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ambientes deserticos

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LAS PLANTAS Y SU ADAPTACIÓN AL AMBIENTE DESÉRTICO
Benito Gómez Silva Instituto del Desierto www.uantof.cl/indes Universidad de Antofagasta MUCHO SOL Y POCA AGUA De acuerdo a los requerimientos y la disponibilidad de agua líquida, las plantas pueden ser clasificadas en hidrófitas (viven en sistemas acuáticos y que no ven afectada su fisiología por exceso de agua; por ejemplo, plantas de manglares), mesófitas (viven en condiciones moderadas de humedad, no presentan requerimientos excesivos de agua pero se ven afectadas por inundaciones) y xerófitas (viven en sistemas con escasa irrigación o precipitación; por ejemplo, plantas de desierto o de sistemas áridos). Las condiciones ambientales extremas de las zonas áridas (sequedad, salinidad, radiación solar, temperatura y otras) son factores que han influenciado la evolución y desarrollo de mecanismos de adaptación morfológica y fisiológica de los organismos vegetales para vivir en ambientes desérticos. El Desierto de Atacama es un excelente ejemplo donde estudiar los procesos de adaptación, variabilidad y plasticidad genética, bioquímica y fisiológica de los vegetales sometidos a ambientes extremos. De las 6.265 especies de plantas vasculares de Chile, el 44.6% de ellas (2.796 especies; Manzur y Lasén, 2003) son plantas endémicas, y representan recursos genéticos únicos que le dan un alto valor (natural, científico y comercial) a nuestra biodiversidad y no están siendo adecuadamente valorados ni conservados. ESTRATEGIAS MORFOLÓGICAS Y FISIOLÓGICAS La siguiente tabla resume algunas de las más importantes estrategias implementadas por las plantas del desierto:
activo crecimiento en períodos de lluvia sistemas radículares profundos (uso de aguas subterráneas) sistemas de raíces superficiales extendidas (uso de agua atmosférica condensada) almacenamiento de agua en los tejidos (raíces, hojas, tallo) cierre y apertura de los estomas fostosíntesis CAM y C4 epidermis cerosa (reflexión y refracción de luz solar excesiva) baja pérdida de agua por evapotranspiración hojas pequeñas hojas suculentas espinas orientación del crecimiento excreción de sales producción de semillas

Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta, Chile

Fonofax 56-55-637207; http://www.uantof.cl/indes/

Las hojas y el agua. cada vez que los estomas se abren. que la bombean desde la tierra hacia las hojas. Considerando lo anterior. Un aspecto positivo de la transpiración es permitir el control de la temperatura a nivel de las hojas. Algunas especies controlan el número de hojas. de modo que tienden a perder total o parcialmente sus hojas en períodos de sequía. Además. en algunas especies se observa que el aumento de grosor de la hoja va acompañado de un aumento en la capa de cera Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. Prosopis. de lluvias esporádicas y del agua atmosférica que se condensa y gotea al suelo. los productos de la fotosíntesis en las hojas (carbohidratos) son distribuidos al resto de la planta. por tanto. el riesgo de perdida de agua es alto. por ejemplo. ¿cómo pueden sobrevivir las plantas en un ambiente desértico. las plantas deben obtener dióxido de carbono de la atmósfera. Otras simplemente no tienen hojas y el proceso fotosintético está localizado en el tejido de sus tallos. Para ello. sin embargo. ancho y poco profundo permitirá que la planta aproveche el agua cercana a la superficie que proviene. debido a la existencia de una gradiente de concentración agua entre el estoma y las raíces.uantof. la planta perderá agua hacia el medio externo. proceso que se denomina transpiración. un sistema de raíces largas y profundas permitirá a la planta alcanzar fuentes de agua subterránea (napas freáticas). poros o pequeñas aperturas localizadas en la superficie inferior de las hojas. Alternativamente. http://www.2 El agua representa cerca del 70% del peso de las plantas no leñosas y una de las funciones más importantes del agua es permitir que las plantas realicen procesos metabólicos esenciales. Su apertura permite el intercambio de gases entre la planta y la atmósfera. Chile Fonofax 56-55-637207. Ya que la transpiración también ocurre a través de la cutícula de la hoja. El espacio aéreo de los estomas está saturado con vapor de agua y la atmósfera que la rodea tiene aire no saturado con agua. que fluye a través de los estomas. Por otra parte. Uno de los elementos esenciales para la captura de agua es el sistema de raíces que dispone la planta. incluyendo las raíces y favoreciendo su crecimiento. Un sistema radial.cl/indes/ . con baja y muchas veces nula humedad de los suelos y alta radiación solar? La respuesta se encuentra en sus mecanismos de adaptación a un medioambiente de alta desecación y que les permiten disminuir la pérdida de agua. La pérdida de agua por transpiración es compensada por la entrada de agua a nivel de las raíces de la planta. por ejemplo. el aumento del grosor de las hojas permite disminuir el riesgo de pérdida de agua por transpiración. por ejemplo. optimizar su acumulación y uso. Las raíces y el agua. la fotosíntesis. y controlar el estrés térmico. este aumento en grosor es acompañado por un incremento en la cantidad de tejido fotosintético.

y la menor superficie lleva también a una disminución de absorción de radiación solar. http://www. Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. algunas especies poseen hojas pequeñas. Más que para evitar la pérdida de agua por transpiración. la superficie útil para la fotosíntesis es menor en hojas pequeñas. transpiración y convección) ya que el metabolismo celular se ve negativamente afectado cuando la temperatura es cercana a los 45-50 ºC. Sistema radicular de flor del jote (Argylia radiata). que favorecen la pérdida de calor al medioambiente a través del proceso de convección asociado al viento. Las hojas y la temperatura. La planta debe libera el exceso de energía calórica al medioambiente (por radiación. Otras estrategias adicionales incluyen la modificación de la posición espacial de las hojas (posicionamiento vertical al mediodía o el enrollamiento de las hojas. Chile. Región de Antofagasta. Aparentemente.3 de la cutícula y la presencia de pelillos en la superficie de la hoja o a nivel de los estomas. la disminución en número y superficie de las hojas es una buena estrategia para lidiar con el estrés térmico. la presencia de pelillos o tricomas en sus hojas (con moléculas con absorbancia similar a la clorofila) y la excreción de sales (que cristaliza en sus hojas aumentando la reflexión de la luz). esta disminución es perjudicial si se considera que en las plantas con hojas pequeñas y delgadas. Paposo-Taltal. Para lidiar con el estrés térmico. el número o densidad de estomas es relativamente mayor y la transpiración se hace más eficiente.cl/indes/ . la disminución en el número y superficie de las hojas podrían ser estrategias que apuntan a disminuir el proceso de transpiración. La temperatura de las plantas aumenta a causa de (i) la absorción de la energía luminosa solar y (ii) el calor que se libera de los procesos catabólicos (metabolismo degradativo). sin embargo. Chile Fonofax 56-55-637207. para disminuir la superficie expuesta a la luz solar y evitar un exceso de absorción). Adicionalmente.uantof. la coloración gris-blanquecina de las hojas (para disminuir la absorción de luz solar).

Las plantas perennes. Ellas crecen y florecen con rapidez. la planta desarrolla hojas donde se produce la fotosíntesis. y producen semillas bastante duras que permanecen en dormancia. y los abren en la noche para absorber la humedad ambiental y el dióxido de carbono atmosférico. Chile Fonofax 56-55-637207. Otras plantas perennes (por ejemplo. Las plantas anuales o efímeras. http://www. y son el grupo más grande de plantas del desierto. Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. Chile. y tienen un sistema de raíces radiales poco profundo que permite la captación de la humedad de la tierra y del agua en períodos de lluvia. Entre ellas. de modo que en pocos meses. hasta que las condiciones ambientales mejoren. Ellas sobreviven los períodos de sequedad en un estado de dormancia y “despiertan” cuando el agua está disponible. y a veces pocas semanas. antes de volver al estado de dormancia. de modo que las lluvias pueden “despertarles” después de varios años de dormancia. resistiendo la sequía y el calor.cl/indes/ .uantof. En las condiciones ambientales adecuadas. Paposo.4 LAS PLANTAS DEL DESIERTO Las plantas de habitats desérticos pueden agruparse de la siguiente manera: Plantas xerófitas. almacenan agua y sus tejidos externos son fotosintéticos. Sus hojas poseen estomas que permanecen cerrados durante las horas de luz. Bulbos de Camacia biflora. las flores aparecerán en pocas semanas y las semillas maduran y caen. humedad. de la familia Lyliaceae) usan bulbos cuya parte superior se seca completamente durante la dormancia pero mantienen suficiente nutrientes para sobrevivir largo tiempo. y algunas especies lo complementan con un sistema radial de raíces para captar agua superficial. Ellas han modificado su estructura física para soportar el calor y la falta de agua. los cactus son una de las plantas más resistentes a la sequía ya que no poseen hojas. poseen espinas para protegerse de predadores y proporcionar sombra. Ellas son capaces de usar rápidamente las condiciones benignas del ambiente (calor. evitando la pérdida de agua. tienen tallos cubiertos de material ceroso externo para disminuir la evaporación. completan su ciclo reproductivo (“desierto florido”). por uno o más años. Las plantas freatófitas. Región de Antofagasta. luz). Ellas se han adaptado a los ambientes desérticos mediante largos sistemas de raíces que les permiten capturar agua de acuíferos profundos.

Para su adaptación a las condiciones ambientales de los desiertos. Precordillera de Turi . Sus sistemas de raíces.5 LOS CACTUS. Chile. En las horas de luz. duros. http://www. se expanden radialmente cerca de la superficie del suelo para capturar la humedad y agua disponible y la envían a los tejidos para su acumulación. Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. Chile Fonofax 56-55-637207.uantof. pero evita la pérdida de agua. Desierto de Atacama. Particularmente importantes son las areolas donde crecen las espinas. Echinopsis atacamensis (cardón). gruesos. El proceso global es por tanto más lento que en otras plantas. Son plantas suculentas de la Familia de las Cactaceae con una gran diversidad de formas y tamaños (esféricos.cl/indes/ . los estomas se cierran. Región de Antofagasta. el CO2 es liberado al interior de las células (por degradación del ácido orgánico previamente sintetizado) y éste es usado en el proceso fotosintético para convertirlo en carbohidratos y luego en otras biomoléculas.Cupo. ellos están equipados con tallos fotosintéticos. globulares. generalmente. de acuerdo a las necesidades de la planta. ramificados. las flores y los nuevos tallos. las cactáceas disponen de un importante mecanismo bioquímico-fisiológico de adaptación: los estomas se abren en la noche (cuando tanto la temperatura como el riesgo de perder agua es menor) para capturar el dióxido de carbono atmosférico y almacenarlo como un ácido orgánico. suculentos y cubiertos de cera. columnares). Para sobrevivir las duras condiciones del desierto.

macroalgas y microalgas). Oxígeno molecular es liberado en la fotosíntesis. la enzima RUBISCO sintetizará el compuesto glicolato que finalmente llevará a la pérdida neta de carbonos en la forma de CO2. proteínas. almidón) y. microalgas y cianobacterias conocidas. en organismos procariontes (por ejemplo. los niveles de oxígeno son lo suficientemente altos para que la fotorespiración sea un gran obstáculo para la fotosíntesis y. el CO2 ingresa a los cloroplastos de las células mesófilas. por tanto. En este proceso metabólico: primero. la fotosíntesis es un proceso citoplasmático. cianobacterias). Chile Fonofax 56-55-637207. trigo. todas las macroalgas.6 EL PROCESO FOTOSINTÉTICO La fotosíntesis es un complejo proceso metabólico. Proceso presente en la gran mayoría de las plantas superiores y Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. a través de los estomas abiertos. en una etapa dependiente de la luz conocida como fotolisis del agua. En un ambiente con una atmósfera normal. utilizando ATP y NADPH. las moléculas C3 son convertidas en otras moléculas de carbohidratos (glucosa. En los organismos fotosintéticos eucariontes (plantas.uantof. mediante la participación de las enzimas del Ciclo de Calvin y otros procesos metabólicos adicionales.cl/indes/ . la fotosíntesis ocurre al interior del cloroplasto de las células. sacarosa. que consiste básicamente en incorporar el carbono inorgánico del CO2 atmosférico en la forma de una molécula orgánica de tres carbonos (3fosfoglicerato). al crecimiento de la planta. arroz) tienen un serio problema: la fotorespiración. algunas plantas de zonas desérticas utilizan alternativas bioquímicas del proceso fotosintético tipo C3 que les permite adaptarse a ambientes calurosos y secos: la fotosíntesis oxigénica tipo C4 y tipo CAM (metabolismo ácido de las Crasuláceas). avena. segundo. luego. lípidos). dependiente de la energía luminosa. el proceso se conoce también como fotosíntesis C3. en otros componentes de la célula vegetal (aminoácidos. http://www. cuarto. el CO2 atmosférico ingresa a los espacios intercelulares del tejido mesófilo de la planta. Fotosíntesis C3. tercero. la enzima RUBISCO (ribulosa fosfato carboxilasa/oxigenasa) cataliza la fijación del CO2 para formar moléculas de tres carbonos (3-fosfoglicerato). La fotosíntesis C3 también se denomina fotosíntesis oxigénica ya que el oxígeno molecular (O2) es un importantísimo subproducto del proceso y permite diferenciarlo de la fotosíntesis anoxigénica presente en algunas bacterias fotosintéticas. Adicionalmente. Este proceso disminuye la eficiencia de la fotosíntesis ya que en un ambiente rico en O2. Las plantas con fotosíntesis C3 (por ejemplo. Dado que el primer producto estable de la fotosíntesis es una molécula de 3 carbonos.

sin embargo. la concentración de CO2 es más alta y es procesado por el Ciclo de Calvin (fotosíntesis C3). las células del tejido mesófilo y las del tejido de la vaina fascicular (bundle sheath cells). maíz.7 Fotosíntesis C4. Al interior de las células del tejido de la vaina fascicular. Allí. http://www. NADPH. El objetivo bioquímico que persigue la planta con esta estrategia es “aumentar la concentración de CO2” y optimizar el proceso fotosintético. se une enzimáticamente a fosfoenolpiruvato (PEP).cl/indes/ . al disminuir el proceso de fotorespiración. de modo que un aumento en la concentración de CO2 disminuye la fotorespiración y aumenta la producción fotosintética. y es fijado preliminarmente en la forma de malato (C4). Chile Fonofax 56-55-637207. Las plantas con fotosíntesis C4 (por ejemplo. El ingreso del CO2 atmosférico es similar a las plantas con fotosíntesis C3. Este ácido es transportado a las células del tejido de la vaina fascicular donde es degradado para originar las moléculas originales: CO2 y PEP. caña de azúcar) utilizan una estrategia espacial para disminuir la fotorespiración y aumentar la fotosíntesis: el proceso se divide entre dos tipos de células. Malato es transportado a células de la vaina fascicular donde se libera CO2 (que se fijará en el cloroplasto por RUBISCO del Ciclo de Calvin-Benson) y PEP (que regresa a la célula mesófila). Separación espacial de la fotosíntesis en plantas C4: Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. la concentración de oxígeno molecular es baja. La ruta fotosíntesis C4 permite a la planta obtener mayores tasas fotosintéticas a las altas temperaturas de las zonas áridas.uantof. la molécula CO2 es combinada con una molécula de fosfoenolpiruvato (PEP) para formar oxalacetato que finalmente es transformado en ácido málico de cuatro carbonos (C4). ATP. al interior de la célula del tejido mesófilo. del cloroplasto. usando energía. LUZ CO2 LUZ ATP NADPH Ciclo Calvin Benson PEP PEP malato malato CO2 Citoplasma célula del mesófilo Citoplasma célula vaina fascicular CO2 atmosférico ingresa a la célula mesófila.

Agavaceae. Durante las horas de luz. CO2 LUZ PEP +ATP +NADPH C L O R O P L A S T O PEP ATP NADPH malato CICLO CALVIN BENSON vacuola vacuola malato Célula mesófila durante la noche CO2 Célula mesófila durante el día Separación temporal de la fotosíntesis en plantas CAM: CO2 atmosférico ingresa a la célula mesófila durante las horas de oscuridad. La ruta fotosíntesis CAM presenta la mayor eficiencia en el uso del agua y además.cl/indes/ Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. Compositae.uantof. Fonofax 56-55-637207. usando energía (ATP. las Bromeliaceae. Esta adaptación se encuentra en algunos géneros de más de 28 familias. Las plantas con fotosíntesis CAM utilizan un conjunto de reacciones bioquímicas similares a las encontradas en las plantas con fotosíntesis C4. CO2 difunde al interior de los cloroplastos donde es fijado por RUBISCO del Ciclo de Calvin-Benson y modificado posteriormente. Euphorbiaceae y la familia Crassulaceae. Chile . Amaryllidaceae. y es fijado preliminarmente en la forma de malato (C4).8 Fotosíntesis CAM. El CO2 es almacenado como ácido málico (molécula orgánica de 4 carbonos) en vacuolas citoplasmáticas. estas plantas usan una estrategia temporal para disminuir la fotorespiración y aumentar la fotosíntesis: los estomas sólo se abren en la noche cuando la pérdida de agua por transpiración es más baja. malato es liberado al citoplasma. Cactaceae. se une enzimáticamente a PEP (fosfoenolpiruvato). contribuye a disminuir la fotorespiración. Orchidaceae. es degradado a PEP y CO2. sin embargo. Malato es almacenado en vacuolas. usando ATP y NADPH. http://www. entre ellas. NADPH).

Internet:http://www.edu/biology/Eberle/DesertSW/DesertPlants.forest.9 Durante las horas de luz. Las Cactáceas: pequeños héroes erizados. Eulychnia iquiquensis. Desierto de Atacama: una breve descripción. Región de Antofagasta. 2003.edu/faculty/farabee/biobk/BioBookPS.html Internet:http://www. disminuyendo el riesgo de fotorespiración. Maria Isabel Manzur. • Universidad de Antofagasta – Avenida Angamos Nº 601 – Antofagasta. Desierto costero de Paposo. Carolina Lasén Díaz.uantof.cl/indes (Desierto Atacama). Noviembre. ISBN: 956-291-956-0.uantof. Chile. REFERENCIAS.uantof. http://www.ve/~rubenhg/fotosintesis/ Gómez Silva B. Impresos Socias. • • • • • Acceso a recursos genéticos: Chile en el contexto mundial.estrellamountain.ula. las plantas con fotosíntesis CAM abren sus estomas durante las horas del día con luz solar y pueden realizar fotosíntesis C3 (estrategia facultativa). En: www.cl/indes/ . el ácido se degrada para liberar CO2 y aumentar su concentración. Chile Fonofax 56-55-637207. Gómez Silva B.fhsu. Bajo condiciones de amplia disponibilidad de agua.html Internet: http://www. En www.cl/indes (Desierto Atacama).

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