De: SALA, M. y BATALLA, J. M. (1996): Teoría y Métodos en Geografía Física. Editorial Síntesis, Espacios y Sociedades, 1, 303 pp.

Historia de la hidrología El agua es esencial para la vida y su distribución y disponibilidad están asociadas con el desarrollo de las sociedades humanas. Por esta razón, los estudios sobre hidrología son, en cierto sentido, tan antiguos como las civilizaciones. Biswas (1970) llega a situar el origen de la hidrología varios milenios antes de Cristo. En la cuenca mediterránea, cuna de nuestra civilización, el interés por la gestión de los recursos del agua es ancestral. Así, uno de los planes de irrigación más antiguos que se conocen es el de la villa de Nippur en la Mesopotamia del siglo XIII a. C. (Kazmann, 1971). En la Grecia clásica, Platón ya pone de manifiesto el papel del bosque en la escorrentía (Poncet, 1968). No obstante la idea de que la lluvia podía ser el origen de las aguas que circulan por los ríos tardó mucho en aparecer. Ciertamente la dificultad de esta comprensión es más grande en un medio mediterráneo, puesto que no se da una correlación simple entre precipitación y escorrentía. Tan difícil resulta en estas condiciones relacionar los caudales de finales de junio con las lluvias de invierno, como la ausencia de escorrentía permanente después de las lluvias de otoño. En la antigüedad clásica e interés por el conocimiento de la localización y magnitud de los recursos hídricos es bien notoria, así como la búsqueda de una explicación a la ocurrencia de fuentes, ríos y al posible movimiento del agua en el suelo. Así, para Platón el origen de ríos y fuentes es el océano homérico o Tartarus, un gran pasaje subterráneo con ramificaciones que penetraban toda la tierra hasta que salía al exterior por ríos y fuentes. Aristóteles creía que el agua de la superficie era debida a la condensación del agua que contiene la tierra, es decir, a que existen unos vapores subterráneos ascendentes. Sin embargo Aristóteles explicó los mecanismos de la precipitación y Vitrubio, trescientos años más tarde, comprendió el origen pluvial de las fuentes, al entender que el agua subterránea se originaba en su mayor parte por la infiltración de la lluvia y la fusión de la nieve. Otro aspecto a mencionar son los esfuerzos para tomar mediciones de caudales, uno de los pilares donde se asienta la Hidrología. El primer instrumento que se conoce es el utilizado para medir los niveles del Nilo, y consiste en columnas talladas llamadas nilómetros en las que se registraron niveles de hasta 74,25 metros. También se cuantificaron incrementos del lecho de 2,68 metros en 2800 años, lo que significa una acumulación de sedimentos de 0,09 metros cada 100 años. El primer nilómetro árabe se construyó en el año 715 en la isla de Roda y se tienen registros de los niveles máximos y mínimos desde el año 641. Leonardo Da Vinci (1452-1519) llevó a cabo multitud de observaciones de campo, las cuales, si bien, fueron más cualitativas que cuantitativas, tiene ya visos de modernidad.

aunque algo confusamente. y afirmó que evaporación y precipitación son iguales en cantidad. de que hay un mismo volumen de agua en canales de diferente dimensión y que lo que varía es la velocidad. el ciclo hidrológico. En la misma época la contribución de Jacques Besson se centró en la comprensión del ciclo hidrológico. Los mayores avances se deben al trabajo de tres hombres que llevaron a cabo investigaciones hidrológicas con método científico. todavía dominados por las ideas clásicas y religiosas. uno correcto. el arquitecto Giovani Fontana de Medi llevó a cabo investigaciones sobre las crecidas del Tiber en Roma. su alimentación fluvial subterránea. No fue hasta cerca del final del siglo XVII cuando se formularon teorías plausibles acerca del ciclo hidrológico basadas en pruebas empíricas. Da Vinci tuvo dos conceptos del ciclo hidrológico. y puntos de aforo fijos para facilitar las observaciones de caudal. que el origen único de fuentes y ríos era la infiltración y retorno en superficie del agua de precipitación. Por otro lado. tintes para estudiar el movimiento turbulento del agua. no influyeron en sus contemporáneos. es decir. Sin embargo adquirió un conocimiento del flujo en canales abiertos mejor que ninguno de sus predecesores. y otro incorrecto. es decir. afirmando que el agua de precipitación es suficiente para mantener ríos y fuentes.Intuyó. Afirmó categóricamente que los ríos no podían tener otro origen que el de la precipitación. el de la evaporación de mares y lagos formando nubes y su posterior condensación. por lo que pueden muy bien ser considerados como los fundadores de . Hizo observaciones sobre la distribución de la velocidad mediante un flotador situado en el agua. Planeaba escribir un libro sobre el agua que probablemente hubiese cambiado la historia de la Hidrología. Estudió sistemáticamente las configuraciones del lecho y los efectos de fricción. Tenía un concepto claro del principio de continuidad. conocimiento basado en la observación y la medición. Observó que el caudal decrece cuando baja la precipitación. rechazando la teoría de los cambios en el nivel del mar y los túneles subterráneos por los que el agua ascendía hasta las montañas. Palissy era alfarero pero era un gran observador de la naturaleza y se interesó por los problemas relacionados con el agua. Desgraciadamente sus trabajos. y recomendó la forestación para prevenir la erosión. un distanciómetro en tierra y cantando las escalas musicales para medir el tiempo. con mediciones sistemáticas y análisis del flujo de crecida. acertadamente. Pero fue el francés Bernard Palissy (1510-1590) quién intuyó. Propuso una mejora de los canales de drenaje para evitar inundaciones. lo mismo que los de Leonardo. el drenaje y el control de avenidas. que el agua fluye también desde el interior de la tierra hasta las montañas y allí aparece a través de fisuras. También utilizó un nivel para medir la pendiente del río. y llegó a una comprensión mucho mejor que cualquiera de sus predecesores o contemporáneos de los principios del flujo del agua en los canales fluviales. Observó experimentalmente la sedimentación detrás de obstáculos y construyó canales de madera para detectar mejor los fenómenos hidrológicos. Formuló teorías sobre la irrigación. Comprendió el principio de los pozos artesianos de la llanura del Po.

y el inglés Halley (1656-1742). calentándola hasta alcanzar la temperatura del mar en la época de verano. influyó decisivamente al desarrollo de la Hidráulica y la Hidrología. y de que el incremento o descenso del caudal está relacionado con la precipitación. Es interesante destacar que el estudio de Perrault. de la altura y amplitud de las corrientes perpendiculares y oblicuas. en la que estima las entradas de agua procedente de las precipitaciones y mide las salidas por el cauce. La publicación póstuma en 1686 del “Traité du mouvement des eaux et des autres corps fluides”. El libro trata de las varias propiedades de los cuerpos fluidos. la precipitación era más que suficiente para alimentar el flujo fluvial y el de las fuentes. mientras que el caudal del Sena aguas abajo de París era de unos 100 mm/año. El tiempo de recorrido lo midió con un péndulo de medio segundo. pero sugirió que estos fuesen de cera para que se sumergieran. Se trata de los franceses Perrault (1613-1688) y Mariotte (1620-1684). de Mariotte. para probar su hipótesis de que sólo la lluvia era suficiente para alimentar ríos y fuentes a lo largo del año. sin llegar a caer en el fondo. demostró que. se realiza dentro del marco de una cuenca de drenaje. del agua corriente y su medición. utilizó flotadores como Leonardo. De especial interés en Hidrología es la parte dedicada al origen de las fuentes y a la determinación de la velocidad y el caudal. Después estimó la cantidad de agua que llegaba al Mediterráneo a través de sus grandes ríos. Otro investigador importante en este periodo fue el astrónomo inglés Edmond Halley (1656-1742). del origen de las fuentes. Sin embargo considera las entradas por infiltración y por agua subterránea como fenómenos locales y ocasionales.la Hidrología. Con relación a la determinación de la velocidad del agua. que experimentó con la evaporación para demostrar que producía suficiente agua para generar la lluvia que alimenta el flujo de los ríos. asumiendo . Explica en detalle como el agua procedente de la lluvia se infiltra hasta llegar a un nivel subterráneo impermeable por el que circula hasta que encuentra un punto de salida. a fin de reducir el efecto del viento en superficie. Usó flotadores interconectados para demostrar que la velocidad variaba con la altura desde el fondo y estimó como velocidad media la que se registra a dos tercios de la superficie. del equilibrio de los fluidos por su gravedad. Aporta pruebas experimentales (midió la precipitación anual en Dijon durante tres años) de que el agua de lluvia es más que suficiente para alimentar les fuentes. con lo que lleva a cabo el primer balance de agua. Perrault. contrariamente a lo que se había venido creyendo. traducido al inglés en 1718. puesto que estimó la pluviometría en la cuenca de París en 520 mm/año. Al cabo de una hora midió de nuevo el agua y encontró que se había perdido una cierta cantidad. Para determinar la cantidad de agua que se evapora de los océanos tomó un recipiente de dimensiones conocidas y lo llenó con agua. de la conducción de aguas y de la resistencia de las tuberías. entendiendo que la evaluación era conservadora puesto que no había tenido en cuenta el efecto del viento. con sus estudios sobre la precipitación y caudal del Sena en París. Estimó después las dimensiones del Mediterráneo y calculó en toneladas el agua que debía evaporarse en verano.

v2/m. Aunque su comprensión de las leyes físicas no era correcta el instrumento fue muy útil. También trató el tema de los lagos y mares cerrados. o sea v2 = mgS. que debía ser igual a la fuerza gravitacional en dirección del flujo: v2/m = gS. y para probarla condujo dos experimentos en el canal de Compralat y en el Sena. Sus trabajos fueron traducidos al alemán y al inglés. Pero finalmente propuso una ecuación muy complicada e incómoda de aplicar. El instrumento se sumergía en el agua a la profundidad deseada con el tubo doblado cara a la corriente. Razona. Puesto que esta cantidad era superior a un tercio del total de la pérdida por evaporación. El francés Antoine Chézy (1718-1798) tuvo a su cargo el proyecto de traer más agua a París procedente del río Ivette. montados en un marco de madera. Por ello fue de gran importancia el tubo de Pitot (1695-1771). Playfair (17481819) y Lyell (1797-1875) no sólo sientan los principios de la geología moderna sino que. fórmula de Chézy) y modelos (modelos a escala de Smeaton). . Durante el siglo XVIII florecieron los experimentos que llevaron a descubrir tanto instrumentos de medición (piezómetro de Benoulli. Si bien la importancia de las ecuaciones de Chézy y de Du Buat es enorme.que cada uno de ellos tenía un caudal diez veces mayor que el del Támesis. en sectores rectos. donde g es la constante gravitacional y S la pendiente. el perfeccionamiento en los métodos de medición representa siempre un hito decisivo. Dado que en Hidrología la estimación de la velocidad del agua es el punto clave de todo estudio. uno recto y el otro doblado a 90º en un corto tramo final. y desarrollo varios principios de hidráulica mediante un gran número de experimentos. al entender la adecuación que existe entre los valles fluviales y los caudales de los ríos. probó que hay suficiente agua en el Mediterráneo para alimentar a todos sus ríos. contribuyen también a poner las bases de la ciencia hidrológica. En aguas quietas los niveles de agua de ambos tubos son iguales mientras que en aguas corrientes las alturas difieren. Este científico francés utilizó dos tubos paralelos. y se enfrentó al problema de determinar la sección y el caudal adecuados. Sin embargo. La fórmula es la siguiente: v = √a/p. donde a es el área de la sección. Determinó la evaporación para todos los meses del año observando el nivel de agua de un recipiente o evaporímetro todos los días a la misma hora. llegando a la conclusión de que su nivel crece por la aportación de los ríos hasta llegar al límite en que pierde por evaporación lo que gana en agua fluvial. h es la pendiente y p el perímetro mojado. Du Buat (1738-1809) era de Normandía. que la resistencia es proporcional al cuadrado de la velocidad. el análisis y fórmula de Chézy no se incluyeron en el informe. hechos por orden del gobierno. La velocidad se tomó con un flotador. Para ello desarrolló una fórmula de cálculo. por lo que tardó mucho tiempo en ser conocida. Los escoceses Hutton (1726-1797). como Chézy. les faltaba el análisis de condiciones diferentes a las de sus experimentos para ser realmente universales. donde m es la constante de proporcionalidad.

por tanto. En 1856 el francés Darcy. Horton (1945) inicia la morfometría. Esto represento un avance fundamental en la modelización de las relaciones precipitación/escorrentía (Anderson y Burt. o sea. coeficiente que fue estimado empíricamente por Manning. puso los fundamentos de la teoría del movimiento del agua subterránea. 1932). En 1932 Sherman propuso que los hidrogramas se confeccionaran con relación a un módulo. el conocimiento hidrológico experimentó un notable crecimiento y con el siglo XIX llegaron los comienzos de las mediciones sistemáticas del flujo fluvial. S la pendiente y n el coeficiente de rugosidad. R el radio hidráulico. la descripción cuantitativa de las redes fluviales y establece las relaciones entre sus parámetros principales. sino que se producía con relación a la circulación subsuperficial y a suelos saturados. de una fórmula universal para calcular la velocidad del agua cuando no se dispone de mediciones. Horton (1875-1945). del Tíber en Roma en 1825. en 1889. al establecer experimentalmente la ley que rige el flujo de agua a través de arenas. y de sus cuencas experimentales (Douglas y Hoover. fórmula que sigue siendo utilizada hoy en día y que es como sigue: (v = (R2/3 . la derivación. Finalmente. con fines ecológicos del Laboratorio de Hidrología de Coweeta. es considerado como el padre de la hidrología en Estados Unidos. basándose en la teoría de que la generación de escorrentía dependía de que la intensidad la lluvia fuese superior a la capacidad de infiltración de agua en el suelo (Horton. como en el caso del Rin cerca de Basilea en 1809. en Carolina del Norte. Abordó el problema de determinar la escorrentía superficial y la erosión en las vertientes. Otro hito importante en el desarrollo de la Hidrología fue el establecimiento. pero en las que la selección de coeficientes y parámetros dependía exclusivamente del juicio y experiencia del investigador. con su trabajo “Les fontaines publiques de la ville de Dijon”. del Garona en 1837. 1990). el fundamento inmediato de la Hidrología científica actual. a fin de que fuesen todos comparables entre sí a pesar de proceder de ríos con caudales muy dispares. como el “Manual of Hidrology” de Beardmore en 1852. Puede. La primera mitad del siglo XX se caracteriza por ser un periodo de racionalización. 1988). la generación de escorrentía no era de tipo hortoniano. en climas húmedos con vertientes cubiertas por vegetación. muy bien decirse que este siglo fue la gran era de la Hidrología experimental y. ingeniero hidráulico. del Ohio en 1838 y del Ebro en Tortosa en 1853. S1/2) / n). por parte de Manning. entonces. Anivel teórico se produjo. y que significó un notable avance en Hidrología subterránea. Los datos recogidos en estas estaciones permitieron a Hewlett (1961) darse cuenta de que. También se idearon muchas fórmulas empíricas para la solución de varios problemas hidrológicos.Después del innegable progreso que significó la etapa anterior. al considerar que las características físicas . más tarde completada con la teoría sobre el flujo del agua en los pozos. En esta misma época se publicaron los primeros libros de texto sobre Hidrología. siendo v la velocidad.

que puede considerarse como la edad de oro de la Hidrología. tanto en el ámbito teórico como en el práctico. Desde el ámbito de la física de fluidos se llevan a cabo estudios sobre el comportamiento del agua en el suelo. . Más tarde Richards (1931) llevó a cabo mediciones precisas de la conductividad hidráulica mediante el diseño y utilización de tensiómetros. El primer trabajo se debe a Buckingham (1905) y trata del equilibrio y comportamiento del flujo del agua en el suelo. Con ello verificó experimentalmente la ley de flujos en medios porosos de Buckingham y derivó la ecuación que es aún comúnmente aceptada para su cálculo. han sido y son muy grandes. tanto para la medición como para el cálculo. el tratamiento múltiple de estos datos y la resolución de ecuaciones matemáticas complicadas. especialmente gracias a trabajos llevados a cabo después de la Segunda Guerra Mundial con relación a la predicción y control de avenidas. y por el otro. irrigación. calidad de agua. y nota que en el suelo saturado debe ser cero. Los avances conseguidos en la segunda mitad de nuestro siglo. los cuales son luego aplicados a la Hidrología (Sposito. la obtención de muchos datos hidrológicos en condiciones variables en el tiempo y en el espacio.de las cuencas eran importantes para la estimación de las características de la escorrentía. Las bases de estos avances se hallan en parte en el desarrollo de instrumentos extraordinariamente sofisticados. para lo cual define la tensión capilar. 1987). por un lado. con los cuales ha sido posible. etc.

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