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Bases biológicas del comportamiento

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Bases biológicas del comportamiento humano

Introducción Durante muchos siglos se pensó que los procesos o estados mentales, tales como el pensamiento o la conciencia, los sentimientos o la memoria, eran atributos de una substancia de naturaleza espiritual separada del cuerpo material. Esta concepción dualista de la naturaleza humana fue cuestionada por las modernas corrientes psicológicas al procurar aplicar la metodología y los criterios de las ciencias experimentales al estudio del comportamiento humano. A consecuencia de ello se ha arribado en nuestros días a un amplio reconocimiento de la imposibilidad de desligar los procesos psíquicos o mentales del funcionamiento del sistema nervioso. No hay pensamientos, sentimientos o recuerdos, cuya realización no implique la activación de algún área del cerebro. Aunque podamos distinguir los procesos estrictamente fisiológicos como, por ejemplo, un impulso nervioso, de un proceso psíquico, como por ejemplo un recuerdo o un sentimiento de tristeza, nadie parece poner en cuestión que el sistema nervioso central en especial el cerebro, su órgano principal es el lugar donde ocurren los procesos psíquicos. No se puede dejar de tener en cuenta que el ser humano es una especie animal que ha surgido de un largo proceso evolutivo. De allí que muchas de sus características sean compartidas con otras especies, sobre todo con los llamados mamíferos superiores; y, por otra parte, también presente características novedosas, resultado precisamente de dicha evolución. Es en el contexto de estas semejanzas y diferencias respecto de las otras especies que la psicología también puede encontrar información muy valiosa para explicar las peculiaridades del comportamiento humano. Sobre todas estas cuestiones trabajaremos a lo largo de esta unidad denominada Bases biológicas del comportamiento humano . Comenzaremos analizando el proceso evolutivo que dio origen a la especie humana, prestando especial atención al último tramo durante el cual ocurrieron las transformaciones desarrolladas por los antiguos primates, hasta llegar al homo sapiens sapiens, es decir, una especie animal capaz de desarrollar una inteligencia simbólica, comunicarse a través de un lenguaje articulado, transformar la naturaleza, crear y transmitir formas culturales y de organización social. Seguidamente presentaremos una descripción esquemática del sistema nervioso: las características y el funcionamiento de sus células las neuronas , veremos las partes que lo componen y su relación con los diferentes procesos psíquicos y el comportamiento humano en general. Finalmente propondremos dos textos para comentar: uno que trata sobre los aspectos innatos y adquiridos de un tipo de comportamiento como es la agresividad, y otro que compara el comportamiento de los humanos y el del resto de las especies animales, especialmente en lo que concierne a su vida emocional.

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La mayor parte de este tiempo. ¿Entonces cuál es la diferencia entre un trozo de materia inerte e insensible y un organismo vivo? La diferencia no está en los elementos que los componen. cada célula aislada realizaba todas las funciones vitales. los primeros homínidos aparecieron hace entre 5 y 7 millones de años. hay que entender la vida como un estadio de combinación de los elementos químicos que permite la sensibilidad. las condiciones atmosféricas de la Tierra se modificaban a causa de la actividad de estos organismos. la reproducción y el intercambio de materia con el medio. el carbono. Los primeros organismos que debían ser extraordinariamente simples se fueron haciendo más complejos progresivamente hasta constituir las primeras células dotadas de núcleo. y la especie humana actual hace unos 100. Evolución de las especies y hominización [1] 1. Es el caso de la aparición del oxígeno atmosférico generado por la actividad de organismos unicelulares primitivos. de unos 3.500 millones de años (entre el 80 y el 90 % de la edad de la Tierra). Cuando. Tan sólo en los últimos 400 o 500 millones de años algunos organismos abandonaron la vida acuática y comenzaron a adaptarse a la tierra. el nitrógeno.1 El origen de la vida Las primera formas de vida se originaron hace unos 3. La vida constituye un grado de complejidad diferente a la de la materia inorgánica. la Tierra estuvo dominada por la presencia de reptiles. Con el paso del tiempo y a través del proceso evolutivo se ha llegado a formas vivas más complejas. La civilización actual tiene sólo unos cuantos miles de años. sino en su proporción y la manera como se combinan. las primeras formas de vida van ligadas a las condiciones ambientales y atmosféricas del planeta Tierra. Un efecto importante de la presencia de oxígeno en la atmósfera fue la aparición de una capa de ozono a gran altura. en los cuales cada célula o grupo de células se fue especializando en una función concreta. El camino desde la primera molécula orgánica con capacidad de reproducirse hasta el ser humano ha sido largo. Efectivamente. el oxígeno y el hidrógeno. 2 . aunque los más característicos de la materia viva son. probablemente se reprodujo rápidamente por el planeta. la mayor parte de organismos ha vivido en el agua. la cual protege la Tierra de las radiaciones ultravioletas del Sol.500 millones de años con la formación de los primeros micro-organismos de constitución simple. Después aparecieron los organismos pluricelulares. A medida que fueron surgiendo formas de materia viva. Durante este tiempo.000 años que existe. En un comienzo. a partir de sucesivas síntesis moleculares. ¿Pero cómo llegaron a formarse estos primeros seres vivos? ¿En qué consiste este fenómeno que denominamos vida? Los organismos vivos están constituidos por los mismos elementos químicos que integran toda la materia.1. Los mamíferos aparecieron hace aproximadamente 150 milllones de años. Estas condiciones no son nada extraordinarias y es probable que se hayan repetido en otros lugares del Universo. entre otros. apareció la primera forma de vida. Es el resultado natural y seguramente previsible de un proceso fisicoquímico de reestructuración molecular que tuvo lugar un millar de millones de años después de la formación de la Tierra. como por ejemplo las plantas con flores o los mamíferos.

Seguramente por esto la mayoría de seres vivos se reproducen sexualmente: la sexualidad fue el gran invento por medio del cual los organismos alcanzaron una mayor variedad genética y aumentaron las posibilidades de supervivencia. está determinada por el orden de los nucleótidos. la selección natural que actúa sobre esta variación intra-específica favorece los organismos más preparados para sobrevivir en las condiciones del medio. es decir. a través de una serie de transformaciones que sólo conocemos por los fósiles.1. ya presentaban. y así superaron los mecanismos de la evolución natural.2 Origen y evolución de los humanos. denominada. Así la variabilidad dentro de la especie es muy superior y. Hace entre 5 y 7 millones de años los primeros homínidos. las mutaciones y la selección natural son los mecanismos de la evolución. pues. Durante el período denominado Mioceno. Pronto se convirtieron en cazadores y se acostumbraron comer de todo. un retroceso de los bosques. Se trata de animales especialmente ingeniosos que han encontrado formas de adaptarse a los medios más diversos sin estar preparados biológicamente. donde estaban a merced de los depredadores. Los organismos sexuales tienen información genética de cada progenitor. la posición erecta les permitía ver de lejos y. incierto y abierto a controversias que en la actualidad están muy lejos de resolverse. El conocimiento sobre el origen y la evolución de los seres humanos es aún muy fragmentario. a grandes rasgos podríamos describir esta evolución de la siguiente manera: Los humanos provenimos de una rama de los primates que. lo cual evidencia que todos los seres vivos tienen el mismo origen. cambios en el código genético. desarrollaron las características biológicas del humano actual. la innovación fundamental que les distinguía de sus parientes más próximos: la postura erecta sobre las piernas o bipedestación. Aquellos primates. Un gran número de primates arborícolas tuvo que descender a tierra y vivir en zonas descubiertas. A la larga. que millones de años después incorporaron en su código genético la posición erecta o vertical. En efecto. El proceso de hominización Los organismos vivos son sistemas complejos que tienen la propiedad de reproducirse. cuando la mutación crea una desventaja en el organismo. Los caracteres y las propiedades de un organismo pasan a otro gracias a la información contenida en el ADN (ácido desoxirribonucleico) del núcleo de las células germinales. No obstante. Esta innovación fue 3 . que repercutirán en los caracteres del individuo sucesor. favorece el cambio genético y aumenta la posibilidad de individuos mejor adaptados. que son de cuatro tipos diferentes. Del conjunto de organismos vivos. lo cual representa una pequeñísima parte del tiempo que tardó la vida en desarrollarse en el planeta. tuvo lugar una gran sequía y. El ADN de todos los organismos vivos está integrado por cadenas muy largas de macromoléculas denominadas nucleótidos. Estos errores de copia causan cambios en el orden de los nucleótidos. código genético. se mantiene continua reproduciéndose en los sucesores. denominados australopitecus. liberar las manos para desarrollar otros trabajos. hace unos 15 millones de años. Resumiendo. aquellos que más nos interesan son los humanos. por tanto. de la mutación no favorable. Estas variaciones imprevistas se denominan mutaciones. En la transmisión del código genético hay de tanto en tanto algunas variaciones o errores de copia. La información contenida al ADN. causa la desaparición de éste y. Cuando una mutación provoca un cambio que favorece la adaptación del individuo a su medio. El medio natural es el que selecciona las mutaciones que favorecen al organismo. al caminar sobre las piernas. El proceso que enlaza los primeros primates con el homo sapiens-sapiens es de aproximadamente 70 millones de años. por tanto. son los que sobrevivieron en la línea de los humanos. de rebote.

capaces de fabricar todo tipo de utensilios. el Homo sapiens sapiens. el enderezamiento de la frente y una barbilla prominente. nuestro antepasados comenzaron a manipular profundamente el medio. el nacimiento de las 4 . Desde los gritos de los primeros homínidos hasta la diferenciación y especialización de los sonidos que es una característica del lenguaje articulado transcurrió un largo período de tiempo. Hace unos 100. el australopitecus gracilis. hasta entonces. las manos liberadas resultaron verdaderas piezas de precisión. Biológicamente. los homínidos nunca habían pisado. un cambio en la forma del cráneo. En Europa aparecieron hace aproximadamente 200. sin embargo. Éste es el humano que desarrolla un lenguaje abstracto como el nuestro. Conservaban algunos rasgos físicos primitivos. practica el culto a los muertos y es capaz de crear formas artísticas de gran belleza y expresividad. el Homo habilis. derivó hace unos 2 millones de años hacia el primer representante del género Homo.000 años. Evidentemente. conseguido hace unos 10. fabrica herramientas y utensilios muy especializados y con una gran precisión. pero desarrollaron una notable cultura (por ejemplo. hace aproximadamente 1. El origen del lenguaje no se puede establecer con exactitud. seguramente una rama de los australopitecus más primitivos. A partir de un cierto nivel cultural. fue el surgimiento del lenguaje. sin embargo.000 años aparece en África una nueva forma de Homo sapiens. ya que millones de años después en las especies descendentes. El Homo sapiens no tiene una antigüedad superior a los 400. al servicio de una mejor coordinación de la caza social. convive en sociedades de cazadores y pescadores muy estructurados. En este sentido. Estos cambios proporcionaron a los humanos la clave del crecimiento demográfico.000 años y son conocidos como Neandertales. tierras que. El paso decisivo en la hominización. ni mucho menos. por disponer de manera continuada de los recursos útiles para cubrir sus necesidades. desde sus orígenes africanos. Probablemente la técnica de cazar en grupo y el uso de herramientas apropiadas han sido determinantes para la supervivencia de los antepasados de los humanos. Los Homo sapiens sapiens desplazaron rápidamente a los neandertales y llegaron a América y Australia. La evolució del Homo habilis condujo a la aprición. Los Homo sapiens sapiens se diferencian de los precedentes por una reducción de las mandíbulas y los dientes. Se trat de la revolución neolítica. Éste se denomina así porque está asociado a la fabricación de herramientas de piedra que aplicaba a la caza social y a la actividad posterior de troceado de las presas capturadas. del bagaje cultural del hombre moderno.5 millones de años. era idéntico a nosotros.fundamental para la evolución de nuestra línea. el hombre del paleolítico superior no disponía. a la cual pertenecemos todos los humanos actuales. llevar a cabo actividades colectivas como por ejemplo. seguramente como un medio de comunicación progresivamente flexible. Al mismo tiempo. El hecho de concebir y realizar instrumentos que tienen una utilidad posterior. fueron los primeros en enterrar a los muertos). caracterizada por una progresiva sedentarización. El Homo erectus conocía la manera de encender fuego. la progresiva reducción de la mandíbula se acompañó de la expansión de la caja craneana y el desarrollo del cerebro. del Homo erectus que. se extendió por Asia y Europa. la caza social y conservar y transmitir el cúmulo cultural de sus habilidades presupone que el Homo habilis disponía de un cerebro muy complejo. conservarlo y utilizarlo. capaz de elaborar formas primitivas de pensamiento y de comunicación.000 años. el cultivo de plantas seleccionadas según su calidad y la domesticación de animales.

la imaginación.ciudades. Las neuronas encierran el secreto del funcionamiento del cerebro y. 5 . el comercio y el intercambio cultural. Bases fisiológicas: El sistema nervioso [2] 2. 2. la configuración de las manos. 3. basades en una intensa actitud cooperativa y en vínculos de tipo culturales. Del cuerpo celular o soma. el axón se divide en un determinado número de pequeñas ramificaciones que terminan en unos pequeños botones llamados terminaciones sinápticas. y también sabemos cómo funcionan algunos circuitos neuronales. estos son los rasgos fundamentales del proceso de hominización: 1. el razonamiento 4. de la naturaleza de la conciencia humana. El axón es un tubo estrecho que se extiende desde el soma y que transmite estos mensajes a otras neuronas (o a músculos y glándulas). que permite manipular y fabricar utensilios. la emoción y el pensamiento. Hemos sido capaces de crear una cultura muy rica y compleja.1 El tejido nervioso: la neurona La unidad básica del sistema nervioso es la neurona. que reciben los impulsos nerviosos de las neuronas adyacentes. de todo aquello que va asociado: la conciencia reflexiva. en consecuencia. glándulas y músculos. Resumiendo. Así surgieron las primeras grandes civilizaciones. una célula especializada que transmite mensajes o impulsos nerviosos a otras neuronas. pero esto no niega nuestro origen y nuestra condición de animales. que significa «árbol»). Los diferentes tipos de neuronas del sistema nervioso varían enormemente en tamaño y forma. En el extremo. sin embargo. pero todas tienen ciertas características comunes. la humanidad entra en los tiempos modernos. Con el neolítico. 2. No podemos olvidar. pero todavía queda mucho por descubrir sobre el funcionamiento de la memoria. salen unas proyecciones denominadas dendritas (de la palabra griega dendron. La aparición y el desarrollo del lenguaje y la inteligencia abstractiva y. La fabricación y el uso sistemático de herramientas. El desarrollo de formas de relación social específicamente humanas. la reducción de la mandíbula. el crecimiento de la capacidad del cráneo y el consiguiente desarrollo del cerebro. las cuales fueron usadas por el ser humano para su subsistencia. procesos todos ellos mucho más complejos. Las modificaciones corporales relacionadas con la configuración de la pelvis y las piernas para caminar. que somos productos de millones de años de evolución de la vida sobre la Tierra. por tanto. Conocemos el papel que cumplen en la transmisión de los impulsos nerviosos.

los ojos y la médula espinal. Cuando un grupo de cuerpos neuronales que se encuentra fuera del cerebro o de la médula espinal se llama ganglio. una sustancia química que se difunde a través del espacio sináptico y estimula a la siguiente neurona. y el espacio en sí se denomina espacio sináptico. provoca la secreción de un neurotransmisor. Las células de glía son más numerosas que las neuronas en una proporción de 9 a 1 y ocupan más de la mitad del volumen del cerebro.El botón terminal no toca la neurona adyacente. sino que hay un ligero espacio entre estos botones y el cuerpo celular o las dendritas de la neurona receptora. varían mucho en tamaño y forma. Las neuronas se clasifican en tres categorías. Cuando un impulso nervioso viaja a través del axón y llega a los botones terminales. Las interneuronas reciben las señales de las neuronas sensoriales y envían los impulsos a otras interneuronas o a las neuronas motoras. transmitiendo así el impulso de una neurona a otra. los músculos. Una neurona de la médula espinal puede tener un axón de 1 ó 2 metros de longitud. dependiendo de su función general. Las interneuronas se encuentran únicamente en el cerebro. En general. Un único nervio puede estar compuesto de axones tanto de neuronas sensoriales como motoras. el sistema nervioso cuenta con un gran número de células no neuronales. Las neuronas sensoriales transmiten los impulsos recibidos por los receptores al sistema nervioso central. y que están intercaladas entre -y a menudo alrededor. llamadas células de glía. Aunque las neuronas poseen estas características comunes. Además de las neuronas. un grupo de cuerpos neuronales recibe el nombre de núcleo. los cuerpos de las neuronas se agrupan en el sistema nervioso formando grupos. la piel y las articulaciones. los que detectan los cambios físicos o químicos y traducen estos hechos en impulsos que viajan a lo largo de las neuronas sensoriales. Los axones de muchas neuronas forman sinapsis en las dendritas y el cuerpo celular de una única neurona. Los receptores son células especializadas que se encuentran en los órganos sensoriales. una neurona cerebral puede cubrir tan sólo unas pocas milésimas de centímetro.las neuronas. Esta unión se denomina sinapsis. En el cerebro y en la médula espinal. Un nervio es un paquete de axones elongados que comprenden cientos o miles de neuronas. Las neuronas motoras generan señales originadas en el cerebro o la médula espinal que van a los músculos y a las glándulas. El nombre 6 . que vaya desde el final de la médula a los músculos del dedo gordo del pie.

en concreto. Normalmente. los más grandes suelen ser los más rápidos. el sistema inmune ataca y destruye las capas de mielina del organismo. Además. Obviamente.2 El impulso nervioso La información recorre la neurona en forma de un impulso nervioso llamado potencial de acción: un impulso electroquímico que viaja del cuerpo celular al extremo del axón. sugiere una de sus funciones. que mantiene a los jugadores hidratados a lo largo del juego. 2. el mantener a las neuronas en su sitio. las neuronas del prosencéfalo productoras de acetilcolina se degeneran y sintetizan menos neurotransmisor. La velocidad también depende de si el axón está cubierto de una capa de mielina. las células gliales actúan asistiendo a las neuronas en su función. derivado de la palabra griega «pegamento». un trastorno devastador que afecta a muchas personas mayores.3 Los neurotransmisores Se han identificado más de 70 neurotransmisores distintos. dejando pequeños espacios entre. La velocidad del potencial de acción en su viaje por el axón puede variar desde 3 a 300 kilómetros por hora. y seguramente se descubrirán más. Este neurotransmisor es un elemento clave en la enfermedad de Alzheimer. 2. 7 . nos centraremos en unos pocos que influyen en la conducta. Cuanta menos acetilcolina se produce. al igual que el entrenador de un equipo de fútbol. Estos pequeños espacios se llaman nódulos de Ranvier. La capa de mielina se presenta especialmente en las zonas donde la transmisión rápida del potencial de acción es crítica. parecen «mantener el orden» en el cerebro recogiendo y «empaquetando» los productos de desecho. Esta capa se compone de células gliales especializadas que envuelven al axón.de glía. ACETILCOLINA: La acetilcolina está presente en muchas sinapsis del sistema nervioso. proveen de nutrientes a las neuronas. una enfermedad cuyos síntomas aparecen entre los 16 y los 30 años. que juega un papel fundamental en la formación de nuevos recuerdos. En los pacientes con Alzheimer. De esta forma. dependiendo del diámetro del axón. En cambio. Cada potencial de acción es el resultado de movimientos de moléculas eléctricamente cargadas. provocando graves disfunciones motoras. dependiendo del tipo de molécula receptora que se encuentre en la membrana de la neurona postsináptica. más severas son las pérdidas de memoria. La acetilcolina está presente particularmente en un área del prosencéfalo llamada hipocampo. causando alteraciones en la memoria y en otras funciones cognitivas. como por ejemplo. En la esclerosis múltiple. y fagocitando las neuronas muertas y las sustancias extrañas. manteniendo así la capacidad de transmisión de impulsos de las neuronas. en los axones que estimulan los músculos esqueléticos. una tras otra. es excitadora pero también puede actuar como inhibidora. conocidas como iones. resulta imposible explicar todos los neurotransmisores del sistema nervioso en este capítulo.

Cualquier sustancia que provoque un aumento o disminución de la norepinefrina en el cerebro está relacionada con la excitación o depresión del estado de ánimo. y el sistema autónomo. El sistema nervioso central incluye todas las neuronas del cerebro y de la médula espinal. lo que deprime el ánimo de la persona. un fármaco que se receta normalmente para tratar la enfermedad de Parkinson. El sistema nervioso periférico se divide asimismo en el sistema somático. Los inhibidores de la reabsorción de serotonina son antidepresivos que aumentan los niveles de serotonina en el cerebro. Debido a este retardo. Por ejemplo. fármacos que se prescriben para tratar la depresión. 2. los músculos y la superficie corporal. es químicamente muy similar a la norepinefrina. ralentizando su reabsorción. Puesto que la serotonina también es importante para la regulación del sueño y el apetito. las neuronas receptoras se activan durante un periodo más largo de tiempo. Por el contrario. que lleva y trae mensajes de los receptores sensoriales. A1 igual que la norepinefrina. la serotonina juega un papel fundamental en la regulación del estado de ánimo. también una monoamina.NOREPINEFRINA: La norepinefrina es un neurotransmisor del tipo de las monoaminas. La cocaína y las anfetaminas prolongan la acción de la norepinefrina. SEROTONINA: La serotonina es otra monoamina. y actualmente se está investigando el papel de la dopamina en el desarrollo de las adicciones. bloqueando su reabsorción en las neuronas. como la clorpromazina o la clozapina. Por el contrario. son inhibidores de la reabsorción de serotonina. Es producida en su mayor parte por neuronas del troncoencéfalo. DOPAMINA: La dopamina. el litio aumenta la reabsorción de la norepinefrina. La existencia de demasiada dopamina en determinadas regiones cerebrales puede causar esquizofrenia. también se utiliza en el tratamiento de la bulimia. se han asociado unos bajos niveles de serotonina con sentimientos depresivos. la L-dopa. El Prozac. aumenta los niveles de dopamina en el cerebro. que se comunica con los órganos internos y las glándulas. lo que produce los efectos psicoestimulantes de estas sustancias. El sistema nervioso periférico está constituido por los nervios que conectan el cerebro y la médula espinal con las demás partes del cuerpo. y una cantidad insuficiente en otras áreas puede degenerar en la enfermedad de Parkinson. 8 .4 Organización del sistema nervioso Todas las partes del sistema nervioso están interrelacionadas pero tradicionalmente se considera dividido en dos partes fundamentales. La liberación de dopamina en ciertas áreas del cerebro produce intensas sensaciones de placer. que es un trastorno alimentario. bloquean los receptores de la dopamina. Los fármacos utilizados para tratar la esquizofrenia. Zoloft y Paxil.

regulando procesos como la respiración. a través de las neuronas sensoriales. Un ejemplo de ello es el reflejo de la rótula. en donde las vértebras de la espina dorsal las protegen.Los nervios sensoriales del sistema somático transmiten información sobre la estimulación externa de la piel. el movimiento de extensión quedará exagerado. Por ejemplo. y si imaginamos que la rodilla no puede moverse justo antes de que el médico golpee el tendón. las neuronas sensoriales hacen sinapsis directamente con las neuronas motoras. es posible inhibir el reflejo. están controlados por estos nervios. también puede verse afectada por mensajes de centros nerviosos superiores. se puede considerar el cerebro humano como configurado en tres capas concéntricas: (1) el núcleo central. La médula espinal es extremadamente compacta. haciendo que éste se contraiga y que la pierna se extienda. el ritmo cardiaco y la digestión. en donde inician la acción. Los nervios del sistema autónomo van y vienen de los órganos internos. los músculos insertados en él se estiran. tan sólo tiene el diámetro del dedo meñique. Éstas transmiten entonces impulsos de vuelta al mismo músculo. muy importantes para la supervivencia (2) el sistema límbico. así como los ajustes involuntarios de la postura y el equilibrio. que regula nuestros procesos intelectuales superiores. Así es como nos enteramos del dolor. Allí. que regula nuestras acciones más primitivas. si apretamos las manos justo antes de recibir el golpe en la rodilla. 9 . El sistema autónomo y su papel primordial en la emoción se verán más adelante en este capítulo. una señal se transmite desde las células sensoriales del músculo. músculos y articulaciones al sistema nervioso central. Los nervios motores del sistema somático llevan impulsos desde el sistema nervioso central a los músculos. Aunque esta respuesta pueda darse únicamente en la médula espinal sin necesidad de recibir ningún input del cerebro. Al golpear el tendón de la rodilla. La mayoría de las fibras nerviosas que conectan las distintas partes del cuerpo con el cerebro se unen en la médula espinal. Todos los músculos que movemos voluntariamente. Utilizaremos el marco organizativo de MacLean para explicar las estructuras del cerebro y sus respectivas funciones. ORGANIZACIÓN DEL CEREBRO Según MacLean. y llega a la médula espinal. Algunos de los reflejos estímulo-respuesta más sencillos se ejecutan en el nivel de la médula espinal. que controla nuestras emociones y (3) el cerebro. la presión y los cambios de temperatura.

Cada hemisferio está dividido en cuatro lóbulos frontal. así como algunas acciones «primitivas» que están bajo control voluntario como la respiración. huyen y se reproducen mediante conductas estereotipadas. El resto de la corteza. El sistema límbico también participa en la conducta emocional. c) El cerebro está más desarrollado en los humanos que en cualquier otro organismo. el sistema límbico parece inhibir algunos de estos patrones instintivos y permite al organismo ser más flexible y adaptarse mejor a los cambios del entorno. Describir el cerebro en términos de tres estructuras concéntricas el núcleo central. La amígdala. el pensamiento y el lenguaje. La capa externa del cerebro. de la palabra latina que significa «corteza». El cerebro está compuesto de dos hemisferios. una estructura con forma almendrada en el interior del cerebro. se denomina corteza cerebral (o simplemente cortex). está formado mayoritariamente por axones mielinizados y tiene un aspecto blanco (también llamada substancia blanca). Por ejemplo. parietal. Los humanos que sufren este tipo de lesiones no reconocen las expresiones faciales de temor y son incapaces de aprender nuevas respuestas al miedo. el sueño. Controla los actos involuntarios como la tos o el estornudo. como los peces o los reptiles. tales como el miedo. Así. consiste en áreas de asociación. pero deben trabajar en combinación para obtener la mayor eficacia. la regulación de la temperatura y la conducta sexual. Son más bien el análogo de una red de ordenadores interrelacionados. o los movimientos de las partes del cuerpo. que están conectados entre sí por medio del cuerpo calloso. nos referimos a los hemisferios derecho e izquierdo. Los animales que poseen un sistema límbico rudimentario. Estas áreas ocupan la mayor parte de la corteza en los humanos y participan en la memoria. el hipotálamo y la formación reticular. amplias regiones de la corteza cerebral que desempeñan diversas funciones. resulta esencial en las emociones. Las respuestas motoras. que no es ni sensorial ni motora. 10 . con una profunda división entre ellos que va de delante a atrás. b) El sistema límbico se encuentra alrededor del núcleo central del cerebro e íntimamente interconectado con el hipotálamo. el tálamo. se controlan por una de las áreas del cortex. de ahí el término substancia gris. occipital y temporal . En los mamíferos. La corteza de un cerebro preservado es gris porque está constituida en su mayor parte por cuerpos neuronales y fibras sin mielina. Es una serie de estructuras que parecen imponer controles adicionales sobre algunas de las conductas instintivas reguladas por el hipotálamo y el tronco encefálico. el cerebelo. se alimentan. los monos con lesión en la amígdala demuestran una marcada reducción del miedo. Cada uno de los sistemas sensoriales envía información a áreas específicas de la corteza. Cada una tiene unas funciones especializadas. El interior del cerebro. por debajo de la corteza.a) El núcleo central o tronco encefálico está compuesto por cinco estructuras: el bulbo raquídeo. atacan. derecho e izquierdo. Son básicamente simétricos. el vómito. el apetito y la sed. el sistema límbico y el cerebro no significa que estas estructuras sean independientes.

Estos músculos se denominan «lisos» porque ése es su aspecto bajo un microscopio. un ritmo cardiaco y una respiración lentos. tienen un aspecto estriado. requieren mucha menos energía que la frecuencia 11 . El sistema nervioso simpático se activa normalmente durante los momentos intensos de alerta. Por ejemplo. estimula el flujo de saliva y disminuye el ritmo cardiaco. el efecto contrario. en cada caso. y se mantienen incluso cuando el sujeto está dormido o inconsciente. La rama simpática tiende a actuar como una unidad. por el contrario. antagonistas. participa en la digestión y.SISTEMA NERVIOSO AUTÓNOMO El sistema nervioso periférico se divide en dos: el sistema somático y el sistema autónomo. todo ello de forma simultánea. También activa ciertas glándulas endocrinas para segregar hormonas que aumenten aún más el nivel de alerta. el sistema parasimpático contrae la pupila del ojo. el sistema simpático tiene. por lo general.) El sistema nervioso autónomo toma su nombre del hecho de que muchas de las actividades que controla. El sistema autónomo controla las glándulas y los músculos lisos. mantiene las funciones que preservan y protegen los recursos corporales. El sistema somático controla los músculos esqueléticos y recibe información de la piel. son autónomas o autorreguladas. cuyas acciones son. Por ejemplo. la simpática y la parasimpática. En oposición al sistema simpático. En un momento de excitación emocional. (Los músculos esqueléticos. los músculos y de varios receptores sensoriales. y el sistema nervioso parasimpático que se asocia con el resto de las actividades. incluyendo el corazón. cierra las arterias de la piel y de los órganos de la digestión y produce transpiración. la rama parasimpática tiende a actuar sobre un órgano cada vez. los vasos sanguíneos y las paredes del estómago y los intestinos. El sistema nervioso autónomo se divide en dos ramas. aumenta la frecuencia cardiaca. Es dominante durante los periodos de inactividad. El equilibrio entre ambos sistemas mantiene el estado normal del organismo (entre la excitación extrema y la placidez vegetativa). como la digestión y la circulación. dilata las arterias de los músculos esqueléticos y del corazón. en general. mantenidos por el sistema nervioso parasimpático.

cardiaca rápida y la respiración agitada. hay algunas excepciones. El sistema simpático es dominante durante episodios de temor y excitación. que son consecuencia de la activación del sistema nervioso simpático. 12 . por ejemplo. Otro ejemplo es el acto sexual completo en el varón. seguido de la eyaculación (simpático). pero una respuesta parasimpática al temor muy común es una descarga involuntaria de la vejiga o del intestino. que requiere la erección (parasimpático). A pesar de que ambos sistemas suelen ser antagonistas.

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