No importa. No poda ocultarme para siempre. Irs? Si no lo hago se llevarn a mi abuelo, y aun as eso no les satisfara lo suficiente.

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No es sa la razn; irs por el mismo motivo que me impuls a m: porque es preciso hacerlo. Su cuerpo estaba desnudo como el de Samson, y cuando se movi, los pechos se comprimieron contra el torso del joven, que sinti una corriente de calor. Te van a llevar a la selva? Pregunt l. No, todava no. Me han ordenado permanecer aqu. Hay trabajo que debo hacer. Me alegro. Le roz el cuello con los labios. Evidentemente, Constance tendra muy pocas posibilidades de sobrevivir en la jungla, donde las fuerzas de seguridad mantenan un porcentaje de bajas muy desfavorable para los guerrilleros. O que el camarada Tebe te cit en un lugar. Crees que a ti s te llevarn all? No lo s. Creo que antes deben adiestrarme. Tal vez sta sea la ltima noche que pasemos juntos en mucho tiempo susurr ella. Samson, sin responder, le recorri la espalda con un dedo. Quiero que dejes un hijo en mi vientre susurr ella. Que me des algo que pueda atesorar mientras estemos separados. Es una ofensa contra las leyes y las costumbres. En esta tierra no hay ms ley que la de las armas, no hay ms costumbre que la que nos interesa observar. Constance lo apres entre sus brazos largos y tiernos. En medio de tanta muerte debemos preservar la vida, as que dame a tu hijo, mi amor, dmelo esta noche, pues tal vez no haya ms noches para nosotros. Samson despert en un sobresalto de pesadilla. El pequeo cuarto estaba inundado de luz, que atravesaba la cortina rada de la nica ventana y lanzaba duras sombras mviles sobre la pared blanqueada. Constance se aferr a l, an con el cuerpo caliente y hmedo por el acto de amor y los ojos adormecidos; desde el exterior, una voz distorsionada bram sus rdenes. Les habla el Ejrcito de Rodesia. Todos deben salir inmediatamente de sus viviendas. No corran ni se oculten. Ninguna persona inocente sufrir dao alguno. Salgan inmediatamente de sus viviendas. Pongan las manos en alto. No corran ni intenten esconderse. Vstete dijo Samson a Constance, y ven a ayudarme con el viejo. Ella trastabill hasta el armario del rincn, descalza y medio dormida, y sac un simple vestido de algodn rosado con que cubrir su cuerpo desnudo. Luego, se dirigi al otro dormitorio, donde Samson, vestido slo con unos pantalones cortos, estaba ayudando a su abuelo a levantarse. En

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el exterior de la cabaa, los altavoces continuaban chirriando sus rdenes metlicas. Salgan inmediatamente. Los inocentes no sufrirn dao alguno. No corran. Constance tendi una manta sobre los hombros del viejo y, entre los dos, lo condujeron por el comedor hasta el porche delantero. Samson abri la puerta, sali con ambas manos en alto y las palmas hacia delante, y el rayo blanco y cegador de un reflector se fij sobre l, de modo tal que le fue necesario protegerse la cara con una mano. Trae al abuelo. Constance llev al anciano, y los tres se apretaron en un pattico grupo, cegados por la luz y confundidos por el repetido aullar del altavoz. No corran. No traten de ocultarse. Las cabaas del personal estaban rodeadas, y los reflectores, desde las sombras, iluminaban a los pequeos grupos familiares de los maestros y el servicio hospitalario, todos apretndose en busca de consuelo, cubiertos slo con las finas ropas de dormir o con mantas echadas de cualquier modo. Desde la impenetrable oscuridad, detrs de los reflectores, emergieron unas siluetas que se movan como panteras. Una de ellas salt por encima de la barandilla de la galera y se apret contra la pared, utilizando el cuerpo de Samson como escudo ante la puerta y las ventanas. Ustedes son tres, no hay nadie ms? Pregunt en sindebele. Era un hombre delgado y de aspecto fuerte; tena la cara y las manos oscurecidas por las pinturas de camuflaje, de modo que era imposible reconocer su raza. Slo nosotros tres respondi Samson. El hombre tena un fusil FN a la cadera y mova lentamente el can como para amenazarlos a todos. Si hay alguien en el edificio, dilo pronto o lo mataremos. No hay nadie. El militar dio una orden y sus soldados avanzaron simultneamente por las puertas delantera y trasera, as como por las ventanas laterales. En cuestin de segundos recorrieron toda la cabaa con perfecta sincrona y cubrindose unos a otros, y una vez satisfechos tras comprobar que estaba vaca, desaparecieron en la oscuridad y dejaron al tro de familiares en la galera. No se muevan continuaban los altavoces. Permanezcan en sus sitios. En la oscuridad, el coronel Roland Ballantyne iba recibiendo los informes de las distintas unidades, todos ellos negativos y frustrantes. El camarada

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Tebe era uno de sus principales problemas, un jefe del ERPUZ que operaba en el interior de Matabeleland desde haca ya casi siete meses, y que en tres ocasiones previas estuvo muy prximo a su alcance. Sin embargo, el resultado no variaba: la confidencia de algn chivato o de un miembro de los Exploradores que operaba con disfraz de civil: Tebe est en tal o cual aldea; el avance silencioso para rodear metdicamente todas las salidas, y, de pronto, en la peor hora de la oscuridad, la encerrona. En una ocasin, pudo atrapar a dos de sus colaboradores ms directos, y Esau Gondele, sargento de los Exploradores, los interrog bajo la atenta mirada de Roland de tal manera que, al amanecer, no eran capaces de mantenerse en pie; pero no hablaron. Utilicen el helicptero fue la orden del coronel. Llevaron el aparato a seiscientos metros de altura, y una vez all Gondele, desde la escotilla, colg al ms desafiante de los guerrilleros con una correa por debajo de los sobacos. Dime, amigo, dnde podemos encontrar al camarada Tebe? El hombre mir hacia arriba y trat de escupir al sargento, pero el viento de las hlices desvi su saliva. Tras una seal afirmativa de Roland, soltaron la correa y el guerrillero cay girando lentamente. Tal vez ya no estaba en condiciones de gritar, tal vez fue su ltimo desafo: guard un absoluto silencio durante la cada. El sargento colg entonces al segundo terrorista y lo balance sobre los dorados prados de Matabeleland. El hombre levant la vista y dijo: Les dir lo que quieran! Sin embargo, resisti treinta minutos cruciales, y cuando los Exploradores atacaron el refugio del camarada Tebe, ste ya haba vuelto a escabullirse. Roland Ballantyne recordaba ahora que, una semana antes, Tebe coloc un artefacto explosivo en un carrito de supermercado, que acab con la vida de siete mujeres, dos menores de diez aos. Sin lugar a dudas, quera atraparlo, y su deseo era tan poderoso que, al comprender que acababa de escaprsele una vez ms, una nube negra le cubri medio cerebro. Traigan al confidente orden. Esau Gondele habl suavemente por radio y en cuestin de minutos se oy el ruido del LandRover que suba por la colina, con sus faros delanteros parpadeando entre los rboles de la selva. Bueno, sargento, que forme esta gente. Eran unos sesenta, alineados a lo largo del camino, frente a la larga hilera de cabaas. Los reflectores los atraparon en su resplandor crudo y despiadado. El coronel Roland Ballantyne subi a la parte trasera del Land Rover, con el altavoz ante la boca y hablando en perfecto sindebele.

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Los malvados han estado entre ustedes, han dejado en esta aldea el hedor de la muerte, han venido aqu para planear la destruccin, para matar y perjudicarlos a ustedes y a sus hijos, que en lugar de acudir a nuestra proteccin, por miedo a pedirnos ayuda, provocan nuevos males. La larga hilera de hombres, mujeres y nios negros vestidos con ropa de dormir permaneci de pie slida y estoicamente; estaban atrapados: la guerrilla por una parte y las fuerzas de seguridad por la otra. Inmviles bajo aquella luz blanca, escucharon. El gobierno es el padre de todos ustedes y como buen padre trata de proteger a sus hijos; pero entre ustedes hay hijos estpidos, aquellos que conspiran con los malvados, los que les dan de comer, les proporcionan noticias y les advierten de nuestra llegada. Lo sabemos todo. Sabemos quin les avis. A los pies de Roland se hallaba una silueta humana, envuelta en una sbana de pies a cabeza, de modo tal que era imposible determinar si se trataba de un hombre o una mujer. En la capucha haba agujeros abiertos para los ojos. Ahora olfatearemos a los malvados entre ustedes, los que dan consuelo a esos portadores de muerte dijo Roland. El LandRover circul lentamente frente a la hilera de aldeanos y, al llegar junto a cada uno, un soldado iluminaba con la linterna el rostro a una distancia de pocos centmetros, mientras la figura enmascarada la observaba a travs de los agujeros con un brillo centelleante en sus ojos oscuros. El confidente permaneci inmvil en tanto el todo terreno se aproximaba a paso de hombre hacia Samson y Constance, que sostenan al anciano. Estamos a salvo? Te conocen? Pregunt Samson, sin mover los labios. No lo s respondi ella. Qu podemos hacer...? Pero el LandRover ya haba llegado hasta ellos, y Constance no tuvo tiempo de contestar. En la parte trasera del vehculo, la figura enmascarada se movi por primera vez: un largo brazo negro emergi de la sbana y seal directamente el rostro de Constance, con lo que, al instante y sin una palabra, dos de los Exploradores brotaron de entre las sombras y la tomaron por los brazos. Constance! Samson corri extendiendo la mano hacia ella, pero la culata de un fusil se estrell contra sus riones y un profundo dolor le atraves la espalda, estallando contra su crneo. Cay de rodillas.
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El dolor le distorsionaba la vista, y la linterna, fija en su rostro, lo cegaba. Se levant con un violento esfuerzo, pero slo para descubrir la boca de un FN sobre su estmago. No lo buscamos a usted, amigo. No interfiera con lo que no le concierne. Los dos soldados se llevaban a Constance, que los acompaaba dcilmente. Pareca muy pequea e indefensa entre aquellos impresionantes militares. Se volvi a mirar a Samson, sus grandes ojos suaves parecieron adherirse al rostro del muchacho y sus labios se movieron. Por un instante, el cuerpo del LandRover bloque el rayo del reflector, la oscuridad rode al grupo y, un segundo despus, cuando la luz volvi a atraparlos, Constance se haba desprendido de sus captores y corra. No! grit Samson, atormentado, ya que saba lo que comportaba esa actitud. Detnte, Constance, detnte! Ella volaba como una hermosa lucirnaga en la luz, el rosado de su vestido entre los troncos de los rboles, y las balas arrancaron trozos de corteza y hojas a su alrededor hasta que su carrera perdi velocidad y gracia, como si un nio rencoroso hubiera destrozado sus recin nacidas alas. Cuatro soldados se llevaron el cuerpo, cada uno sujetndolo por una pierna o un brazo, mientras la cabeza colgaba casi a ras del suelo y la sangre de la nariz y la boca le corra por las mejillas, espesa y negra como melaza a la luz de los reflectores. La arrojaron en la parte trasera del Land Rover y all qued, en una maraa de miembros oscuros, como una gacela muerta. Samson Kumalo bajaba por la calle principal de Bulawayo. El fresco de la noche an se demoraba en ella y las sombras de los jacarandaes arrojaban rayas atigradas sobre el pavimento azul. Se mezcl fcilmente con la perezosa corriente de humanidad que flua por la acera; ni siquiera hizo esfuerzo alguno por desviar el rostro al pasar junto a un polica, con su uniforme azul y caqui, apostado en la esquina del parque. Mientras esperaba a que cambiara la luz del semforo observ las caras que lo rodeaban: esa expresin indiferente de los matabeles, velados los ojos, a la defensiva. Las jvenes matronas blancas, con sus lindos vestidos floreados, hacan sus compras con una bolsa colgada del hombro y una pistola en la cintura, en tanto que de los pocos hombres blancos la mayora eran demasiado viejos para estar en el ejrcito, y el resto iba armado y de uniforme. El trnsito que cruzaba la interseccin, frente a l, se compona de vehculos militares en su mayor parte, ya que desde que se impusieron las sanciones econmicas, la racin de combustible haba sido reducida a unos

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pocos litros por mes. Los granjeros que ocasionalmente iban a pasar el da a la ciudad conducan feos vehculos a prueba de minas, con deflectores de explosin y carroceras blindadas. Samson cobr conciencia, por primera vez desde la muerte de Constance, de la verdadera extensin de su odio por todos aquellos rostros blancos, a diferencia de su anterior actitud de aturdimiento cegador, ahora ya evaporada totalmente. No llevaba ningn equipaje, pues cualquier paquete atraa en el acto la atencin y provocaba registro tras registro, y por el mismo motivo, su vestuario, vaqueros, una camisa de manga corta y zapatillas deportivas, mostraba la imposibilidad de esconder nada sospechoso. Como los otros matabeles de la ciudad, mantena la cara inexpresiva. Iba armado slo de su odio. Al cambiar las luces, cruz la calle sin apresurarse y se dirigi a la estacin de autobuses, ya atestada a pesar de la hora temprana. Largas filas de campesinos aguardaban pacientemente para regresar a las reservas de las tribus, todos cargados de compras; bolsas de carne y sal, latas de aceite de cocina o parafina, bultos de material y cajas de cartn con otros lujos: fsforos, jabn y velas. Se sentaban en cuclillas bajo los techados metlicos de las paradas, charlaban y rean, masticando maz asado o bebiendo CocaCola, en tanto alguna madre daba el pecho a su beb u otra regaaba a los pequeos que ya empezaban a caminar. Cada pocos minutos, un autobs llegaba entre grasientas nubes de humo y descargaba una horda de pasajeros, inmediatamente reemplazada por los componentes de las interminables colas. Samson se recost contra la pared de los urinarios pblicos, el punto ms concurrido, y all se dispuso a esperar. Al principio no reconoci al camarada Tebe. Iba vestido con un mono azul, rooso y sucio, con unas letras rojas bordadas en la espalda: CARNICERA COHEN, y la curvatura de pereza con la que disimulaba su estatura, as como la expresin de estpida buena voluntad, le conferan un aspecto inofensivo. Pas junto a Samson sin mirarlo y entr en los servicios. El muchacho aguard algunos segundos antes de seguirlo. El recinto heda a tabaco barato y orina rancia, y aprovechando el contacto con sus muchos usuarios, el camarada Tebe se dej apretar contra Samson y le desliz en la mano un trocito de cartn azul, que l examin en uno de los reservados: un billete de tercera clase, de Bulawayo a las cataratas Victoria. Cuando ocup su sitio en la cola para abordar el autobs indicado, se encontr a cinco puestos de Tebe, y debi aguardar unos treinta y cinco minutos de retraso antes de que se produjeran las carreras habituales para cargar el equipaje en las rejillas del techo y buscar asiento. Tebe se sent al lado de la ventanilla, tres hileras por delante de Samson, y ni siquiera se volvi mientras el rojo vehculo, muy cargado, cruzaba los

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suburbios de la zona norte, o cuando pasaron por la larga avenida de jacarandaes que Cecil Rhodes orden plantar y que llevaba a la casa de la colina, por encima de la ciudad, donde en otros tiempos se levantaba el kraal real de Lobengula, rey de los matabeles. Al final de la calle, junto al desvo, se toparon con el primer control de carreteras. Obligaron a todos los pasajeros a descender e identificarse, y los gendarmes abrieron y revisaron todo el equipaje; a continuacin cachearon al azar a varios hombres y mujeres, con la circunstancia de que ni Samson ni Tebe figuraron entre los escogidos, y quince minutos despus el autobs, de nuevo repleto, recibi autorizacin para continuar. A medida que avanzaban hacia el norte, las acacias y la sabana cedieron paso a una magnfica selva, y Samson se acurruc en su duro asiento vindola pasar, mientras que Tebe, all delante, pareca dormir. Algo antes de medioda llegaron a la parada de la misin de San Matas, sobre el ro Gwaai, al borde de la Reserva Forestal de Sikumi, y muchos pasajeros aprovecharon entonces para bajar su equipaje y tomar por la red de senderos que se perdan en el bosque. Aqu nos detenemos una hora inform el uniformado conductor a los dems. Pueden encender fuego y cocinar algo. Tebe cruz una mirada con su compaero y se alej caminando hacia un pequeo almacn de comestibles situado en el cruce de las dos carreteras, seguido a distancia por Samson, que, si bien al entrar en el edificio no pudo encontrarlo, al final vio que la puerta de detrs del mostrador estaba entornada, y que el propietario del negocio le haca pequeos gestos de invitacin. Tebe lo esperaba en la trastienda, entre bolsas de maz y pieles curtidas, cajas de jabn desinfectante y cajones de bebidas fras, pero sin el mono rado y la personalidad del trabajador indolente. Te veo, camarada Samson su voz era serena. Ya no me llamo as respondi l. Cmo te llamas? Tungata Zebiwe. Te veo, camarada Tungata respondi Tebe, satisfecho. Trabajabas en el Departamento de Caza... Sabes manejar armas, verdad? Sin aguardar respuesta, abri una de las grandes latas colocadas junto a la pared y sac de ella un bulto alargado envuelto en una bolsa de fertilizante agrcola. Despus de quitar la harina de cereal sobrante, desat el cordel que lo sujetaba y entreg el arma a Tungata Zebiwe, que la reconoci al instante, ya que, en los primeros das de la guerrilla, las campaas publicitarias para incitar a la gente a denunciar la presencia de una sola arma de esas en sus territorios emplearon espacios televisivos, avisos en los peridicos y, en las zonas ms remotas de las reservas, panfletos arrojados desde el aire; la recompensa era de cinco mil dlares por cualquier informacin.

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Tungata, al tomar aquel fusil de asalto automtico Kalashnikow (AK) de 7.62 mm, lo descubri sorprendentemente pesado para su tamao. sta es su municin. Los rodesianos le llamaban fusil banana, por la caracterstica curva de sus cartuchos. Te la cargar... Tebe hizo una demostracin. Prueba. Tungata mostr una inmediata capacidad al colocar la segunda carga con sus treinta proyectiles en otros tantos segundos. Bien asinti Tebe, confirmando la sabidura de su eleccin. Ahora se hace as. Presion el extremo delantero de la carga en el receptor, inclin hacia arriba el otro y el seguro se cerr con un chasquido. En menos de tres minutos, Tebe haba demostrado por qu el AK era el arma preferida por los guerrilleros del mundo entero: su sencillo manejo y su robusta construccin la convertan en un artefacto ideal, a tal punto que los rodesianos, con desprecio racista, decan de ella que estaba hecha a prueba de kaffirs. Con el selector de tiro en el punto extremo queda puesto el seguro; hacia abajo, en semiautomtico; en medio, completamente automtico. Tebe mostr a Tungata las dos letras cirlicas estampadas en el bloque. AB, automtico, en ruso. Toma. Se lo entreg y lo vio operar con celeridad y pulcritud. S, est bien. Recuerda que el fusil es pesado, pero sube mucho en automtico. Sujtalo con fuerza. Envolvi el arma en una manta gris poco gruesa, de la cual se podra sacar en cuestin de dcimas de segundo. El dueo del negocio es de los nuestros dijo. En este mismo instante nos est proporcionando mercanca y cargndola en el autobs. Es hora ya de que te explique por qu hemos venido y adnde vamos. Cuando Tungata y Tebe abandonaron el almacn y se dirigieron hacia el aparcamiento, los nios ya haban llegado. En total, unos sesenta, los varones con camisas de color caqui y pantalones cortos, y las nias, bombachas azules de gimnasia, con la banda verde de la misin de San Matas en la cintura. Todos iban descalzos, parloteando con entusiasmo por esa inesperada salida, esa agradable escapada del tedio del aula. Tebe explic que eran alumnos de la escuela secundaria, lo cual significaba que la edad promedio andaba por los quince aos; los pechos de las nias ya adquiran cierta forma bajo la tela del uniforme escolar. Atentos a la direccin del maestro, un joven matabele con gafas, formaron en fila india junto al polvoriento autobs, obedientes y ordenados. Todo est como lo ordenaste, camarada fueron las palabras del maestro en cuanto tuvo a Tebe a su lado. Qu les dijiste a los padres de la misin?

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Que era un ejercicio de campo y que no volveramos hasta el atardecer, camarada. Lleva a los nios al autobs. De inmediato, camarada. El conductor, con la gorra de visera autoritariamente encasquetada, comenz a protestar por la entrada de esos jvenes pasajeros sin billete, pero Tebe se coloc detrs de l y le apret la pistola Tokarev en las costillas, con lo que adquiri el gris plido de las cenizas apagadas y se dej caer en el asiento. Entretanto, los nios forcejeaban para conseguir asientos junto a las ventanillas. Por fin levantaron la mirada, expectantes. Vamos a hacer un viaje muy interesante dijo el maestro. Debis hacer exactamente lo que se os diga. Comprendis? Comprendemos replicaron a coro. Tebe toc el hombro del conductor con el can de la pistola. Conduzca rumbo al norte, hacia el ro Zambeze y las cataratas Victoria orden. Si nos encontramos con un control, detngase inmediatamente y haga como si no pasara nada. Me oye? S murmur el hombre. Le oigo, camarada, y obedecer corrigi Tebe. Le oigo, camarada, y obedecer. Si no lo hace, ser el primero en morir. Puede estar seguro. Le doy mi palabra. Tungata se sent en la parte de atrs con el arma envuelta en una manta en el suelo, a sus pies, y se dedic a confeccionar una lista de los nios; cincuenta y siete en total, de los cuales veintisiete eran mujeres. Al preguntarles su nombre, calcul la inteligencia de cada uno y sus caractersticas, marcando a los mejores de la lista con una estrella. Advirti con agrado que el maestro confirmaba sus elecciones, ya que ambos haban elegido a cuatro de los muchachos y a una nia; sta tena quince aos, se llamaba Miriam y era una muchachita hermosa y esbelta, de sonrisa rpida y mirada inteligente. Algo en ella le haca pensar en Constance, y aprovech que se sent a su lado para observarla mientras atenda a la primera sesin de adoctrinamiento. El autobs segua hacia el norte, bajo la maravillosa cpula de la selva, y el camarada Tebe se irgui junto al asiento del conductor, frente a las caras jvenes que lo miraban con atencin. Cmo me llamo? Pregunt, y de inmediato inform: Soy el camarada Tebe. Cmo me llamo? Camarada Tebe! gritaron todos.

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Quin es el camarada Tebe? El camarada Tebe es amigo y lder de todos ustedes. El camarada Tebe es amigo y lder de todos nosotros! La pregunta y la respuesta se repitieron una y otra vez. Quin es el camarada Tungata? El camarada Tungata es nuestro amigo y nuestro lder! Las voces de los nios tomaron un fervor estridente, y en sus ojos se albergaba un fulgor hipntico. Qu es la revolucin? La revolucin es el poder para el pueblo! gritaron, como nios occidentales de la misma edad en un concierto de msica pop. Quin es el pueblo? Nosotros somos el pueblo! Quin es el poder? Nosotros somos el poder! Se mecan en los asientos, transportados en un estado de xtasis; casi todas las nias lloraban de salvaje alegra. Quin es el camarada Inkunzi? El camarada Inkunzi es el padre de la revolucin! Qu es la revolucin? La revolucin es el poder para el pueblo! El catecismo volvi a empezar y, cosa inaudita, los llev a mayor altura en las alas del fanatismo poltico. Tungata, tambin extraamente conmovido, se maravill por la facilidad con que todo haba sido orquestado. Tebe los haca ascender ms y ms, hasta que el mismo Tungata comenz a gritar con ellos, en una maravillosa catarsis del odio y la pena que medraban en su interior desde el asesinato de Constance. Temblaba como afiebrado, y cuando el autobs, en un bandazo, arroj el cuerpo apenas maduro de Miriam contra el suyo, se sinti instantnea y dolorosamente excitado. Era una extraa locura, casi religiosa, que los abrumaba a todos. Por fin, el camarada Tebe les ense la cancin. sta es la cancin que todos vosotros cantaris al entrar en batalla. Es la cancin de la gloria, la cancin de la revolucin. La entonaban con sus voces dulces, y batan palmas a ritmo espontneo.

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La letra hablaba de armas en frica, de cmo se agitaban en sus tumbas los padres asesinados y cmo lloraban los nios nacidos esclavos. El estribillo deca: Se levanta una luna sangrienta. Cunto tiempo dormir la libertad? Entonces Tungata sinti que las lgrimas nublaban sus ojos y corran por su rostro. Todos quedaron aturdidos y exhaustos, como supervivientes de alguna terrible experiencia, y el camarada Tebe habl en voz baja con el conductor, que sali de la carretera principal para tomar un sendero apenas perceptible en la selva. El autobs tuvo que aminorar la marcha a paso de hombre para seguir la senda, que giraba entre los rboles ms grandes y se hunda en lechos de ros secos. Ya estaba oscuro cuando se detuvieron; el camino haba desaparecido y casi todos los nios dorman. Tungata recorri el vehculo despertndolos para que bajaran, fueran en busca de lea y preparasen una simple comida de maz y t dulce. Hemos entrado en la zona liberada le dijo Tebe a Tungata en un aparte. Los rodesianos ya no patrullan por esta parte del territorio. Desde aqu seguiremos a pie, y en dos das llegaremos a los rpidos. T marchars en la retaguardia, atento a los posibles desertores. Ahora me encargar del conductor. Tebe se llev al aterrorizado hombre lejos del campamento, con un arma a la espalda, y cuando volvi, veinte minutos despus, estaba solo. Por entonces casi todos los nios haban comido y estaban enroscados como cachorros en la tierra desnuda junto a las fogatas. Los dos adultos empezaron a cenar, y Miriam se acerc a ellos, tmida, con unas tortas de maz. T crees que son criaturas. Tebe seal a los escolares dormidos, pero aprenden con prontitud y creen en lo que se les dice, sin preguntas. Como no saben qu es la muerte, no conocen el miedo, y cuando mueren no se pierde ningn hombre adiestrado que no se pueda reemplazar. Los simbas los utilizaban en el Congo, en Vietnam los usaron contra los norteamericanos... Son el heno perfecto que alimenta la revolucin. Y reba el fondo de su escudilla. Si te gusta alguna de las muchachitas, puedes usarla. Es una de sus obligaciones. Se levant y aadi: Te toca la primera guardia. A medianoche te relevar. Ante la fogata ms prxima se arrodill junto a Miriam, le susurr algo y ella fue tras l inmediatamente, hasta donde no llegaba la luz del fuego. Ms tarde, mientras Tungata patrullaba el permetro del campamento, oy un gemido estrangulado entre las sombras, donde Tebe se haba tendido con la nia. Luego le lleg el ruido de un golpe, y el llanto se convirti en suaves sollozos. Tungata se alej hacia el otro lado del campamento, donde no le fuera posible or.

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Antes del alba, llev el autobs al borde del escarpado arroyo, y desde all los muchachos, gritando de alegra, lo empujaron; luego, las nias les ayudaron a reunir ramas para amontonarlas sobre el vehculo a fin de ocultarlo a la vista de cualquier helicptero que volara bajo. Con la primera luz se inici la marcha hacia el norte, con Tebe de avanzada, a una distancia de medio kilmetro por delante del grupo, en el que el maestro obligaba a sus alumnos a guardar un completo silencio en tanto que una y otra vez resoplaba de cansancio, con la camisa empapada en sudor y las gafas empaadas. Tungata, en lugar de seguir por el sendero, se mantena a la sombra del bosque; cada tanto se detena a escuchar y, de hora en hora, se tenda junto al camino con su AK para asegurarse de que nadie los siguiera. No haba perdido ninguna de sus habilidades como cazador, y se senta a sus anchas y extraamente feliz: por fin se encontraba comprometido, ya no tena dudas ni complejos de culpa o remordimientos por el deber olvidado. La sangre guerrera de Gandang y Bazo flua con fuerza por sus venas. Para no encender fuego, comieron a medioda tortas fras de maz frito y bebieron agua lodosa de una aguada donde crecan mopanis, que tena sabor a orina por los elefantes que se haban baado all durante la noche. Cuando Miriam llev a Tungata su racin no pudo mirarlo a los ojos, y l not que caminaba con cuidado, como si le doliera alguna herida o rozadura. Por la tarde iniciaron el descenso hacia el ro Zambeze, y las caractersticas de la espesura cambiaron: los grandes bosques cedan el paso a una sabana ms abierta, con continuas huellas de animales salvajes. Tungata, que describa un crculo alrededor de la columna, descubri a un solitario antlope macho, de cuerpo de bano y sal, con elegantes cuernos curvados hacia atrs y un porte noble y orgulloso. Sinti una extraa afinidad con l, y cuando el animal, al olfatearlo, se alej al galope, dej al matabele una sensacin de riqueza y vigor. Tebe detuvo la columna al promediar la tarde y les dijo: Seguiremos entrada la noche. Ahora debemos descansar. Entonces dibuj en el polvo un mapa para Tungata, utilizando una ramita. ste es el Zambeze. Ms all queda Zambia, nuestra aliada, y all nos dirigimos. Al oeste, Botswana y las tierras sin agua. Estamos avanzando paralelamente a su frontera, pero antes de llegar al Zambeze debemos cruzar la carretera entre las cataratas Victoria y Kazungula, bajo la vigilancia de los rodesianos. Por tanto, es preciso hacerlo durante la noche. Despus, ms all, a lo largo de su orilla, nos encontraremos con su cordn de seguridad: un campo minado para impedirnos utilizar los pramos. Habr que llegar al alba.

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Cmo cruzaremos ese campo? Nos estarn esperando para hacernos pasar. Ahora descansa. Al cabo de un par de horas, una mano en el hombro despert a Tungata, que se irgui inmediatamente, alarmado. La muchachita susurr Tebe. Miriam. Ha huido. El maestro no la ha detenido? Ella le dijo que iba a orinar. No tiene importancia dijo Tungata. Djala. No tiene importancia asinti, pero lo importante es el ejemplo para los otros. Sguele el rastro. Miriam deba de conocer bien la geografa de ese rincn noroeste de Matabeleland, pues en lugar de retroceder haba marchado audazmente hacia el norte, siguiendo la direccin que ellos llevaban, y era evidente que esperaba llegar a la carretera de Kazungula antes de que oscureciera para presentarse a una de las patrullas rhodesianas. Hicimos muy bien en seguirla susurr Tebe en cuanto el rastro se hizo evidente. La muy maldita nos habra lanzado encima a los kanka en menos de una hora. La nia no intentaba ocultar su rastro, y Tungata lo sigui a la carrera. Estaba en plena forma, ya que haba trabajado junto a Craig Mellow en aquellas sanguinarias encerronas de elefantes; quince kilmetros no bastaban siquiera para agitarle la respiracin. El camarada Tebe lo segua sin quedarse un paso atrs, con la velocidad del leopardo; sus ojos crueles escrutaban el terreno. Alcanzaron a Miriam tres kilmetros antes de que llegara a la ruta. Ella, al verlos, cay de rodillas, temblando tan incontrolablemente que le castaeteaban los dientes, y ni siquiera poda mirarlos. Mtala dijo Tebe, con pasmosa suavidad. Tungata haba adivinado por instinto que sa iba a ser la orden, pero aun as su alma se torn hielo y plomo: Nunca damos dos veces una misma orden. Su camarada no vari el tono de voz. Tungata apret la culata del AK. Con el fusil no seal Tebe. La carretera discurre detrs de aquellos rboles, y los rodesianos llegaran aqu enseguida. Sac una navaja del bolsillo y se la entreg a Tungata, quien a su vez apoy el fusil contra un tronco de mopani y la despleg. La hoja no tena punta, y al probar el filo con el pulgar descubri que Tebe lo haba mellado a propsito frotndolo contra una piedra.

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Lo que se esperaba de l lo dej horrorizado y descompuesto; trat de disimular sus emociones, pues Tebe lo observaba con expectacin, y saba que aquello era una prueba para ver si poda ser cruel, y que si fracasaba, la condena de la nia le alcanzara tambin a l. Sin perder su ptrea expresin, se quit el cinturn de cuero y lo utiliz para ligar las muecas de la muchachita a la espalda. A fin de no hallarse con el terror reflejado en los infantiles ojos, se puso detrs de ella, le clav una rodilla entre los omplatos y le levant el mentn hacia atrs, para exponer el cuello esbelto. Mir a Tebe, atento a una milagrosa contraorden, y como sta no lleg el trabajo deba continuar. La hoja sin filo y los salvajes forcejeos de la nia lo retrasaron algunos minutos, pero al fin rompi la cartida y la dej caer de bruces. Qued jadeando, baado en su propio sudor rancio, pero los ltimos vestigios de su existencia anterior como Samson Kumalo haban desaparecido. Por fin era, verdaderamente, Tungata Zebiwe, el que busca lo que ha sido robado: el que busca venganza. Arranc unas hojas del mopani ms cercano, se limpi las manos con ellas y luego, clavndola en tierra, hizo lo mismo con la navaja. Cuando entreg el cuchillo al camarada Tebe y lo encar a los ojos sin pestaear, vio en ellos una chispa de compasin y entendimiento. Ahora no puedes echarte atrs. El tono era suave. Por fin eres, de veras, uno de los nuestros. Ya en la senda, algo despus de medianoche, mientras el maestro retena a los nios ms atrs, en silencio, Tebe y Tungata revisaron las orillas a lo largo de un kilmetro en ambas direcciones, por si los rhodesianos les hubieran tendido una emboscada. Como la carretera estaba despejada, hicieron cruzar a los nios en el punto que Tungata haba elegido: el pedrisco no retendra las huellas, y l mismo volvi sobre sus pasos para barrer cuidadosamente el pavimento con una escoba de ramas secas. Llegaron a la lnea de seguridad antes de que rompiera el alba. El campo minado tena sesenta kilmetros de longitud y cien metros de ancho, y ms de tres millones de artefactos explosivos de varios tipos, desde las minas Claymore, activadas por alambres de zancadilla, hasta las plsticas, o antipersonas (AP), que aseguraban magnficas mutilaciones, pero no la muerte: mejor dejar al enemigo un herido al que cuidar, alguien que no volvera a ser guerrero. El lmite del campo estaba marcado por una hilera de discos puestos sobre estacas o clavados en los troncos de los rboles con una calavera roja sobre dos tibias cruzadas y las palabras: Peligro: campo minado. Tebe orden a los nios que se tendieran entre el denso herbazal y que se cubrieran con las briznas ms altas, para ocultarse de los helicpteros, y luego se acomod a esperar mientras explicaba a Tungata.

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Las minas AP estn distribuidas con determinada frecuencia y sta es muy difcil de descubrir; adems, a menudo se la altera deliberadamente. Requiere mucha habilidad y un coraje de hierro entrar en el campo, descubrir el esquema, identificar exactamente en qu punto se ha entrado y anticipar la secuencia. Las Claymore son diferentes y presentan otras triquiuelas. Cuales? Ya las vers cuando venga nuestro gua. Pero ste no lleg al amanecer. Slo nos queda esperar seal Tebe a medioda. Entrar por nuestra cuenta en ese campo supone una muerte segura. No haba comida ni agua, pero no dej que los nios se movieran. De todos modos, es algo que todos tendrn que aprender dijo, encogindose de hombros. La paciencia es nuestra arma. El gua lleg al caer la tarde, y ni siquiera Tungata not su presencia hasta que lo vio entre ellos. Cmo nos has encontrado? Camin junto a la carretera hasta descubrir el sitio por donde cruzaron. No pareca mucho mayor que los escolares secuestrados, pero tena los ojos de un anciano para quien la vida ya no reserva ninguna sorpresa. Llegas tarde acus Tebe. En los terrenos bajos hay una emboscada de rodesianos el joven se encogi de hombros, y tuve que dar un rodeo. Cundo nos ayudars a cruzar? Hay que esperar a que caiga el roco. Se tendi junto a ellos. Tendr que ser por la maana. Me explicars el sistema de las minas? Pregunt Tungata. El muchacho consult a Tebe con la mirada, y ste dio su permiso con un gesto. Piensa en las profundas nervaduras de las hojas de mopani... comenz. Habl durante casi una hora. Tungata asenta y, de vez en cuando, intercalaba una pregunta. Cuando acab su explicacin, el muchacho apoy la cabeza en los brazos cruzados y no volvi a moverse hasta el amanecer, una tcnica que todos aprendan: dormirse y despertarse al instante; quienes no la dominaban, no duraban mucho. En cuanto la luz fue suficiente, el gua se arrastr hasta el borde del campo, seguido muy de cerca por Tungata, con un radio de bicicleta agarrado en la mano derecha y, en la otra, un manojo de tiras de plstico

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amarillo, cortadas de alguna bolsa de compras; se agazap contra el suelo, con la cabeza inclinada como un gorrin. El roco susurr. Lo ves? Tungata dio un respingo. Algunos pasos por delante una sarta de diamantes chisporroteaban como si estuviera suspendida en el aire a pocos centmetros del suelo: el alambre de zancadilla de una mina Claymore, casi invisible, quedaba iluminado a sus ojos por el collar de roco y los primeros rayos del sol. El gua lo marc con una tira amarilla, comenz a sondear con el radio de bicicleta y, a los pocos segundos, toc algo en la tierra suelta; trabajando suavemente con los dedos, despej el extremo gris y circular de una mina AP. Se levant, con el artefacto entre los dedos de los pies, y estir la mano para volver a sondear. De esta manera, y con sorprendente celeridad, encontr otras tres minas. Bueno, hemos descubierto la clave dijo a Tungata, situado en el lmite del campo. Ahora hay que apresurarse, antes de que se evapore el roco. El joven gate audazmente por el pasillo por donde haba descubierto la entrada, y marc otros dos alambres de Claymore antes de llegar a un rincn invisible en el que volvi a hurgar y, tras confirmar su esquema, comenz con el zigzag siguiente. Le llev veintisis minutos abrir y marcar el pasillo hasta el otro lado del campo. Al regresar sonri. Crees que podras hacerlo? le pregunt a Tungata, an con la sonrisa en los labios. S respondi l, sin presuncin. La sonrisa altanera del muchacho se desvaneci. Oye, ten cuidado con las alteraciones que introducen a propsito. No hay modo de protegerse, salvo tener cuidado. l y Tungata ordenaron a los nios que avanzaran por el campo en grupos de cinco, cogidos de las manos, y ante cada Claymore se paraban con un pie a cada lado de los alambres, para asegurarse de que ninguno de ellos los tocara al pasar. En el ltimo tramo, cuando Tungata ya se encontraba a menos de doce pasos de la salvacin, de pie junto al ltimo alambre, se oy el palpitar de un transporte areo proveniente de las cataratas ro arriba, que aumentaba rpidamente de volumen. l y tres nios en terreno descubierto... La tentacin de correr fue casi irresistible. No os movis grit el joven gua, desesperado. Quedaos agachados y quietos. Se arrodillaron en medio del campo de minas; el fino cable de acero, con su nica marca de plstico amarillo, corra por entre las piernas de Tungata, ponindolo a dos centmetros de una muerte violenta.
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El aparato se acerc rpidamente y pas rugiendo por encima de las copas de los rboles, entre ellos y el ro; era un Beechcraft Baron, con las letras TUR pintadas en negro sobre el fuselaje. Transportes Unidos de Rodesia identific el gua. Llevan a los cerdos capitalistas a hacer turismo al Humo que Truena. La mquina pas tan bajo que pudieron ver al piloto, en animada charla con su pasajera, antes de que se perdiera tras las frondas de las palmeras que flanqueaban el ro Zambeze. Tungata se irgui poco a poco, la camisa pegada al cuerpo por el sudor. Avancen dijo al nio que estaba a su lado, pero con cuidado. En las cataratas Victoria, el ro Zambeze se hunde en un precipicio y cae en un torbellino de espuma atronador en la estrecha garganta; de ah su nombre africano, el Humo que Truena. Pocos kilmetros ro arriba de ese increble fenmeno natural comienzan los rpidos, que recorren sesenta kilmetros hasta el pequeo puesto fronterizo de Kazungula, para extenderse despus en morosos meandros. Hay doce puntos en los que una carreta de bueyes puede pasar a la ribera norte; tambin es posible vadearlo, si uno est dispuesto a enfrentarse con los cocodrilos del Zambeze, algunos de los cuales pesan una tonelada y pueden arrancar una pata a un bfalo y tragrsela entera sin esfuerzo. Estn emboscados en la parte baja dijo el gua a Tungata, pero no pueden controlar toda la zona. Yo s dnde se escondan esta maana, ahora tal vez han cambiado de sitio. Ya veremos. Ve con l orden Tebe. Tungata acept la orden como seal de confianza. Ya haba aprendido del pequeo gua que para sobrevivir era preciso utilizar todos los sentidos, no slo los odos y la vista. Los dos se acercaron al rpido ms prximo, avanzando alternativamente dos centmetros cada vez, alertas, arrastrndose entre la densa maleza y las lianas enredadas bajo los troncos del bosque. Un golpecito del gua alert a Tungata, que se tendi a su lado, hombro con hombro en un lecho de hojas hmedas, completamente quieto pero tenso como una serpiente enroscada, y pasaron algunos minutos antes de que Tungata se diera cuenta: el gua estaba olfateando. Acerc los labios al odo del joven matabele; su murmullo fue apenas un aliento. Estn aqu dijo, y tir con suavidad de su compaero para llevarlo hacia atrs. Cuando estuvieron a salvo, pregunt: No los has olido? El otro sacudi la cabeza y el gua sonri. Esencia de menta. Los oficiales blancos no se dan cuenta de que el olor de dentfrico se conserva durante varios das. Encontraron sin custodia el punto siguiente y aguardaron la oscuridad para cruzar con los nios, haciendo que se tomaran de la mano para formar
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una cadena viviente. En la otra ribera, el gua los obligaba a continuar, aunque los nios temblaban de fro con las ropas empapadas. Ya estamos en Zambia, pero todava no nos hallamos a salvo les advirti. El peligro es tan grande aqu como en la orilla del sur, ya que los kanka cruzan cuando les apetece; si sospechan de nuestra presencia, vendrn a perseguirnos. Los hizo marchar durante toda la noche y la mitad del da siguiente, a pesar de que a esas alturas apenas se arrastraban, gimiendo de hambre y de cansancio. Por la tarde el sendero los llev sbitamente fuera de la selva, sobre el amplio corte de la va ferroviaria principal, y junto a los rieles vieron seis cobertizos toscos de lona. Al costado, dos camiones para ganado. ste es el puesto de reclutamiento del ERPUZ explic el gua. Por el momento, estn a salvo. Por la maana, mientras los nios se embarcaban en uno de los camiones para ganado, el menudo gua se acerc a Tungata. Ve en paz, camarada. Tengo un instinto especial que me permite reconocer a los que van a sobrevivir y a los que van a morir en la selva, y ese instinto me dice que t vivirs lo suficiente para ver cumplido el sueo de gloria. Se estrecharon la mano, alternando palma y pulgar en seal de respeto. Creo que volveremos a encontrarnos, camarada. Se equivocaba. Meses despus, Tungata supo que el pequeo gua haba cado en una emboscada en los terrenos bajos; con medio vientre al aire por un disparo, se arrastr hasta la cueva de un oso hormiguero para mantener a raya al enemigo. Ya sin municin, quit el seguro a una granada y la sostuvo contra su pecho. El campamento se hallaba a trescientos kilmetros del Zambeze, con mil quinientos reclutas albergados en las barracas con techo de paja; la mayora de los instructores eran chinos, el de Tungata era una joven llamada Wan Lok, baja y rechoncha; con los miembros fornidos de los campesinos, el rostro plano y cetrino, los ojos rasgados y brillantes como las mambas; usaba una gorra de tela sobre el pelo y un abolsado uniforme de algodn semejante a un pijama. El primer da le oblig a correr cuarenta kilmetros a pesar del calor, con una mochila cargada de piedras; ella, tambin con peso a su espalda, se mantena fcilmente por delante de los corredores ms vigorosos; salvo cuando volva la cabeza para arengarlos o regaar a los rezagados. Con tal manera de ejercitarse, al caer la noche Tungata ya no se senta desdeoso ni irritado por recibir instrucciones de una mula. En adelante correran todos los das.

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Despus aprendieron a manipular pesados postes de madera y a boxear con su sombra, como los chinos; a manejar los fusiles AK hasta ser capaces de desarmarlos con los ojos vendados y armarlos de nuevo en quince segundos; a preparar los lanzacohetes RPG7 con granadas; a minar campos y llenar las minas de explosivo plstico de modo que hicieran volar hasta los vehculos blindados; a poner una mina bajo el asfalto, haciendo un tnel desde el costado; a tender una emboscada en un camino del bosque o a lo largo de una carretera principal, y a correr defendindose bajo una fuerza de ataque superior, sin dejar de demorarla y acosarla. Todo ello lo hacan con una racin diaria de maz y un puado de kapenta seco, ese pequeo y maloliente pescado del lago Kariba. Zambia, el pas que los reciba, haba pagado un alto precio por apoyar su causa. Desde 1973, la va ferroviaria hacia el sur, que cruzaba el puente sobre las cataratas Victoria, estaba cerrada, y las fuerzas de Rodesia haban atacado y destruido los puentes de Tansania y Maputo, nico vnculo por tierra que una Zambia con el mundo exterior. As, incluso las raciones que se ofrecan a los guerrilleros eran suntuosas en comparacin con las consumidas por los ciudadanos comunes del pas. Delgados como galgos y la fortaleza templada como el hierro, los reclutas pasaban la mitad de la noche en reuniones polticas donde se cantaban interminables estribillos y se gritaban a coro las respuestas al catecismo del jefe. Qu es la revolucin? La revolucin es el poder para el pueblo! Quin es el pueblo? Quin es el poder? A medianoche se les permita caminar, a duras penas, hacia las barracas, donde dorman... hasta que los instructores volvan a despertarlos, cuando an no haba amanecido. Tres semanas ms tarde, llevaron a Tungata a una siniestra cabaa ms all de la periferia del campamento, y all, rodeado por instructores y comisarios polticos, se le desnud por completo y se le oblig a forcejear; mientras le gritaban los ms brutales insultos, como perro de los capitalistas racistas, contrarrevolucionario o reaccionario imperialista, Tungata se vio obligado a desnudar tambin su alma. Al or sus confesiones en voz alta; haba trabajado con los tiranos capitalistas, haba negado a sus hermanos, dudado, retrocedido y albergado pensamientos reaccionarios y contrarrevolucionarios, haba deseado comida y sueo o traicionado la confianza de sus camaradas. Finalmente, lo dejaron completamente exhausto y deshecho en el suelo de la choza; Wan Lok lo tom de la mano y, como si fuera su madre y l un nio, lo gui, tambalendose y sollozando; hacia las barracas.

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Al da siguiente lo dejaron dormir hasta el medioda, lo que le permiti despertarse sereno y fuerte, y por la noche, en la reunin poltica, fue requerido para que ocupara un sitio en la primera fila, entre los lderes de seccin. Un mes ms tarde, Wan Lok lo llam a su choza, en el albergue de los instru