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En 1808, Dalton public sus ideas sobre el modelo atmico de la materia las cuales han servido de base a la qumica

moderna. Los principios fundamentales de esta teora son: 1. La materia est formada por minsculas partculas indivisibles llamadas tomos. 2. Hay distintas clases de tomos que se distinguen por su masa y sus propiedades. Todos los tomos de un elemento poseen las mismas propiedades qumicas. Los tomos de elementos distintos tienen propiedades diferentes.

Rutherford y sus colaboradores bombardearon una fina lmina de oro con partculas alfa (ncleos de helio) procedentes de un elemento radiactivo. Observaban, mediante una pantalla fluorescente, en qu medida eran dispersadas las partculas. La mayora de ellas atravesaba la lmina metlica sin cambiar de direccin; sin embargo, unas pocas eran reflejadas hacia atrs con ngulos pequeos. ste era un resultado completamente inesperado, incompatible con el modelo de atmo macizo existente. Mediante un anlisis matemtico de las fuerzas involucradas, Rutherford demostr que la dispersin era causada por un pequeo ncleo cargado positivamente, situado en el centro del tomo de oro. De esta forma dedujo que la mayor parte del tomo es espacio vaco, lo que explicaba por qu la mayora de las partculas que bombardeaban la lmina de oro, pasaran a travs de ella sin desviarse.

Un tomo es la partcula ms pequea de un elemento que retiene todas las propiedades de ese elemento