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Thomas Alva Edison

(Milan, 1847 - West Orange, 1931) Inventor norteamericano, el ms genial de la era moderna. Su madre logr despertar la inteligencia del joven Edison, que era alrgico a la monotona de la escuela. El milagro se produjo tras la lectura de un libro que ella le proporcion titulado Escuela de Filosofa Natural, de Richard Green Parker; tal fue su fascinacin que quiso realizar por s mismo todos los experimentos y comprobar todas las teoras que contena. Ayudado por su madre, instal en el stano de su casa un pequeo laboratorio convencido de que iba a ser inventor.

Thomas Edison

A los doce aos, sin olvidar su pasin por los experimentos, consider que estaba en su mano ganar dinero contante y sonante materializando alguna de sus buenas ocurrencias. Su primera iniciativa fue vender peridicos y chucheras en el tren que haca el trayecto de Port Huron a Detroit. Haba estallado la Guerra de Secesin y los viajeros estaban vidos de noticias. Edison convenci a los telegrafistas de la lnea frrea para que expusieran en los tablones de anuncios de las estaciones breves titulares sobre el desarrollo de la contienda, sin olvidar aadir al pie que los detalles completos aparecan en los peridicos; esos peridicos los venda el propio Edison en el tren y no hay que decir que se los quitaban de las manos. Al mismo tiempo, compraba sin cesar revistas cientficas, libros y aparatos, y lleg a convertir el vagn de equipajes del convoy en un nuevo laboratorio. Aprendi a telegrafiar y, tras conseguir a bajo precio y de segunda mano una prensa de imprimir, comenz a publicar un peridico por su cuenta, el Weekly Herald. En los aos siguientes, Edison peregrin por diversas ciudades desempeando labores de telegrafista en varias compaas y dedicando su tiempo libre a investigar. En Boston construy un aparato para registrar automticamente los votos y lo ofreci al Congreso. Los polticos consideraron que el invento era tan perfecto que no caba otra posibilidad que rechazarlo. Ese mismo da, Edison tom dos decisiones. En primer lugar, se jur que jams inventara nada que no fuera, adems de novedoso, prctico y rentable. En segundo lugar, abandon su carrera de telegrafista. Acto seguido form una sociedad y se puso a trabajar. Perfeccion el telgrafo automtico, invent un aparato para transmitir las oscilaciones de los valores burstiles, colabor en la construccin de la primera mquina de escribir y dio aplicacin prctica al telfono mediante la adopcin del micrfono de carbn. Su nombre empez a ser conocido, sus inventos ya le reportaban beneficios y Edison pudo comprar maquinaria y contratar obreros. Para l no contaban las horas. Era muy exigente con su personal y le gustaba que trabajase a destajo, con lo que los resultados eran frecuentemente positivos.

A los veintinueve aos cuando compr un extenso terreno en la aldea de Menlo Park, cerca de Nueva York, e hizo construir all un nuevo taller y una residencia para su familia. Edison se haba casado a finales de 1871 con Mary Stilwell; la nota ms destacada de la boda fue el trabajo que le cost al padrino hacer que el novio se pusiera unos guantes blancos para la ceremonia. Ahora deba sostener un hogar y se dedic, con ms ahnco si cabe, a trabajos productivos. Su principal virtud era sin duda su extraordinaria capacidad de trabajo. Cualquier detalle en el curso de sus investigaciones le haca vislumbrar la posibilidad de un nuevo hallazgo. Recin instalado en Menlo Park, se hallaba sin embargo totalmente concentrado en un nuevo aparato para grabar vibraciones sonoras. La idea ya era antigua e incluso se haba logrado registrar sonidos en un cilindro de cera, pero nadie haba logrado reproducirlos. Edison trabaj da y noche en el proyecto y al fin, en agosto de 1877, entreg a uno de sus tcnicos un extrao boceto, dicindole que construyese aquel artilugio sin prdida de tiempo. Al fin, Edison conect la mquina. Todos pudieron escuchar una cancin que haba entonado uno de los empleados minutos antes. Edison acababa de culminar uno de sus grandes inventos: el fongrafo. Pero no todo eran triunfos. Muchas de las investigaciones iniciadas por Edison terminaron en sonoros fracasos. Cuando las pruebas no eran satisfactorias, experimentaba con nuevos materiales, los combinaba de modo diferente y segua intentndolo.

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