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El autor y la editorial declinan toda responsabilidad por los daos o perjuicios que directa o indirectamente puedan ser causados

o atribuidos al uso que se haga de la informacin contenida en este libro. Se aconseja encarecidamente a los lectores que antes de iniciar un trabamiento con melatonina o cualquier otro producto mencionado en esta obra, consulten con su mdico. Primera edicin: Febrero de 1996 Segunda edicin: Marzo de 1996 Titulo original: MELATONIN Traducido del ingls por Alma Alicia Martell Moreno de la versin original Celestial Connection. Inc. 1996 de la presente edicin EDITORIAL SIRIO, S.A. Panaderos. 9 29005-Mlaga ISBN: 84-7808-181-X Depsito legal: B-13.623-1996 Impreso en los talleres grficos de Romanya/Valls, Verdaguer 1 08786 Capellades (Barcelona

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NOTA DEL AUTOR


La melatonina es la gran noticia. Una hormona-medicamento-complemento alimenticio que est demostrando su eficiencia en el combate contra el insomnio, contra el cncer, contra el envejecimiento, contra la hipertrofia de la prstata, la depresin, el colesterol, la hipertensin, la osteoporosis, las cataratas y la epilepsia; que se ha manifestado como un poderoso impulsor del sistema inmu- nolgico. como antioxidante y como regenerador de la actividad sexual. Qu ms se le puede pedir? Que todo ello sea cierto, pensar tal vez el lector. Nosotros tambin lo deseamos. Son muchos los estudios de laboratorio que en estos precisos instantes se estn realizando sobre la melatonina para dilucidar en qu medida y bajo qu condiciones es ms efectiva, en los diferentes campos en los que de un modo todava sin calibrar ha mostrado inicialmente su valor. La finalidad de este libro es presentar al lector, de un modo objetivo, claro y sin tecnicismos, todos los hechos relevantes conocidos hasta ahora sobre esta sorprendente hormona; los ms recientes descubrimientos y los trabajos que estn en proceso en la actualidad. Aunque se ha puesto el mximo cuidado en la recopilacin de datos, siempre es posible que se hayan deslizado errores. Adems, estamos tratando de algo totalmente nuevo, por el momento todo son teoras. Unas resultarn confirmadas con el paso del tiempo y otras tendrn que ser forzosamente desechadas. El autor manifiesta que no est en modo alguno relacionado con ninguno de los grupos cientficos que en una rabiosa competencia investigan en la actualidad sobre la melatonina. Los descubrimientos y los experimentos que aqu se mencionan han sido tomados libremente de las
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fuentes que se citan en la bibliografa y que estn a disposicin de todo el que las quiera consultar. Tambin manifiesta el autor que no tiene relacin ni posee acciones de ninguna de las compaas que fabrican o distribuyen comercialmente la mclatonina. Su inters en esta hormona es sin embargo doble: por un lado puramente cientfico y por otro tremendamente personal. Ojal que todas las esperanzas que la melatonina ha despertado en cientos de miles de personas, lleguen pronto a convertirse en realidad! Cincinnati. Ohio. Diciembre de 1995.

GLNDULA PINEAL

GLANDULA PITUITARIA

GLANDULA TIROIDES

Figura correspondiente al siguiente capitulo

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LA GLANDULA PINEAL

Hasta hace unas dcadas, la glndula pineal disfrutaba de una categora y una importancia mucho mayores entre los crculos y ambientes esotricos y espirituales, que entre los cientficos. En la India se la relacion desde siempre con el chakra coronario, el ms elevado y sutil de los siete vrtices de energa, que al mismo tiempo son centros espirituales y puntos de conexin entre los diferentes cuerpos del hombre y entre los distintos planos de la existencia. Los griegos descubrieron que la glndula pineal tenia la forma de un pequeo cono (o una pina) y de ah obtuvo el nombre con el que se la conoce en occidente. Los romanos pensaron que tena algo que ver con la sangre. Aunque fue redescubierta por los mdicos renacentistas, el hecho es que hasta fechas muy recientes la glndula pineal era considerada por las autoridades acadmicas y por la profesin mdica en general como un vestigio del pasado, como algo que alguna vez debi cumplir un objetivo pero que ahora era clasificada, junto con el apndice y algunos rganos ms, como algo inservible y sin una funcin determinada. Sin embargo poco a poco las cosas comenzaron a cambiar. Se observ que la existencia de tumores en la glndula pineal, en unos casos retrasaba el envejecimiento y en otros lo precipitaba. Se descubri tambin que la glndula pineal de los pjaros era 9

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mucho mayor y ms robusta que la de los humanos, y se vio que estaba conectada a los nervios de sus ojos, sin embargo su funcin segua siendo desconocida, tanto en los pjaros como en las personas. Slo en la dcada de los 50 comenzaron a desvelarse parcialmente sus misterios, al descubrirse que entre otras, segregaba una substancia hormonal que tena algo que ver con la hormona serotonina y aparentemente tambin con el pigmento de la piel llamado melanina; por ello, le impusieron el nombre de melatonina. La glndula pineal est situada justo en el centro del cerebro y su tamao aproximado es el de un guisante. Es la primera glndula que se forma en el feto, claramente distinguible a las tres semanas de la concepcin. Esta diminuta glndula es el regulador supremo de todo el organismo, pues controla todo el sistema endocrino, que a su vez produce las hormonas que controlan todas las funciones corporales. Asi, a travs del sistema endocrino podemos decir que la glndula pineal gobierna la actividad de prcticamente todas y cada una de las clulas del organismo, afectando funciones tan diversas como la reproduccin. la temperatura del cuerpo, el funcionamiento de los riones. el sistema inmunolgico, el sueo, el crecimiento, el desarrollo y el envejecimiento. Sin embargo, de no ser por la expectacin generada recientemente en torno a su producto la melatonina. la glndula pineal seguira seguramente en el anonimato en el que permaneci durante cientos de aos. Qu secretos guardar todava la misteriosa glndula pineal?

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QU ES LA MELATONINA?

La melatonina, cuyo nombre cientfico es N-acetil-5-metoxitriptamina, es una de las hormonas "maestras." es decir, que estimulan la produccin de otra serie de hormonas, las cuales a su vez regulan diversos procesos corporales, desde la digestin a la menstruacin. La melatonina es "fabricada" por la glndula pineal partiendo de una substancia llamada tripto- fan. El triptofan es un aminocido, uno de los veintids compuestos orgnicos que son los ladrillos bsicos de la vida humana. Los aminocidos actan como reguladores de las actividades vitales del organismo, a la vez que constituyen el principal componente del que estn formados los msculos, los huesos y otros tejidos diversos. El cuerpo humano no produce triptofan, siendo as uno de los ocho aminocidos que debe ser ingerido en la dieta. Se halla en los alimentos ricos en protenas, especialmente en las legumbres, los granos y las semillas, por ello una alimentacin rica en tales alimentos tiene una influencia positiva sobre la produccin de melatonina por la glndula pineal. Una vez digerido, el triptofan se convierte en una substancia llamada serotonina, la cual mediante un proceso biomolecular bastante complicado, es luego transformada por la glndula pineal en melatonina. La serotonina es tambin en si misma un potente neurotransmisor, es decir, que lleva mensajes de unas clulas nerviosas a otras, tanto dentro del cerebro como en todo el cuerpo. La relacin entre la produccin de serotonina y de la melatonina es muy estrecha y ambas hormonas tienen una influencia enorme en nuestro comportamiento, tanto fsico como psicolgico. La melatonina haba sido ya identificada y aislada desde antes del ao 1958 por el dermatlogo de Yale Aarn Lerner, en su bsqueda de un tratamiento efectivo contra el vitiglio -cierta despigmentacin de la piel-, pero la nica
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propiedad notable que Lerner descubri en ella fue su capacidad para aclarar la piel de las ranas. As, las investigaciones sobre la melatonina no comenzaron realmente hasta la dcada de los aos 70, en que el Dr. Russel J. Reiter de la Universidad de Texas en San Antonio y sus colaboradores, comenzaron a interesarse en la misteriosa glndula pineal y en las hormonas segregadas por ella. Los trabajos en un principio no fueron fciles, debido principalmente a las minsculas cantidades de melatonina que segrega la glndula pineal. prcticamente indetectables. Se hall la forma de producir una melatonina sinttica, qumicamente idntica a la generada por la glndula pineal, que permiti identificar las cantidades infinitesimales que circulan por la sangre, haciendo desde entonces mucho ms fcil la experimentacin. En la dcada de los 80, se comenzaron a descubrir las diferentes y numerosas funciones que la melatonina desarrolla en el cuerpo humano, siendo objeto de intensos estudios en todo el mundo. Los cientficos no dejaban de asombrarse ante el nmero de rganos y de funciones fisiolgicas que parecen estar regulados por la melatonina. En 1985 se comenz a investigar los efectos que la administracin de melatonina sinttica por va oral tena sobre los procesos y enfermedades del ser humano, en los que esta hormona influye de algn modo. Las investigaciones comenzaron a acumularse, demostrando que el papel jugado por la glndula pineal en el cuerpo del hombre dista mucho de la pasividad que hasta muy poco antes se le haba atribuido. En cuanto a la melatonina, los principales hallazgos indicaron que: - En la glndula pituitaria acta como una "hormona maestra" estimulando la emisin de una gran variedad de otras hormonas. - En el cerebro acta como un inductor del sueo, ralentizando la actividad cerebral. - En el corazn y el sistema circulatorio reduce la formacin de cogulos, lo cual a su vez disminuye la posibilidad de infartos y trombosis.
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- En la corriente sangunea la melatonina potencia la habilidad de las clulas para formar anticuerpos, sustancias de las que el organismo se sirve para identificar y destruir las infecciones. - En el intestino facilita la absorcin de las vitaminas, minerales y nutrientes contenidos en el alimento. - En el sistema reproductor regenera la actividad sexual, regulando su funcionamiento. - En todo el cuerpo, la melatonina acta directamente sobre las clulas como un poderoso antioxidante, protegindolas de los radicales libres. Se descubri que la produccin de melatonina por la glndula pineal es inhibida por la luz, estando por ello sus niveles sujetos al ciclo diurno, elevndose durante la noche y disminuyendo durante el da. Se hall que los niveles nocturnos de melatonina en 13

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la sangre son al menos diez veces ms elevados que los que se registran durante el da. Adems, como la melatonina es inmediatamente utilizada por las clulas del cuerpo, resulta casi imposible encontrar en la corriente sangunea trazas de melatonina durante el da. Se vio tambin que al suministrar melatonina a una persona suele generarle un estado de somnolencia, por lo que se empez a pensar que tal vez juega un papel importante en el proceso de conciliacin del sueo. Entre las curiosidades que nos ha enseado la melatonina est el hecho de que sus niveles son mucho ms elevados en los nios que en los adultos, descendiendo espectacularmente en la vejez. Posiblemente esa disminucin en la produccin de melatonina sea la responsable de la dificultad que los ancianos suelen experimentar para conciliar el sueo. Tambin se ha descubierto que los pacientes de cncer y de otras enfermedades crnicas presentan tpicamente muy bajos niveles de melatonina. Poco a poco el cuadro de la melatonina y de la glndula pineal se va completando. Aunque a medida que se descubren nuevos hechos, nuevos interrogantes aparecen tambin. En los captulos que siguen vamos a examinar el papel que la melatonina juega en las diferentes funciones orgnicas.

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LA MELATONINA Y EL SUEO

La produccin de melatonina est regulada, en gran parte, por el ciclo diario de luz y obscuridad (llamado el ciclo circadiano). La glndula pineal tiene una conexin directa con los ojos, de modo que la obscuridad le indica que debe comenzar a producir melatonina. Cuando en la noche sentimos sueo, es que la pineal ha comenzado ya a convertir serotoni- na en melatonina y la est liberando en la corriente sangunea; esa melatonina es la que da las rdenes para que se produzcan los cambios fsiolgicos que nos preparan para el sueo: los ritmos del corazn y de la digestin se ralentizan, la temperatura del cuerpo desciende, la presin sangunea y el estado general de alerta disminuyen. La produccin de melatonina alcanza su punto mximo sobre las dos de la madrugada, luego comienza paulatinamente a decrecer hasta terminar con las primeras luces del da. Curiosamente, la melatonina resulta ser tanto un inductor del sueo como un producto del mismo. En muy importante dormir en una oscuridad todo lo completa que sea posible, pues se ha demostrado que incluso la suave luz de un tubo fluorescente lejano puede interrumpir la produccin de melatonina. Del mismo modo, dos o tres minutos de la intensa luz del cuarto de bao son tambin suficientes para interrumpir el proceso de su produccin. Aqu se suele dar uno de los crculos viciosos tan frecuentes en lo que al deterioro de la salud se

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refiere. La hipertrofia de la prstata -anomala a la que no es ajena una insuficiencia de melatonina en el cuerpohace que muchos hombres de mediana edad tengan que levantarse cada noche un par de veces para orinar, all su glndula pineal recibe el aviso de la retina de que ya hay luz abundante y en consecuencia deja de producir melatonina; ello va aumentando la deficiencia de esta hormona en su organismo lo cual empeora su prstata, y por aadidura termina por originarles serios problemas de insomnio. Las propiedades inductoras del sueo que presenta la melatonina han sido conocidas casi desde el momento en que fue identificada. Aarn Lerner, tras descubrir el efecto que la melatonina tena sobre la piel de las ranas, lo primero que hizo fue averiguar su posible toxicidad y sus efectos sobre el organismo humano. Sin embargo, no slo Lerner. sino muchos de los cientficos que al principio trabajaron con la melatonina pensaron que la relajacin y la somnolencia que esta hormona produca eran tan slo un efecto .secundario. Hoy sabemos que constituyen una de sus funciones principales.

La importancia del sueo


Un sueo profundo, tranquilo y reparador es esencial para el bienestar fsico, emocional y mental del individuo. El hecho de no lograr la cantidad y calidad de sueo necesarias afecta a prcticamente todos los sistemas del cuerpo, pudiendo llegar a deteriorar seriamente el sistema inmunolgico. lo cual nos hace vulnerables a las infecciones. Al no dormir lo suficiente el cerebro deja de funcionar con normalidad, disminuyendo sensiblemente la facultad de concentracin y de razonamiento. El estrs y la ansiedad aumentan y el individuo pierde su buen humor y se vuelve irritable. Pocos son los aspectos de la vida diaria que no se ven negativamente afectados por la falta de sueo. Un experimento efectuado en San Diego, California, demostr que tras una noche en la que se ha dormido la mitad de lo habitual, la actividad de las clulas-T (vitales en la defensa del organismo contra
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infecciones por virus y bacterias) decae sensiblemente, abriendo literalmente la puerta a un sinnmero de enfermedades. Pese a la importancia del descanso nocturno, el nmero de personas que tienen problemas con el sueo es alarmante. Diversos estudios muestran que el 25 % de los adultos y el 50 % de las personas de edad avanzada sufren de insomnio. La Comisin Nacional de los Desrdenes del Sueo considera que el gasto total originado anualmente en los Estados Unidos como consecuencia de tales disfunciones supera los 16 mil millones de dlares. Los desrdenes en el patrn del sueo pueden deberse al estres, al abuso del alcohol o a problemas de salud, pero en muchos casos surgen sin un motivo aparente, especialmente a partir de los cuarenta aos, y se van agravando al avanzar la edad de la persona, justamente a medida que la produccin de melatonina por parte de su glndula pineal comienza a declinar. Teniendo en cuenta el ascenso que la edad media de la poblacin est experimentando en los pases desarrollados, podemos decir que tan slo por sus cualidades inductoras del sueo, la melatonina ha adquirido ya el derecho de figurar entre los descubrimientos ms importantes de este siglo.

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Causas del insomnio


Los problemas e irregularidades en el sueo pueden estar originados por una o varias de las siguientes causas, todas las cuales tienen como efecto una reduccin de la melatonina producida por la glndula pineal: Desrdenes fsicos, como hipertrofia de la prstata, enfisema, alteraciones cardiacas, artritis, dolor crnico, desarreglos gastrointestinales, asma o cncer. Desrdenes psicolgicos, como depresin, estres, ansiedad, miedo al insomnio o alteraciones emocionales antes de acostarse. Ambiente inadecuado para el sueo: ruidos, temperatura demasiado baja o demasiado elevada, cama inapropiada (demasiado blanda o demasiado dura), mantas demasiado pesadas, personas roncando en la misma habitacin o excesiva exposicin a la luz durante la noche. Hbitos inadecuados, como pasar demasiado tiempo en la cama jugando o viendo la televisin, o dormir durante el da. Desarreglos del ciclo circadiano, como desajustes horarios por viaje, el trabajo nocturno o la invidencia. Abuso o uso inadecuado de algunas substancias, entre ellas la nicotina, la cafena, el alcohol, los somnferos, los estimulantes y anfetaminas, los medicamentos para adelgazar, los que se toman contra los resfriados y la cortisona.

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La melatonina vence definitivamen te al insomnio


La melatonina vence al insomnio de un modo tan sencillo y natural como el agua vence a la sed. La comparacin parecer excesivamente simplista pero es totalmente vlida, pues aunque las causas primeras del insomnio ya hemos visto que pueden ser muy variadas, su origen inmediato es muy simple: el cuerpo no dispone de la suficiente melatonina. Al contrario de lo que ocurre con todos los medicamentos hasta ahora utilizados como somnferos, la melatonina no altera la estructura del sueo; el sueo inducido por ella es totalmente natural, puesto que precisamente es ella la que naturalmente causa el sueo. Estudios efectuados en la Bowling Green State University de Ohio han demostrado que la melatonina no genera ningn tipo de fatiga ni tampoco de prdida de memoria, dos de los principales inconvenientes que presentan los somnferos clsicos. Otra de sus grandes ventajas es que el cuerpo sigue reaccionando ante ella exactamente igual los primeros das que tras varios aos de uso, sin tener en absoluto que aumentar las dosis; al contrario, un estudio efectuado en Israel con personas ancianas a las que les administr una dosis cada noche de 2 miligramos de melatonina mostr que tras dos meses de tratamiento los pacientes conciliaban el sueo de un modo mucho ms rpido y mejor que los primeros das. Es de sobra conocido el hecho de que los productos utilizados hasta ahora para este fin requieren para mantener su efectividad de un incremento continuo en la dosis, hasta que finalmente se llega a un callejn sin salida: o dejan de causar efecto o hay que tomar por fuerza cantidades que pueden resultar nocivas para la salud. El nmero de personas que en la actualidad
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necesitan tomar algn tipo de pildoras para dormir es muy grande, pero infinitamente mayor es el de aquellas que se apoyan en el alcohol para conciliar el sueo. Ciertamente una copa o una cerveza antes de acostarse hace que nos durmamos ms rpido, pero unas horas despus su efecto es el contrario: el sueo de la segunda mitad de la noche en estas personas es agitado e inquieto, no logrando el descanso ni la reposicin energtica que hubieran obtenido con un sueo natural sin el apoyo del alcohol. Como consecuencia de ello, tanto su estado de nimo como su rendimiento durante las horas de vigilia disminuye. y su calidad de vida tambin. Se ha demostrado que el alcohol suprime la fase del sueo conocida como "delta." que es la ms profunda psicolgicamente y la ms reparadora, al tiempo que reduce sensiblemente la facultad de soar. En lo que se refiere a su efectividad, la melatoni- na es comparable con cualquiera de las drogas prescritas hasta ahora como ayudas para conciliar el sueo, con la particularidad de que carece de efectos secundarios y no deteriora en absoluto la calidad del sueo sino que al contrario, parece que el sueo generado con ayuda de la melatonina es ms profundo y reparador que el que usualmente tena el individuo. En una prueba efectuada en una base area de San Antonio en los albores de la experimentacin con esta hormona, uno de los soldados, a los que se haba administrado una elevada dosis de melatonina. se qued dormido en el momento ms emocionante de un juego de football electrnico. Inicialmente se pens que eran necesarias dosis bastante grandes para lograr resultados apreciables. Luego, se fueron reduciendo paulatinamente las cantidades administradas hasta llegar a descubrir que magnitudes tan pequeas como 0.5 miligramos generaban resultados altamente satisfactorios. Cmo hace la melatoni- na para inducir al sueo es algo que no est todava determinado. Unos especialistas opinan que altera el ciclo circadiano interno, haciendo que en lugar de dormirnos a la hora habitual, el sueo llegue en un momento mucho ms conveniente, y otros creen que simplemente induce al sueo de un modo directo con su
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actuacin sobre los diferentes rganos y sistemas del cuerpo. Curiosamente se ha descubierto que un bao en agua caliente eleva notoriamente el nivel de melato- nina en la sangre.

Qu es exactamente el ciclo circadiano?


El ciclo, o los ciclos circadianos se han convertido en un lugar comn cada vez que se habla de la melatonina. Prcticamente, todos los organismos vivos, desde la ms pequea ameba hasta el ser humano, pasando por el saltamontes y la tortuga, poseen una serie de relojes internos que gobiernan la gran variedad de sus ritmos naturales. Estos relojes internos han evolucionado de un modo distinto en cada especie, a fin de irse adaptando a las condiciones externas del medio en que les ha tocado vivir. Como este planeta gira una vuelta completa sobre su eje cada 24 horas, originando, aproximadamente, 12 horas de da y 12 horas de noche, los diferentes organismos que viven en l han creado substancias qumicas que les ayuden a adaptar su vida a los periodos alternos de luz y obscuridad. Tambin tuvieron que adaptarse al cambiante nmero de horas de luz y de obscuridad de las diferentes estaciones del ao. 21

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Incluso los ms simples organismos unicelulares tienen sus ritmos diarios regulados por la mela- tonina. o por otra substancia de configuracin qumica similar. Parece que la melatonina es una molcula extremadamente antigua, siendo producida por todas las criaturas del reino animal. Incluso muchos tipos de algas poseen melatonina. En algunos animales, la escasez de comida, las bajas temperaturas y la obscuridad del largo invierno, hacen que durante gran parte del ao su produccin de melatonina sea muy elevada, generando en ellos un estado de somnolencia que se prolonga durante muchos meses. El inicio y el final de ese estado de hibernacin no es sealado -como antes se crea- por las temperaturas externas sino por los cambios en la duracin de los das y de las noches. Tambin en el ser humano los niveles de melatonina responden a la cambiante duracin de los das y de las noches en las diferentes estaciones de ao. En la ciudad noruega de Tromso, muy cerca del crculo polar rtico, se efectuaron mediciones del nivel de melatonina de varios individuos en el mes de Enero, cuando el da tiene una duracin de 2 horas, tambin en el mes de Junio, en que hay luz durante las 24 horas y en Marzo y Septiembre en que hay 12 horas de da y 12 de noche. La variacin registrada fue enorme, encontrndose por supuesto que los niveles ms elevados de melatonina correspondan a la medicin efectuada durante el mes de Enero. Experimentos parecidos se han efectuado tambin en Alaska, con resultados muy similares. Se especula si los elevados niveles de melatonina que el ser humano presenta en esas latitudes no estarn relacionados con la depresin y la tendencia al alcoholismo que se observa en los pueblos nrdicos. Antiguamente, antes de que existieran todos los adelantos y comodidades modernas, la vida del hombre estaba directamente regida por el sol. Se levantaba al amanecer y pasaba la mayor parte del tiempo fuera, recibiendo directamente los rayos solares y realizando actividades que implicaban un ejercicio fsico. Al caer la noche se acostaba y se dorma, pues su vista no le
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permita cazar en la obscuridad y la luz artificial de entonces, a base de hogueras y antorchas presentaba muchos inconvenientes. Un da tras otro, el cuerpo humano viva de acuerdo a los ritmos del sol, trabajando muchas horas durante el verano, en que la luz del da se extiende desde muy temprano hasta muy tarde y acostndose mucho antes y durmiendo bastante ms tiempo en invierno. Los ritmos del da y de las estaciones gobernaban totalmente la vida del hombre. As fue su vida durante cientos de miles, tal vez millones de aos. En la actualidad, esos ritmos estn totalmente desajustados. Algunos das nos acostamos muy pronto y otros lo hacemos a altas horas de la noche. Durante todo el ao trabajamos en lugares donde las horas las marca el reloj, no la luz del cielo, incluso tendemos a trabajar ms en invierno. Usamos despertadores para que nos saquen del sueo cuando todava es de noche, para irnos corriendo al trabajo o a la escuela, donde un da tras otro los pasamos iluminados por luz artificial. Dos veces al ao cambiamos nuestros relojes y esperamos que nuestros cuerpos se adapten automticamente al cambio. Algunos tenemos trabajos que nos obligan a ajustar ese reloj interno cada dos o tres semanas y en otros, que trabajan siempre por la noche, sus periodos de actividad y descanso no slo estn desfasados, sino que son totalmente opuestos al ritmo natural. En medio de todas estas irregularidades, la glndula pineal trata de seguir con el ritmo que mejor conoce, el que ha sido establecido por una evolucin de millones de aos. Sin embargo cuando pierde la 23

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pista -sueo con la luz del da y trabajo durante la noche-, su produccin de melatonina disminuye. La regularidad en el sueo es muy importante. No tenemos necesariamente que acostarnos temprano, pero s mantener una regularidad. Quienes una noche estamos despiertos hasta altas horas de la madrugada, y al da siguiente nos echamos una siesta despus de comer le estamos diciendo a nuestra glndula pineal que debe reajustar su ciclo. Tal vez en un principio no advirtamos las consecuencias, pero pronto nos encontraremos trasteando a medianoche por la casa, dando vueltas en la cama o cabeceando sobre nuestra mesa de trabajo despus del almuerzo. As suele iniciarse un crculo vicioso que llega a arruinar la vida de muchas personas. Ahora, la melatonina viene a aportarnos una solucin, fcil, sencilla y natural. Tan natural como calmar la sed con un buen vaso de agua.

La ciencia del Sueo


15 Consejos para lograr el tan necesario descanso Cumpliendo al pie de la letra estos quince puntos, no ser necesario tomar complementos de melatonina para conciliar el sueo. La coherencia es muy importante en todas las actividades humanas. Si emprendemos una accin encaminada a un fin concreto -en este caso lograr el sueo- y al mismo tiempo realizamos actos contrarios o que interfieran con esa finalidad, estamos enviando a nuestra mente subconsciente seales contradictorias, que en el mejor de los casos harn que el resultado obtenido sea muy inferior al que deseamos. Por ello, aunque haya decidido tomar melatonina para dormir, es muy conveniente que intente seguir las siguientes indicaciones: 1. Expngase a la luz del sol durante la maana. Ello tiende a acortar el ciclo del sueo, haciendo que la glndula pineal libere melatonina ms temprano por la noche. Y al

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contrario, si se siente somno- liento a una hora demasiado temprana por la noche, expngase a la luz del sol de la tarde. Realice algn tipo de ejercicio fsico. El ejercicio acorta igualmente el ciclo. No tiene por qu ser violento ni agotador y se puede combinar perfectamente con el punto anterior. Un paseo por las maanas de entre 30 y 60 minutos puede ser suficiente. Todos hemos experimentado el magnifico sueo nocturno que inducen los das de playa. La explicacin es clara, en ellos se combinan estos dos primeros puntos. Sin embargo hay que evitar hacer ejercicio antes de irse a dormir, pues en lugar de ser relajante suele estimular el sistema nervioso, haciendo ms difcil la conciliacin del sueo. Tome un bao caliente o una sauna poco antes de acostarse. Ya se mencion su positivo efecto sobre la liberacin de melatonina. Evite dormir durante el da, pues ello har mucho ms difcil conciliar el sueo nocturno. No tome bebidas que contengan cafena despus de la cena (caf, t, chocolate o colas). La cafena estimula los centros 25

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nerviosos creando una sensacin artificial de alerta, que en muchos casos interfiere con la conciliacin natural del sueo. 6- Evite tomar lquidos antes de acostarse; de este modo reducir la necesidad de levantarse a media noche para visitar el bao. 7. No tome alcohol por las noches. Ya hemos visto que pese a su soporfero efecto inicial, es contraproducente. 8. Tome una cena ligera, una o dos horas antes de acostarse. Las digestiones nocturnas pesadas son extremadamente peligrosas a partir de cierta edad y adems interfieren sensiblemente con la calidad de sueo. 9. Intente detener su actividad mental intensa treinta minutos antes de acostarse. Lea algo armnico o escuche msica suave. 10. Acustese slo cuando tenga sueo y utilice la cama nicamente para tener relaciones sexuales o para dormir. No lea en ella, ni vea la televisin ni juegue con el ordenador. 11- Si en 15 minutos no ha conciliado el sueo, levntese. Lea o escuche la radio. El hecho de permanecer en la cama har que su mente la asocie con el insomnio. 12.- Trate de bajar el contingente de ruidos que por la noche llegan a sus odos. El ladrido de los perros, el ruido de las motos y de los coches, las sirenas de la polica y el zumbido de los aviones y helicpteros son algunas de las emisiones sonoras nocturnas comunes en cualquier ciudad. Muchas de ellas tal vez no lleguen a despertarnos pero interfieren enormemente con la calidad del sueo y por ello con el descanso logrado. Para neutralizarlas puede alfombrar la habitacin, poner cortinas ms gruesas o ventanas con doble cristal. El uso de tapones para los odos es un recurso sencillo y efectivo. 13. Si en su habitacin entra la luz por las maanas, use un antifaz para dormir.
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Establezca una rutina para irse cada noche a la cama. Lavarse los dientes, apagar las luces, comprobar que las puertas estn bien cerradas, regar las plantas y tomarse un vaso de leche son actos que realizados cada noche antes de acostarse se convierten en un ritual, que tiene el efecto de prepararnos psicolgi- camente para el sueo. Utilice alguna tcnica de relajacin. Hoy da son muy abundantes y todas funcionan. simplemente tiene que elegir la que ms le guste.

Sueos como nunca antes habamos soado.


Hasta donde yo s, el Dr. Ray Sahelian, autor del libro Melatonin, Nature's Sleeping Pili es el nico que ha estudiado el efecto de la melatonina sobre los sueos. El asunto es bastante interesante. Como ya vamos, el nombre cientfico de la melatonina es N-acetil-5-metoxi-triptamina. Las triptaminas son unos compuestos que se hallan en abundancia en ciertas 27

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plantas alucingenas tropicales. Una tribu amaznica utiliza una triptamina llamada DMT para inducir sus intensas experiencias alucingenas y esta misma substancia, contenida en plantas diversas es utilizada por los chamanes de todo el continente con una finalidad curativa y espiritual. Se ha observado que al suministrar melatonina (o N-acetil-5-metoxi-trip- tamina) a las ratas, stas pasan mucho ms tiempo del usual en fase del sueo conocida como MRO (movimiento rpido de los ojos), fase en la que tienen lugar la mayora de los sueos. Hasta muy recientemente se supona que los alucingenos eran substancias totalmente ajenas al cerebro humano. No deja de ser curioso descubrir que el propio cerebro las metaboliza mientras dormimos. El Dr. Shaelian puso un anuncio en internet preguntando si alguien ms haba observado que los sueos de la melatonina son mucho ms vividos y fantsticos que los usuales. Numerosas respuestas recibidas de todo el mundo le confirmaron que sus observaciones eran ciertas. En 1988 el Dr. Callaway, de la universidad de Kuopio. en Finlandia, haba publicado sus hallazgos en la revista Medical Hypo- theses. Para el Dr. Callaway las triptaminas son precisamente las substancias responsables de los sueos. Cuanto ms elevada es la dosis de melatonina que se toma, ms vividos y ms largos suelen ser los sueos. Quienes normalmente tienen sueos agradables. con la melatonina son todava ms placenteros. En el caso de las personas que habitualmente tienen pesadillas, stas son ms terribles. Los ms elevados niveles de melatonina se registran durante la infancia, que es precisamente la poca en la que ms vividos son los sueos y las pesadillas.

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El Dr. Sahelian da algunos consejos para evitar los sueos desagradables, entre ellos estn desarrollar la autoestima, evitar las pelculas de terror y establecer una buena relacin con la gente, con la naturaleza y con los animales. Quien desee tomar melatonina pero quiera evitar los sueos y pesadillas, deber tomar dosis lo ms reducidas que sea posible.29

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LOS DESAJUSTES HORARIOS

Hasta hace unos aos, el llamado Jet Lag o desajuste horario sufrido por quienes efectuaban viajes transocenicos en avin era una molestia considerada como inevitable, una especie de impuesto que haba que pagar por tener el privilegio de viajar de un continente a otro en unas pocas horas. Dado el pro- porcionalmente reducido nmero de personas que realizaban este tipo de viajes, el problema del desajuste horario era una curiosidad que durante aos no atrajo la atencin de la clase mdica. Incluso entre los propios viajeros, sus molestias eran consideradas como una especie de honor. Sin embargo en muy poco tiempo las cosas han cambiado. Hoy este tipo de viajes es algo mucho ms rutinario y menos extico de lo que antes era. En todo el mundo, son cientos de miles de personas las que deben realizar frecuentemente viajes largos en avin, y para otros muchos miles ese es precisamente su trabajo. Para unos y para otros, el desajuste horario puede convertirse en un infierno. Los sntomas clsicos son insomnio, fatiga, irritabilidad, dolor de cabeza, falta de concentracin, estmago revuelto y una sensacin general de desorientacin. Su efecto ms notable es un debilitamiento general de la inmunidad, que hace al individuo mucho ms propenso a las infecciones y a los resfriados. Cuantas ms zonas horarias se cruzan en un 31

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viaje, mayor es el desajuste y mayores los sntomas. Es interesante notar que las aves migratorias, algunas de las cuales recorren cada ao docenas de miles de kilmetros, tienen mucho cuidado de permanecer siempre dentro de sus zonas horarias. Se cree que el cuerpo, por cada zona horaria cruzada necesita un da para recuperarse totalmente. As, tras volar de Nueva York a Londres, el reloj interno necesitar seis das para ajustarse de nuevo. El problema se agiganta cuando la persona que viaja no dispone de ese tiempo y tiene que estar lcida para trabajar al da siguiente, como ocurre en la inmensa mayora de los casos. Las molestias suelen ser mayores al viajar hacia el Este. Viajando hacia el Oeste es como si el da se alargara, a lo cual parece que el reloj interno se adapta con ms facilidad, pues la mayora de las personas poseen ciclos circadianos de ms de 24 horas. Sin embargo el efecto producido al viajar hacia el Este es exactamente como si el da se comprimiera. Las terapias utilizadas hasta ahora para combatir el desajuste horario han sido bsicamente tres: los somnferos, la dieta y la luminoterapia. Los somnferos hacen conciliar el sueo, pero no ajustan el reloj interno. Las dietas especialmente diseadas para los viajes transocenicos -al contrario de lo que ocurre con las pildoras- no causan dao alguno, pero tampoco una mejora notable. Sin embargo la luminoterapia s logra resultados satisfactorios, pues como ya sabemos la luz afecta directamente a la glndula pineal, que es la que ajusta el reloj interno del cuerpo. Bsicamente consiste en exponerse a una luz muy fuerte a unas horas y evitar la luz a otras. Esta tcnica fue puesta al da por los doctores Alfred Lewy y Surge Daan, de la Universidad de Oregon, y se han escrito varios manuales que explican su uso. Manuales que durante aos han sido muy apreciados por los empleados de las lneas areas que realizan viajes transocenicos. No obstante, tampoco la tcnica de la
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luminote- rapia est exenta de problemas, entre los que destaca la necesidad de programar cuidadosamente las actividades diarias para no interferir con la terapia. Adems es necesario llevar siempre en el equipaje una potente lmpara que sirva como fuente de luz.

La Melatonina: la mejor terapia


Los resultados de la melatonina contra los problemas del desajuste horario son tan espectaculares que hoy. dudo mucho que haya un .slo miembro de las tripulaciones que cruzan zonas horarias, que no lleve en su maletn un tarro de melatonina. La Doctora Josephine Arendt de la Universidad de Surrey, en Guildford, Inglaterra, es mundialmen- te reconocida como la pionera del uso de la melatonina para combatir el jet lag o desajuste horario. Tras numerosos estudios efectuados tanto en Estados Unidos como en diversos pases europeos, se ha averiguado que la mejor manera de utilizar la melatonina para este fin es tomarla una hora antes de irse a dormir el da de llegada -a la hora local de acostarse-, en una dosis de 5 miligramos. La melatonina cumple simultneamente dos funciones sin efecto secundario alguno: nos hace dormir perfectamente y al mismo tiempo agiliza el ajuste del reloj interno.

Los turnos
En los pases desarrollados, al menos un 10 % de la poblacin activa trabaja durante la noche. 33

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Los efectos del trabajo nocturno son los mismos que produce el desajuste horario en los viajes, a los que hay que aadir una propensin notable a las enfermedades del corazn y a las lceras de estmago. Todos los que hemos pasado aos trabajando durante la noche conocemos la sensacin que generalmente suele presentarse entre las dos y las tres de la maana. Nuestras reacciones se lentican, nuestro cerebro est como adormecido y toda la fuerza de nuestra voluntad apenas alcanza para mantenernos despiertos. En esos momentos es cuando la glndula pineal est liberando una mayor cantidad de mela- tonina. Al llegar a casa por la maana todo es vida y bullicio a nuestro alrededor. El sol brilla con fuerza y todo nos indica que es tiempo de comenzar con nimo las actividades diarias, no de acostarse. Sin embargo, desayunamos y nos acostamos. Pero una vez en la cama el sueo no llega. Nuestros sentidos -especialmente el odo- estn ms aguzados que nunca, y nuestros nervios tambin. Estamos conscientes de todo lo que ocurre en un radio de cien metros. Finalmente podemos dormir algo pero, al despertar nuestro humor y estado de nimo son psimos. Poco a poco la vida va perdiendo color. La comida parece inspida y pocas cosas despiertan nuestra ilusin e inters. Paulatinamente nos vamos convirtiendo en una especie de autmatas, en zombis. Quienes trabajan durante la noche slo en das o semanas alternos tienen ms suerte, pero el cambio de turno es siempre fatal. Por si los devastadores efectos del trabajo nocturno no fueran suficientes, lo usual es que el individuo se atiborre de caf y estimulantes para mantenerse despierto durante la noche, y tome algo de alcohol

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para ayudarse a conciliar el sueo durante el da. Sin embargo con la ayuda de la melatonina, volver a la normalidad la desquiciada vida del trabajador nocturno es lo ms fcil del mundo. La luminoterapia se ha mostrado efectiva, pero presenta el inconveniente de obligar al individuo a evitar durante el da toda fuente luminosa de cierta intensidad, o a llevar continuamente gafas de sol. Tal vez en este campo los experimentos efectuados con la melatonina sean ms abundantes que en ninguna otra de sus numerosas aplicaciones, no olvidemos que un buen porcentaje de quienes sufren en carne propia los efectos del trabajo nocturno son mdicos. En opinin de la mayora de los especialistas, lo ms adecuado es combinar ambas terapias: antes de iniciar la jornada de trabajo nocturno, someterse durante cinco o diez minutos a la luz de una lmpara todo lo potente que se pueda conseguir, ello da a la glndula pineal la seal de que est comenzando el da, y as cesa de liberar melatonina durante toda la noche. De este modo la noche transcurre sin el mnimo problema de sueo ni de las molestias asociadas con l. Y por la maana, una hora antes de acostarse, tomar una dosis de 5 miligramos de melatonina, la cual automticamente estimula y produce un sueo natural, placentero y reparador.

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MELATONINA PARA DETENER EL ENVEJECIMIENTO!

Los primeros contactos con la enfermedad y la muerte suelen dejar una marca indeleble en nuestro espritu. En mi caso personal uno de los hechos que quedaron grabados para siempre en mi memoria infantil fue la ceguera de L. Hasta donde yo recuerdo L. era un nio normal, sin embargo tras una corta enfermedad supimos que se haba quedado ciego, ciego para siempre. En las semanas que siguieron lo vi alguna vez pero luego, su necesidad de ir a un colegio especial y mi posterior cambio de ciudad, hicieron que desapareciera de mi vida. Cuando casi treinta aos ms tarde me lo encontr un da por casualidad algo en l me llam poderosamente la atencin. Pareca mucho ms joven que yo. De ningn modo aparentaba la edad que tena. Ms tarde comprob que es bastante usual que los invidentes presenten un aspecto fsico ms joven del que normalmente deberan tener segn su edad cronolgica. Pens mucho sobre ello y durante aos lo he comentado con amigos y colegas siempre que surga el tema de la ceguera. Llegu a la conclusin de que el envejecimiento es potenciado psicolgicamente. Cuando creemos descubrir en el espejo una nueva marca dejada por el paso del tiempo nos preocupamos -aunque sea por debajo del umbral de la 37

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consciencia-, originando una retroalimentacin que nos hace -ahora s- envejecer realmente. Como los ciegos no se ven en el espejo, no mantienen en su mente imagen de vejez alguna, o mantienen su imagen de nios como L., y por ello envejecen con ms lentitud. Esta era la "explicacin" que yo le daba al asunto. Ahora s que no es la correcta. La realidad es mucho ms sencilla: para la glndula pineal de los invidentes siempre es de noche, pues no recibe jams la informacin de que fuera hay luz y por ello, su produccin de melatonina es mayor que la nuestra, segn el ciclo ya comentado anteriormente. La lucha contra los devastadores efectos de la edad ha ocupado a una buena parte de la investigacin mdica de todos los tiempos. El camino hasta llegar a averiguar la estrecha relacin existente entre el nivel de melatonina en nuestra sangre y la rapidez con que se desarrolla el proceso del envejecimiento es largo y dista mucho todava de haberse recorrido en su totalidad. La ms efectiva y mejor estudiada y de las estrategias anti-envejecimiento es la reduccin de caloras. Si a un grupo de animales jvenes se les res tringe su alimentacin a un 60 % de lo que sera normal, viven un 50 % ms que sus compaeros que disfrutan de libre acceso a la comida durante toda su vida. Adems tales animales presentan una incidencia mucho menor de enfermedades degenerativas y mantienen su aspecto juvenil hasta una edad avanzada. El efecto anti-envejecimiento de la restriccin de caloras se conoce por lo menos desde 1934. sin embargo nadie ha podido demostrar cmo ni por qu funciona. Para Russel Reiter y otros pioneros de la melatonina su xito tiene que ver con la produccin de esta hormona en el organismo. En 1991, Reiter, junto con sus colegas de San Antonio. Texas, midi los niveles de melatonina de tres grupos de ratas, el primero eran ratas viejas que haban tenido libre acceso a la comida, el segundo eran tambin ratas viejas, pero stas haban sido alimentadas durante toda su vida con una dieta baja en caloras y el ter cero eran ratas jvenes que se haban alimentado libremente, sin restriccin alguna. Como era de esperar las ratas viejas que haban tenido acceso libre a la comida presentaron niveles de melatonina mucho ms
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bajos que los de las ratas jvenes, sin embargo las otras ratas viejas que haban sido infra alimentadas mostraron niveles de melatonina superiores en ms de un 100 % a los de sus compaeras bien alimentadas. Este experimento y otros semejantes evidenciaron que existe una correspondencia entre la restriccin de caloras ingeridas y la elevacin en la produccin de melatonina, lo cual parece indicar que el efecto anti-envejecimiento de una alimentacin pobre en caloras podra deberse simplemente a que estimula en el organismo la produccin de melatonina. Entre los primeros especialistas que volvieron sus ojos hacia la melatonina como una posibilidad de prolongar la vida destaca el doctor Georges Maestroni, director del Centro de Patologa Experimental de Locarno, en Suiza, quien junto con dos de sus colegas efectu en el ao 1985 un experimento con una serie de ratones de veinte meses de edad. Dividieron a los animales en dos grupos, los situaron en dos jaulas iguales expuestas a las mismas condiciones ambientales y les suministraron una alimentacin idntica. La nica diferencia era que en el agua que beban uno de los grupos durante la noche se puso una cantidad infinitesimal de melatonina. Para un ratn, veinte meses es una edad avanzada, por lo que la produccin de melatonina procedente de su glndula pineal es ya muy dbil. Cinco meses 39

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despus la diferencia entre ambos grupos de roedores era ms que notable. Los ratones que habian estado bebiendo agua sin tratar mostraban todos los signos que podan esperarse de un envejecimiento normal -prdida de peso, movimientos lentos, la caracterstica postura sentada y manchas en la piel- . su comportamiento era el clsico de los ratones que se preparan para morir. Sin embargo los que habian bebido agua con melatonina estaban fornidos y lustrosos y sus movimientos por la jaula tenan una viveza totalmente distinta. Un mes despus los ratones del primer grupo comenzaron a morir, presentando una vida media de 752 das, la normal para ese tipo de ratones. Los que haban estado bebiendo agua con melatonina vivieron una media de 931 das, un 20% ms que los primeros. En un experimento similar efectuado posteriormente por Walter Plerpaoll y sus colegas, los resultados fueron idnticos, los ratones que tomaron melatonina vivieron un 20 % ms que los del grupo de control. Los investigadores se preguntaron entonces qu ocurrira si se administraba melatonina a ratones ms Jvenes. Seguidamente suministraron la hormona a un grupo de hembras de 12 meses, cada noche, hasta su muerte. Los ratones utilizados en esta ocasin pertenecan a una raza diferente, cuya vida normal suele ser de 24 meses, es decir, que la equivalencia con la edad humana en el momento de comenzar el experimento seria de unos 35 aos. Para gran sorpresa de todos la vida del citado grupo de hembras fue un 6 % ms corta de lo usual, habiendo desarrollado una notable cantidad de cnceres ovlicos. Aparentemente esa raza de ratones posee en los ovarios ciertas clulas que ante la melatonina generan tumores. Se volvi a efectuar el experimento con otro grupo de hembras tambin de 12 meses -pero de otra raza distinta- y esta vez la duracin de su vida 40

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fue mayor que la del grupo de control. Despus se administr melatonina en las mismas condiciones a un cuarto grupo de hembras de cinco meses. Su ciclo vital tambin fue mucho mayor del normal. Evidentemente las diversas razas de animales responden ante la melatonina de un modo tambin distinto. En un estudio similar efectuado en 1995 por un grupo de cientficos israelics los ratones fueron sustituidos por ratas. Aunque las ralas y los ratones parecen bastante similares, su estructura gentica es totalmente diferente. El resultado fue tan espectacular como el obtenido con ratones. Despus de quince meses el 87 % de las ratas tratadas con melatonina estaban vivas, mientras slo quedaban ya el 47 % de las del grupo de control, adems, cinco de los individuos supervivientes de este grupo haban contrado neumona, mientras que los que haban tomado melatonina estaban totalmente sanos. Todos los resultados de estos experimentos apuntan en el mismo sentido, sin embargo seguan existiendo dudas, seria esa prolongacin de la vida de los animales estudiados realmente un efecto de la melatonina o se debera imputar a alguna variable a la que no se haba prestado la atencin suficiente? La prueba contundente del indiscutible papel jugado por la glndula pineal y la melatonina en la prolongacin de la vida de los animales de laboratorio la aport un experimento realizado en 1991 por Walter Pierpaoli junto con el cientfico ruso Vladimir Lcs- nikov. Pierpaoli y Lesnkov seleccionaron dos grupos de ratones genticamente similares en todos los aspectos y los criaron en condiciones idnticas. Entre ambos grupos slo exista una diferencia: los animales del primer grupo eran Jvenes, de tres o cuatro meses, mientras que los del segundo tenan dieciocho meses. 41

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Tras anestesiar a los animales los cicntificos abrieron su crneo y mediante vina delicada operacin quirrgica intercambiaron las glndulas pineales de los ratones de ambos grupos. Los ratones vicios quedaron con glndulas pineales jvenes y los jvenes con glndulas pineales viejas. Al principio no se advirtieron grandes cambios. Al ser todos los ratones genticamente idnticos, sus cuerpos aceptaron los nuevos rganos sin complicacin alguna. Sin embargo a las pocas semanas los ratones jvenes comenzaron a declinar mostrando signos inequvocos de senilidad, mientras que los ratones viejos estaban rejuvenecidos. El experimento dej ya pocas dudas sobre el papel desempeado por la glndula pineal y la melatontna por ella segregada en cuanto al envejecimiento. Los ratones jvenes con glndulas pineales viejas vivieron un promedio de diecisiete meses -dos tercios de su vida normal-, mientras que el promedio de vida de los ratones vle jos con glndulas pineales Jvenes fue nada menos que de treinta y cuatro meses, el doble que los del primer grupo y casi un cincuenta por ciento ms que la duracin normal de la vida en los individuos de su raza. De todos estos estudios y experimentos ha ido surgiendo un nuevo punto de vista sobre el envejecimiento. un punto de vista que no lo considera ya como una serie de problemas inconexos sino ms bien como un deterioro progresivo de ciertos sistemas y funciones corporales. Los cientficos consideran hoy al envejecimiento como: un deterioro de los ritmos vitales, en el que los finamente orquestados sistemas del organismo comienzan a perder la sintona. - un deterioro de las comunicaciones internas.
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Liando por nuestro cuerpo en busca de invasores. Cuando una clula T localiza a uno de los objetivos para los que fue programada, automticamente se pone en marcha tin complicado proceso, que termina con la neutralizacin del enemigo. El cuerpo produce dos tipos diferentes de clulas T. las T-ejecutoras. que forman parte del equipo de ataque y las T-ayudantes que son las que dirigen toda la operacin. Las T-ayudantes coordinan a otras clulas del sistema inmunolgico mediante la generacin de una seria de substancias de sealizacin llamadas citoquinas. Cada cltoqulna regula a un tipo diferente de clulas, limitando el crecimiento de unas y estimulando el de otras. Sin las clulas T-ayudantes la batalla estara perdida de antemano, pues constituyen el sistema de comunicacin que mantiene la coherencia entre todo el ejrcito del cuerpo. Maestroni y Conti descubrieron la existencia de receptores de melatonina en las clulas T-ayudantes. Cuando una clula posee un receptor para una hormona en particular, ello significa que esa hormona juega un papel importante en el funcionamiento de dicha clula. Las clulas NK (natural killer o asesinas por naturaleza) son otro tipo de clulas-soldado de las que se sirve el sistema inmunolgico. Su especialidad es atacar y destruir a dos de los enemigos ms peligrosos y ms difciles de identificar: las clulas can cerosas y las infectadas por virus. Los virus generalmente se esconden en lo ms profundo de la clula. Dirigiendo desde alli todo el mecanismo celular para su propio beneficio sin mostrar la ms mnima seal externa de su presencia. Por su parte las clulas cancerosas siguen manteniendo el aspecto externo de clulas sanas. Como muy bien dice Rcitcr el panorama con el que se encuentran las clulas NK es como un campo de batalla en el que los soldados de ambos bandos vistieran el mismo uniforme. Afortunadamente las NK son especialistas en su labor.

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El hecho de tomar pequeas cantidades de mela- tonina genera un sorprendente aumento de clulas NK en el organismo. En un estudio publicado en 1994 se demostr que la administracin de 2 miligramos de melatonina cada noche durante dos meses generaba una produccin de clulas NK 240% superior a la usual. Otro tipo de clulas protectoras del sistema inmunolgico son los fagocitos. Son clulas de cuerpo informe, cuya funcin es tragarse al enemigo y digerirlo. Son las primeras clulas que llegan a combatir la invasin y las ltimas en marcharse. Con frecuencia los fagocitos llegan a ingerir tal cantidad de virus, bacterias, o clulas enemigas que estallan y mueren. El lquido amarillento conocido como pus que suele presentarse en toda infeccin no es otra cosa que los cadveres de millones de heroicos fagocitos que murieron en la batalla. Estudios efectuados en la Northwestern Univer- sity Medical School de Chicago han demostrado que un Infimo suplemento nocturno de melatonina llega a multiplicar la destruccin de clulas cancerosas efectuada por los fagocitos hasta en un 73 por ciento. Los miles millones de clulas que forman la sangre, tanto blancas como rojas, proceden todas ellas del mismo lugar: de las llamadas clulas madres, ubicadas en la mdula sea, especialmente en la mdula de los grandes huesos del cuerpo. En un estudio presentado en 1995 Maestroni y Conti demuestran que la melatonina estimula el crecimiento de las clulas madres creadoras de sangre. La importancia de este hecho es incalculable, pues un sinnmero de problemas inmunolgicos, y por supuesto, tambin el envejecimiento, comienzan con una atrofia de dichas clulas y por lo tanto con una sangre de una calidad ms pobre.

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Resumiendo, parece que pocas o ninguna de las complejas funciones que conforman la actuacin del sistema inmunolgico humano, son ajenas a la melatonina. Los experimentos efectuados hasta la fecha han arrojado en su totalidad resultados muy promisorios. no obstante, ser necesario seguir adelante con ellos a fin de dilucidar cuales son las cantidades y las condiciones ptimas para lograr el mximo resultado de la aportacin externa de esta hormona. Terrible enemigo de los Radicales Libres Para muchos cicntificos la oxidacin causada por los radicales libres es el principal causante del envejecimiento, pues opinan que aunque stos no destruyan completamente a las clulas sanas, si les causan un dao permanente y definitivo. Segn estas teorias ese dao es la causa del deterioro celular que se observa en todo proceso de envejecimiento. Por ejemplo, las arrugas de la piel son un resultado del deterioro de la estructura del colgeno. En la juventud, dicha estructura es flexible y sana, logrando fcilmente que la piel venza la tensin de la fuerza de la gravedad. Parece que en este caso el motivo principal de esc deterioro es la exposicin a los rayos ultravioleta, poderosos generadores de radicales libres. La pigmentacin de la piel es originada por la melanina. estrechamente relacionada como ya vimos con la mclatonina. que es precisamente lo que nos protege de los rayos UV. Por eso la piel de las personas de raza negra -que posee mucha ms melanina presenta generalmente menos arrugas que la de los individuos de piel clara. 49

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El ms feroz y temible enemigo de los radicales libres es la melatonina. En cualquier lugar en que la melatonina se encuentre con un radical libre lo neutraliza. Formndose una sustancia ya inerte que posteriormente es desechada del cuerpo. Segn la teora que atribuye el envejecimiento a la accin directa de los radicales libres, al ir decreciendo con el paso de los artos la produccin de melatonina por parte de la glndula pineal, cada vez son menos los radicales libres destruidos y cada vez van stos ganando ms terreno, generando esa oxidacin que se llama envejecimiento. En el siguiente capitulo trataremos los devastadores efectos de los radicales libres, algunos de los cuales tienen una gran incidencia en el envejecimiento del organismo.

La melatonina estimula y facilita la absorcin del cinc por el organismo.


Altas concentraciones de melatonina han sido detectadas en el intestino, incluso mucho mayores que las que presenta la glndula pineal. Ello ha hecho suponer a algunos cientficos que la hormona es tambin producida en una parte del tracto intestinal. Su efecto aqu es sobre todo calmante, eliminando estres del proceso digestivo y haciendo que la absorcin de las vitaminas, minerales y nutrientes contenidos en el alimento sea lo ms perfecta posible. Nuestro cuerpo va perdiendo habilidad en dicha absorcin a medida que envejece, lo cual genera deficiencias diversas, por muy rica y equilibrada que sea nuestra dieta. Las personas de edad avanzada presentan en general niveles muy bajos de diversas vitaminas y minerales. En opinin de Walter Pierpaoli la ingestin complementara de melatonina por las personas ancianas incrementa la absorcin por su organismo de numerosas vitaminas y minerales bsicos.

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Los trabajos efectuados hasta ahora en este sentido se han centrado en un mineral en particular que es clave en todo el proceso del envejecimiento: el cinc. El papel que el cinc desarrolla en el metabolismo humano es importantsimo. Es vital en el mantenimiento del sistema inmunolgico y su deficiencia genera una gran serie de problemas relacionados con la edad: dificultad en curar las heridas, prdida del gusto y del olfato, problemas de prstata en los hombres. etc. Una deficiencia mnima en los niveles de cinc puede reducir la efectividad del sistema inmunolgico en un 30 % o un 40%. En general, casi todas las personas de edad avanzada son deficientes en cinc. En opinin de W. Pierpaoli y sus colegas, la melatonina tiene mucho que ver con la absorcin del cinc por parte del cuerpo, interviniendo activamente en la sintctizacin de las molculas que transportan el cinc por el organismo y en su asimilacin por la glndula timo. La relacin entre los niveles de cinc y la produccin de clulas-T por el timo ha sido ampliamente demostrada por numerosos estudios realizados en lodo el mundo. Entre los alimentos ms ricos en cinc estn el pescado, las verduras, las legumbres, los frutos sccos. la carne de ave y los cereales integrales. Las necesidades diarias de cinc oscilan alrededor de los 30 miligramos.

La calcificacin y el envejecimiento
Al envejecer, la glndula pineal se va calcificando, al igual que otros muchos rganos del cuerpo, entre ellos, el corazn. Esos depsitos de calcio hacen que los rganos reaccionen de un modo torpe y con lentitud. Si la acumulacin de calcio tiene

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paso -junto con las placas de colesterol. como ms adelante veremosgenerando un infarto. La calcificacin puede tambin ocurrir en el propio corazn, disminuyendo entonces significativamente su capacidad de bombeo. Hasta ahora nadie sabe con exactitud qu es lo que hace que los diferentes rganos y vasos se calcifiquen, pero el hecho es que la calcificacin es uno de los sntomas tpicos del envejecimiento. El Dr. Waltcr Hcrpaoli opina que la calcificacin es una consecuencia ms del envejecimiento de la glndula pineal. La pineal est entre las glndulas ms activas del cuer]>o. por lo que consume una enorme cantidad de energa. Esa energa la extrae de la mitocondria, que es una estructura existente en todas las clulas del organismo y que a su vez produce el adenosintri- fosfato o A'IP, combustible que mantiene el cuerpo caliente y en funcionamiento. Del ATP es de donde las clulas de la glndula pineal extraen la energa necesaria para producir la melatonina y las clulas del corazn, la necesaria para mantenerlo latiendo. Al envejecer la glndula pineal, su mitocondria produce cada vez menos ATP y ms de tro componente llamado pirofosfato. El pirofosfato se combina con el calcio y es lo que forma los depsitos de calcio dentro de la glndula pineal. A medida que se va calcificando, la actividad de la pineal comienza a decrecer y cada vez produce menos melatonina. Pero resulta que la melatonina cumple un importante papel en la produccin de ATP por parte de la mitocondria de las clulas, con lo cual, al recibir menos melatonina. su produccin de ATP disminuye al tiempo que aumenta la de pirofosfato. que como ya hemos visto ayuda a la calcificacin, haciendo en el caso de la glndula pineal, que sta produzca menos melatonina.

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Cmo romper este crculo vicioso? Para el Dr. Pierpaoli la forma ms adecuada es con una terapia substitutiva de melatonina. que entre otras cosas retroalimenta a la mtocondria de la pineal, permitindole producir ATP como en sus tiempos jvenes, deteniendo de este modo todo el proceso degenerativo mencionado. Complicado? S y no. como muchos de los procesos en los que interviene la melatonina.

La melatonina y el timo
La glndula timo pesa al nacer el ser humano unos 15 gramos. En la pubertad su tamao es el doble del que tenia al nacer el nio. Desde ese momento comienza a disminuir hasta prcticamente desaparecer en la vejez, en que su lugar pasa a ser ocupado por tejido adiposo. Ya vimos el importantsimo papel que el timo desarrolla en el entrenamiento y programacin de las clulas T. pues bien, estos son los resultados hallados por el Dr. Pierpaoli. en sus investigaciones sobre la relacin de la melatonina con la glndula timo:
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la administracin de melatonina a los ratones de laboratorio aument considerablemente el tamao y el peso de su glndula timo. su produccin de clulas-T aument igualmente. la melatonina restauro en los animales ancianos la sensibilidad cutnea ante substancias alcrgcnicas. indicando que la "memoria" de las clulas detectoras de enemigos se haba reactivado. al trasplantar a ratones ancianos glndulas

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pineales de ratones jvenes, el tamao del timo en ellos aument tambin, recomenzando su actividad. Lo cierto es que. independientemente de su trabajo con las clulas-T. la misin de la glndula timo sigue siendo un misterio. No obstante, aunque su labor fuera solamente esa, vale la pena hacer todo lo posible por mantener esta pequea glndula en buen uso. La salud y la duracin de nuestra vida dependen de ella.

Conclusin
Lamentablemente tendrn que pasar bastantes aos, incluso dcadas, antes de que pueda conocerso de un modo definitivo In accin y el efecto que la melatonina tiene sobre el envejecimiento del cuerpo humano y sobre la prolongacin de la juventud y de la vida. Los animales utilizados en los numerosos experimentos seguidos hasta la fecha -bsicamente ratas y ratones- poseen un metabolismo muy semejante al nuestro, siendo ese uno de los motivos por los que con tanta frecuencia son usados en los laboratorios para comprobar en ellos los efectos tic los distintos medicamentos, antes de comenzar a experimentar en seres humanos voluntarios. El proceso de experimentacin con humanos para averiguar cientficamente los efectos rcjuvcnccedores o inhibidores del envejecimiento que tiene la melatonina todava no ha comenzado, pese a que son ya tal vez millones las personas que la estn tomando cada noche por su cuenta, y pese a que su uso est siendo recomendado por muchas de las organizaciones dedicadas a buscar medios y formas de prolongar la vida humana.

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LA MELATONINA AYUDA Y PROTEGE AL CORAZON

En los pases industrializados, las enfermedades cardiovasculares son la primera causa de muerte, llegando en algunos de ellos a representar hasta un 42 % de la totalidad de defunciones. En los ltimos aos, gracias al descubrimiento de nuevos medicamentos para controlar la presin y el colesterol, la cifra ha

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disminuido ligeramente, pero no deja de ser alarmantemente alta.

El colesterol
El colesterol es un lpido (substancia grasa) esencial para un elevado nmero de procesos corporales, entre ellos el funcionamiento de los nervios, la reparacin de las clulas, su reproduccin, y la formacin de diversas hormonas como el estrgeno y la testosterona. El colesterol viaja a travs de la corriente sangunea combinado con otros lpdos y con ciertas protenas. A estas combinaciones se les llama lipoproteinas. Una de las lipoproteinas, llamada de alta densidad, es benfica para el organismo, pues lleva el colesterol de las clulas al hgado, donde es procesado y eliminado del cuerpo. Sin embargo hay otra, conocida como de baja densidad o LDL (low density lipopro-

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tein) que es considerada como peligrosa. El LDL transporta dos tercios de todo el colestcrol que est en circulacin hacia las clulas de las diferentes paites del cuerpo. No obstante, para que el colestcrol LDL se convierta realmente en daino debe ser oxidado (convertido en un radical libre), entonces acta como una especie de imn, que en una reaccin en cadena atrae hacia l a otras clulas, hasta formar placas que circulan por la corriente sangunea y se van adhiriendo a las paredes internas de las arterias, endurecindolas, y hacindoles perder elasticidad, esa es la enfermedad conocida como arteriosclerosis o arteriosclerosis. Al mismo tiempo van estrechando el paso de la sangre hasta llegar a un punto en el que una de tales placas puede llegar a obstruirlo totalmente. bloqueando el paso de la sangre hacia el corazn o el cerebro. El cincuenta por ciento de la poblacin de los Estados Unidos presenta niveles de colestcrol superiores a los 200. lo cual aumenta sus riesgos de infarto y trombosis. Una de las maneras de bajar el colestcrol es reducir la ingestin de alimentos grasos como los huevos, la mantequilla, el queso y la carne o hacer ejercicio fsico de un modo regular. Los alimentos procesados suelen contener cantidades ms elevadas de colestcrol oxidado. Generalmente se suelen recetar medicamentos para bajar el colesterol cuando su nivel llega a 250. Gran parte de las investigaciones efectuadas hasta ahora sobre los efectos de la melatonina en la reduccin del colesterol han sido llevados a cabo en Japn. Diversos estudios realizados en ese pais en la dcada de los 80 demostraron que la melatonina reduce notablemente el colesterol en las ratas, ya sea este producido por medicamentos, factores hereditarios o una dieta excesivamente rica en grasas.

La relacin entre melatonina y colesterol en los ratones fue posteriormente confirmada por un grupo de investigadores italianos. En 1994 ciertos cientficos alemanes advirtieron que las personas con un elevado nivel de colesterol oxidado, presentaban un nivel de melatonina atpi- camente bajo. Para averiguar si la melatonina tena algn efecto directo sobre el colesterol incubaron clulas de sangre humana en soluciones con diversas concentraciones de melatonina. El resultado fue que la melatonina reduce la formacin de colesterol en un 38 %. Nuevos datos en el mismo sentido han sido aportados por el descubrimiento de que las mujeres que toman pildoras anticonceptivas con un alto contenido de melatonina presentan niveles de colesterol mucho ms bajos de los que tenan antes. 64

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En opinin de los especialistas, una simple reduccin de un 10 o un 15 % en el nivel de colesterol puede reducir hasta en un 30 % el riesgo de enfermedades cardiovasculares. Prcticamente todos los medicamentos prescritos en la actualidad para reducir los niveles de colesterol generan efectos secundarios, entre ellos alteraciones en el hgado, inflamacin muscular, alergias y dolor de cabeza. La melatonina no produce ninguno de estos efectos, es un remedio natural, y adems es mucho ms barata.

El papel de los antioxidantes


De lo dicho se desprende que tan importante o ms que reducir el nivel del colesterol es potenciar las defensas antioxidantes del cuerpo, pues las lipo- proteinas LDL parecen ser el blanco preferido por los radicales libres. Al reducir el nmero de radicales libres los antioxidantes colaboran evitando la forma-

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cin de las placas, que como ya vimos son las causantes de la degeneracin arterial. Un reciente estudio efectuado con monos ha demostrado que un grupo de animales a los que se les administr un potente antioxidante, tenan sus arterias considerablemente ms sanas que el grupo de control, que haba seguido exactamente la misma alimentacin y estilo de vida. El

Journal of the American Medical Association public en

1995 un estudio en el que se demostraba que las arterias de los individuos que toman cada da 100 unidades de vitamina E estn mucho ms sanas que las de aquellos cuya ingestin de dicho antioxidante es menor. Segn el Dr. Reiter, el poder antioxidante de la melatonina es, por lo menos, el doble del que tiene la vitamina E. Es lgico pensar que sus beneficios lo sern tambin.

La hipertensin
La hipertensin o presin sangunea alta, est junto con el colesterol, entre las causas principales de las enfermedades del corazn. La hipertensin colabora en la obstruccin de las arterias, presionando hacia sus paredes internas las placas formadas por el colesterol LDL oxidado. Las causas de la hipertensin son, en la mayora de los casos, totalmente desconocidas. Slo se sabe que los riesgos de hipertensin aumentan con la edad. Diversos experimentos conducidos con animales han demostrado tambin el efecto positivo de la melatonina sobre la hipertensin sangunea. El mecanismo por el cual este efecto tiene lugar, se desconoce.

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Es cierto que las personas con hipertensin presentan niveles bajos de melatonina. pero ello puede ser simplemente consecuencia de que la hipertensin se presenta tpicamente en individuos mayores de 45 aos, edad a partir de la cual la produccin de melatonina suele iniciar su descenso. Esta correlacin entre ambos hechos puede ser causal o no. Es algo que falta todava por elucidar. Sin embargo recientemente se estn acumulando los informes y estudios que nos inclinan a pensar que s existe una relacin entre la melatonina y la presin arterial. De ser as. a travs de qu mecanismo ayuda la melatonina a reducir la presin? Muy posiblemente debido a su poderosa accin antioxidante. Se ha demostrado que los antioxidantes reducen la tensin arterial en las personas hipertensas. Aunque la realizacin de investigaciones con el protocolo y requisitos cientficos para averiguar el efecto de la melatonina sobre la hipertensin, est todava por hacerse, son muchos los mdicos hipertensos que, tras tomar melatonina en sus cambios de turno o por otros motivos, informan que su tensin sangunea est extraamente dentro de la normalidad. Veinticinco millones de estadounidenses estn tomando en la actualidad medicamentos para reducir su presin sangunea. Prcticamente todos ellos generan efectos secundarios indeseables, entre los que estn el aumentar la azcar en la sangre, la depresin, el colesterol LDL, la impotencia, el asma y las arritmias.

La arritmia
Se conoce como arritmia, toda irregularidad rtmica en los latidos del corazn. Cuando los latidos

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son tan desordenados que el corazn no es capaz de bombear la sangre de un modo eficiente, la muerte puede sobrevenir en pocos minutos. Como en el caso de la hipertensin, las coincidencias y conexiones entre la arritmia y la deficiencia de melatonina en el cuerpo se acumulan cada dia. Desde siempre se ha observado que la arritmia muy raramente se presenta por la noche, pero lo ms notable es el hecho conocido de que en muchos enfermos que estn en la unidad de cuidados intensivos -por motivos ajenos al corazn y sin haber nunca tenido problemas con este rgano- se presentan arritmias que en algunos casos pueden llegar a poner en peligro su vida. Evidentemente la brillante luz de los potentes focos inhibe su produccin de melatonina. Ciertos estudios efectuados con perros en la Universidad de Harvard, confirman estas evidencias. Como dice el Dr. Reiter la solucin para el problema de las UDI es fcil: poner a los enfermos un antifaz: de este modo la luz dejar de llegar a sus ojos y su glndula pineal iniciar automticamente la produccin de melatonina.

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LA MELATONINA Y LA MENTE

No slo las antiguas tradiciones religiosas hindes -basadas en los Vedas- han atribuido una conexin espiritual, o al menos psquica, a la glndula pineal. Se dice que el filsofo francs Ren Descartes consideraba a la pineal como la "sede del alma." Estas son exactamente sus palabras, segn figuran en su

Tratado del Hombre: "existe en el cerebro una

pequea glndula llamada pineal en la cual el alma ejerce su funcin de un modo ms particular que en ninguna otra parte..." A mediados del siglo XVIII, un estudiante de anatoma italiano llamado Giovanni Morgani diseccion los cerebros de un gran nmero de cadveres, observando que las glndulas pineales de las personas que haban presentado en vida desequilibrios mentales tenan un aspecto extrao, totalmente calcificadas y aparentemente afuncionales. Ello fue confirmado por varios acadmicos del siglo XIX, por lo que desde entonces se asumi que la locura tena definitivamente algo que ver con anormalidades en la glndula pineal. En la dcada de los 40, un psiquiatra de Boston estuvo tratando a varios pacientes afectados de esquizofrenia con extractos de glndula pineal de varios animales, aparentemente con bastante xito, sin embargo sus trabajos fueron ignorados por la clase mdica de entonces.

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Tras ser la melatonina aislada y sintetizada, entre los primeros efectos que se registraron en los voluntarios inyectados estuvo una profunda relajacin, sueo, tranquilidad y en algunos casos, euforia. En la actualidad estn en marcha un gran nmero de investigaciones, que intentan averiguar la posibilidad de tratar con la melatonina ciertas enfermedades mentales, entre ellas la depresin, la esquizofrenia, la enfermedad de Alzheimer, la enfermedad de Parkinson y el autismo.

La depresin
En los pases occidentales la depresin es el ms comn de los problemas psiquitricos, afectando cada ao a muchos millones de personas. Es mucho ms que una sensacin de infelicidad, pues llega a modificar sensiblemente la vida el individuo, afectando negativamente a todas sus actividades. La depresin genera un acentuado pesimismo. Para el deprimido las cosas no slo estn mal en la actualidad, sino que seguirn estando mal siempre. Ninguna circunstancia externa por placentera que sea, es suficiente para sacarlo de su estado. La depresin va acompaada por un desinters hacia el alimento, el trabajo, las actividades sociales y el sexo. Con frecuencia surgen en la mente del deprimido pensamientos suicidas. Estas anormalidades emocionales van generalmente acompaadas por alteraciones en los patrones del sueo -durmiendo mucho ms o mucho menos que antes- y del apetito -ya sea disminuyendo ste o aumentando en grado superlativo. Al igual que otros desrdenes mentales se cree que la depresin es causada por un desequilibrio qumico en los neurotransmisores, que en muchos casos puede haber sido originado por un suceso emocional, como la prdida de un ser querido, del trabajo, etc. Tambin puede surgir como un efecto secundario de algunos medicamentos, o como un sntoma de otra enfermedad. Pero cualquiera que sea su origen, el resultado final es que las clulas del cerebro pierden la facultad de comunicarse unas con otras al ritmo usual, alterando lo

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que conocemos como equilibrio emocional y mental. Entre los tipos de depresin clasificados hasta ahora estn los desrdenes bipolares (caracterizados por cambios bruscos de humor, que van de la ms profunda depresin a la euforia ms efusiva), la dis- timia (una crnica pero poco acusada forma de depresin), y los llamados desrdenes afectivos estacionales (un tipo de depresin que se da en los meses invernales y que se considera relacionada con la falta de exposicin a la luz natural). Hasta fechas recientes los ms efectivos mtodos de tratar la depresin han incluido una combinacin de psicoterapia y quimioterapia, tratando de explorar los sucesos que originaron la enfermedad, mientras se intenta reparar el desequilibrio qumico que aparentemente es la causa de la misma. El ms efectivo medicamento que en la actualidad existe en estados Unidos para

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tratar la depresin es el Prozac. Curiosamente el Prozac acta inhibiendo la captacin de serotonina -hormona a partir de la cual la pineal fabrica la melatonina- por parte de las terminaciones nerviosas del cerebro, lo cual aumenta la cantidad de serotonina disponible para los receptores crticos. Muy posiblemente los sorprendentes resultados del Prozac no slo se deban a su efecto sobre los niveles de la serotonina. sino a su efecto indirecto sobre la melatonina.

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Melatonina contra depresin


Segn el doctor Michael Cohn, uno de los cientficos que puso a punto la pildora anticonceptiva B- Oval, que contiene melatonina, lo ms sorprendente de todo el proceso fue descubrir que el humor de las mujeres que la tomaban mejoraba sensiblemente. Un grupo de investigadores de la Universidad de Texas en Galveston, han observado recientemente que los nios que sufren de depresin presentan muy bajos niveles de melatonina. El hecho de que muchos suicidas eran sujetos depresivos es algo comnmente admitido, pues bien, el Dr. Michael Stanley, de la Universidad de Colum- bia ha analizado los niveles de melatonina de las glndulas pineales de diecinueve cadveres de suicidas y tambin de otros diecinueve fallecidos de muerte violenta -accidentes de coche y

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muertos por arma de fuego-, todos ellos de edad semejante. La diferencia entre los niveles de melatonina en unos y otros es asombrosa, especialmente en los casos en que las muertes ocurrieron durante la noche, que como ya sabemos, es cuando se produce la melatonina. Puede combatirse la depresin elevando el nivel de melatonina? Todo parece indicar que s. Al menos se ha observado que la mayora de los medicamentos antidepresivos -aunque sea de un modo indirecto- lo elevan. La destir-gamma-endorfina, una de las hormonas ms eficaces contra la depresin, eleva significativamente el nivel de melatonina. Otro Buen medicamento contra la depresin es el triptfano, que no es sino la substancia a partir de la cual el cuerpo fabrica la serotonina, que luego es convertida en melatonina por la glndula pineal. Al tomar

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triptfano, automticamente aumenta el nivel de melatonina en el organismo.


Reaccin ante los medicamentos estimulantes del sueo sele ser nula. El Dr. Rcitcr informa del caso de un nio autista cuyos padres probaron una noche a darle melatoni- na. Ante su enorme sorpresa durmi toda la noche ininterrumpidamente, y desde entonces ese ha sido su habitual pauta nocturna. Tal vez como consecuencia de su mayor racin de sueo su comportamiento durante el da mejor sensiblemente, sobre todo sus tiempos de respuesta se acortaron de un modo significativo. Los padres informaron a otros padres de nios autistas sobre los resultados obtenidos con la mcla- tonina y pronto prcticamente todos los autistas de la ciudad estaban tomando melatonina. Los resultados fueron en todos los casos satisfactorios y en algunos realmente espectaculares. Como consecuencia de ello, posiblemente este ao la universidad de Yale inicie un estudio del efecto de la melatonina sobre el autismo. Como antecedente hay ya una investigacin efectuada en 1995 en Italia, que demuestra que los niveles de melatonina generados durante la noche por los nios autistas son insuficientes. El Dr. Reiter puntualiza que ninguno de los nios autistas se cur totalmente con la

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melatonina. sin embargo en la mayora de los casos, los avances han sido espectaculares.

La enfermedad de Alzheimer
La enfermedad de Alzheimer es un desorden cerebral de tipo degenerativo, que se caracteriza por una disminucin de las actividades intelectuales y sociales del individuo y muy especialmente, de la memoria. Esta enfermedad -cuya causa permanece desconocida- produce anormalidades en ciertas re-

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as del cerebro y se cree que es la responsable de ms de la mitad de los casos de demencia. E! riesgo de contraer la enfermedad de Alzheimer aumenta con la edad. Se cree que afecta aproximadamente a un 4 % de las personas entre 65 y 75 aos, a un 10 % de las que tienen entre 75 y 85 y a un 17 % de todas las personas mayores de 85 artos. Es quizs la ms temida de las enfermedades relacionadas con la edad, pues degrada todos los aspectos de la vida del individuo, hasta afectar su capacidad para pensar y para comunicarse. Al final el paciente no es capaz de valerse por s mismo y requiere de ayuda para realizar hasta las funciones ms simples y elementales.

Se ha visto que los enfermos de Alzheimer presentan en sus cerebros una acumulacin muy alta de una proteina llamada betaamiloide. Hasta muy recientemente se crcia que la betaamiloide era la causante de la destruccin de las clulas cerebrales, sin embargo un nmero cada ve/, mayor de cientficos piensa que dicha proteina no es ms que un sntoma secundario y que la causa de la enfermedad radica en una Interrupcin del flujo sanguneo que corre por los finsimos vasos capilares del cerebro.

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Los enfermos de Alzheimer suelen sufrir altera clones en su ciclo circadiano, que se manifiestan en una tendencia a levantarse a media la nochc y a merodear por la casa o por los alrededores. En general suelen tener serios problemas con el sueo y como consecuencia de ello, tambin aquellos que los atienden. Es tpico de estos enfermos el caminar por la noche, con las riesgos consiguientes. Quienes los atienden suelen sufrir de depresin y tambin de alteraciones en el sueo, pues deben estar pendientes del enfermo las 2-1 horas. Qu papel juega la melatonina en la enfermedad de Alzheimer?

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cu la r han iden tificado a lgu n as a n orm alidades en crom osomas y en sus genes, entre ellas ligeras m uta ciones en algunos AD que tienen como consecuen cia la citada reproduccin incontrolada. Q u es lo que produce esa m utacin? T a l vez alguno -o una combinacin- de los siguientes factores: Virus - Desde siem pre se ha sospechado que los virus ju egan un im portante papel en cierto tipo de cnceres. Miles de veces m s pequeos que las clu las que invaden, los virus slo pueden vivir en el inte rior de ellas, liberando una substancia que transm i te ciertas caractersticas hereditarias de una gen era cin a otra. Los virus tom an literalmente el control de la clula obligndola a obedecer su cdigo de opera ciones. Sin em bargo cada vez parece m s evidente que los virus por s solos no producen el cncer. Para que ste se desarrolle es necesaria la presencia de otros factores, como una cierta predisposicin gen tica por parte del individuo o alguna de las circu ns tancias que se relacionan a continuacin. Dao causado por los radicales Ubres * Como vim os anteriorm ente los radicales libres son m olcu las inestables que "roban" partculas y alteran a las clu las sanas. Este proceso puede cau sar graves daos en el material gentico de la clula, entre los cuales puede estar el que una clula sana se con vierta en cancerosa. Desequilibrios horm onales - Existe la eviden cia de que algunos tipos de cncer estn estrecha m ente relacionados con desequilibrios en la produc cin de las hormonas sexuales. C arcin gen os, d icta in a d ec u a d a y falta de ejercicio fsico - Los carcingenos son substancias y circunstancias existentes en el ambiente que se ha dem ostrado estim ulan la aparicin de clulas cance rosas. Los carcingenos ms conocidos son el hum o del tabaco, diversos tipos de radiaciones, el benceno.

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tener una segunda parte. Al extraer quirrgicam ente un tumor, es muy difcil saber si se est sacando todo el tejido canceroso. Y los tratam ientos m edian te quimioterapia o radiacin presentan un problema no menos grave: m atan las clulas cancerosas, pero tam bin las sanas. En la pasada dcada se comenz a explorar nuevos mtodos de tratamiento, uno de ellos es la terapia horm onal, otro tiene que ver con una estim u la cin del sistem a in m u n olgico. Ya hem os visto a grandes rasgos qu es y com o funcio na esta especie de m inisterio de defensa del cuerpo. La conexin entre el sistema inm unolgico y el cn cer se hizo evidente a travs de los sorprendentes resultados logrados con el interlcukin-2. El interleukin-2 es un com ponente natural del sistem a inm u nolgico que estim ula el crecim iento de las clulas inmunes. En la actualidad se est profundizando en esta lnea de investigacin, mucho ms coherente y lgica que los m todos clsicos. Y precisam ente aqui es donde parece que la m elatonina va a ju g a r un im portante papel.

El papel de la Melatonina en la lucha contra el cncer


Aunque desde finales del siglo X IX ya se sabia que una cierta substancia producida por la glndula pineal detena, en algu n os casos, las form acion es cancerosas tanto en anim ales como en el ser hum a no, la m elatonina no seria aislada e identificada en los laboratorios sino hasta 1958. Tan slo cinco aos despus, sus propiedades anticancerigenas eran ya conocidas y aprovechadas por el especialista au straliano K.W. Starr. quien la utiliz satisfactoriam ente para el tratamiento de sar com as -cierto tipo de tum or canceroso que se desa
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rrolla en los huesos, m sculos y tejido conjuntivo. Los inform es de las curas "m ilagrosas" logradas por S larr son ms que sorprendentes, sin em bargo como suele ocurrir en estos casos, despertaron muy poco inters en sus com paeros de la profesin mdica. Nadie sigui el cam ino em prendido por Starr y sus trabajos quedaron interrum pidos a su muerte. Unas dcadas despu s nos encontram os a los investigadores del C en ter for P iscase C ontrol pre guntndose asom brados -ante un estudio que con templaba ms de 100.000 casos- por qu las mujeres ciegas no sufren de cncer de mama (se han dado algunos casos, pero en u na proporcin infinitam ente m enor que la registrada por las mujeres con visin normal). Hoy la solucin del enigma es fcil: su gln dula pineal, al no recibir estm ulo lum inoso alguno produce una cantidad mucho ms elevada de melatonina que la pineal de las m ujeres cuyo rgano de la vista funciona con normalidad. En 1980 el investigador am ericano L. Tam arkin efectu un experim ento con dos grupos de ratas ino culadas con un poderoso carcingeno. A uno de los gru pos le adm inistr diariam ente una dosis de melatonina. A los cincuenta das todas las ratas del gru po prim ero haban desarrollado tum ores en sus gln dulas m am arias m ientras que ninguna de las ratas a la s qu e se haba dado m elatonina presentaban el m nim o rastro de tumor. Los trabajos de Tam arkin estim ularon a otros m uchos investigadores a seguir con la melatonina. m uchos de estos estudios se hallan en proceso y es todava dem asiado pronto para aventurar un ju icio definitivo sobre la utilidad de la m elatonina sum inis trada externam ente en el tratam iento de las afeccio nes cancerosas. Este es un resum en de lo que se sabe hasta hoy.

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Cncer de mama
C iertos c n ceres de m am a y d e los rgan os reprodu ctivos son m uy sen sibles a los n iveles de estrgeno. la horm ona femenina. Tales clulas pose en los llamados receptores -en este caso son estruc tu ra s qu m icas qu e recon ocen el estrgen o . Los tum ores sensibles al estrgeno presentan un creci miento m ucho m s rpido pues ste se ve acelerado por el estrgeno generado por los rganos reproduc tivos. Ms del 65 % de los cnceres de m am a son estrgeno-positivos. Ello ha hecho qu e la in m en sa m ayora de los medicam entos desarrollados hasta ahora para com b a tir este tipo d e c n ceres sean a n ti-estrgen os, su bstan cias que bloqu ean el efecto del estrgeno para de este m odo ra len tiza r el crecim ien to del tumor. Las esperanzas de que la niela tonina -en com binacin con otros m edicamentos o terapias- sea una solucin efectiva para este tipo de cnceres son gran des. teniendo en cuenta su poderosa influencia sobre los ciclos reproductivos y los rganos sexuales. Hay que decir que ninguno de los experim entos efectu a d o s h asta hoy lia gen era d o una evid en cia consistente en el sentido de que la m elatonina por si sola pueda cu rar casos avanzados de este tipo de cncer sin embargo, si existen cada ve/ m s hechos indicadores de que en com binacin con otras tera pias s il resultado puede ser m uy positivo. El m edicam ento ms utilizado en la actualidad en Estados Unidos para controlar este tipo de neo p la stia s es el ta m o xifen . Los estu d io s realiza d os m uestran que una adm inistracin de melatonina en com binacin con el tratam iento de tam oxifen no slo m ejora sensiblem ente la condicin psicolgica de las pacientes, sino que en m uchos casos la enferm edad remite. Parece que la m elatonina potencia en orm e
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mente la aceptacin del tamoxifen por parte del orga nismo afectado. Exhaustivos estudios sobre el tema se estn lle vando a cabo en la Escuela de M edicina de Tulane. en Nueva Orleans, con resultados por el m om ento bastante esperanzadores. En Holanda se inici en 1991 un estudio de lar go alcance para determ inar los efectos de la melaton ina en la p reven ci n del c n cer de m am a. La m entablem ente sus resultados no se conocern h as ta dentro de cinco o seis aos.

Cncer de pulmn
La aplicacin de la m elatonina en este tipo -tal vez el ms fatal- de cncer la Inici en 1987 el Dr. Paolo Lissoni. d el H ospital G erardo de M iln. La adm in istracin de m elatonina no produ jo ningn tipo de efectos secundarios, todos los pacientes d u r mieron m ucho m ejor y algunos de ellos recuperaron peso de un m odo notorio. En algunos casos los dolo res se red u jero n n otablem en te. S in em b a rgo los resu lta d o s fu eron rela tiva m en te m odestos. En el treinta por cien de los pacientes tratados el tumor dej de crecer y slo en un caso redujo su tamao. Lissoni y sus colegas 110 se desanim aron y siguieron investigando clnicam ente. En otro estudio con un grupo de cuarenta y cuatro pacientes efectuado en 1991 los resultados fueron ya m ucho ms alentadores. uno de los pacientes tuvo una respuesta parcial, dos de ellos muy pequea. 20 perm anecieron esta bles y los otros 30 progresaron rpidamente. En el ao 1992 descubrieron algo de la mayor importancia: el resultado obtenido por el interleukin 2 -ya vim os que es una substancia que estim ula la produccin de clulas inm unes- al ser com binado
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resultado puede ser muy sem ejante al obtenido por el Dr. Bartseh. pues el Insom nio en diferentes grados es uno de los denom inadores com unes de esta enfer medad. Es m u y notable el caso del padre de un mdico de Montreal. ferviente partidario d e la melatonina: le fue diagnosticado cncer de prstata, pero en vista de su edad y dado que previsiblem ente el crecim ien to del tumor no seria m uy rpido, su m edico le acon sej no seguir medicacin ni tratam iento alguno. Sin em bargo su hijo le recom end tom ar 6 m iligramos de melatonina cada noche. Seis meses despus el tumor haba reducido su tam ao a menos de la mitad.

La melatonina en las operaciones de cncer


El Dr. L isson ha h alla d o qu e la m elaton in a potencia enorm em ente el sistem a inm unolgico en las intervenciones quirrgicas. Junto con su colega F em an d o Brivio suministr 20 miligram os de m ela tonina cada dos noches a treinta y cinco pacientes con cncer de colon en estado avanzado que iban a ser operados, m ientras a otro grupo sem ejante -de control- no se les suministr. T ras la operacin, los anlisis de sangre m ostraron que la respuesta lnmun olgica de los pacientes tratados con m elatonina era m uy su p erior a la del gru po de con trol. Sin em bargo la gran sorpresa ocurri dos aos ms tar de. Lissoni y sus colegas descubrieron que el ndice de recurrencia en los pacientes a los que se haba sum inistrado la m elatonina era un 50*% inferior al de los pacientes del grupo de control. Tan slo aplicn dola de este modo como ayuda a la ciruga, cuntas vidas podra salvar la melatonina? Sin duda tiene razn el Dr. Lissoni al decir en la
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EL SIDA
El sndrome de inmunodeficiencia adquirida, o SIDA, es causado por un virus conocido como VIH (virus de inmunodeficiencia humana). Este virus ataca a las clulas T-ayudantes. Como ya vimos, sin estas clulas el cuerpo est prcticamente indefenso ante la accin de un gran nmero de infecciones, que ponen constantemente en peligro la vida del individuo. Infecciones, muchas de las cuales hubieran sido rpidamente neutralizadas si el sistema inmunolgi- co funcionara normalmente. Se cree que ms de un milln de personas estn en los Estados Unidos infectadas con VIH, siendo en la actualidad la primera causa de muerte en las personas entre los 25 y los 44 aos de edad. Generalmente, una persona infectada con el VIH permanece bastantes aos sin mostrar sntoma alguno. Hasta hace poco se pensaba que durante todos esos aos el virus permaneca "dormido" o con muy poca actividad, suponindose que la aparicin de los sntomas era un indicio de que su accin haba repentinamente aumentado. Sin embargo diversos datos obtenidos en 1995 demuestran que desde el primer momento el virus se reproduce generando ms de dos mil millones de nuevas partculas cada da. Mientras el cuerpo puede ir conteniendo la invasin creando clulas defensoras a un ritmo parecido, los sntomas no se manifiestan. Todo el tiempo que ambos ejrcitos estn 99

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En qu otras formas la melatonina ayuda contra el SIDA Al ser conscientes del terrible esfuerzo que el sistema inmunolgico efecta para luchar contra el SIDA, los cientficos comenzaron a buscar posibles formas de ayudarle en esa lucha. Se averigu que las llamadas citoquinas son las que transmiten a las clulas-T el mensaje de que deben reproducirse con mayor rapidez. Pues bien, una de esas citoquinas es el interleukin-2, mencionado cuando hablbamos del cncer. Al administrar interleukin-2 sinttico a los enfermos de SIDA se observa un gran aumento en la produccin de clulas-T pero surge un problema: el interleukin-2 es altamente txico. Y aqu es donde la melatonina entra en escena. Al dar melatonina junto con interleukin-2 se puede reducir enormemente la dosis de ste, pues la propia melatonina estimula la formacin en el cuerpo de interleukin-2, eliminndose al mismo tiempo los efectos secundarios originados por su toxicidad. Las palabras del doctor Maestroni son muy claras: "Si el
glutatione, uno de los ms poderosos antioxidantes producidos por el cuerpo, pero llega un momento en que las

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reservas de glutatione se agotan y no hay nada ya que pueda contener el enorme dao causado por los radicales libres. Cuando una clula-soldado del sistema inmunolgico es daada de un modo irreparable, una instruccin contenida en su ADN la obliga a autodes- truirse, para evitar que este tipo de clulas tan especializadas en la lucha se puedan convertir en malignas. De ah los abundantes cadveres de clulas-soldados que aparecen en los anlisis del SIDA, sin haber sido para nada daadas por el virus. Estos nuevos hallazgos han puesto a los cientficos a buscar afanosamente un poderoso destructor de radicales libres -o antioxidante- que pueda ser suministrado a los enfermos de SIDA a fin de evitar el desastre que ocurre al agotarse el glutatione. En opinin del Dr. Reiter el ms adecuado es la melatonina, pues se ha demostrado que adems de estimular en el cuerpo la produccin de glutatione- peroxidasa. es en s misma un antioxidante mucho ms potente que ninguno de los conocidos hasta ahora, incluido el propio glutatione.

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Damos a un paciente interleukin-2 obtenemos una reaccin txica. Si le damos melatonina obtenemos interleukin-2." La melatonina no slo estimula la formacin de clulas-T, interleukin-2 y otras substancias necesarias para los enfermos de SIDA sino que curiosamente. Inhibe la produccin de ciertos componentes inmunolgicos, resultando de este hecho un benefcio para el enfermo. Entre ellos estn los leukotrienes, substancias que contribuyen a crear la respuesta inflamatoria, originando alergias, asma, artritis y otras molestias en los enfermos. El doctor Lissoni y sus colegas, estn tratando los enfermos de SIDA conuna combinacin de interleukin-2 y melatonina. Las mediciones efectuadas muestran un gran incremento de clulas T y una ele102

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En vista de la gran disminucin que la melatoni- na del cuerpo humano experimenta en la pubertad, el doctor Cohen supuso que precisamente su tan elevado nivel durante la infancia es lo que impide el desarrollo sexual. Esto le condujo a descubrir que la administracin de grandes dosis de melatonma -75 miligramos al da- combinada con la hormona femenina progesterona. bloqueaba la ovulacin, eliminando al mismo tiempo los efectos secundarios y los riesgos que presentan los anticonceptivos clsicos a base de estrgeno. Todo ello ha sido confirmado por un estudio efectuado con ms de tres mil mujeres durante un perodo de tres aos.

La osteoporosis
La osteoporosis es una enfermedad de los huesos. originada por una deficiencia en la asimilacin y sintetizacin del calcio y del magnesio, procesos ambos sobre los que la melatonina tiene una gran influencia. I-a osteoporosis aumenta sensiblemente la fragilidad de los huesos, hasta el punto en que las complicaciones surgidas de las fracturas seas ocupan uno de los primeros lugares entre las ms frecuentes causas de muerte de las mujeres ancianas. La osteoporosis se suele presentar en las mujeres despus de la menopausia, que es cuando el nivel

de melatonina en el cuerpo desciende bruscamente, y sigue descendiendo luego cada vez ms. La relacin de la melatonina con los procesos de asimilacin del calcio, del magnesio y del fsforo por parte de los huesos de algunos animales ha sido ampliamente demostrada por M. Machida y sus colegas. de la Universidad de Tokio, en un estudio efectuado en el ao 1995. Otro agente importante en el destirrollo de la

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osteoporosis es el estrs. Sc ha demostrado que los corticosteroides producidos por el estres bloquean el crecimiento de ciertas clulas existentes en las extremidades de los huesos, que son necesarias para la formacin de nuevas clulas seas. La melatonina controla el nivel de los corticoste- roides. ayudando asi de un modo indirecto pero efectivo a evitar el desarrollo de la enfermedad. Los tratamientos de sustitucin hormonal seguidos hasta ahora -a base de estrgeno y progesterona- se han mostrado efectivos en la prevencin de la osteoporosis, por lo que lodo parccc indicar que la melatonina lo ser igualmente, sin aportar ninguno de los indeseables efectos secundarios que antes hemos mencionado generan estas hormonas. El doctor Reuven Sandyk, del Touro College, de Nueva York, en un artculo publicado en el International Journal of Neurosctcnce manifiesta su opinin en el sentido de que el descenso en los niveles de melatonina contribuye a la evolucin de la osteoporosis, sugiriendo que las mujeres post-menopusicas tomen diariamente complementos de melatonina. en una terapia de sustitucin de esta hormona.

La melatonina y la salud sexual masculina


La melatonina puede tambin resultar de una formidable utilidad para los hombres, al prevenir un problema muy comn que interfiere enormemente con las funciones sexuales masculinas en la edad madura: la hipertrofia de la prstata. La prstata es una pequea glndula del tamao de una avellana, situada entre la vejiga de la orina y el pene. La prstata es la productora del semen. En una gran proporcin de hombres mayores de cua-

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renta y cinco aos, la prstata se afloja, aumentando de tamao e interfiriendo tanto con las funciones sexuales como con las urinarias, obligndonos a levantarnos varias veces cada noche para ir al bao. Con frecuencia llega a ser necesario intervenir quirrgicamente. con la consiguiente alteracin de las funciones sexuales del individuo. La melatonina puede ser la ayuda definitiva que liljcre a millones de hombres de los problemas de la prstata, pues su accin es ms efectiva que la de los medicamentos recetados en la actualidad para combatir esta afeccin. Al igual que ellos Inhibe la accin de la enzima 5-alfareductasa, pero de nuevo, sin efecto secundario alguno. En los experimentos efectuados con ratones se ha observado que al extirparles la glndula pineal - con la consiguiente reduccin de melatonina en el cuerpo- la prstata aumentaba rpidamente de tamao. Sin embargo, cuando despus se les administraban complementos diarios de melatonina. dicha glndula recuperaba rpidamente su tamao normal. Pero la restitucin de la salud de la prstata no es la nica utilidad de la melatonina en lo que a la sexualidad del hombre se refiere. Dos de las causas ms comunes de impotencia son: la arteriosclerosis y la deficiente asimilacin del cinc por parte del organismo. En captulos anteriores hemos tratado ya la funcin que la melatonina cumple tanto en la reduccin del colesterol LDL -que es el principal causante de la arteriosclerosis-, como en la optimizacin de la absorcin por parte del cuerpo de un mineral tan importante y vital como es el cinc. 113

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LA MELATONINA Y LA VISTA

Puede la mclatonina ayudarnos a mantener una buena visin? Segn el doctor Pierpaoli existen evidencias ms que suficientes que asi lo demuestran. Hasta donde sabemos, se han efectuado estudios para averiguar los efectos de la melatonina sobre dos de las ms comunes enfermedades de la vista: las cataratas y el glaucoma. Las cataratas consisten en un crecimiento opaco que se desarrolla sobre los lentes del ojo, llegando a impedir totalmente la visin. En los casos ms gra ves. deben ser eliminadas quirrgicamente. Pese a la diferencia en tamao. el cuerpo y el metabolismo de los ratones es muy semejante al de los seres humanos. Los ratones, tambin sufren de cataratas a partir de ciertas edades. En los experimentos realizados hasta ahora con la melatonina han intervenido docenas de miles de ratones. Diferentes investigadores descubrieron muy pronto que ninguno de los ratones a los que se les habia suministrado melatonina con otros fines, desarrollaban cataratas al llegar a su vejez. Dado que los antioxidantes han demostrado tener un efecto muy favorable sobre esta enfermedad. no es extrao que la mclatonina -el ms poderoso antioxidantehaya evitado que los ratones desarrollen cataratas. Tendr la melatonina un efecto semejante sobre 115

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los humanos? Un estudio realizado en la Academia China de Medicina, de Pekn, demostr fehacientemente el importante papel que los antioxidantes juegan en la prevencin de esta enfermedad, adems, desde siempre se ha sabido que su incidencia es mucho menor en las personas que han seguido dietas ricas en antioxidantes -frutas y verduras. El glaucoma. otra enfermedad muy comn de los ojos, se origina por la creciente presin interna del lquido que llena el globo ocular, la cual puede llegar a daar el nervio ptico. En el Departamento de Oftalmologa de la Universidad de Oregon, en Portland. se han seguido experimentos que han demostrado el positivo efecto que una administracin complementaria de melato- nina tiene sobre la presin interna del ojo humano, sin efectos secundarios adversos. Una enfermedad de la vista tambin muy comn en personas de cierta edad es la degeneracin macular. Se trata de una enfermedad progresiva, que paulatinamente va destruyendo la mcula, parte de la retina que nos permite la visin centrada, que es precisamente la que usamos para actividades como escribir, leer, coser o conducir un coche. La enfermedad comienza a manifestarse con la aparicin de unos puntos en el campo de la visin, que luego van aumentando hasta llegar a ocuparlo casi en su totalidad. aunque siempre permanece una pequea visin perifrica. I-a degeneracin macular puede ocurrir de un modo espontaneo o puede ser consecuencia de una operacin de desprendimiento de retina. Un estudio realizado en la Universidad de Loui- siana. demostr la existencia de una relacin muy estrecha entre la evolucin de la degeneracin macular y ciertas deficiencias en la asimilacin del cinc x>r parte del organismo. El doctor Pierpaoli comenta 1I6

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el caso de un amigo suyo cuya degeneracin macular fue totalmente curada mediante un tratamiento con complementos de melatonina. Teniendo en cuenta el poderoso efecto antioxidante de la melatonina. el control que se ha demostrado ejerce sobre la presin interna del ojo. su ayuda en la asimilacin del cinc y la estrecha afinidad de esta hormona con todo tipo de clulas que tengan que ver con la luz. no parece extrao que pueda efectuar curas que para el oftalmlogo profesional carecen de explicacin, y para el profano caen casi dentro del terreno de lo "milagroso".

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LOS CAMPOS ELECTROMAGNETICOS

Cada vez que una corriente elctrica pasa a travs de un conductor (generalmente un cable) crea a su alrededor un campo magntico de baja frecuencia. Hace ya ms de veinticinco aos que investigadores independientes de diferentes pases -especialmente Francia. Blgica y Alemania- vienen advirtiendo sobre la posibilidad de que los campos electromagnticos sean los responsables directos de un gran nmero de afecciones cancerosas. Sin embargo, hasta muy recientemente su voz no ha sido oida por la ciencia oficial. En Estados Unidos, la doctora Nancy Wertheimer. de Dcnver. Colorado, hall una relacin muy directa entre las muertes de nios por leucemia y la proximidad de sus casas a grandes transformadores elctricos. Cmo y por qu los campos magnticos de baja frecuencia pueden afectar de esc modo la salud humana, ha permanecido siendo un misterio. Los campos de alta frecuencia, especialmente los rayos gamma. X y ultravioleta, todava ms dainos que los creados por el paso de la corriente elctrica, se sabe que "roban" electrones a las molculas, daando irremediablemente a las clulas, al iniciar el mecanismo que ya vimos al tratar de los radicales libres. Sin embargo el efecto de los campos electro-

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En los ltimos artos se han realizado muchas estadsticas para averiguar la incidencia del cncer sobre los trabajadores de las compaas elctricas. En general, la mortandad entre ellos por diversos tipos de cncer es superior en ms de un 40% a la que se da entre la poblacin activa de otras profesiones. Richard Stevens, investigador de un organismo independiente de Washington ha estado trabajando durante aos en un intento por hallar las causas del tan elevado nmero de casos de cncer de pecho que se dan en los Estados Unidos. Finalmente ha presentado su teora, apoyada en evidencias estadsticas y cientficas, que bsicamente dice lo siguiente: la melatonina ayuda a proteger al cuerpo contra el cncer. Los campos electromagnticos de baja frecuencia disminuyen el nivel de la melatonina en el cuerpo. Por ello, de un modo indirecto, estos campos son los responsables de un gran nmero de cnceres. Por supuesto esta teora dista mucho de ser totalmente aceptada por la comunidad cientfica. Pero los hechos se van acumulando y pronto va a ser muy difcil negarlos. Mientras tanto Qu podemos hacer? El Dr. Rcitcr recomienda efectuar una medicin del electromagnetismo existente en nuestra casa, especialmente en el lugar donde dormimos. En Estados Unidos estas mediciones las realiza gratuitamente la compaa elctrica responsable del suministro. Otra posibilidad es comprarse un contador y hacer uno mismo las mediciones cada vez que desee averiguar la nocividad de un aparato o electrodomstico, especialmente antes de comprarlo. La unidad de medida de este tipo de electromagnetismo es el miligaus. Se considera que las cantidades por debajo de 5 miligaus son relativamente inocuas. A diez centmetros dr la pantalla del ordenador podemos recibir unos

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La melatonina es la gran noticia. Una hormona medicamento-complemento alimenticio que est demostrando su eficacia en el combate contra el insomnio. Contra el cncer, contra el envejecimiento, contra la hipertrofia de la prstata, la depresin, el colesterol, la hipertensin, la osteoporosis, las cataratas y la epilepsia; que se ha manifestado como un poderoso impulsor del sistema inmunolgico. Como antioxidante y como regenerador de la actividad sexual. Qu ms se le puede pedir? Que todo ello sea cierto, pensar tal vez el lector. Nosotros tambin lo deseamos. Son muchos los estudios de laboratorio que en estos precisos instantes se estn realizando sobre la melatonina para dilucidar en qu medida y bajo qu condiciones es ms efectiva, en los diferentes campos en los que de un modo todava sin calibrar ha mostrado inicialmente su valor. La finalidad de este libro es presentar al lector, de un modo objetivo, claro y sin tecnicismos, todos los hechos relevantes conocidos hasta ahora sobre esta sorprendente hormona; los ms recientes descubrimientos y los trabajos q u e estn en proceso en la actualidad.
ISBN 4-7808- I 8 I - X
9788478081813

Editorial
Resulta que una de sistema inmunolgico virus es el llamado TNF factor), que genera multiplicarse el virus, el

no, s.a.
las substancias que el utiliza para combatir al (tumor necrosis radicales libres. Al cuerpo produce cada

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otra s ocasion es, una v e z re s ta b lecid o el ciclo circad ia n o y vu elto a n orm alid ad el p atrn del sueo, se la pu ede d eja r d e tomar. S o y (o ten go un fa m iliar) in v id en te co n p ro b le m a s de su e o, p u ed o/e to m a r m elaton in a? E n los ciegos cu ya re tin a d eja p a sa r a lgo d e luz. p o r p o c a q u e sea. sta e s su ficien te p ara aju star el ciclo circad ian o. pero n o o cu rre lo m ism o en aqu ellos casos en q u e su s rgan os d e la vista son totalm en te in s e n s ib le s a la lu z. E sta s p e rs o n a s v iv e n en u n a ob scu rid a d ab solu ta y p erm a n en te. S u s c iclo s d e 24 h o ra s est n m a rca d o s n ica m en te p o r su s a ctivid a d e s sociales y ocasion alm en te p u ed en presen tar a lte racion es. su frien d o d e in som n io o ten ien d o necesi* da d d e d o rm ir d u ra n te el dia. A lg u n o s estu d ios e fe c tu ad os h asta la fech a c o n in vid en tes h a n d em ostrado q u e la a d m in istra cin d e m elaton in a u n poco an tes de acosta rse resta b lece to ta lm en te su c ie lo c irc a d ia no. logran d o u n su e o m u ch o m s p rofu n d o y re p a rador. E n gen era l slo n ecesita n u tiliza rla o c a s io n a l m ente. cu a n d o su ciclo se d esa ju ste p o r a lg n m o ti vo. E sto y to m an d o v ita m in a s y m in erales, p u e do to m a r tam b in m elato n in a? La m elaton in a es u n a su b sta n cia o rg n ica q u e n o in terfiere p ara n a d a con la accin d e las vita m i nas. m in erales o s u p lem en to s a lim en ticio s. S in e m b a rg o a lgu n as vita m in a s y m in era les com o el cin c y va rios tip os d e vita m in a B. s p o ten cia n el efecto d e la m elaton in a. A h o ra b ien , si lo q u e e s t u sted to m a n d o son m ed ica m en tos, es a b so lu ta m en te n ecesa rio co n su l ta r con su m d ico a n te s d e in g e rir m elaton in a. La m ela to n in a es u n a h o rm o n a , y com o tal tien e una a m p lia in flu en cia s o b re d iverso s sistem a s c o rp o ra

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les. p u d i n d o s e registra r in terferen cia s, s o b re todo con la s m ed ic in a s q u e a fecta n al sistem a en d ocrin o. C u n ta s h o ras de su e o son n e c e sa ria s para m a n te n e r u n a b u en a salu d? Las o ch o h o ra s cl sica s son un m ito. P ara unas p ers o n a s p u e d e n s e r s u fic ie n te s 6 h o ra s m ien tra s q u e o tra s n ecesita r n 9. T o d o d ep e n d e d e la a c tiv i da d d e sa rro lla d a y d el o rg a n ism o de cad a in d ivid u o p a rtic u la r. N o es p o s ib le c o n te s ta r c o n u n a c ifra ex a cta a e s ta pregunta. P u ed e el in so m n io ten er o tras c au sas que no sean la in su fic ie n c ia d e m elato n in a? Por su p u esto , a u n qu e g en era lm en te cad a u n a de tales ca u sa s h abr gen era d o a su vez u n a d eficien cia n octu rn a d e m elaton in a. E n tre ellas est n el alcoh ol, el tab aco, la fa lta d e ejercicio, cierto s p rob lem as de salu d y tam b in lo s efectos secu n d a rio s d e a lgu n o s tra ta m ien to s m dicos. Es sie m p re S ie m p re q u e an tes de la s tre s y q u in terferir con sana. Si ya e sto y to m a n d o re g u la rm e n te m e la to n i na co m o a y u d a co n tra el e n v e je c im ie n to , puedo to m a r d o sis ad ic io n a le s p ara el aju ste h orario? Si. p ro c e d a e x a c ta m e n te c o m o se in d ic a en el ca p itu lo q u e trata d e la s dosis. P u ed o to m a r m e la to n in a para a m in o ra r los rie sg o s de e n fe rm e d a d e s c a rd io v a sc u la re s, m uy ab u n d a n te s en m i fam ilia? El h cch o e s q u e tod os los d a tos e x isten tes hasta m alo d o rm ir d u ra n te e l da? se d u e rm a m e n o s d e u n a h o ra y m edia d e la tarde, ello no tien e p or el su e o n o ctu rn o d e u n a persona

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a h o ra sob re los efectos b en fico s d e la m elaton in a en este c a m p o caen d en tro d e lo q u e cien tficam en te se lla m a "evidencia an ecd tica ". No se han com p leta d o los e s tu d io s n ecesarios p a ra que la m elaton in a p u e d a ser o ficia lm en te receta d a con tra estas e n fe rm e d a d e s o d isu n cion es. S iem p re q u e no exista n in gu n a de la s co n tra in d ic a c io n e s s e a la d a s en el ca p tu lo p en ltim o d e este lib ro y e n b a s e a los lim itad os e fe c tos secu n d a rios d e la m elaton in a. tal v e z se pod ra iniciar u n tratam ien to con d o sis m u y pequeas, e fe c tu a n d o lu eg o u n estrech o segu im ien to de los efecto s o b ten id os. D e lo d o s m odos, co n su lte a n tes c o n su m dico. M i m d ico es m u y c o n se rv a d o r y tal v e z no a p r o b a r q u e to m e m e la t o n in a , q u p u e d o h acer? La m a yora d e los m d icos o ccid en ta les tien d en a con sid era r a lo s rgan os d el cu erp o com o en tid a d es separadas, totalm en te in d ep en d ien tes una de otra, y a la s en ferm ed a d es, com o situ a cio n es q u e slo a fe c tan a u n rg a n o o d os a la vez. M u ch os d e e llo s s ie n ten cierto rech a zo h acia la m ed icin a n atu ral y h acia una co n cep ci n m s h olstica del individuo. E n su prxim a visita , llvele este lib ro y to d a la in fo rm a ci n q u e pueda en co n tra r sob re la m ela to n i na, a fin d e q u e v e a las in vestiga cion es y a efectu a d a s sobre esta h orm on a y se v a y a fam iliarizan d o con ella. Si es un b u en p rofesion al y una p erson a in teligen te, n o e m itir u n a op in in a d v e rs a a la m elatonina. Q u es u n a h orm on a? Las h o rm o n a s son p rod u ctos q u m icos p ro d u ci d os p or c ie rto s rg a n o s del c u erp o co n o cid o s com o g l n d u la s e n d o c r in a s , e n tr e la s q u e la g l n d u la pin eal ocu p a u n papel prin cipal. A l s e r v e rtid a s en la co rrien te sa n gu n ea ca d a una d e las d iferen tes h o r

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m on a s tie n e u n efecto co n creto sobre d iverso s rg a n o s y p ro c e s o s corp ora les, com o el crecim ien to , el m etab olism o, la actividad sex u a l o el sueo, p or eso se las h a lla m a d o "m en sa jero s q u m ic o s '. In flu yen en p r c tic a m e n te to d o s los p ro ceso s y a ctivid a d es del cu erpo, m a n ten ien d o al m ism o tiem p o el equ ilibrio q u m ico d e los flu idos corporales. Q u es u n a h o rm o n a m a e s tra ? E s u n a h o rm o n a en tre cu ya s fu n cion es e s t la d e e s tim u la r la prod u ccin de o tra s h orm on as. P u e d o d a r m e la t o n in a a m i g a to o a mi perro ? P or su p u esto q u e si. C om o h em os visto a travs d e to d o el lib ro los a n im a les resp on d en a la m ela to nina tan b ien o m ejo r q u e los h u m an os. Los inform es d e las p erso n a s q u e han d a d o m elaton in a a p e o s a n cia n o s r . in clu so e n fe rm o s d e c n c e r son re a lm e n te sorp ren d en tes.

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ADVERTENCIAS

L a m c la to n in a es u n s u p le m e n to q u e p u e d e catalogarse en tre lo s m s segu ros e in ocu os q u e e x is ten. S in e m b a rg o n in gu n a s u b s ta n c ia e s p erfecta . H asta q u e s e con ozcan su s e fecto s a largo plazo, es m ejor to m a r algu n a s p recau cion es. E n m i o p in i n d e b e ra n a b s te n e r s e d e to m a r m e la to n in a sin c o n s u lta r al m d ic o la s s ig u ie n te s person as: - Las m u jeres em b a ra za d a s o q u e d eseen c o n cebir. - Las m u jeres q u e est n d a n d o el pech o a su s hijos. - Q u ie n e s su fran d e a lg u n a en ferm ed a d grave. - Los q u e pad ezcan d es rd en es n m u n oigicos o e s t n to m a n d o o tr o s m e d ic a m e n to s q u e afecten a l sistem a in m u n olgico. esp e c ia lm e n te cortison a. - Los en ferm os de leu cem ia, lin fom a o m ielom a m ltiple. - Q u ien es ten gan ten d en cia a la d ep resi n o se e stn tom an do a n tid ep resivos. - Los e n ferm o s m en tales. - Q u ien es sufran m u ch a s a feccio n es alrgicas. - L o s e n fe rm o s d e d ia b e te s u o tra s d o le n c ia s q u e tengan que v e r con d eseq u ilib rio s h o rm o nales.

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Tam poco se deber d a r mclatonina a los nios, pues su nivel natural de esta horm ona suele ser tnuy elevado y los efectos q u e u n a aportacin extern a podra tener en ellos no h an sido todava estudiados. En g e n e ra l la s re a c c io n e s y lo s efectos s e c u n d a rios d e la m cla to n in a son p r ctica m en te in e x is te n tes. E n lo s p o c o s ca s o s en q u e s e han p re s e n ta d o su elen con sistir en u n ligero so p o r p or las m a an as, d ep resi n , p e q u e a s s e n s a c io n e s d e m arco, o d e s p erta rse con m al h u m o r d u ra n te la n och e, y siem p re lia n sid o d eb id a s a c ircu n sta n cia s m u y rela cio n a d a s con la id iosin crasia p erson al d el p acien te o c o n una d o sis ex cesiva m en te gran d e. S lo en ca so s en lo s que las d o s is a d m in is tra d a s s o n e le v a d is im a s (m s de 6 0 0 0 m iligra m os al da) h a n a p a recid o ligera s m o le s tia s ab d o m in a les. P arece q u e a l s e r la m cla to n in a un p ro d u cto n a tu ra lm en te p ro d u c id o p or el organ ism o, ste p o s e e los m eca n ism o s n ecesarios, a tra vs d el h ga d o o d e otros rgan os, p a ra m eta b oliza r su p o s i b le e x c e s o . C o n la m e la to n in a . c o m o en to d o , se req u iere h a cer u so d el s e n tid o com n . S a b ien d o su cu a lid a d estim u la n te del su e o, seria a b su rd o to m a r u n a eleva d a d o sis d e m elaton in a a n tes d e em p ren d er u n via je en coch e, o de m a n eja r u n a m qu in a p e li grosa. D el m ism o m odo, q u ie n e s sepan q u e su elen s e r a l rg ic o s a lo s m e d ic a m e n to s d eb en s e r ig u a l m en te p ru d en tes. H asta la fech a los in fo rm es ex is ten tes sob re efectos secu n d a rio s son casi irre le v a n tes. U n a v e z d ic h o esto cre o q u e es tam bin m i d eb er a d v e r tir q u e la m e la to n in a e s t m o tiv a n d o e n la m a y o ra d e lo s p ases u n a s o rd a y v io le n ta g u e rra en tre la s co m p a a s fa rm a cu tica s y la s a s o c ia c io n es d e fa rm a c u tic o s p or u n la d o v la s co m p a a s q u e fa b rica n com p lem en tos a lim en ticios y la s tien d as de sa lu d " p o r otro. El m otivo d e esta g u erra es c la ro: la m ela to n in a pu ede d e s v ia r m u ch os m illon es de

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d la re s de la s cu en ta s b an cartas de los p rim ero s h a c ie n d o q u e d is m in u y a la v e n ta d e s o m n ife r o s h a cia los b olsillos de los segu n dos. A s u n o s y otro s, es t n u tiliza n d o to d a su i n flu en cia econ m ica y p o ltica para lo gra r q u e la fa b ri ca cin y ven ta d e este p ro d u cto sea regla m en ta d a de un m od o que les favorezca. En esta g u erra 110 faltan la s c a m p a a s in fo rm a tiv a s y d c s in fo rm a tiv a s . En con secu en cia, p or im p o rta n te que sea la p erson a -o la orga n iza cin - q u e h a ga p b lica m en te m a n ifesta c io n e s s o b re la m cla to n in a . es m e jo r 110 to m a r su p a la b ra com o la verd a d ab solu ta, sobre tod o s i p u e d e e x is tir a lg n tip o d e co n ex i n con a lgu n o d e los cita d os gru p o s d e inters. L a s c o m p a a s fa rm a c u tic a s n e c e s ita n g a n a r tiem p o p a ra in co rp o ra r la m cla to n in a a su s p ro d u c to s y lo g ra r q u e s to s s e a n a p ro b a d o s tra s p a s a r to d o s lo s c o n tr o le s e s ta b le c id o s , p o r e llo s u e le n d ifu n d ir -a tra v s d e la s p a la b ra s d e r e c o n o c id a s fig u ra s d el m u n d o m d ico - a d v e rte n c ia s s o b re lo s p o ten cia les p e lig ro s d e riv a d o s del d esco n o cim ien to ex isten te sob re esta h o rm o n a y d e la falta d e con trol sob re la pu reza de la m cla to n in a q u e se v e n d e en las tien d as d e co m p lem en to s alim en ticios. T o d o ello es cierto, p ero no es m en o s cierto q u e ta les m a n ifesta c io n e s s u e le n s e r g e n e r a lm e n te in te r e s a d a s y no ten er otro fin que h a cer q u e la ven ta se d eten ga por el m om en to, y g a n a r de e s te m od o tiem p o para p o d er in corp orarla a su s m ed icam en tos. P o r to d o ello, n o h a y q u e to m a r c o m o v e rd a d a b s o lu ta n in g u n a o p in i n s o b re la m cla to n in a , ya p ro ced a s ta d e una o rga n iza ci n m dica, d e in v e s ti ga d o res o m d icos recon ocid os, d e figu ras p b lica s o de este u otros lib ros que se pu b liqu en sobre la m elatonina.

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vez ms TNF, el cual genera cada vez ms radicales libres, hasta que se llega a un punto en que esos radicales son tan abundantes que comienzan a daar a las clulas que deban combatir al virus. Al principio las clulas del sistema inmunolgico se protegen a s mismas utilizando

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