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Leticia Wierzchowski

LA CASA DE LAS SIETE MUJERES

Esta historia es para ti, Marcelo; todas las historias de amor son para ti... Y es para Joo, pues l la escribi conmigo durante las largas tardes en que tambin se forj.

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Aprendieron los caminos de las estrellas, los hbitos del aire y del pjaro, las profecas de las nubes del Sur y de la luna con un cerco. Fueron pastores de la hacienda brava, firmes en el caballo del desierto que haban domado esa maana, enlazadores, marcadores, troperos, capataces, hombres de la partida policial, alguna vez matreros; alguno, el escuchado, fue el payador. Cantaba sin premura, porque el alba tarda en clarear, y no alzaba la voz. [...] Ciertamente no fueron aventureros, pero un arreo los llevaba muy lejos y ms lejos las guerras. [...] No murieron por esa cosa abstracta, la patria, sino por un patrn casual, una ira o por la invitacin de un peligro. Su ceniza est perdida en remotas regiones del Continente, en repblicas de cuya historia nada supieron, en campos de batalla, hoy famosos. Hilario Ascasubi los vio cantando y combatiendo. Vivieron su destino como en un sueo, sin saber quines eran o qu eran. Tal vez lo mismo nos ocurre a nosotros.

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JORGE LUIS BORGES Los gauchos, sombra

Elogio

de

la

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NDICE PRLOGO Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found PRIMERA PARTE: 1835 Error: Reference source not found Captulo 1 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 2 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 3 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found SEGUNDA PARTE: 1836 Error: Reference source not found Captulo 4 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 5 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 6 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found

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Captulo 7 Error: Reference source not found TERCERA PARTE: 1837 Error: Reference source not found Captulo 8 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 9 Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 10Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found CUARTA PARTE: 1838 Error: Reference source not found Captulo 11Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 12Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 13Error: Reference source not found QUINTA PARTE: 1839 Error: Reference source not found Captulo 14Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 15Error: Reference source
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not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 16Error: Reference source not found SEXTA PARTE: 1840 Error: Reference source not found Captulo 17Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 18Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 19Error: Reference source not found SEPTIMA PARTE: 1841 Error: Reference source not found Captulo 20Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 21Error: Reference source not found OCTAVA PARTE: 1842 Error: Reference source not found Captulo 22Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 23Error: Reference source not found

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NOVENA PARTE: 1843Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 24Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found Captulo 25Error: Reference source not found DCIMA PARTE: 1844 Error: Reference source not found Captulo 26Error: Reference source not found Cuadernos de Manuela Error: Reference source not found UNDCIMA PARTE: 1845 Error: Reference source not found Captulo 27Error: Reference source not found EPLOGO not found Error: Reference source

RESEA BIBLIOGRFICA Error: Reference source not found

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PRLOGO El da 19 de septiembre de 1835 estalla la Revolucin Farroupilha en el Continente de So Pedro do Rio Grande. Los revolucionarios exigen la deposicin inmediata del presidente de la provincia, Fernandes Braga, y una nueva poltica para el charqui la cecina nacional, que vena siendo tasado por el gobierno, al mismo tiempo que se reduca la tarifa de importacin del producto. El ejrcito farroupilha, o de los harapientos, liderado por Bento Gonalves da Silva, expulsa a las tropas legalistas y entra en la ciudad de Porto Alegre el da 21 de septiembre. La larga guerra empieza en la pampa. Antes de partir al frente de sus ejrcitos, Bento Gonalves manda reunir a las mujeres de la familia en una estancia a orillas del ro Camaqu, la Estncia da Barra. Un lugar protegido, de difcil acceso. Es all donde las siete mujeres y los cuatro hijos pequeos de Bento Gonalves deben esperar el desenlace de la Gran Revolucin.

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Cuadernos de Manuela El ao de 1835 no prometa traer en su estela luminosa de cometa todos los sortilegios, amores y desgracias que finalmente nos trajo. Cuando son la decimosegunda campanada del reloj de la sala de nuestra casa, cortando la noche fresca y estrellada como un cuchillo que penetra en la carne tierna y blanda de un animalillo indefenso, nada en el mundo pareci transformar ni su color ni su esencia, ni los muebles de la casa perdieron sus contornos rgidos y pesados, ni mi padre supo decir ms palabras que las que siempre deca, desde su sitio, a la cabecera de la mesa, mirndonos a todos con sus profundos ojos negros, que haca mucho tiempo ya que haban perdido su fuerza, su luz y su existencia de ojos de hombre de la pampa gaucha, que saban calcular la sed de la tierra y la lluvia escondida en las nubes. Cuando el reloj dej de sonar, la voz de mi padre se hizo or: Que Dios bendiga este nuevo ao que la vida nos trae, y que en esta casa no falte salud, alimento o fe. Todos respondimos Amn, levantando bien alto nuestras copas, y en ello no hubo nada que pudiese alterar el curso de los acontecimientos que tan tristemente regan nuestros das en aquel tiempo. Mi madre, con su vestido de encaje, el cabello recogido en la nuca, guapa y correcta como era siempre, empez a servir a la familia los manjares de la cena, seguida de cerca por las criadas. Y pocos segundos despus, cuando del reloj no se oa ms que un suspiro, un lamento, todo en nuestra casa recobr el antiguo e inquebrantable orden. Risas y
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ponches. La mesa iluminada por los ricos candelabros estaba llena de platos exquisitos y repleta de familiares: mis dos hermanas; Antonio, mi hermano mayor; mi padre; mi madre; doa Ana, mi ta, acompaada de su marido y de sus dos hijos bulliciosos y alegres; mi to, Bento Gonalves; su mujer, Caetana, de lindos ojos verdes; la prima Perpetua y mis tres primos mayores: Bento hijo, Caetano y, frente a m, mirndome de reojo de vez en cuando, con los mismos ojos pequeos y ardientes del padre, Joaquim, con quien me haban prometido de nia. Su proximidad me causaba un ligero temblor en las manos, temor que yo consegua disimular con cierta elegancia, cogiendo con fuerza los pesados cubiertos de plata que mi madre pona los das de fiesta. Los hijos pequeos de mi to Bento y de su esposa estaban dentro, con las negras y las amas; probablemente ya dorman, pues esas cosas de esperar el Ao Nuevo no eran para los que todava llevaban paales. Fue exactamente as como recibimos a 1835. En el aire, haca ya algn tiempo, haba un ligero rumor de insatisfaccin, quejas contra el Regente, reuniones misteriosas que a veces se celebraban en el despacho de mi padre, en secreto, y otras veces lo arrancaban de nuestra casa durante largas tardes y madrugadas. Sin embargo, como he dicho, en aquella noche templada y suave de principios de enero, ni la menor sombra pareca turbar los ojos de ninguno de los congregados alrededor de aquella mesa. Joaquim, que haba venido de Rio junto con sus hermanos para visitar a la familia, me lanzaba largas miradas, como dicindome que no olvidase que era suya, que el tiempo que l haba pasado en la capital se haba portado bien conmigo. Yo vea en sus retinas
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negras un brillo de satisfaccin: la prima que le perteneca era bella, la vida era bella, ramos todos jvenes, y Rio Grande era una tierra rica, de la que nuestras familias eran sus seoras. Alejados de m, to Bento y mi padre, hombretones de voz estruendosa y vasta alma, rean y beban a placer. Las mujeres estaban ocupadas en asuntos menores, sus anhelos, nada insignificantes en importancia, pues de esa delicada naturaleza femenina estn hechas las familias y, por consiguiente, la vida. Hablaban de los hijos, del calor del verano, de los partos recientes; tenan un ojo puesto en las conversaciones, las risas dulces, la alegra; y el otro lo tenan clavado en sus hombres, pues todo aquello que les faltase, de comer o de beber, del cuerpo o del alma, ellas se lo proporcionaban. Y as segua la noche, estrellada y tranquila. La prima Perpetua y mis hermanas no se cansaban de hablar de bailes, de paseos en coche, de los mozos de Pelotas y de Porto Alegre. Las viandas dieron paso a los postres, el dulce de ambrosa brillaba como el oro en su recipiente de cristal; la comilona segua su ritmo y su curso, y el ponche se beba a sorbos para ahuyentar el calor de las conversaciones y de los anhelos. El ao de 1835 estaba entre nosotros como un alma, y el dobladillo de su saya blanca me acariciaba la cara como una brisa; 1835, con sus promesas y con todo el miedo y la angustia de sus das que todava estaban forjndose en el taller de la vida. Ninguno de los presentes vio siquiera su rostro u oy su voz de misterios, apagada por el constante ruido de los cubiertos y de las risas. Slo yo, sentada en mi silla, erguida, ms silenciosa que de costumbre, nicamente yo, la ms joven de las mujeres en torno a aquella mesa, pude vislumbrar
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algo de lo que nos aguardaba. Frente a m, Joaquim sonrea, contaba alguna ancdota de Ro de Janeiro con su voz alegre de hombre joven. Bajo la niebla de mis ojos, apenas poda distinguirlo. Vea, eso s, agarrado al mstil de un navio, a otro hombre no tan joven, de pelo muy rubio, no negro como el de mi primo, y de dulces ojos. Y vea las olas; el agua salada me oprima la garganta, ahogndome de miedo. Y vea sangre, un mar de sangre, y el fro y cortante minuano empez a soplar slo para mis odos. El rostro del nuevo ao, plido y femenino, extendi entonces su mano de largos dedos. Pude orlo decir que fuese al porche, a ver el cielo. Ests muy seria, Manuela. La voz de mi hermana Rosario alej de mis odos el soplo cruel del viento de invierno. No es nada dije yo, sonriendo dbilmente. Y abandon la mesa haciendo una discreta reverencia, a la que Joaquim respondi con una amplia sonrisa tan pura que las lgrimas asomaron a mis ojos. Me deslic hasta el porche, desde donde poda contemplar la noche serena, el cielo estrellado y limpio que se abra sobre todo, campo y casa, derramando sobre el mundo una luz mortecina y lunar. Desde donde estaba, todava poda or el vocero de los de dentro, sus risas alegres, sus frases distendidas y despreocupadas; no se hablaba ni de ganado ni de charqui, pues era noche de fiesta. Cmo pueden no darse cuenta?, pens con toda la fuerza de mi alma. Y, sin embargo, el campo que tena ante m, hmedo por el relente y florido aqu y all, pareca ser el mismo de todos los aos. Y fue entonces cuando vi descender del oriente la estrella que iba dejando una estela de fuego rojo. Y no era el boitat, esa serpiente flamgera, que viniese a
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buscar mis asombrados ojos; era sangre, sangre tibia y viva que tea el cielo de Rio Grande, sangre espesa y joven, de sueos y de coraje. Un gusto amargo me inund la boca y tuve miedo de morir all, de pie en aquel porche, durante los primeros minutos del nuevo ao. Dentro de la casa, la fiesta prosegua alegre. Eran quince personas en torno a la mesa y ninguna de ellas vio lo que yo vi. Fue por eso por lo que, desde esa primera noche, yo ya lo saba todo. La estrella de sangre me revel ese terrible secreto. El ao de 1835 abra sus alas, ay de nosotros!, ay de Rio Grande! Y yo, predestinada a tanto amor y a tanto sufrimiento. Pero la vida tena sus misterios y sus sorpresas: ninguno de los que estbamos en aquella casa volvera a ser el mismo de antes, nunca ms sonaran las risas tan triviales y tan candidas, ni todas aquellas voces reunidas en la misma sala, nunca ms. Del mismo sueo que se viva, tambin se poda morir. Se me ocurri aquella noche, en un sobresalto, como un pjaro negro que se posa en una ventana, trayendo su inocencia y sus augurios. Muchas otras veces, en los largos aos que siguieron, tuve oportunidad de recordar esa extraa frase que volv a or otra vez, algn tiempo ms tarde, de la adorada voz de mi Giuseppe, y que repeta lo que yo misma haba dicho ya al ver un atisbo del futuro... Tal vez fuese exactamente aquella noche cuando todo comenz. MANUELA.

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PRIMERA PARTE: 1835

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Captulo 1 La Estncia da Barra era propiedad de doa Ana Joaquina da Silva Santos y de su esposo, el seor Paulo, quien la noche del 18 de septiembre se haba unido, junto con sus dos hijos, Pedro y Jos, a las tropas del coronel Bento Gonalves da Silva. La Estncia da Barra estaba en la ribera del arroyo Grande, en las mrgenes del Camaqu, a unas catorce leguas de la Estncia do Brejo, sta, propiedad de doa Antnia, la hermana mayor de Bento y doa Ana. La Estncia do Brejo tambin estaba situada en las mrgenes del ro Camaqu y posea un inmenso naranjal, famoso entre todos los nios de la familia Silva. La maana del da siguiente, 19 de septiembre, en la Estncia da Barra, bajo un cielo muy azul y apacible en el que, aqu y all, descansaban finsimas nubes de encaje blanco, formando un conjunto tan delicado como el de una rica mantelera bordada por hbiles dedos y extendida sobre arboledas, ros, embalses, bueyes y caseros, haba una gran actividad. Aquella misma tarde, iban a llegar para una larga Estncia las siete mujeres de la familia, cargadas con un voluminoso equipaje, sus negras de confianza, criadas y amas de cra, ya que con ellas iban, formando un alegre alboroto, los cuatro hijos pequeos de Bento Gonalves y Caetana, entre los que se encontraba Ana Joaquina, la ms pequeita de todos, que iba a cumplir su primer ao por aquellos das y que an mamaba de la teta de la negra Xica. La maana de aquel da, doa Antnia, que haba recibido por medio de un mensajero la noticia de la llegada de sus parientes y que tambin tena conocimiento de los planes de su muy amado y
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estimado hermano, que marchaba para tomar la ciudad de Porto Alegre, se levant ms temprano que de costumbre y fue hasta la Estncia vecina para dar las rdenes oportunas a doa Rosa, la guardesa, y mandar que preparasen lo necesario de comer y de beber. Probablemente, Ana, Maria Manuela y Caetana, ms las cuatro muchachas y los pequeos, que venan de Pelotas, adems de las angustias que con certeza atormentaban su alma, llegaran a casa muertos de hambre, habida cuenta de que los jvenes y los nios tienen siempre mucho apetito, al contrario de la gente ya mayor, como ella misma, a quien le bastaba con un buen plato de sopa y un asado a la hora de la cena. Doa Antnia contaba, aquel ao de 1835, su cuadragsima novena primavera. Era tan slo tres aos mayor que su hermano Bento y, como l, tena tambin esa consistencia firme de carnes, los mismos ojos negros, despiertos y dulces, la misma voz afectada, e idntica capacidad de rejuvenecimiento. Era una mujer alta y delgada, de tez lisa todava y cabello negro, siempre recogido en el mismo moo con tres horquillas; vesta siempre con tonos discretos, pero sus prendas eran camperas: nunca le haba gustado la ciudad, por lo que haba vivido siempre en su Estncia, con sus caballos, sus frutales y sus pjaros, desde que se qued viuda de Joaquim Ferreira, el hombre a quien haba amado con toda su alma, abogado, y que muri en el acto al caer de la montura, en una carrera de caballos. Doa Antnia tena entonces veintisiete aos y ningn hijo, y as continu la vida entera. De Pelotas, adonde fue a vivir despus de la boda, volvi a la Estncia do Brejo y all se qued a pasar los aos. De los hijos que no haba parido, casi no senta falta: tena ms de doce sobrinos y con eso le bastaba. Mientras la pequea carreta iba recorriendo las millas necesarias bajo el agradable sol de septiembre, doa Antnia senta una cierta felicidad en su pecho:
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llegaban las dos hermanas y la cuada, y tambin las sobrinas y los pequeos, tendra buena compaa durante una temporada, o por el tiempo que durase la guerra. Guerra, esa palabra tuvo la fuerza suficiente para provocarle un largo escalofro. El hermano empezaba una guerra contra el Imperio, contra la tirana del Imperio, contra los altos precios del charqui y el impuesto de la sal. Bento empezaba una guerra contra un rey, y eso la llenaba de angustia y de orgullo. Haba recibido su carta aquel mismo da, al alba, y la haba ledo mientras sorba su mate. Tanto la hierba como las palabras del hermano le haban dejado un gusto amargo y un calor suave en el cuerpo. Y entonces, mientras mandaba servir el mate para el portador de la nota, un gaucho callado y de largos bigotes que la miraba con el respeto debido a la hermana de un coronel, haba cogido su pluma y escrito: Que Dios y la Libertad te acompaen, hermano mo. Puedes dejar a Caetana y a las dems a mi cuidado y a los de Ana. La Estncia do Brejo y mis braceros estn a tu entera disposicin. Tuya, Antnia. Despus de eso, recobr cierta paz. Bento haba nacido para la guerra. Y ella, como las dems, saba esperar con paciencia. Bento haba pasado la mayor parte de su vida en guerras y siempre haba regresado de ellas. No era un hombre hecho para morir, como su pobre Joaquim. Doa Rosa era una mestiza de edad indefinida, carnes enjutas y sonrisa cordial. Trabajaba para los Gonalves da Silva desde que haba empezado a andar, como antes su madre, y all en aquellas tierras a orillas del Camaqu haba pasado los ltimos treinta aos de su vida, amasando pan, removiendo la tina del membrillo, la tina del dulce de melocotn, o del dulce de calabaza, velando por la casa de la Estncia, por los
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jardines, por los animales del patio, por los empleados y por los negros de dentro. Era ella quien se cuidaba de la cocina y de las habitaciones, era ella quien conoca los gustos de doa Ana y de los nios, la manera de cebar el mate para el seor Paulo, los condimentos de las comidas que el seor Bento ms apreciaba a su llegada, de camino a alguno de aquellos torneos con caballos o para visitar a la familia de la hermana. Cuando doa Antnia apareci, todava muy temprano, con la noticia de la llegada de la familia, doa Rosa no se alter, todo estaba dispuesto: todos los cuartos limpios; las cinco habitaciones destinadas a las visitas, con sbanas blancas todava con olor a lavanda; las cortinas descorridas para dejar entrar el sol de la primavera en las piezas, que todava rezumaban la humedad del invierno; las jarras con agua fresca y limpia reposaban sobre cada cmoda. La habitacin de la seora tambin estaba a su gusto, pues doa Rosa tena siempre presente que el dueo de la casa poda aparecer en cualquier momento, y doa Ana senta una gran satisfaccin con la llegada de la primavera a la Estncia, con el perfume de los jazmines y de las madreselvas, con el canto de los chotacabras que rasgaba el cielo de las noches estrelladas. Son trece los que llegan, contando a las tres negras, doa Rosa. Hgales sitio a ellas tambin en el cuarto grande del patio junto con las dems de la casa. Antnia pens si no faltara nadie, repasando mentalmente la lista que Bento le haba hecho tan gentilmente para que no la cogiesen desprevenida, y dijo: Con ellos llega tambin Terncio, pero no s si se queda o vuelve a las tierras de Bento. Ah, y estn los pequeos. Hace falta una habitacin para los dos nios de Caetana y otra para las nias pequeas. Creo que la negra Xica se queda con ellas por la noche, ocpate tambin de eso. Doa Rosa asinti tranquilamente. A una llamada
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suya, aparecieron Viriata y Beata que estaban en la cocina. Doa Rosa les dio algunas instrucciones: que arreglasen las habitaciones de los pequeos y pusiesen las dos cunas que estaban en el trastero en otro cuarto para las nias de doa Caetana. Y que mandasen a Z Pedra a cortar ms lea: las noches todava eran muy fras all y necesitaban calentar toda la casa. Doa Antnia consider que todo estaba ya resuelto y dijo despus: Voy al porche de delante. No tardarn en llegar y quiero recibirlas. Manda a alguien que me lleve un mate. Sali a paso rpido adentrndose en el pasillo de la cocina. Conoca bien aquella casa, desde muchachita; todo all era un poco suyo tambin. Doa Rosa sali para terminar sus quehaceres, no sin antes indicar a Viriata que llevase el mate a la seora. Y mandarle que hiciese ms alubias, ms arroz, ms mandioca. Tambin tenan que poner otro asado en el horno. Ya pasaba del medioda cuando la pequea procesin de carretas apareci en la puerta del cercado de la Estncia. Era un da claro y sin nubes, y el cielo, de un azul muy puro, pareca ensanchar todava ms el paisaje sin fin. Soplaba una brisa fresca que vena del ro. Doa Antnia,desde su silla en el porche, reconoci la figura de Terncio a caballo, a quien, con certeza, Bento haba mandado para proteger a las mujeres. No es que hubiese agitacin en la pampa, pues no se haba pasado de un suspiro, un temblor, un tema para las ruedas de mate, para que las chismosas murmurasen con los ojos desorbitados. De Porto Alegre, aquella maana del 20 de septiembre, no haba llegado ninguna noticia, ya fuese buena o mala. Pero Terncio, fuerte e impvido, de rostro hurao protegido por el sombrero de barboquejo, espuelas de plata regalo de
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Bento reluciendo al sol de la primavera, vena guiando el pequeo convoy, y fue l mismo quien salt del caballo para abrir la portilla, antes de que uno de los braceros tuviese tiempo de hacerlo. Doa Antnia se qued esperando sin levantarse: todava tenan un buen trecho hasta llegar a la casa, pero ya se senta feliz de volver a ver a sus hermanas y cuada, a sus sobrinas y sobrinos. De los muchachos, ni rastro. Seguramente, deban de haber ido con los otros a la ciudad; la sangre aventurera corra por sus venas: era imposible que se quedasen en casa mientras estaban ocurriendo tantas cosas ante sus barbas todava tan incipientes. Los hijos de Caetana, los tres mayores, estaban en Ro de Janeiro, cerca del Imperio. Doa Antnia tena la certeza de que si la guerra era algo seguro, Bento, Joaquim y Caetano volveran a Rio Grande. Vio la primera carreta, conducida por un negro, subiendo el pequeo camino de tierra; en ella iban doa Ana, vestida de azul, muy erguida, y Caetana, con una de las hijas en el regazo... deba de ser Maria Anglica, la mayorcita. Caetana, incluso de lejos, con sus negros cabellos brillando al sol, era una mujer muy bella. Las acompaaba la negra Xica, que llevaba en brazos a Ana Joaquina, un fardito rosado, de bracitos cortos y rollizos. Sonri, saludndoles. La mano enguantada de doa Ana se alz en el aire, alegre, inquieta. Caetana salud con ms recato. Doa Antnia la conoca muy bien; en un momento as, con toda seguridad, deba de estar pensando en Bento, en el valor de Bento, desafiando las espadas, las carabinas y las dagas, conduciendo a sus hombres y sus sueos. S, Caetana deba de estar abatida, y encima con las preocupaciones cotidianas que dan los hijos. Pero amar a Bento era convivir con ese sino, y Caetana siempre lo haba sabido. En la segunda carreta iban Maria Manuela y su hija
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Manuela, que haba crecido mucho desde el otoo y ya estaba hecha una moza, lozana y muy bonita; Milu, la criada de doa Ana, y los dos hijos de Caetana, Leo y Marco Antnio, que ya iban sealando con el dedo a un lado y a otro, con esas ganas locas que tienen los nios de salir corriendo y subirse a los rboles. Doa Antnia pudo ver que Maria Manuela intentaba calmarlos sin mucho xito, mientras la negra Milu rea con su risa de dientes muy blancos, y su oscura cara negra contrastaba con el pauelo amarillo que le cea el pelo encrespado. Maria Manuela la reconoci y la salud, y doa Antnia levant el brazo bien alto y devolvi largamente el saludo a su hermana menor. Al final, iban las dems sobrinas, charlando ajenas a todo. Doa Antnia record su propia juventud al verlas, pajarillos alegres, brincando y riendo en su carreta. Perptua, Rosrio y Mariana, las tres primas, iban entretenidas conversando desde que haban salido de Pelotas, mientras un chiquillo negro, impvido, guiaba el par de caballos rumbo a la casa. Doa Antnia saba que Manuela, la ms joven, prefera ir con la madre en la otra carreta, sumida en sus silencios. Doa Antnia senta una gran simpata por la bonita Manuela, pues ella misma tambin haba sido una joven de largos pensamientos, callada y misteriosa. La hija de Bento y Caetana, Perptua, que haba heredado el nombre de la abuela materna, estaba hecha de otra pasta, como las otras hijas de Maria Manuela que, ajenas a todo, ni siquiera haban saludado a la ta en el porche. La conversacin deba de ser animada y, con certeza, estaran hablando de fiestas y de muchachos. nicamente Zefina, la criada de Caetana, iba callada al lado de las seoritas, medio acurrucada en un rincn de la carreta, mirndolo todo con ojos vidos. A una seal de Terncio, las tres carretas pararon frente a la gran casa blanca de ventanas azules y cortinas de terciopelo gris. Doa Antnia baj los cinco
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escalones del porche y fue a recibir a las hermanas y a la cuada. Dos carretas cargadas de maletas y paquetes rodearon la casa y fueron hasta la parte trasera. Terncio las sigui para ordenar que descargasen el equipaje de las seoras. Sed bienvenidas dijo doa Antnia, y abraz a doa Ana. Tienes muy buen aspecto aadi sonriendo. Espero que tu casa est a tu gusto. Yo misma he venido hoy temprano para dar las rdenes oportunas a doa Rosa. Las habitaciones estn todas listas y, si no se han retrasado en la cocina, la mesa ya debe de estar puesta. Doa Ana esboz una amplia y alegre sonrisa, y sus ojos pequeos y oscuros brillaron de satisfaccin. Abraz con fuerza a su hermana sintiendo el volumen de sus costillas bajo el pao claro del vestido. Te echaba de menos, Antnia. Ni el invierno ms riguroso consigue alejarte de todo esto, eh, pilluda? Mi alma slo encuentra sosiego en esta tierra, hermana. Ya deberas saberlo. Doa Ana hizo un gesto de negacin con la mano enguantada: No pasa nada, doa Antnia. Ahora estamos aqu. Y, quin sabe, tal vez nos quedemos durante un buen tiempo... Suspir y, por un instante, sus ojos se nublaron, pero enseguida volvi a sonrer. Vamos a ver, esto es algo entre Dios y nuestros hombres... Ya habr tiempo de hablar de la guerra, si es que de verdad tenemos una guerra por delante. Ahora hay mucho que hacer. Hay que acomodar a toda esta gente. Y subiendo los escalones del porche, grit: Doa Rosa! Doa Rosa! Ya hemos llegado y tenemos a los nios hambrientos! Doa Rosa, ha puesto un jarrn con jazmines en mi habitacin? La voz enrgica se perdi dentro de la casa. Doa Antnia abraz a Caetana y le dio la bienvenida. Caetana llevaba de la mano a la hija de cinco aos.
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Ests muy guapa, Maria Anglica! Enseguida estars hecha una mujercita, eh? Estos nios crecen como espigas... Doa Antnia acarici el dorado pelo de la nia, que sonrea. Y t, cmo ests, cuada? Caetana esboz una sonrisa dulce y algo cansada. Sus ojos verdes destilaban una luz que confera magia a su rostro. Estoy muy bien, Antnia. Y estar bien hasta que me llegue una carta de Bento... Ya sabes, cuando llegan, me pongo a morir anticipando el contenido, y cuando tardan, es el miedo... Pero siempre ha sido as, desde que me cas. Hasta me he acostumbrado ya a todas estas campaas. Esta vez, por lo menos, estamos juntas, cuada. Sern das agradables dijo la otra. Por supuesto, querida Antnia, por supuesto. Caetana volvi a coger de la mano a su hija y fue a ver cmo les haba ido el viaje a los nios. Se mova entre todos con la ligereza de una garza, alta y erguida como una reina. Caetana era, sin duda, una de las mujeres ms bellas de Rio Grande. En los bailes, ninguna de las jvenes destacaba ms que ella en los valses llevada por Bento Gonalves. Doa Antnia abraz por ltimo a Maria Manuela, que le habl del ameno viaje: La carretera ha estado desierta casi todo el tiempo. Parece que Rio Grande est en un comps de espera... Mi marido se fue con Bento hace dos das... Slo de pensarlo, me estremezco. Si llega la guerra, lucharn hermanos contra hermanos. Y se santigu. Qudate tranquila, Maria. T los conoces, ellos saben bien lo que hacen. Dejmosles a ellos esos asuntos... Tienes razn, hermana... Ahora mismo, lo que quiero es comer algo y tomar un zumo fro. Se me ha llenado la garganta de polvo. Subieron juntas la escalera del porche, donde una
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criada ya estaba sirviendo algo de beber a las muchachas y a los nios. Doa Antnia pas algn tiempo con los hijos de Bento, pero ellos enseguida entraron a explorar la casa corriendo precipitadamente. Las cuatro sobrinas fueron entonces a abrazarla. Doa Antnia dijo a Perptua que era una muchacha muy bonita, muy parecida a su padre. Ya ests en edad casadera, Perptua. Tenemos que encontrarte un buen marido, nia. Perptua enrojeci un poco y respondi que en tiempos de guerra era una tarea ingrata encontrar un pretendiente. Tena la piel cobriza de la madre, pero los ojos eran los de Bento, aunque la mirada fuese ms triste, y su pelo era de un castao muy oscuro. Todos estn unindose a mi padre y a los otros, ta. Mientras dure esta guerra, permanecer soltera, seguro. No imaginaba ella lo que el futuro reservaba a la provincia, ni tampoco ninguna de las mujeres lo imaginaba en aquel apacible comienzo de primavera en la pampa. Perptua Garca Gonalves da Silva tena la esperanza de que el verano les trajese ya la paz. La paz y la victoria. Y las fiestas elegantes donde lucira los vestidos llegados de Buenos Aires y los zapatos de terciopelo que haba mandado traer de la Corte. Doa Antnia le tom la mano: El tiempo, a veces, transcurre lentamente en estos parajes, hija ma... Pero ten paciencia, si tu marido ha de llegar, no ser la guerra lo que se lo impida. Todo eso est escrito. Confa en m, que yo s de estos asuntos del destino. Aprend de la manera ms dura: viviendo. Perptua sonri y dio un rpido abrazo a su ta a quien siempre haba recordado viuda. Pareca muy remoto que un da doa Antnia, tan recatada y solitaria, hubiese tenido un hombre a su lado en la cama.
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Rosrio se acerc, era su turno de abrazar a doa Antnia. Pidi disculpas por el polvo. Estaba deseando tomar un largo bao de agua tibia. Rosrio era la ms urbanita de todas: cuando la madre fue a decirle que iban a dejar Pelotas para pasar un tiempo en la Estncia da Barra, se encerr en su cuarto toda una tarde y derram amargas lgrimas. Quera conocer Pars, Buenos Aires, Ro de Janeiro; anhelaba las fiestas de la Corte, los bailes y la vida alegre que deban llevar las damas. Y ahora, mientras los hombres peleaban por Dios sabe qu sueos, ella tena que retirarse al campo, al silencioso e infinito campo donde todo pareca eternizarse junto con el canto de los teruterus. Rosrio de Paula Ferreira no senta amor por los parajes de la pampa, y ahora estaba all, con las otras, destinada a un exilio cuyo final desconoca. Antes del almuerzo, si quieres, una de las negras te preparar el bao. Ahora dame un abrazo, nia, que hace muchos meses que no te veo. Y t sabes que el polvo a m nunca me ha dado miedo. Doa Antnia le rode la fina cintura con sus brazos robustos a fuerza de montar y sonri. Rosrio era de complexin frgil, piel clara, ojos azules, pelo claro y muy liso. Tena las manos delicadas de quien no ha tocado ms que cristal. La imagin sobre una silla y sonri alegremente: Rosrio tena un aire distinguido, eso s. Ahora ve a tomar tu bao. Y empuj a la muchacha hacia dentro de la casa. Mariana bes a la ta en la cara, y la alegra de la llegada haca brillar sus ojos castaos. Ta, cunto la he echado de menos! Me sent muy feliz cuando supe que venamos a estar con usted. Y enseguida, en ese mismo alborozo, entr en la casa buscando a Perptua. Era una muchacha de mediana estatura, piel morena y semblante firme, del que destacaban sus rasgados ojos castaos de largas pestaas negras. Ojos de india, deca su madre. Y era
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alegre como una nia. Manuela, la ms joven, abraz a su ta con sincero afecto. Estaba un poco despeinada, pues se haba quitado el sombrero a mitad del camino para sentir la brisa en el pelo. Su rostro bien dibujado, sus ojos verdes muy claros, todo tena la lozana de algo nuevo y misterioso. Y su boca de labios carnosos se abri en una amplia sonrisa. Llevaba un vestido amarillo, con el pecho de encaje, que acentuaba su encanto. Ta Antnia dijo tan slo, y sus tibias manos apretaron las huesudas palmas de Antnia. Ests hecha una mujer, Manuela. La ltima vez que te vi, el verano pasado, todava eras una nia. El tiempo pasa, ta respondi Manuela, por decir algo. Y aspir el perfume de jazmines que impregnaba el porche y el jardn. Qu bien estar aqu. Doa Antnia sonri a su sobrina preferida. Y la mand entrar para que fuese con las dems, se quitase el polvo y se preparase para el almuerzo; a fin de cuentas, todos estaban hambrientos. Incluso yo, nia, que hoy me he levantado al rayar el da y no he comido casi nada. No veo la hora de ver las viandas en la mesa! Mir cmo Manuela entraba en la casa, pisando suavemente el suelo de madera, y segua por el pasillo, que ya le era familiar, en direccin al cuarto que una negra le haba indicado. Y sinti un escalofro recorrer su cuerpo al ver a su sobrina as, deambulando por la casa como un hada, pero lo atribuy a la brisa de la primavera que, en aquellos parajes de la pampa, todava era muy fra. Estaba sola en el porche. Todas las mujeres y las criadas estaban ocupadas deshaciendo el equipaje y preparndose para el almuerzo. Doa Antnia sonri: la casa estaba llena como en vacaciones, y una alegra nueva y bulliciosa lo embargaba todo. Cunto tiempo durar? no pudo evitar preguntarse. Cunto
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tiempo durar, Dios mo? Doa Ana se sent en la cama y acarici el colchn de muelles. En el lado izquierdo, poda tocar, ms con el alma que con los dedos, la marca del cuerpo de su Paulo. Se ech un instante, pero encontr la cama vaca del calor y del olor de su marido, un olor fuerte, de tabaco con limn. En todo haba un aroma a limpio que le doli en el pecho. Paulo ya no era un muchacho, aunque tuviese la complexin robusta de los jinetes, alto, de anchas espaldas, de barba poblada, la voz fuerte y las manos encallecidas y firmes de sujetar el lazo. Ya tena sus buenos cincuenta aos, aunque conservase el pelo negro de su juventud y todava abrigase los mismos sueos de quien tiene toda la vida por delante. Le gustaban el emperador, la Corte, la rutina tranquila alternada con las tareas de los invernaderos para el ganado que insista en dirigir. Pero ahora estaba all, como Bento, desafiando al Regente y a todo lo que ste significaba, empuando el arma contra todo lo que siempre haba conocido. En los ltimos tiempos, las cosas se haban puesto difciles para los estancieros, y doa Ana vea en los ojos de su esposo una angustia creciente, que se traduca en gestos secos, noches de insomnio, en las que lo senta dar vueltas a su lado, en la cama, intentando calmar los pensamientos. La semana anterior, cuando l le pidi que fuera a su despacho y le cont que marcharan bajo el mando de Bento para tomar Porto Alegre, doa Ana ya lo saba, porque desde nia haba aprendido a captar en los silencios las respuestas a sus dudas. Vindolo fumar su cigarro de hebra, fingiendo una calma que no senta del todo, con los ojos verdes tomados por una fiebre misteriosa, doa Ana slo quiso saber: Y Jos y Pedro? El marido mantuvo firme la mirada:
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Ya he hablado con ellos. Han dicho que vienen con nosotros. Y previendo el miedo en los ojos de Ana, aadi con voz decidida: Son hombres, son riograndenses, sern dueos de estas tierras, tienen derecho a ir y a luchar por aquello en lo que creen. Y ahora doa Ana estaba all. Sus tres hombres, todos los suyos, estaban tal vez en los alrededores de Porto Alegre, en la Azenha, conspirando, afilando las dagas, limpiando las bayonetas, comiendo churrasco asado en las hogueras, aspirando aquel olor a tierra, a caballos y a ansiedad que deba de respirarse en todos los campamentos de soldados. Doa Ana acarici otra vez el colchn, bajo el blanco cobertor acolchado. Por la ventana, que tena las cortinas descorridas, entraba un sol dorado, un sol tenue y acogedor. Necesitaba arreglarse para el almuerzo; a fin de cuentas, no haba motivo de tristeza, todava no. Tendran por delante muchos das de angustia a la espera de noticias, buenas o malas, y entonces, slo entonces, si se fuese el caso, la tristeza vendra a estar con ellas. La tristeza serena que era la compaera constante de las mujeres de la pampa. S, pues no haba mujer que no hubiese pasado por la espera de una guerra, que no hubiese rezado una novena por el marido o encendido una vela por el hijo o por el padre. Su madre haba conocido la angustia de la espera y, antes de ella, su abuela y su bisabuela... Todas las mujeres de la Estncia haban estado en la misma situacin y, ella, Ana Joaquina da Silva Santos, era la duea de la casa. Se levant, abri el armario de madera oscura y sac un vestido. Fue al tocador, cogi el aguamanil y verti un poco de agua en la palangana de loza. Se lav rpidamente. Milu, como una sombra, entr en el cuarto con una toalla blanca. Sec a su seora con movimientos delicados y hbiles, la ayud a cambiarse las enaguas, a ponerse ropa limpia y a recomponerse la trenza. Milu tena unos dedos largos y
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dorados que recorran la melena de doa Ana como si fueran alas, como si volasen. Y recogi la trenza en un perfecto moo. Est muy bien, Milu. Doa Ana obsequi a la criada con una sonrisa. Avisa en la cocina de que ahora voy. Milu tena una voz suave, acorde con su menudo cuerpo de negrita adolescente. Dijo Muy bien, seora, y sali rpidamente de la habitacin, aunque sin hacer ruido al cerrar la puerta, algo que doa Ana detestaba. Eran diez las personas sentadas en torno a la mesa. La dos nias pequeas de Caetana ya se haban tomado la sopa y la leche, y ahora dorman, exhaustas por el viaje, bajo la atenta mirada de la negra Xica. El almuerzo tuvo un aire festivo: la carne asada, la gallina en salsa, las alubias, el arroz, el pur y la mandioca cocinada con mantequilla se repartan en varias fuentes sobre la mesa cubierta con una mantelera bordada a mano por doa Perptua muchos aos atrs. Slo se hizo un corto e inquietante silencio cuando, antes de empezar a comer, como era costumbre en la casa, doa Ana junt las manos en oracin y pidi por nuestros maridos e hijos, que Dios los gue con su propia mano, y que vuelvan muy pronto a casa victoriosos. Las voces de las mujeres respondieron a coro Amn; Leo y Marco Antnio estaban ms preocupados en masticar. Caetana Joana Francisca Garcia Gonalves da Silva se esforz en contener el ligero temblor que asalt su cuerpo, pero fue en vano. Baj los ojos y en sus retinas bailaba todava la imagen de su adorado Bento, montado en el alazn negro, con su dolmn, la espada a la cintura y las botas negras picando al caballo con las espuelas de plata. Y an revivi el adis, aquella
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alborada en la que haba partido de casa, con Onofre y los dems, para tomar la capital. Bajo la luz tenue del amanecer, parecan figuras mgicas, doradas por los primeros matices del da. Y haba sido as como haba guardado el ltimo instante: la espalda erguida, el caballo al trote; una mancha que iba disminuyendo poco a poco. Se haba quedado en el porche, envuelta en su chal de lana, con el corazn latiendo acelerado, queriendo escaprsele por la boca. Dentro de la casa, la hija pequea lloraba. Doa Ana, a la cabecera de la mesa, empez a servirse, un poco de todo, porque nada mejor que un estmago lleno para calmar las ansias del alma, y una siesta, eso s, en su cama, sintiendo entrar por la ventana el perfume de jazmines y la brisa fresca de la pampa. Se dio cuenta de que, a su lado, Caetana era la nica con el plato vaco, vaco como sus ojos verdes, que vagaban perdidos entre una fuente y otra, como si estuviesen contemplando viejos fantasmas. No tienes hambre, cuada? La clida voz arranc a Caetana de su ensimismamiento, y sonri tristemente. Perdona, Ana. Es que no he podido dejar de pensar en Bento y en dnde estar a estas horas. Doa Ana sonri, tena todava los dientes muy blancos. Extendi el brazo y toc la mano de la cuada. Sus ojos eran un remanso de paz y de consuelo. Qudate tranquila, Caetana. A estas horas, si no me equivoco, Bento y los dems deben de estar disfrutando de un buen churrasco. Ya sabes el apetito que tienen los valientes... Se comeran un buey entero. Las muchachas rieron la gracia de la ta. Doa Antnia, sentada en la cabecera opuesta de la mesa, aadi: Si van a tomar Porto Alegre, ya sea esta noche o maana, seguro que tendrn el estmago lleno. Y si ellos comen, no veo por qu no hemos de hacerlo
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nosotras. A fin de cuentas, ya lo deca mi madre: barriga vaca todo es sequa. Caetana esboz una sonrisa y se sirvi tambin algo de comida en el plato, comida que slo logr acabarse poco a poco, aunque supiese bien y estuviese muy bien condimentada, porque Bento, su Bento, grande y fuerte como un toro, todava ocupaba cada palmo de su espritu. Pero el almuerzo transcurri agradablemente, y las muchachas trataron de hablar de cosas alegres, pues para ellas la temporada que pasaran en la Estncia no era sino unas vacaciones, despus volveran a Pelotas, a los ts de los domingos con las amigas del bordado y a las fiestas. Eso es, a las fiestas que ellas tanto deseaban. El color de esta primavera es el amarillo dijo Rosrio. Es una pena que a m no me quede bien: tengo la piel y el pelo muy claros. Vestida de amarillo parecera una yema de huevo. Y doa Ana ri con ganas, sin apartar los ojos castaos de aquella muchachita de ciudad, de finas muecas y ojos azules como el cielo que brillaba fuera. Pens que Rosrio era frgil, no haba heredado la fuerza de los Gonalves da Silva y, tal vez, sufrira mucho en esa vida de campo. En Rio Grande, los juegos de la Corte eran di-vertimentos de los tiempos de paz, y en la frontera casi nunca haba paz, casi nunca... Record a su anciana madre y las muchas madrugadas en que la haba visto pedaleando en la mquina de coser para ahuyentar el miedo de la cama vaca. Nunca la haba visto llorar, ni en la paz ni en la guerra; no la haba visto llorar ni siquiera cuando enterr a sus hijos, uno pequeo y el otro ya hecho un mozo, herido de bala en una batalla que no haba dejado ni un nombre para recordar. Doa Perptua da Costa Meirelles no entenda de modas, vesta siempre de gris o de azul; el blanco lo us tan slo el da de su boda. Muri callada, de vejez, justamente en aquella casa en la que se
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encontraban, cuando haba ido a visitar a la hija un verano, haca tiempo ya. Doa Ana observ a Rosrio de reojo; haba en ella algunos rasgos de la abuela, la frente alta, la boca delicada; sin embargo, Rosrio tena los ojos hmedos, habituados al llanto, y los de doa Perptua haban sido siempre unos ojos secos, hasta la hora de la muerte. La moda no es nada ms que un pasatiempo, Rosrio dijo doa Ana sonriendo mientras cruzaba los cubiertos. El azul, el blanco, el verde, el amarillo y el gris siempre han existido y siempre han sido buenos colores para una mujer bien vestida. Cuando acab de hablar, al ver cierto pesar en el rostro de la sobrina, le pareci que la figura de su madre la espiaba desde un rincn del comedor, cerca de la cortina, y que le sonrea con aquel mismo rictus comedido de toda su vida. Tomaron el postre en silencio, cansados por el viaje. Slo Maria Manuela y doa Antnia charlaron un rato sobre la crudeza del invierno que acababa de terminar, sobre flores, algo de lo que ellas verdaderamente entendan. Doa Antnia se despidi al acabar el almuerzo: necesitaba volver a la Estncia do Brejo para encargarse de los quehaceres de la casa, de la venta de una punta de ganado. Pero maana vendr a estar con vosotras para charlar un rato ms dijo ella, y sali en busca del cochero, que deba de estar de charla con los braceros de la casa. Enseguida, las mujeres se retiraron a sus aposentos. Manuela y Mariana compartan la ltima habitacin del pasillo, con vistas a la higuera del patio; Perptua y la prima Rosrio estaban en la pieza situada al lado del pequeo despacho que tambin serva de biblioteca. El seor Paulo tena muchos libros en espaol y francs, lenguas de las que tena un buen conocimiento. Leer un libro en francs dijo Rosrio a la prima,
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antes de cerrar los ojos, ya en combinacin, echada sobre la cama. Conozco un poco el idioma, porque tom algunas clases con la seorita Olivia el ao pasado. El resto ya lo adivinar. Es una buena manera de pasar el tiempo aqu... Perptua no tuvo tiempo de responder: antes de que Rosrio acabase de hablar, ya estaba dormida. Tal vez estuviese soando con un novio de ojos azules; tal vez. En su cuarto, Caetana miraba al techo en vano, no lograba conciliar el sueo, a pesar del cansancio que pesaba en sus miembros. Oy un ligero arrastrar de pasos en el corredor; seguramente las criadas estaban poniendo en orden otra vez el comedor. En la habitacin de al lado, por el silencio que llegaba, las hijas dorman tranquilamente. Se levant de la cama despus de algunos minutos de desasosiego. Era una alcoba simple: una cama grande de madera oscura; un rosario colgado en la pared, sobre la cabecera; ventanas altas con cortinas de terciopelo azul; un pequeo tocador con las cosas de aseo, el aguamanil de loza blanca y la palangana con florecitas azules; un espejo de cristal con un precioso marco de plata deteriorado. Situado enfrente de la cama, haba un pesado armario de dos puertas. En l, Zefina ya haba dispuesto sus vestidos, chales y sombreros. En el otro extremo del cuarto, cerca de la ventana, haba una pequea mesa con un paquete de hojas, pluma de metal y tintero. Caetana retir la silla y se sent. Tom la pluma, la sumergi en el lquido negro del tintero de cristal y se puso a escribir con una premura enloquecida que haca irregular su siempre delicada letra. Amado esposo:
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Estamos aqu, en la Estncia de Ana, tu hermana, todas las mujeres reunidas para esta espera, que rezo para que sea breve. Todava no he tenido noticias tuyas y s que es pronto para ello. S tambin que te preocupas por m y por nuestros hijos, y que haces lo posible para que todo nos resulte ms llevadero. Pero yo sufro, Bento. Y sufro por ti. A cada instante, es en ti nicamente en quien pienso, en si ests bien, si tendrs xito, y si volvers a tu casa y a mis brazos. Sin ti no s vivir y hasta un simple da se me hace cuesta arriba, como un invierno... pero espero y rezo. Perdona a esta esposa tan dbil que, de tanto vivir esta angustia, ya ha olvidado cmo soportarla. La espera es un ejercicio duro y lento, querido mo, que slo los fuertes logran vencer. La vencer por ti. Nunca he ignorado la firmeza de tu carcter, ni la fuerza de tus sueos, y lucho por estar a la altura de tu compaa y de la grandeza de tus actos. Cuando uno de tus hombres venga aqu, a traer noticias tuyas y de tus tropas, temo estar demasiado temblorosa para responderte como es debido, y es por eso por lo que me desahogo en estas lneas ansiosas... Debes saber que tus hijos estn bien, y que Leo ha preguntado ya muchas veces por tu paradero; le gustara estar contigo, luchar a tu lado. Es un nio que naci con el gusto por las batallas; siempre anda con la espada que tallaste para l colgada de la correa del pantaln, as que ya voy preparando mi alma para sufrir tambin por l cuando llegue el momento. Maria Anglica me ha dicho que ha soado contigo esta tarde, y sus ojitos verdes brillaban de contento al recordar a su padre. La pequea Ana Joaquina, Marco Antnio y Perptua te mandan su cario. De
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los mayores, todava no he tenido noticia, pero seguro que estn a salvo en la Corte. Y tu hermana Antnia nos ha recibido con la dulzura de siempre. Hay algo en su serena fuerza que me recuerda a ti y que me reconforta. Por todo ello, querido Bento, puedes calmar tu corazn en lo que atae a nosotros, tu familia. Quiero que sepas que pido a la Virgen por ti, fervorosamente, y que en cada gesto mo hay una palabra deoracin susurrada. Que la gloria te acompae, esposo, por donde quiera que pises. Ese deseo no es slo mo, sino de toda tu familia. Aqu en la Barra, rezamos mucho por ti y por los nuestros. Que Dios cabalgue a tu lado. Con todo mi amor, Tu CAETANA Estncia da Barra, 20 de septiembre de 1835 Dobl el papel con cuidado y lacr la carta. Despus, la guard en un cajoncillo, con el celo de quien guarda en un cofre una joya de mucho valor. Sin nada ms que hacer, volvi a la cama, se acost, cerr los ojos y rez para dormir aunque fuese un poquito. Tena la espalda dolorida del viaje, y senta ganas de llorar. Fuera empez a soplar un ligero viento de primavera. Por la tarde, rezara en el oratorio: slo la Virgen podra sosegar su alma.

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Cuadernos de Manuela Estncia da Barra, 21 de septiembre de 1835 Nuestro primer da en la Estncia transcurri sin acontecimientos especiales. Aunque no pude dejar de notar la angustia enredada en los ojos de Caetana como un gato, huidiza como un gato. Es extrao, Caetana es mi ta, pues se cas con mi to Bento y, sin embargo, incluso habindola conocido as, al lado de mi to, desde que nac, no puedo llamarla ta. Hay una dignidad extraa en ella, en cada gesto suyo, en cada mirada. Slo es una mujer, y es tanto... Sus suspiros exhalan una suave fragancia y puedo imaginar que Bento Gonalves se enamorase de ella a primera vista, cuando la conoci por casualidad en una tertulia uruguaya, en casa de su padre o de otro estanciero allegado suyo. Mi to Bento tambin es un hombre que impresiona, con fuerza. Cuando pisa el suelo, es como si la madera temblase un poco ms de lo normal, pero no por su peso, ni porque pise fuerte; es que tiene en los ojos, en las carnes, en todo el cuerpo, un poder y una calma de los que no se puede escapar. Mi to, aun no estando entre nosotras, nos marca a cada una con la fuerza de sus gestos: es por un ideal suyo por lo que estamos aqu, esperando, divididas entre el miedo y la euforia. Caetana, por cierto, con su belleza digna y su espritu a un tiempo tan frgil como fuerte, debe de haberse rendido ante esa aura que emana de Bento Gonalves. Aura de emperador, aunque en este momento l est
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luchando contra uno. Durante el almuerzo, Caetana apenas comi. Y habl poco; nicamente lo miraba todo inquieta, y tanto, que me pareci que no vea nada, concentrada seguramente en sus recuerdos. Tuve ganas de sentarme a su lado y de decirle que yo tambin s lo que ella sabe. S, porque ella lo sabe... Nos quedaremos aqu mucho tiempo. Ms tiempo de lo que cualquiera de nosotras pueda imaginar. Nos quedaremos aqu esperando, esperando, esperando. De la estrella de fuego que vi la noche de fin de ao, no le he hablado a nadie, pero tengo su mensaje marcado a hierro en mi alma. Mis hermanas, por cierto, se reiran de m. Dicen que soy densa, densa como la niebla que cubre estos campos al amanecer, un manto opaco de agua condensada, un manto, tal vez, de lgrimas, lgrimas derramadas por las mujeres de aqu, por Caetana, quin sabe. Hoy me he despertado incluso antes del amanecer y, como imaginaba, all estaba la bruma cubrindolo todo, una bruma hmeda y glida, y tambin un silencio aterrador, un silencio digno de la peor espera. Ha pasado mucho tiempo antes de que el primer pjaro cantase y, con su canto, rompiese la barrera de la noche, con sus presagios y sueos angustiosos. Caetana ha llorado esta noche, estoy segura. Yo no he llorado: estaremos mucho tiempo juntas en esta casa, unidas en esta espera, y algo me dice que mis lgrimas slo cumplirn su servicio ms tarde... Hoy es el da sealado. Todava no son las siete, y me pregunto si Porto Alegre ya habr amanecido dominada por el ejrcito de mi to. Todava no hemos tenido noticia alguna y todo all fuera parece aguardar, hasta los pjaros pan menos en sus ramas, encogidos an
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por el fro que nos ha trado la noche; hasta la higuera parece observarme con preguntas terribles para las que no tengo respuesta. S que, a la hora del desayuno, una nueva preocupacin vendr a unirse a nosotras, tendr su sitio a la mesa y, tal vez, su taza. Pero nadie tendr el coraje de formular la pregunta, la terrible pregunta, y los segundos pasarn por nosotras con sus afiladas lminas de tiempo, sin que nadie interrumpa el bordado o la lectura aunque sea por un momento, un momento imperceptible. El arte de sufrir es inconsciente... Y es preciso fingir, es preciso. No pensar en mi padre, en su caballo dorado que tanto me gusta; no pensar en su voz, ni en su grito. Llevar todava su espada al cinto? Y mi hermano, Antnio, que vive molestando mi lectura con su alegra bulliciosa de hombre joven, con qu ojos recibir esta maana y dnde? Lograr victorias y hazaas que contar a sus hijos, o cicatrices? Nadie lo sabe, y los pjaros se obstinan en mantenerse en silencio en sus nidos. Llaman a la puerta. Mariana, en su cama, est a punto de despertarse. A Mariana siempre le ha gustado que la dejasen dormir hasta ms tarde. Es la negra Beata con su voz rara, metlica, que nos llama desde el pasillo, diciendo que el desayuno ya est en la mesa y que nos esperan. Iremos todas, con nuestros vestidos de encajes y nuestras angustias. Pero es necesario; hay que pisar el suelo con la ligereza que se espera de nosotras, mantener una sonrisa primaveral y estar feliz, principalmente, estar feliz como la ms ingenua de las criaturas... Mariana protesta un poco, se lava la cara con agua fra, elige un vestido cualquiera; por la maana no piensa en modas. Dejo aqu estas lneas, pues a doa Ana le gusta vernos a todos reunidos en torno a la mesa,
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y no he de hacerme esperar. Un pjaro ha cantado fuera, un canto tibio como un aliento o una taza de t. MANUELA

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Captulo 2 Las primeras horas de la maana pasaron lentamente. Un sol, al principio tmido, empez a dorar los campos. Haba hecho mucho fro la noche anterior, pero en la pampa, incluso en las madrugadas primaverales, el fro se mostraba intenso, y las camas se arropaban con varios cobertores. Por la noche, en las salas familiares, se encenda la chimenea. En su crepitar, las conversaciones se sucedan y el mate pasaba de mano en mano mientras la brasa de los cigarros de hebra haca notar su presencia, exhalando el olor acre del tabaco de rollo. Pero no en aquella casa. En la blanca casa de la Estncia da Barra, haba un nmero tan grande de mujeres, que la voz de ellas era la que dictaba las formas. Y las mujeres no fumaban, no tomaban mate por la noche. Fuera, alrededor del fuego, mientras la carne se asaba goteando su grasa, dos o tres braceros chupaban sus cigarros. Terncio haba pernoctado en la casa aquella noche; era uno ms en torno al fuego, un hombre alto, callado, de ojos decididos y dedicacin canina a Bento Gonalves. Pero al amanecer, cuando el mundo todava estaba fro y nublado, tom el camino de la Estncia do Cristal, donde debera esperar rdenes del patrn, mientras velaba por su ganado y por sus tierras. Con la partida de Terncio, se haba quedado Manuel, capataz de la Estncia da Barra, adems de sus braceros, el negro Z Pedra, muy querido por doa Ana, y el resto de los esclavos que cuidaban de la tierra y de las cosas de all. Era, desde aquel momento, una casa de mujeres. La noche anterior, junto al fuego que crepitaba en la chimenea, haba sido, en eso s, una casa igual a las
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dems; pero apenas se habl, ni se vio el brillo de los cigarros encendidos: se bebi un poco de t cuando Beata apareci con la tetera y un plato con pastel de maz; los rostros, gachos, se ocupaban de bordados delicadsimos, y el color que se vea, ajeno al intenso brillo del pino que arda bajo las llamas, era un vivo color de sedas: el verde, el rojo, el azul que, en las telas, dibujaban flores, arabescos y otras maravillas de fina artesana. Algunas de las muchachas lean a la luz de un candelabro, moviendo los labios lentamente, de manera imperceptible, como les haban enseado sus institutrices en las lejanas tardes de lecciones. A hora avanzada, cuando empez a asaltarlas el sueo, o algo peor rondaba sus espritus, cuando Caetana apenas poda pasar el hilo de seda por el ojo de la aguja, cuando Maria Manuela empez a pensar en su marido y en su hijo, mientras se oa silbar el viento fuera en el campo, doa Ana dej su silln y fue hacia el piano. Levant la tapa barnizada de un solo gesto, y sus manos blancas y giles corrieron por las teclas, haciendo brotar uno, dos, tres valses. Las muchachas se alegraron bastante: cerraron los libros y se quedaron pensando en los bailes. Maria Manuela esboz una dbil sonrisa, a su marido le gustaba aquel vals, daba pasos largos, quera dar vueltas por el saln, exhibirla ante los dems, mostrar que era un gran bailarn. Caetana tambin pens en Bento Gonalves. Bento... que amaba la msica, que no se perda una fiesta, que bailaba con el mismo mpetu que tena para guerrear. Toca una polca, ta! pidi Perptua con los ojos brillantes. Doa Ana despleg una gran sonrisa y dio nueva vida a los dedos en el teclado. Las muchachas reconocieron la msica, rieron y dieron unas palmaditas. Rosrio se levant de un salto, dej que el libro resbalara hasta la alfombra y, haciendo gestos con el brazo, declam:
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Yo plant la siempreviva, siempreviva no naci. Ojala que siempre viva con el mo tu corazn. Las mujeres aplaudieron a una. Los ojos verdes de Caetana ardan y sus pies, bajo la falda azulada del vestido, acompaaban el ritmo de la meloda. Manuela dej el bordado con el que se aburra y tambin se levant para responder a la hermana. Se aclar la voz y, con gracia, dijo: Plantaste la siempreviva, siempreviva no naci. Es porque no quiere vivir con el mo tu corazn. Y palmas otra vez. Rosrio ofreci el brazo a la hermana y las dos siguieron bailando por la sala que la chimenea iluminaba de manera inquieta, como si fuesen una pareja de novios en un baile. Mariana y Perptua se unieron a ellas. Doa Ana tena una alegra tan viva en el rostro que pareca haber rejuvenecido. Las dems sonrean. Manuela daba vueltas por la sala y su pensamiento volaba: no era a su hermana a quien ella vea: era un hombre quien le ofreca el brazo, y de l emanaba un calor tibio y acogedor, mientras giraban enfervorizadas por la sala llena de invitadas. Ah, y ella se senta muy hermosa, como una joya, y feliz, iba a estallar de felicidad all mismo, en medio de todos... Y la msica, la msica llenaba sus odos y su corazn. De repente, doa Ana dej de tocar. Las muchachas rieron, se dejaron caer ruidosamente en sus sillones, con los rostros

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encendidos. Manuela se qued atnita. Mir la sala vaca de visitantes, mir a las dems mujeres, a Viriata quieta en un rincn de la sala, con su vestido viejo, retorcindose los dedos negros y encallecidos, emocionada con la msica que haba odo. Te has mareado, Manuela? La voz de la madre se hizo or. Manuela neg con la cabeza, sonri, se sent en su sitio, cogi el bordado del suelo y lo enmend un poco, sin ganas. Doa Ana se levant de la banqueta del piano. Es tarde dijo. Ya es hora de irnos a dormir... Maana ser un largo da. Y, con la sola mencin del da siguiente, el rostro de Caetana adquiri otra vez aires misteriosos, y una sombra nubl el verde agreste de sus ojos. Ella fue la primera en retirarse, alegando que iba a ver cmo estaban sus hijos pequeos. Y enseguida se recogieron las dems. Y la fra noche se consumi en las claridades de la aurora. Y ya estaban sentadas a la mesa del desayuno, con doa Ana a la cabecera, aquella maana del da 20 de septiembre del ao de 1835, cuando Zefina entr en la sala corriendo y, olvidndose de toda ceremonia y formas de tratar a las seoras, grit atropelladamente: Viene un hombre! Y lleva un pauelo colorao en el sombrero! Seguro que trae las noticias que las ses tanto esperaban. Dios del cielo! Caetana Joana Francisca Garca Gonalves da Silva no tuvo fuerzas para reprender la actitud de la esclava. Abandon la mesa de un salto, lvida como un fantasma. Su plido rostro se confunda con el vestido de seda de color marfil que llevaba. Todas las mujeres se quedaron quietas. Mariana tena en la boca un trozo de pastel que, durante muchos minutos, se olvid de masticar. Caetana sali corriendo al porche. Doa Ana la sigui, las dems fueron detrs y, por ltimo, la
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temblorosa Zefina, que estaba acunando a Ana Joaquina cuando, al mirar por la ventana, haba visto al hombre galopar hacia la casa. Haba puesto a la nia en la cuna y salido corriendo hacia el comedor. Ana Joaquina se haba quedado all acostadita, con los ojos abiertos, balbuceando algo que el ama no lleg a or. Caetana baj la escalera del porche sintiendo que las dems mujeres la seguan. Vio al hombre detenerse y desmontar del caballo, que entreg a un negro y, dando unos pasos rpidos, se par frente a ella mirndola con el respeto que le deba por ser una dama y esposa de quien era. Buenos das, seora Caetana. La voz del hombre era potente y ceremoniosa. Buenos das respondi Caetana. Traigo aqu una carta que el coronel Bento Gonalves enva a la seora. Y sac del bolsillo del chaleco un pequeo papel amarillo, lacrado y con el sello de Bento Gonalves que tendi a Caetana. Con permiso, seora. Caetana le arranc la carta de las manos. Se disculp enseguida por su ansiedad y el soldado le devolvi una sonrisa de comprensin. Z Pedra apareci por all. Doa Ana invit al hombre a tomar un mate y comer algo en la cocina, cosa que l agradeci: haba cabalgado desde el amanecer para estar all con la carta del coronel, y aceptaba con mucho gusto la comida y la bebida que le ofrecan. Tambin necesitaba descansar un poco antes de volver a Porto Alegre, donde estaba el resto de las tropas. Z Pedra, un negro achaparrado con cara de pocos amigos, pero que tena un gran corazn y que haba hecho de caballito llevando a lomos a los dos hijos de doa Ana, hizo una seal al soldado para que lo siguiese hasta la parte trasera de la casa principal. Caetana corri al comedor y se sent en un silln con la carta en el regazo. Estaba temblando, pero
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esper a que las otras se acomodasen a su alrededor, una a una, las cuadas y las sobrinas, la hija a su lado, y a que la negra Zefina, que tena a su hombre sirviendo a la causa con Netto, se apostase discretamente cerca de la ventana. Slo entonces rompi el lacre donde venan las iniciales del marido. En la sala, no se oa un alma, ni siquiera la brisa meca las rboles del jardn. La voz de Caetana tembl ligeramente cuando empez a leer. Mi querida Caetana: Te escribo estas breves lneas desde el despacho del antiguo presidente de esta nuestra provincia, Antnio Rodrigues Fernandes Braga, que, como prueba de su total incapacidad y falta de valor, ha huido de Porto Alegre en un barco, antes incluso de la llegada de nuestras tropas. Hemos entrado en la ciudad esta madrugada, y lo hemos hecho sin pelear mucho y casi sin derramamiento de sangre. Por ello, te pido a ti, a mis hermanas y a todas las dems, que estis tranquilas y que tengis fe en Dios, pues l est del lado de los justos y nos gua en esta empresa. Las cosas, Caetana ma, van por buen camino, pero queda mucho por hacer. Rio Pardo todava resiste, pero nuestras tropas pasarn con xito una prueba ms. Esta ciudad de Porto Alegre, hasta el momento en que te escribo, permanece desierta y amedrentada, seguro que Braga y los suyos han estado difundiendo las peores mentiras sobre nuestras intenciones con respecto a Rio Grande y su pueblo. Pero ten fe, Caetana, que pronto te dar mejores noticias. Te echo mucho en falta, querida esposa. Quisiera estar a tu lado, pero los deberes para con mi tierra me retienen. Da un largo beso a los nios y otro a las nias. Y pide a Perptua que rece por
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m tambin, que sus oraciones son fervorosas. Da un abrazo de mi parte a cada una de mis hermanas y diles que todos los de la familia estn bien y a esta hora descansan de la larga noche que hemos tenido. Con todo mi afecto, BENTO GONALVES DA SILVA Porto Alegre, 21 de septiembre de 1835 Cuando Caetana acab de leer, tena lgrimas en los ojos. Doa Ana tambin lloraba de alivio y de emocin. Haba pasado una larga noche de insomnio, pensando en sus hijos y en Paulo, pero ahora ya saba, tena la certeza de que todos estaban bien, que la capital era de ellos y que todo acabara en paz. Gracias, buen Dios! exclam Maria Manuela, que pensaba ms en Antnio, que nunca haba estado en una batalla, que en su esposo, tan hbil con el sable que era una leyenda en su tierra. Manuela, Mariana, Rosrio y Perptua se abrazaron con alegra. Perptua, ms que ninguna otra, estaba radiante porque su padre haba hablado de sus oraciones. S, rezara por l y por sus ejrcitos con toda la fuerza de su alma. Rosrio abraz a su madre, se sinti feliz por su to, por su padre, por su hermano, pero se acerc a doa Ana y, un poco en secreto, quiso saber: Ta, esta carta significa que podemos volver a casa? Esta carta, hija ma, significa que nuestros hombres estn vivos, o estaban vivos hasta este amanecer. Bento dice que queda mucho por hacer y que Rio Pardo todava resiste... Y suspirando aadi : Vamos a esperar. No es para eso para lo que estamos hechas, hija ma, para esperar? Rosrio asinti con la cabeza, despacio. Todas volvieron a la mesa y, poco a poco, fueron
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retomando el almuerzo en el punto en que lo haban dejado. Un nuevo calor inundaba el pecho de Caetana. Decidi que, cuando acabase de comer, ira a jugar un poco con Leo y Marco Antnio y a contarles que su padre haba ganado una batalla ms y que era un valeroso soldado. A media maana, lleg doa Antnia, y Caetana reley para su cuada la carta de Bento. Doa Antnia oy las palabras del hermano con rostro impasible. Eran buenas noticias, sin duda. Haban tomado Porto Alegre. Esboz una leve sonrisa a la que Caetana correspondi con agrado. Despus volvi los ojos al campo. Un bracero intentaba domar un potro salvaje; la tierra roja, araada por las patas inquietas del animal, se levantaba en violentas polvaredas. El hombre resista, saba que deba tener ms paciencia que el caballo, sabia que el cansancio vencera al animal. Doa Antnia se qued contemplando el sutil espectculo. Algo arda en su pecho, un mal presagio tal vez. O quiz, quin sabe, fuese la vejez. S, se estaba haciendo vieja, y los viejos, todos lo saban, esperaban siempre lo peor. Decidi ahogar aquella angustia. Caetana dijo ella, ten la gentileza de ordenar a una criada que me traiga un mate, por favor... He venido cabalgando de la Estncia y, no s, creo que me ha entrado polvo en los pulmones. Estoy medio seca por dentro. Caetana dobl la carta con todo cuidado y la guard al abrigo de su regazo. Se levant y entr en la casa para pedir a Beata que trajese el mate. La tarde caa lentamente sobre la pampa: una luz rosada, brillante, abra sus alas sobre el paralelo 30. Era una luz mgica, que haca las cosas ms bellas y grandes.
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Desde la ventana de la pequea biblioteca, donde haba entrado para coger una novela francesa que estaba decidida a leer, Rosrio observaba el atardecer. Ni siquiera su espritu, tan habituado a las ciudades, a los edificios blancos e imponentes, a las calles, salones y atrios de las iglesias, ni siquiera su alma, que amaba el lujo y las cosas construidas por el hombre, poda pasar inmune a aquella luz. Los rboles, las madreselvas que trepaban por el cuerpo lateral de la casa con sus flores violeta, todo pareca adquirir otra dimensin bajo el toque misterioso de la luz de poniente. Rosrio apoy la cara en las manos, ech el cuerpo hacia delante, notando cmo emanaba del suelo aquel olor a tierra, de final del da, que entraba por la nariz y calmaba los anhelos ms secretos de un ser vivo. Por un segundo, una mnima fraccin de tiempo, sinti rabia de s misma y de aquella sbita paz. No le gustaba el campo. Pero entonces algo cedi en su interior, alguna cadena se rompi y ella se entreg a aquel simple gozo. Desde que era una nia, no haba disfrutado as de un atardecer. Por el campo cabalgaban los ltimos braceros, remataban las tareas del da. Luego, las primeras estrellas, las ms brillantes de todas, aparecieron en el cielo. Los hombres haran fuego, pondran un buen pedazo de carne a asar y, entonces, uno de ellos, sacara una guitarra; tal vez uno de aquellos indios como Viriato, que cuidaba de los caballos de su padre, llevara una flauta y, con su msica triste, llenara la noche de presagios. Rosrio dio la espalda al atardecer, empezaba a recuperar el sentido comn; fuera se pona el sol y era slo eso: un sol que languideca, un da ms, algunos hombres con olor a caballo y a sudor que volvan a casa, y ella all, perdida en medio de aquella pampa infinita, bajo aquel cielo inmutable, a la espera de un
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destino que nunca llegaba. Pens en su padre y en la promesa que le haba hecho de llevarla a Europa cuando cumpliese dieciocho aos. Pues bien, ya tena diecinueve, los haba cumplido haca poco menos de un mes y su padre le haba dicho que deban esperar, que ahora estaban sucediendo cosas ms urgentes, asuntos serios, tal vez una guerra, y que sus obligaciones de riograndense, de gaucho de la pampa, de estanciero y hombre de palabra lo obligaban a quedarse y a luchar. As pues, el padre haba puesto fin a su mayor sueo. Cuando las cosas se serenasen, podra pensar otra vez en el viaje, en Pars, en Roma, en los barcos elegantes, en las casas de t y en las modas. La mand entonces a la Estncia de la ta con un beso en la frente y le pidi que se portase bien y que velase por su madre y sus hermanas. Y mir por la ventana. Ahora un manto rojo arda all fuera. Que se ponga ese maldito sol! grit Rosrio con rabia. Saba que ninguna de las tas, ni la madre, la oiran. Estaban en el porche, aprovechando los ltimos momentos del da. Haca poco que el hombre de Bento se haba puesto en camino rumbo a Porto Alegre, con dos cartas de Caetana en la guayaca, adems de las notas que doa Ana y su madre enviaban a sus respectivos maridos. Y las mujeres, en ese momento, deban de estar calladas, pensativas, nostlgicas. Pens en las hermanas y en la prima Perptua; haba algo que la haca diferente de las dems, y era, estaba segura, una cierta finura. Perptua era bonita, claro, pero no tena la elegancia de Caetana, ni su porte de reina. Y Manuela? Manuela tena gracia, pero era callada, pensativa. Qu hombre iba a enamorarse de una criatura as, de tan pocas palabras, extraa? Y todava era muy joven, con sus misteriosos quince aos. Mariana tambin tena sus encantos las mujeres
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de la familia siempre haban gozado de cierta belleza, pero era ms triste, le gustaba el campo, se senta feliz en la Estncia, en compaa de las otras. Las tres podran esperar durante esta guerra, y aun en otra y otra ms, pero y ella? Ella estaba a punto para los salones, bailaba elegantemente, saba desenvolverse en sociedad. Record a un oficial del Imperio, un joven de veinticuatro aos con el que haba bailado varias piezas seguidas en una fiesta, en Pelotas, haca poco tiempo. Se llamaba Eduardo. Ah, y cuntas cosas bonitas le haba dicho... Que con su porte delicado y sus cabellos dorados, era digna de bailar en los salones del emperador, de quien, por cierto, ganara todos los favores. Eduardo Soares de Souza, que as se llamaba el joven, tena unos bellos ojos verdes, serenos. Imagin que deba de estar en el asedio a Porto Alegre, luchando contra los rebeldes, contra su to Bento, contra su propio padre y su hermano Antnio. Y entonces sinti rabia, no del oficial tierno y romntico que le haba dedicado tantas galanteras, sino del padre, de la barba negra y espesa de Bento Gonalves, sinti rabia del charqui, de la sal, de todas aquellas pequeeces que ahora la hacan sufrir. Y rez un avemaria apresurado por su querido Eduardo. Si Dios quisiese, si Nuestra Seora rogase por ella, pronto estaran bailando en un saln, en un saln elegante y fastuoso, repleto de damas y de gentiles caballeros. Quin sabe si en la Corte, quin sabe si en la Corte... La noche empezaba a esparcir sus sombras. Se sent en el silln de cuero negro y se qued mirando cmo caa la oscuridad sobre la habitacin, reduciendo los dorados de antes a simples sombras cotidianas; en los estantes, los libros eran ahora pequeos bultos tristones y sin nombre, apretados en aquel mueble, a la espera de que alguien los salvase de all. Pas sus largos dedos por la tapa del volumen que tena en las manos. La escritura de las pginas, que
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ahora apenas adivinaba a causa de la penumbra, le pareci muy bonita. En el pasillo, oy los ruidos de las negras al pasar. Estaban encendiendo las lmparas, repartiendo los candelabros. Llamaron con delicadeza a la puerta. Entra. Su voz son desprovista de paciencia. De la calle llegaba un canto lejano. Pens en los mestizos sin camisa alrededor del fuego. Sinti cierto asco. Quiere una luz, se? Viriata la miraba con sus pequeos ojos. Negra, apenas se la poda distinguir: era casi una dentadura blanca que le sonrea. Y por qu habra de querer estar en la oscuridad, criatura? Adisculpe, se... Viriata hizo una desgarbada reverencia y trat de encender las lmparas de queroseno. Con permiso dijo, y sali rpidamente de la sala, recelosa de los fros ojos de aquella muchachita plida. La tibia luz calentaba la pieza. Rosrio se decidi a leer un rato. Todava faltaba un poco para la cena y tendra que esperar mucho para el sueo. Abri el libro, y acarici el suave papel, papel europeo. Empez a leer con cierta dificultad, adivinando ms que entendiendo, saboreando ms el sonido misterioso de las palabras que su sentido. Fuera empez a soplar el viento, un viento que traa olor a flores y a descampado. Por la ventana abierta, entr una rfaga de aire que hizo temblar la llama de las lmparas. Rosrio levant sus ojos azules. La pared blanca estaba delante de ella, la librera de caoba al ras de la pared. Un fro glido invadi a Rosrio. Sus manos blancas descansaban sobre el libro, ms blancas todava, como palomas somnolientas. Sus ojos azules vieron, apoyado en la librera, el bulto inmvil del joven oficial. Un vendaje
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ensangrentado le cubra la frente y estaba plido como las manos de Rosrio, como la pared que sujetaba la librera. Estaba lvido, pero sonrea. Por la ventana abierta entraba un olor agreste, el olor de la noche, del sueo. El soldado vesta un uniforme azul y tena el pecho cubierto de medallas. En realidad, Rosrio slo se percataba de ello ahora: no era un soldado, era un oficial. Y sonri. Tena los ojos verdosos y febriles, y la boca fina, bien dibujada en la esttica sonrisa. Y suspir. El olor a flores se volvi ms fuerte, casi insoportable. De muy lejos, cada vez ms apagada, llegaba la msica de los braceros. Rosrio de Paula Ferreira intent moverse, pero sus manos descansaban sobre el libro, ajenas a cualquier voluntad. Un grito se agarr a su garganta, pero no sali. Los ojos azules se abrieron a causa del pavor. Tienes miedo? La voz del hombre que tena delante pareca llegar de muy lejos, y era clida y suave, mansa como una flauta de sas fabricadas por los indios. Una flauta dulce. Tienes miedo, Rosrio? No, ella quera decir que no tena miedo. Estaba asustada, su cuerpo no la obedeca, el olor a flores la sofocaba, un hombre haba entrado en el despacho sin que hubiera sido invitado, un extrao, un joven extrao, era verdad, un apuesto oficial de algn ejrcito desconocido que le hablaba en castellano. No, no senta temor, es lo que quera decir, pero su boca permaneca muda. El joven oficial pareca moverse; sin embargo, su figura permaneca apoyada en la librera. Sus ojos color selva brillaban, brillaban de fiebre. Tena una herida seria en la cabeza. Sera bueno llamar a doa Ana... Doa Ana conoca las hierbas, podra ayudarlo. O a las negras. S, las esclavas tenan buenos remedios para esas cosas. Rosrio quera decirle que ira a buscar
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ayuda. Tenan medios, podan mandar traer un mdico de Pelotas. Si vena al galope, todava poda llegar de madrugada, cuidar del herido, cambiar el vendaje sucio, ensangrentado, bajar la fiebre de esos rasgados ojos verdes. Tranquilcese, quera decirle, pero no lo haca. Tienes miedo? La pregunta sin respuesta pareca brincar por toda la sala. Responde, responde. Pero Rosrio no consegua responder. Las lgrimas asomaban a sus ojos. Quera llamar a su madre, quera llamar a doa Ana, quera llamar a doa Rosa, que decan que era buena curandera. Hizo un esfuerzo descomunal, todas las clulas de su cuerpo, juntas bajo la sola orden de levantarse. Ahora estaba de pie. El libro se le haba resbalado y haba cado al suelo de cualquier manera, con las pginas abiertas. Pero Rosrio ya no pensaba en l. Tena los ojos fijos en el oficial, que todava sonrea. Atraves la pequea sala, estaba temblando. Voy a llamar a doa Ana, pens. Estaba lvida. Recostado en la librera, el joven la observaba. El vendaje estaba ahora empapado en sangre. Tienes miedo..., la voz de l era ahora afirmativa, triste, y resonaba en los odos de Rosrio mientras sala corriendo precipitadamente por el pasillo. Casi tir al suelo a una sirvienta. Lleg a la sala donde se encontraban doa Ana, Maria Manuela y Perptua; las dems andaban por la casa. Doa Ana levant los ojos del bordado y vio a su sobrina inmvil en medio de la sala, temblando y con el rostro blanco como la escarcha. Tena un brillo extrao en sus ojos azules. Qu ha pasado, nia? dijo con los ojos clavados en la sobrina. Las otras tambin estaban mirando a Rosrio. Ests enferma, hija ma? Maria Manuela fue a abrazar a su primognita. Le toc la frente: tena fiebre. Rosrio se separ de su madre, mir fijamente a
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doa Ana y le dijo: Ta, venga conmigo. Hay un joven en el despacho, est grave. Parece una herida de bala. Las mujeres se alborotaron. Beata, que estaba all corriendo las cortinas, se santigu. Acaso habra empezado ya? Gente herida que llegaba a la casa? Qu dices, nia? Un hombre herido de bala? Vamos ahora mismo! Doa Ana se levant y tom a la sobrina de la mano. Su mirada era de preocupacin, pero estaba serena y decidida. Acaso estaran luchando cerca de all? Fueron en procesin por el corredor. Perptua se pregunt si el soldado sera joven y guapo. Sinti pena y sinti miedo. Rosrio intentaba controlar los movimientos, quera salir corriendo de all, huir, volver a Pelotas. Haba olvidado decir a su ta que el joven hablaba castellano, pero no era importante. Estaba herido, herido de gravedad. Deba de estar ardiendo de fiebre, y era muy distinguido. Doa Ana abri la puerta del despacho con el corazn a punto de salrsele por la boca. Recorri con la vista la pequea Estncia: todo estaba tranquilo, los libros ordenados en la estantera, la silla en su rincn, el escritorio de Paulo con el tintero y el papel. Las cortinas se movan con la brisa del campo. No haba nadie all. Aqu no hay nadie dijo sorprendida. Pero si lo haba, ta. Lo juro. Rosrio, con los ojos muy abiertos, toc la librera donde el hombre haba estado apoyado. l haba estado all un buen rato, mirndola con sus verdes ojos. Y sangraba. Hija ma, qu es eso? Maria Manuela estaba confundida. La hija estaba rara, pareca enferma. De verdad haba un hombre herido aqu? Rosrio la mir con ojos enfebrecidos, lacrimosos. Haba un joven aqu! Lo he visto, lo juro! Estaba gravemente herido, con una venda en la cabeza,
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pobre... Sangraba mucho... Creo que va a morir suspir. Ha hablado conmigo, ta Ana. Doa Ana cogi a su sobrina por los hombros, con delicadeza. Hizo que ella la mirase fijamente a los ojos, a sus ojos negros como los de Bento Gonalves, a sus ojos firmes y bondadosos. Y qu ha dicho, Rosrio? Cuntalo todo exactamente, nia... Si hay un hombre aqu, sea quien sea, tenemos que encontrarlo. Rosrio clav sus ojos en los de la ta. El hombre haba hablado con ella, tena la voz dulce y los ojos tristes. Hablaba en castellano. En castellano? Doa Ana ya no entenda nada . Y qu ha dicho, querida? Me ha preguntado si tena miedo... Slo eso. Me ha preguntado si tena miedo de l. Rosrio empez a llorar. Y yo no tena, ta... Slo estaba asustada, de verdad, y no poda moverme. Doa Ana intercambi una mirada de extraeza con la hermana. Maria Manuela abraz a su hija mientras Perptua miraba por la ventana: habra saltado el hombre afuera? Doa Ana las llev a todas a la sala, donde ya entraban Caetana, Manuela y Mariana. En una casa de mujeres, las noticias corran rpido. Rosrio no cesaba de llorar, deca que no estaba mintiendo, que all haba habido un oficial herido y que era joven. Doa Ana sinti pena de la muchacha. Seguramente estaba algo enferma, pens. Quin sabe si la angustia la haba hecho ponerse as? S, muchas veces las personas deliraban de angustia... Y Rosrio no era fuerte, no haba heredado la firmeza de los Gonalves da Silva; era frgil, delicada. Doa Ana fue junto a su sobrina y le acarici el pelo. Su voz son muy dulce cuando le dijo: Sosigate, Rosrio... Voy a mandar a Manuel y a unos hombres a que vayan a echar un vistazo por ah. Si el muchacho ha huido, no debe de estar lejos. Lo
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traeremos a casa y le curaremos la herida, de acuerdo? Rosrio asinti con la cabeza lentamente, y su llanto se apag un poco. Ahora, hija ma, es mejor que te acuestes... Tu madre te acompaar al cuarto. Despus dir a Beata que te lleve una sopa... Nosotras nos ocuparemos de todo, te parece bien? Estaba gravemente herido... era todo lo que saba decir. Maria Manuela le tendi la mano: Ven, hija. Vamos a echarnos un poquito. Las dos salieron de la sala. Las dems mujeres rodeaban a doa Ana, y sus miradas estaban llenas de preguntas. Manda llamar a Miguel y a Z Pedra, Beata. Y diles que vengan de inmediato. La voz de doa Ana reson en la sala. Beata sali corriendo, arrastrando las chancletas de pao. Cenaron en una muda expectacin. Rosrio haba contado una historia extraa. Si un castellano estaba herido por aquellos lares, deba de ser por una pelea de taberna o algo parecido. No estaban en guerra contra el Plata, sino empezando una guerra contra ellos mismos... Pero qu hara un oficial por all? Se ha dormido al instante. Maria Manuela lleg tarde a cenar. Se haba quedado a la cabecera de la hija, velando su sueo. Haba hecho que se tomase una tila para calmar los nervios. Si encuentran a ese hombre, tenemos que avisar a Bento. l nos dir qu hacer. Caetana dudaba mucho que Manuel volviese con alguna noticia; aquella historia esconda algo. Lo que no quiero es ver enfermar a esa nia dijo doa Ana. Si el hombre aparece, lo atenderemos y
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despus lo enviaremos a Porto Alegre. Pero si Manuel no lo encuentra por ah, dejadme a m; contar una historia para tranquilizar a Rosrio y ya no se hablar ms del asunto. Doa Ana coma sin prisa. En el fondo, saba bien que ningn castellano andaba por aquellas tierras. Tal vez, la muchacha estaba nicamente asustada por todo, por la perspectiva de una guerra. Manuela permaneca en silencio. Pens en su hermana frente a frente con el oficial. No dudaba de nada; quin sabe si no habra sido una pelea por amor, un duelo. Quin sabe si el pobre, al ver las luces de la casa, no haba ido a pedir ayuda. Lo que no entenda era la fuga as, antes del auxilio. Poda incluso morir en el campo, pues las noches todava eran muy fras. Se quedaron all, sin respuestas. Fuera empezaba a soplar un viento inquieto que haca sonar los rboles del bosque. Tal vez lloviese durante la noche. Despus de la cena, cuando Caetana ya se haba retirado para ver a los nios pequeos, volvieron Manuel y Z Pedra. Sus botas estaban embarradas; las ropas, hmedas; haba empezado a caer una lluvia fina y helada. Doa Ana fue a encontrarse con ellos en la cocina. No hemos visto nada, doa Ana. Manuel ya estaba preparndose para comer. Lo hemos rastreado todo, hasta el ro. Hemos ido hasta la Estncia de la se Antnia y nada. Si ese muchacho ha pasado por estas tierras, entonces es que ha huido como alma que lleva el diablo. Est bien, Manuel. Pero no comentis nada de esto con nadie, ni con los braceros. Z Pedra masticaba con avidez las alubias con arroz. Doa Ana saba que de su boca no saldra una palabra, no lo llamaban Pedra por casualidad: era una tumba para guardar secretos. Manuel se quit el sombrero de barboquejo y se sent a la mesa tras pedir
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permiso a la patrona. La seora cree de verdad que haba un castellano herido por aqu? pregunt Manuel en voz baja. Doa Ana sonri. Estaba envuelta en un chal de lana negra y pareca ms pequea y ms frgil de lo que era cuando iba ataviada con sus faldas y encajes. No creo nada, Manuel... Mi madre siempre deca que en la cabeza de una moza y en un avispero, no se debe remover. Un olor bueno a lea ardiendo llenaba el ambiente. Y la juventud es una poca rara de verdad, lo mejor es dejar que pase y ya est... Buenas noches dijo saliendo de la cocina. Buenas noches, patrona respondieron a coro el negro y el capataz. En su cuarto, Rosrio dorma y, en su agitado sueo, los ojos verdes y febriles del oficial la perseguan como mariposas. Se despert en medio de la noche, y el silencio aterrador de la madrugada campera la llen de miedo. Se envolvi con la colcha y, venciendo un pnico ancestral, atraves el corredor casi a oscuras y llam al cuarto de su madre. Puedo dormir con usted? Maria Manuela sonri en la oscuridad. Se puso a un lado, dej espacio para su hija y, con la voz pastosa de sueo, le dijo: Acustate aqu, ngel mo. Y durmieron las dos cogidas de la mano.

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Cuadernos de Manuela Estncia da Barra, 2 de diciembre de 1835 Nadie supo explicar el asunto del tal castellano que haba ido a ver a Rosrio aquel da, ni nunca ms se volvi a tocar el tema. Recuerdo que, al da siguiente, doa Ana se encerr con ella en el despacho y all permanecieron un par de horas. Rosrio dej el encuentro con los ojos enrojecidos por el llanto, pero la seguridad en la voz de doa Ana nos tranquiliz a todas. Yo tambin fui jovencita. Eso suele pasar... Cuando vuelvan los hombres, haremos un baile. Para entonces, Rosrio habr olvidado toda esta historia. Y as fue. No se habl ms del asunto. Doa Antnia tampoco le dio ms vueltas. Tena muchas cosas en las que pensar. Se preocupaba de la gente de carne y hueso. Cuando acab de narrarle el encuentro que haba tenido mi hermana, me mir y me dijo: T tienes sentido comn, Manuela. Olvdalo. Aqu mismo, hay muchos riograndenses que necesitan de nosotras... Y en cuanto a tu hermana, djalo todo as. Esos disparates se curan con el tiempo. Sin embargo, durante los das siguientes, Rosrio se volvi ms callada y esquiva, y as ha sido hasta hoy. Se pasa tardes enteras leyendo encerrada en el despacho del to, y es como si fuese un rincn slo suyo, otro pas, que ella visita como por gracia divina. A veces pasa mucho tiempo frente al tocador, peinndose el cabello, trenzndolo, incluso se lava y se perfuma para
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esos momentos... Mi madre, la pobre, anda recelosa, pero tiene otras preocupaciones. Parece ser que a Antnio lo hirieron en una escaramuza en la Azenha: un imperial le hizo un corte con la daga. Mi padre y Bento se dieron prisa en escribirnos, diciendo que haba sido poca cosa, que Antnio estaba bien y ya curado. Tan slo un araazo en el hombro, dijeron los dos, que le haba supuesto una noche de fiebre, pero que con unas compresas y paciencia ya haba sanado. A pesar de todo, mi madre no lo cree, quiere ver al hijo con sus propios ojos. Suea que Antnio est gravemente herido, incluso que tiene gangrena, y se despierta entre sollozos, con los ojos enrojecidos. Doa Ana tiene que servirle una infusin y pasa adems mucho tiempo para hacerla desistir de que tome un coche y se vaya a Porto Alegre por esos caminos, detrs de su Antnio. Ayer lleg un mensajero con una carta extensa de Bento Gonalves. Como sucede siempre, Caetana la ley en la sala, en voz alta, para todas nosotras. La carta contaba que el nuevo presidente de la provincia, designado por el regente del emperador, haba llegado el da anterior a Rio Grande, procedente de Ro de Janeiro. Omos con aprensin cmo la voz de Caetana susurraba su nombre: Jos de Arajo Ribeiro. Hijo de una familia de aqu, un riograndense enfrentado a otros riograndenses. Y me qued pensando si no sera ese hombre, ese imperial del sur, quien traera consigo, en su estela, todas las desgracias que haba presentido. Pero un nombre? Qu es un nombre solo? Una seal del destino? Acaso nuestros nombres trazan el futuro que nos toca? Acaso Bento Gonalves da Silva, cuando todava era un beb,
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al recibir en la pila bautismal el nombre que le fue dado, recibi tambin la herencia de comandar este pueblo? Ser la de Arajo Ribeiro la mano que empuar la espada de nuestra desgracia? Bento Gonalves vendr a vernos en breve. Caetana llor al leer esas lneas. Todas lloramos. Mi madre empez a pensar si su hermano traera a Antnio para estar con ella... No lo sabemos. Pero to Bento vendr, y eso ya nos alegra. Y con l, noticias; con l, verdades. Aqu, en esta casa, el tiempo pasa lentamente, aunque la primavera lo haya vestido todo de nuevos colores, y los campos estn floridos y bellos como un saln engalanado para un baile. Slo Rosrio, imbuida de su nuevo distanciamiento, pareci no alegrarse con la llegada de Bento Gonalves; tal vez ni siquiera oyese bien lo que Caetana nos lea. Me escap por detrs, mientras las mujeres permanecan en la sala comentando la carta y sus pormenores. Doa Antnia estaba con nosotras, pues haban mandado a buscarla a la Estncia para que tambin tuviese noticias: su voz pausada y firme se oa sobre todas las dems, y tomaba medidas para recibir con esplendor a su hermano. Fuera, en torno al mate, Manuel, Z Pedra y el baquiano que haba trado la carta del coronel intercambiaban algunas frases mientras sorban la bombilla guardando cada uno su turno. Aqu no se habla mucho, la gente de Rio Grande guarda celosamente sus sentimientos. Es una manera de alegrarse hacia dentro, dice siempre doa Ana cuando hablo de la seriedad de todos nosotros, pues hasta yo tengo ese espritu controlado, esas palabras medidas que, a veces, salen de mi boca con esfuerzo. Sin embargo, a pesar de los largos silencios que se hacan al sorber el mate, los hombres parecan
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muy contentos con la vida, y tenan cierto brillo de orgullo en los ojos de cejas espesas. Y yo, fingiendo que iba a buscar uno de los cachorrillos de Nega, la perra que haba criado la semana anterior, pude or de boca del mensajero: Porto Alegre es nuestra, te lo garantizo. Vi a los imperiales huyendo en desbandada. Pronto, todo Rio Grande ser nuestro. Un calor de jbilo me invadi el cuerpo. Eleg una de las cras al azar la alegra me nublaba los ojos, todos estaban en una gran caja llena de trapos con Nega, que dorma exhausta, y lo cog en brazos. El animalito tena una cara bonita y yo estaba contenta. T vas a ser mo, perrito. Y te vas a llamar Regente. Regente, ahora, va siempre pegado a m, pero doa Ana no lo quiere en casa. Detesta ver animales dentro porque dice que slo traen enfermedades y pulgas. Se lo he pedido, y Mariana ha dejado que se quede en nuestro cuarto con tal que no llore. Regente no llora, sabe bien lo que le conviene. Mientras escribo estas lneas, est aqu a mi lado, mirndome con sus ojitos negros y alegres: es una bolita regordeta y lustrosa de pelo corto, espeso y negro; tiene la cabecita blanca, y en ella una mancha que baja desde los ojos hasta el hocico. Ha estado conmigo estos das y da gusto estar a su lado porque no me pide nada, slo me sigue. Ayer por la tarde, tomamos un bao en el arroyo, donde Regente nad como si fuera un pez, y despus durmi largas horas echado sobre la colcha vieja que le sirve de cama. Maana, Bento Gonalves llega a la Estncia. Todas las mujeres estn muy ajetreadas. Doa Ana ha hecho personalmente el dulce de
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melocotn que tanto gusta a su hermano. Y las negras no paran, andan de un lado para otro limpiando la plata, dejando la casa como una patena, cambiando las manteleras, aireando las cortinas de terciopelo, fregando con cepillo el suelo de las salas. Hasta se ha cepillado a los caballos, y doa Ana ha ofrecido a los braceros mate y carne para un asado. Estamos casi de fiesta, como si fuese Navidad... Espero que esta noche no se nos haga muy larga. MANUELA

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Captulo 3 El da an no haba clareado del todo cuando un baquiano lleg para avisar a la negra Beata de que el coronel Bento Gonalves, junto con un grupo de hombres a caballo, llegaba a la Estncia. Con ellos iba Antnio, el hijo de Maria Manuela; llevaba en el brazo un cabestrillo o algo parecido. Todava no han cruzado la portilla dijo el gaucho rascndose la barba. Pero hay que avisar a doa Ana: los hombres han llegado para el mate de la maana. Beata dio un saltito de contento, sonri ampliamente y se meti corriendo en la casa. Un sol tmido y dorado disipaba las nubes de la maana, los pjaros cantaban en los rboles y el olor a campo que impregnaba las noches todava se haca notar en los albores de aquella maana de diciembre. El campo ya tena aires de verano. A lo lejos, pastaba el ganado. El bracero, a caballo, mir con detenimiento a su alrededor estaba todo en perfecto orden, el seor Bento aprobara la marcha de las cosas, despus, dio la vuelta y se dirigi hacia el granero. Manuel andaba por all, arreglando unas monturas. Necesitaba avisarlo de la llegada del coronel. La casa se haba despertado muy temprano. Las esclavas andaban de un lado a otro cargando palanganas con agua, toallas, paales. Beata fue dando la noticia a to-dos con los que se cruzaba en el pasillo. Lleg a la cocina. Z Pedra se estaba tomando un mate apoyado en el umbral de la puerta. Ha llegado el coronel Bento. La voz de Beata era estridente como la de un loro. El negro, fuerte y de anchas espaldas, no movi un msculo de la cara. Acab de sorber el mate bien
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amargo y mascull en voz baja, como hablaba siempre: Pues, entonces, qu haces aqu, negra del demonio? Ve a avisar a doa Ana ahora mismo, en vez de estar dando gritos por ah. Beata sali corriendo de la cocina. Todos tenan miedo a Z Pedra. Se comentaba que haba sido capataz de esclavos, all en Cerro Largo, y que gozaba de la confianza de doa Ana. Tambin se deca que era libre, que haba comprado su libertad, pero Z Pedra no hablaba de su vida, ni para confirmar, ni para desmentir rumores. Beata se fue arrastrando las chancletas por el corredor. Se par delante de la ltima puerta, se arregl las enaguas y llam suavemente. Se oy la voz de doa Ana: Entra, Beata. Conoca los pasos ligeros y las maneras apresuradas de la negra. Doa Ana estaba acabando de arreglarse. Milu le estaba recogiendo el pelo en lo alto de la cabeza, y Beata contempl con agrado el vestido nuevo, adornado con lazos de terciopelo. Carraspe un poco y, con voz afectada, dijo: El coronel Bento ya est aqu. Debe de estar ya detrs desmontando. Ha llegado con unos soldados. El seor Antnio est con l. Gracias a Dios dijo doa Ana sonriendo. Acaba pronto con eso, Milu. Quiero ir a ver a mi hermano. Bento Gonalves era un hombre alto, de barba cerrada y negra, y porte seorial. No aparentaba los cuarenta y seis aos que tena, porque todo en l emanaba energa, hasta sus ms pequeos gestos, pero era comedido, reservado, honesto. Por eso era el hombre fuerte de la revolucin, un gaucho, nada ms. Valiente y sereno. Aquella maana llevaba un dolmn azul, bombacha oscura, sombrero de barboquejo y,
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atadas a las botas de cuero negro, sus espuelas de plata bien bruidas, y relucientes. El pauelo rojo de seda lo llevaba atado al cuello. Se baj del alazn negro, acarici el lomo del animal y salud con alegra al capataz: Cmo ests, Manuel? Va todo bien por estas tierras? Todo en orden, coronel. La primavera est siendo buena. Uno de los caballos salvajes tir de la silla a uno de los braceros la semana pasada, pero el hombre ya est en pie, y ya hemos metido en vereda al animal. Bien respondi Bento Gonalves. Joo Congo, el esclavo de confianza del coronel, cogi al alazn. Bento sonri al negro. Estaba contento de estar en casa y de volver a ver a su Caetana y a sus hijos pequeos. Aspir el aire que ola a jazmines y sinti unas ganas inmensas de tomar un bao en el arroyo, y de pasar toda la tarde en una hamaca mirando las nubes del cielo. Haba estado dos meses en Porto Alegre, en aquel palacio tan sobrio y oscuro, repleto de terciopelos y criados de librea. Y ahora estaba all; tres das de calma y de campo le haran mucho bien. Antnio de Paula Ferreira, el hijo mayor de Maria Manuela, toc en el hombro al to con la mano izquierda. El brazo derecho lo tena inmovilizado en un cabestrillo lleno de polvo. Respirando el aire del campo, to? Hace un bonito da, verdad? El muchacho sonri contento. Tena unos lmpidos ojos verdes y la piel clara contrastaba con el negro de su pelo revuelto. Qu bien estar en casa, Antnio! Y todava ms con un cielo as... No entras a apaciguar el corazn de tu madre? Me ha escrito unas diez cartas, o ms, pidindome que te trajese conmigo. Antnio le respondi con una sonrisa. Entreg su
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montura a Z Pedra y desapareci cocina adentro, llamando a Maria Manuela con voz alegre. A Bento Gonalves le hizo gracia el sobrino. Ahora el hombro estaba curado, pero haba tenido un aspecto muy feo; menos mal que en Porto Alegre haba buenos mdicos para atenderlo. Antnio y una brigada pequea se haban cruzado con un grupo de imperiales dispuestos a la batalla. Uno de ellos haba reconocido en el mozo alto y garboso, montado en el caballo blanco, al sobrino del general Bento, e intent a toda costa atravesarlo con la lanza. Haba sido una escaramuza rpida, pero los imperiales eran ms numerosos y los soldados rebeldes tuvieron bastante trabajo. Horas despus, Antnio apareci en el palacio con el hombro teido de sangre. La lanza del maldito haba entrado hondo y haba hecho estragos. Bento Gonalves no quera llevar a casa al muchacho sin un brazo o algo parecido. Hubiera sido muy triste. Otros dos hombres desmontaron. Uno de ellos era un italiano alto, de rasgos delicados, piel blanca y porte distinguido. En realidad, era un conde, un conde huido de Italia, ahora secretario de gran valor para Bento Gonalves. Se llamaba Tito Lvio Zambeccari. Tito entreg su montura a un esclavo. Mi querido Tito, hoy vamos a comer de lo bueno lo mejor. No hay nada como estar en casa. Sintase a gusto aqu, amigo. A Bento Gonalves le gustaba aquel italino de modos corteses y cultura impresionante. El italiano sonri. Quin no se sentira a gusto bajo este cielo, coronel? Y ese olor a pan que llega de all dentro? Parece un sueo. No hay nada de sueo en ese olor, se lo garantizo, Tito. Espere y ver el festn que mi hermana ha mandado preparar. Ella cree que los guerreros comen por diez.
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El ltimo en desmontar fue Pedro, el hijo menor de doa Ana. Era un muchacho de veinte aos, de piel morena y ojos oscuros. Hablaba poco y era discreto, pero se haba revelado como un valeroso soldado. Entreg el caballo a Manuel y ste sonri al joven patrn. Sea bienvenido, seor Pedro. Hay ah una yegua recin domada para que el seor d unas vueltas. Magnfico, Manuel. Pedro dio un abrazo al capataz al que conoca desde nio. Voy adentro a ver a mi madre. No fue necesario. Doa Ana y Caetana ya asomaban sonrientes por la puerta. Caetana estaba muy bella con un vestido azul muy claro que haca que sus ojos ardiesen de brillo y con el cabello recogido en una lustrosa trenza. Vio a su marido parado en medio del terreno, dicindole algo a Joo Congo. No pudo contener un grito: Bento! Apenas haba dormido aquella noche. Se despertaba cada poco tiempo sudando, nerviosa, para ver si ya haba amanecido, oa el ruido de los hombres que estaban llegando, pero siempre era de noche, con sus sonidos y sus silencios de escarcha, y sus gritos de lechuzasy murcilagos. Se haba levantado antes de salir el sol. Corri a los brazos del marido. El rostro de Bento Gonalves adquiri una dulzura nueva que brill en sus ojos pequeos en cuanto vio a la esposa. La abraz con fuerza, casi escondindola bajo su cuerpo robusto. Querida ma... Ests muy hermosa. Ms de lo que yo recordaba! Caetana ri contenta y acarici la barba de aquel coronel lleno de sueos. Y t ests bien? Te has cuidado como te ped? Has comido y dormido lo bastante o slo piensas en
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batallas? Bento ri con ganas. He estado bien lejos de contiendas, Caetana, sentado detrs de una mesa como si fuese un juez. Aun ahora, vengo hasta aqu para encontrarme con ese seor Arajo, en este baile de Pelotas. Esta guerra todava no se ha hecho con batallas, Caetana. As est bien, por el momento dijo la uruguaya de ojos esmeralda. Vamos adentro, que la mesa est puesta y llena de manjares. Ah, y tus hijos estn locos por verte. Vamos con ellos entonces. Y el coronel empez a andar con paso firme, llevando del brazo a Caetana. En la cocina, abraz y bes a doa Ana. De la sala, llegaban el sonido de las risas y el gritero de los nios que jugaban a la guerra con Antnio y Pedro corriendo alrededor de la larga mesa. Rosrio escuchaba con mucha atencin las historias que contaba el conde. Le encantaba el brillo que l tena en los ojos claros, sus maneras elegantes de saln. Tito Lvio Zambeccari tena una voz pausada y clida. Rosario lo imagin en su castillo, en Italia. S, si era conde, deba de tener un castillo. Todos estaban a la mesa. Maria Manuela colmaba a Antnio de atenciones, satisfecha de ver al hijo con tan buen color. Ya lo haba hecho pasar por un largo bao en la tina, y el vendaje del brazo derecho era otra vez blanco. Le haba preparado tambin un plato abundante con todo lo que a l ms le gustaba comer. A la cabecera de la mesa, Bento Gonalves deca: Pues el hombre lleg a la provincia hace casi quince das. Y todava no ha salido de Rio Grande. Si no va a Porto Alegre a ocupar su puesto, la cosa se va a poner fea. Estamos quietos, esperando. Pero si Arajo Ribeiro no se digna a reconocernos, habr una guerra.
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Doa Ana intercambi una larga mirada con su hermano, en la que pudo ver cierta angustia, pero su rostro era firme y orgulloso, el rostro de un comandante. Las cosas no estaban en el punto que ella imaginaba, ni todo era seguro todava. Los imperiales resistan al movimiento. Y quin era este Arajo Ribeiro, y dnde estaba viviendo? Formul estas preguntas en voz alta. Bento Gonalves sonri y pens durante un instante, escogiendo buenas palabras para su respuesta. Jos de Arajo Ribeiro est viviendo en el bergantn Sete de Setembro, Ana. Ni pisar este suelo quiere. Pero maana nos encontraremos... No es por casualidad por lo que voy a ir a la fiesta de Rodrigues Barcelos. Quiero ver lo que Arajo me dice en la cara. Quiero ver cules son sus intenciones. Onofre y los otros estn preparados en sus puestos; estamos bien organizados. Quiero ver a ese Arajo hacerse el fanfarrn conmigo! Las mujeres abrieron desmesuradamente los ojos. Doa Ana sonri con la exaltada fuerza de su hermano. Lo que haya de ser, ser, pens. Pero nicamente dijo: Voy a mandar que sirvan el dulce de melocotn. El conde Tito esboz una ligera sonrisa de satisfaccin. Y el almuerzo prosigui en un clima clido, de reencuentro familiar. Manuela y Mariana advirtieron nuevas risas en la hermana. Desde el episodio del castellano, Rosrio no se haba mostrado tan contenta. No apartaba sus ojos azules del rostro aristocrtico del joven conde. Doa Antnia lleg despus de la siesta. Haba recibido el da anterior la noticia de la llegada de Bento Gonalves, pero haba pasado buena parte de la
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maana ocupada en asuntos de ganado, cerrando una venta, y slo haba podido dejar la Estncia do Brejo por la tarde. Haba tomado la carreta. Llevaba consigo un cesto de naranjas frescas para los sobrinos. Encontr a Bento Gonalves sentado en el porche con un mate. Bento haba pasado unas horas con Caetana, despus haba tomado un bao, se haba puesto la bombacha, las botas, la camisa blanca bien planchada qu buenos eran los cuidados femeninos , y ahora estaba all, fumndose el cigarro de hebra que Joo Congo acababa de liar. Haca poco haba visto pasar a una mestiza que trabajaba en la casa, una muchacha de unos quince o diecisis aos, no ms, y estaba pensando en lo apetitosa que era la carne joven como aqulla, de moza virgen que ola a savia nueva. Doa Antnia interrumpi ese devaneo suyo. Qu alegra para la vista, Bento! Se abrazaron con cario. Bento Gonalves da Silva senta un gran respeto por su hermana mayor, juiciosa, sabia estanciera, que tanto le recordaba a doa Perptua con sus decisiones bien meditadas, con su voz tranquila, con las mismas certezas de una vida entera. Hablaron de cosas agradables, hablaron del campo, de ganado, de las dificultades que se avecinaban con la guerra. Doa Antnia tom mate. La tarde empezaba a perder su brillo. Los teruterus cantaban en los rboles. Manuela pas a lo lejos, cabalgando al lado de su hermano. Esos dos tienen el mismo temperamento dijo Antnia. Son Gonalves de los pies a la cabeza. Bento se qued mirando cmo los dos jinetes iban disminuyendo de tamao, dos pequeas manchas en el horizonte. El cabello negro de Manuela ondeaba al viento como algo vivo. Bento sonri. Ser una buena esposa para Joaquim. Manuela tiene la cabeza en su sitio.
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Y el corazn? Sabes t algo? Despus de todo, todas llevis aqu unos meses. Sabes si ella quiere a Joaquim? Doa Antnia pas el mate al hermano. Vio las manos encallecidas, fuertes, masculinas coger la calabaza con enorme facilidad. La bombilla desapareci dcilmente entre aquellos dedos. Mira, Bento, saber yo no s nada. Manuela es de pocas palabras, ya conoces los silencios de ella. Pero tiene la cabeza en su sitio, como te he dicho. Por qu no habra de querer a Joaquim, un mozo tan apuesto, rico y guapo? Cuando Joaquim acabe sus estudios en la facultad de medicina, se casarn, qudate tranquilo. Bento Gonalves sonri. Mand a Joo Congo a buscar ms agua. Despus mir a su hermana a los ojos, fijamente era como si se mirase a s mismo y respondi: No me hagas caso, Antnia... Aveces tengo estas cosas. Son manas de viejo. Joaquim y Manuela harn una buena pareja, sin duda. Cuando se casen, voy a hacer una fiesta como nunca se ha visto. El negro Joo Congo lleg con una tetera hirviendo. Volvi a llenar la calabaza del patrn. Antnia examinaba al hombre que tena a su lado. Estaba inquieto, haba algo que le preocupaba. Ella lo observ, recostado en la silla, mirando al horizonte rosado del atardecer, pero era como si no lo viese, como si Bento no estuviese all, en el sosiego y en la paz de sus campos. Y descubri entonces lo que la inquietaba tanto: en los ojos de Bento, en los ojos negros y vidos de Bento, un brillo de furia arda como una llama. El hermano se volvi de repente hacia ella. Antnia, quiero que lo sepas: si estalla esta guerra, voy a necesitar tu ayuda. Puedes contar conmigo, Bento. La voz de ella era firme. Te lo dije el primer da y te lo repito ahora.
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Bien. El conde apareci frente a la casa. Vena sonriendo, con el rostro colorado, satisfecho. Subi los escalones del porche. Bento Gonalves le ofreci un mate. Tito Lvio Zambeccari le dio las gracias, pero declin el ofrecimiento. En realidad, nunca podra acostumbrarse a aquel brebaje amargo, con la bombilla que siempre le quemaba los labios. Como italiano que era, prefera un buen vino. Haca mucho tiempo que no vea su Italia. Mir aquellas llanuras infinitas, recubiertas de hierba verde, y pens en la tierra de su padre, tan diferente, escarpada, pero bella, tan bella como slo pueden ser las cosas del pasado. Sinti un nudo en el pecho. Acerqese, Tito. Estamos aqu conversando, aprovechando esta tarde tan bonita. Joo Congo acerc una silla para el conde. Tito Lvio le dio las gracias educadamente. Doa Antnia simpatiz con el italiano de ojos claros; haba algo en l que evocaba romances, y sin embargo, pareca frgil, un tanto plido. La voz maternal pregunt: Conde, no quiere mate? Entonces voy a mandar que le traigan un zumo de naranja bien fresco. Son naranjas de mis tierras. Se lo agradezco mucho, doa Antnia. Tito sonri tmidamente. Un zumo me sentara bien. Bento hizo un gesto con la mano: No se sienta cohibido, Tito. Mi hermana es as, cuida de todos. Y, cambiando enseguida de tono, aadi: Vamos a organizamos: maana saldremos temprano para Pelotas. Iremos nosotros, adems de Caetana y Congo. Despus del baile, volveremos, recogeremos a Antnio y a Pedro y nos pondremos en camino a Porto Alegre. Ahora es cuando va a animarse la cosa, Tito. Quiero ver de qu pasta est hecho ese Arajo.

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Rosrio se desliz sigilosamente por el corredor como una sombra. No se encontr con nadie, a excepcin de una negrita que barra el porche trasero mientras silbaba cualquier cosa. Pens en el conde y un calor agradable le subi al rostro. Dnde estara en ese momento? Haca tiempo que haba pasado la hora de la siesta. Estara montando a caballo para conocer la Estncia? Tal vez estuviese charlando con el coronel Bento. S, ellos deban de tener muchos asuntos que tratar. Ms tarde, llamara a Antnio para dar un paseo en carreta y, entonces, sutilmente, le preguntara quin era ese Tito, ese conde de ojos azules que estaba tan lejos de casa, un hombre refinado que hablaba tantas lenguas, perdido por esas tierras, haciendo de secretario de un coronel. S, tena mucho que descubrir acerca del conde. Aun as, no poda faltar a su encuentro. La tarde caa, el calor ascenda del suelo, y el sol iba apagndose para dar paso al descanso del pasto y de los animales. Deban de ser ms de las seis. Rosrio entr en la biblioteca, cerr la puerta y ech la llave. A doa Ana no le gustaba que se cerrasen con llave las habitaciones. Aqu no tenemos secretos que esconder, era lo que deca. Pero doa Ana estaba ocupada con las visitas y la ltima cosa que hara sera buscarla. Rosrio corri las cortinas y la penumbra se apoder del pequeo aposento. As est bien. A l no le gusta la luz. La luz le hiere en los ojos. Rosrio se sent en el silln, cruz las manos sobre las piernas y esper. El corazn le lata con fuerza en el pecho. Tengo que calmarme. Ya me ha visitado otras veces. No hay nada de malo en ello. Cerr los ojos un momento y, al abrirlos, all estaba l, apoyado en la estantera, como lo haba visto la primera vez. El vendaje de la frente estaba rojo. Sus ojos verdes ardan de fiebre y de amor. Sonri
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dulcemente. Estaba muy cansado, ya se lo haba dicho muchas otras veces. Rosrio sinti pena, sinti amor, sinti miedo. No miedo de l, que ya le era tan querido, sino de que le faltase fuerza para ir a verla. Su rostro estaba blanco como el papel, la delicada boca casi sin color. Ests bien? La voz de l era como un soplo en los odos de Rosrio, un soplo clido. Ella enrojeci. Respondi bajito: S, estoy bien. Dijo que haba estado pensando en l, en si ira a verla esa tarde. Despus de todo, tenan visita. Saba que a l no le gustaban los desconocidos. Lo conozco, Rosrio respondi l. Nos encontramos en la Cisplatina. Y diciendo esto hizo un gesto de dolor. Rosrio quiso levantarse para tocarlo, pero el oficial le hizo una seal. Est bien..., le dijo nicamente. Rosrio vio que, por momentos, el vendaje se humedeca de sangre. En un extrao presentimiento, imagin la mano de Bento Gonalves empuando la espada que haba desgarrado aquella carne, que haba tornado plido y esquivo aquel semblante que ella ya empezaba a amar. Sus ojos estaban repletos de lgrimas. Steban... titube. Steban, no te pongas as... Ellos estn fuera. Vamos a olvidarlos, no nos importan. Lo juras? El verde de sus ojos se encendi. Rosrio pens si algn da podra abrazarlo, darle un beso, bailar con l en algn saln de baile. Lo juro, Steban... He pasado toda la tarde esperando para estar contigo. No vamos a dejar que mi to estropee tambin esto. El oficial sonri. A su rostro volvi un poco de color. Se dio la vuelta buscando algo en la estantera. Pas as algunos segundos, hasta que cogi un libro. Abri por una pgina y, con voz susurrante, comenz a leer un fragmento para Rosrio en su espaol, clido y pausado. Hablaba de una noche bajo un cielo
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estrellado. Rosrio suspir y se dej llevar. Fuera, la noche esparca sus primeras estrellas por el cielo de verano.

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Cuadernos de Manuela Estncia da Barra, 5 de diciembre de 1835 Han salido al amanecer. Incluso tan temprano, el calor ya se haca sentir. Joo Congo se ha acomodado al lado del cochero y nos ha saludado con su manaza. Caetana miraba por la ventana; se haba puesto un vestido claro de viaje, pero, en la maleta, llevaba un rico traje de fiesta. He odo a mi to decirle: Quiero que ests ms hermosa que nunca. Para que sepan quines somos. Perptua pidi muchas veces a su madre que la dejara acompaarlos al baile; bailara con el conde, tena muchas ganas de ir a la fiesta, de bailar valses, de bailar la chimarrita, de ver gente y or msica. Bento Gonalves se enfad. La llam loca y le dijo que no estaban para diversiones, que tena una provincia a su cargo. Iba a Pelotas a resolver un asunto pendiente. Perptua sali corriendo de la sala; creo que lloraba. Eso sucedi ayer al final del da, y la prima no cen con nosotros, ni ha salido hoy al porche para despedirse de sus padres. Los grillos estn cantando ah fuera. Ya es muy tarde. Mariana todava no ha venido a la habitacin, debe de estar hablando con Pedro y Antnio. Es agradable tener a mi hermano con nosotras, aunque sea por poco tiempo. Antnio nos ha contado cosas sobre el conde Zambeccari. Dice que huy de Italia, donde conspiraba contra el rey. Que se fue a Espaa, a Uruguay, y que ahora estaba aqu y era muy fiel a Bento Gonalves.
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Rosrio pareca interesada en el conde: ha hecho preguntas, quera conocer cuestiones personales. Antnio se ha burlado de ella; ha dicho que el conde Tito no era un hombre de romances, que prefera las ideas. Hay otros hombres detrs de todo esto, hombres de aqu, de Rio Grande, cuyos sueos se asemejan a los de Bento Gonalves, y otros, adems, que suean con una repblica. El coronel Antnio Netto de Souza, de Bag; Onofre Pires, primo de mi madre; el mayor Jos Gomes de Vasconcelos Jardim; el mayor Joo Manoel de Lima e Silva; el capitn Jos Afonso Corte Real; el capitn Lucas de Oliveira; y an hay otros. Algunos de ellos quieren nicamente un regente que les preste odos, otros hablan con fervor de una repblica y del fin de la esclavitud. Antnio hablaba de la repblica y sus ojos brillaban, con un brillo de ojos jvenes que ansian el futuro. Doa Ana le ha pedido que no nos ensease tonteras. Ha dicho que Bento Gonalves slo quiere un nuevo presidente para la provincia que reconozca los derechos de los estancieros y sus exigencias. Que eso es lo que est bien. Lo dems son sueos, dice ella. Fantasas. Antnio no ha replicado, ha bajado los ojos con respeto, pero, cuando ha levantado la cabeza, todava tena en ellos ese brillo. Yo lo he percibido como si fuese un halo, un halo dorado que circundaba el verde de sus ojos. Tal vez las dems no lo hayan notado, tal vez. Mi madre, sentada en un silln, bordaba su mantelera casi con vehemencia; no le gustan estos asuntos de guerra y de poltica. Rosrio ha vuelto a preguntar sobre la vida personal del conde. Antnio, bromeando ha respondido que no es un alcahuete, y le ha dicho que no fisgue en la vida del conde. Y se ha
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quedado all haciendo sus gracias. Pero yo lo s, lo presiento, Antnio es republicano, se es su amor, en el fondo de su alma, es por eso por lo que lucha. Pienso en si Bento Gonalves se da cuenta del inmenso mecanismo que puso en marcha cuando march con sus tropas sobre Porto Alegre, y en cmo va a dominar el coronel a este tordillo enfurecido que ya corcovea por la pampa, en los ojos de mi hermano mayor, en los ojos de Pedro y de tantos otros dispersos por ah... De la sala, llegan carcajadas. Y yo estoy aqu, tranquilamente, escribiendo estas lneas. Para quin? Para que yo las lea aos ms tarde y recuerde este tiempo aqu en la Barra, estos das silenciosos que pasamos esperando a orillas del Camaqu? No s por qu escribo, pero algo me impulsa a hacerlo, algo ajeno a m gua mis dedos, empuja la pluma hacia delante... Estoy imaginando cmo ser el baile... Caetana llevaba en la maleta un vestido verde esmeralda, de seda, escotado y con encajes en la falda. Debe de estar bella, ms de lo que es posible imaginar. Bento Gonalves estar elegante, y serio, y duro, afeitado con esmero, la camisa de seda blanca y el chirip cogido a la cintura. En este encuentro se resolvern muchas cosas, o ninguna. Maana, al caer la tarde, sabremos algo. Ellos vuelven maana: Caetana viene para quedarse con nosotras, to Bento y el conde vienen a buscar a Antnio y a Pedro, estarn de paso, otros esperan. S, los hombres siempre se van, a sus guerras, a sus luchas, a conquistar nuevas tierras, a cavar tumbas y a enterrar a los muertos. Las mujeres son las que se quedan, las que esperan. Nueve meses, una vida entera. Arrastrando los das como muebles viejos, las mujeres esperan... Como un muro, es as como una mujer de la pampa espera
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a su hombre. Que ninguna tempestad la derribe, que ningn viento pueda doblarla; su hombre necesitar una sombra cuando vuelva a casa, si vuelve a casa... Mi abuela Perptua deca eso, nos lo dijo muchas veces al hablarnos de las guerras en que haba luchado mi abuelo. Es su voz la que ahora resuena en mis odos. Y ah fuera cantan los grillos. Debe de ser muy tarde. MANUELA

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SEGUNDA PARTE: 1836

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Captulo 4 Mi querida Caetana: Sufr mucho cuando el da 31 de diciembre nos hall separados, yo tan lejos de ti y de nuestros hijos, la familia alejada, brindando por la llegada de este misterioso ao de 1836 vete t a saber con qu preocupaciones en el alma. Pens en ti, en mis hermanas y en las nias, todas juntas en la Estncia, y espero que, aun sin nosotros, tomaseis una oppara cena y brindaseis para que la suerte nos acompae en esta jornada. Pens en Joaquim, Bento y Caetano, los tres solos en Ro de Janeiro, cuando siempre nos reunimos en torno a una mesa abundante los hermanos, cuados y primos la noche de fin de ao. Sin embargo, querida Caetana, este ao de 1836 parece ser diferente en todo a los otros, y no lo reconozco sin una cierta afliccin. Aqu en Porto Alegre los acontecimientos se precipitan da a da y a cada momento la posibilidad de paz parece ms remota. Por eso, en vez de coger el caballo e ir a verte como me gustara, slo te envo esta carta, escrita a toda prisa, a la luz del candelabro, en esta somnolienta madrugada de enero. Hace muy poco, el conde, siempre corts y gentil en sus modales y sentimientos, me dio una poesa que copi de su puo y letra para que la enviase junto con estacarta. As es, querida Caetana, como Tito manda recuerdos. A principios de enero, tras muchas complicaciones surgidas en las reuniones de la Asamblea, el presidente interino de esta provincia,
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el diputado Marciano Ribeiro, envi un oficio a Arajo Ribeiro convocndolo a comparecer ante la Asamblea Legislativa para que tomara posesin de su cargo. Das ms tarde nos lleg la noticia de que el tal Arajo Ribeiro haba tomado posesin en Rio Grande, un insulto que no se puede tolerar. Hay ms, querida ma, stas son slo las primeras cosas que sucedieron este ao, pero no son las peores. Mi tocayo, el infame Bento Manuel, al final ha enseado las uas: ha reunido tropas en So Gabriel para luchar en nombre del emperador y dice que slo obedece las rdenes del presidente nombrado por la Corte. Estamos todos a la espera de los hechos, que ciertamente estn cerca. Ya hemos empezado a tomar medidas y a celebrar reuniones de mando en caso de que la guerra realmente estalle. Hemos decidido, mientras tanto, no adoptar ninguna actitud hasta el 15 de febrero, fecha en que, en caso de que Arajo Ribeiro no se retracte de sus repugnantes actos, empezaremos una guerra en nombre de esta provincia y de su muy honrada gente. Aqu los hombres dicen que la guerra ya tiene fecha segura. Onofre est ansioso de batallas. No puedo eludir el hecho, pero mientras tanto, mi temperamento comedido me hace esperar sin sobresaltos ni vanos anhelos. Dentro de un mes sabremos qu rumbo tomar todo esto. Querida Caetana, s que las noticias que te doy inquietarn tu alma. Te pido que tengas paciencia y que reces por esta tierra. Tu misin es informar de estos hechos a las otras mujeres de la casa, pero que no se asusten, ni tengan miedo. Los dems estn todos bien; no hace mucho nos comimos juntos un gran churrasco. Y otra cosa, trata con Antnia de la venta de una punta de ganado y enva parte de ese dinero
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a los chicos, a Ro de Janeiro. En caso de que fuese necesario, quiero que estn preparados para volver a Rio Grande. Te mando mi cario y mi amor, BENTO GONALVES DA SILVA Porto Alegre, 20 de enero de 1836 El final de aquel mes de enero tard mucho tiempo en pasar, transcurri entre das azules de calor intenso en los que el cielo se mostraba impvido, sin nubes que aportasen algo de frescor o la promesa de lluvia. Los primeros das de febrero llegaron cargados de nubes negras, bajas, el campo se perda en neblinas al anochecer y una inquietud todava mayor se adue de las mujeres de la Estncia. La carta de Bento Gonalves sembr en ellas una angustia muda y creciente. Anhelaron recuperar los das de sol, cuando todava podan disfrutar de los baos en el arroyo, de los paseos en barco con doa Antnia por las mrgenes del ro Camaqu, del zumo fresco y espumoso que sorban a grandes tragos cuando volvan de cabalgar con la piel hmeda de sudor. Con el desapacible tiempo de febrero, un calor an ms pegajoso se adue de todo. Los nios lloraban por los rincones por cualquier cosa. Doa Ana tocaba el piano durante largas horas para espantar los silencios repletos de susurros de los atardeceres sin sol. La negra Xica estuvo varios das sin leche, pero al poco, con los cuidados y los conjuros de doa Ana, su manantial resurgi intacto y la vocecilla llorosa de Ana Joaquina se calm, ahogada en aquel lquido blanco y espumoso que la deleitaba y tranquilizaba. Marco Antnio y Leo se escaparon una maana tempestuosa, porque la noche anterior haban decidido ir en busca del padre y unirse a su ejrcito antes de la tan nombrada guerra. No queran quedarse ms tiempo en aquella casa con tantas mujeres miedosas, viendo a
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la madre rezar horas y horas a la Virgen pidindole victorias y proteccin, cuando todo lo que el general Bento el gran y fuerte guerrero y padre necesitaba era ms espadas para atacar a los imperiales. Era todava muy temprano cuando los dos nios saltaron de la cama y encima de los pijamas se pusieron algo de abrigo. Leo, al ser un ao mayor, pona silencio y cuidado por miedo a que una de las criadas negras que dorma en la habitacin de al lado se despertara con el ruido. Se escabulleron por los pasillos ensombrecidos y atravesaron la cocina en el momento exacto en que doa Rosa sala de su cuarto, pero no a tiempo de sorprender a los dos fugitivos, que llegaron al patio corriendo y consiguieron esquivar la atencin del negro Z Pedra, que estaba sentado en un tronco, muy silencioso, esperando que el da rayase para empezar el trabajo. Desaparecieron entre la maleza. Llevaban un pequeo morral con los restos de comida de la tarde anterior: un trozo de pan sobado y dos naranjas. Al poco, Marco Antnio empez a tener hambre y Leo, desde el poder que le conferan sus once aos, proclam contrariado: Un buen soldado nunca pide nada! Toma esta naranja. Al ver al hermano menor chupetear con gusto la fruta, pens que no haca ningn mal sirvindose l tambin, y as fue como la tormenta los sorprendi: chupeteando naranjas agachados en un rincn cualquiera. El agua empez rpidamente a formar charcos en el suelo. Los nios avanzaban con dificultad, pues llova mucho, un manto de agua se derramaba del cielo, promesa de tantos das de nubarrones. Marquito as era como Bento lo llamaba quiso volver a casa. Ya buscaremos al ejrcito de pap maana argument, parado en el barrizal, con su pelo negro
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chorreando lluvia. Hoy todava no es da quince, Leo. Iremos maana, cuando amaine... A Leo la peticin del hermano le pareci lgica, pero como no poda recordar hacia qu lado quedaba la casa y no quera decirle que se haba perdido, respondi: Yo soy el coronel, Marquito. T no eres ms que un teniente. Yo mando y vamos a seguir. Pap nos est esperando en algn sitio por ah delante. Vamos! Y se fueron. Viriata fue a despertar a los dos nios hacia media maana, cuando las mujeres ya haban desayunado y estaban en la sala, viendo caer la lluvia. No se extra al descubrir las camas vacas: seguro que habran ido a otra habitacin a jugar o estaran detrs de la casa molestando a las negras en la cocina. Estuvo unos quince minutos buscndolos por todas partes, en la despensa de las compotas, en la habitacin de las nias, en el despacho, en el patio y hasta en el corral. Cuando entr en la sala y se plant delante de Caetana, estaba tan plida como si hubiera visto un alma en pena. Los nios han desaparecido fue lo que dijo, sin dilaciones. Doa Ana se incorpor de un salto y puso la mano en el hombro de la cuada. Cmo que han desaparecido, Viriata? La voz de Caetana temblaba ligeramente. Deben de estar por ah, jugando bajo la lluvia. Esos nios tienen mucha energa... Lo s por experiencia, he criado a dos muchachos intervino doa Ana. Tranquila, cuada. Enseguida mando a Z Pedra a buscarlos por ah fuera. Volvern chorreando como pollos. Y se fue hacia la cocina. Z Pedra y un baquiano salieron en busca de los nios. En das de lluvia poda pasar cualquier cosa: les tocaba hacer de todo, hasta de nieras de chiquillos
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fugados. Recorrieron a caballo gran parte de la Estncia, fueron a la orilla del ro, se adentraron un poco en el bosque. En el arroyo, ni seal de los nios. Z Pedra tuvo la idea de ir a hablar con la seora Antnia: quiz los nios estuvieran por all. Pero en la Estncia do Brejo nadie haba visto a los hijos de Bento Gonalves, por all no haban pasado. Doa Antnia, preocupada, mand preparar la carreta para ir hasta la casa de la hermana. Z Pedra, el baquiano, doa Antnia y el negrito que conduca la carreta llegaron a la Estncia da Barra a la una de la tarde. Las mujeres haban acabado de comer, arroz con charqui, menos Caetana, que a esas alturas, presa del nerviosismo, no poda llevarse el tenedor a la boca. Segua lloviendo mucho. Hemos buscado por todos los rincones, hasta por el bosque, pero los chiquillos no estaban cont Z Pedra, empapado por la lluvia y con el sombrero en la mano. Doa Ana empez a ponerse nerviosa. No bastaba con todos los miedos que tenan, los maridos, los hijos, todos preparndose para aquella guerra, una guerra contra el Imperio, como para que ahora los nios desaparecieran un da tan terrible. Caetana lloraba en el sof, consolada por Maria Manuela y Perptua. Las otras estaban calladas, con los ojos llenos de angustia. Manuela quera salir a caballo en busca de los primos. Nada de eso respondi doa Antnia. Vamos a mandar a Manuel y a los hombres a buscar por todos los rincones. En el Brejo, he ordenado al capataz que hiciera lo mismo. Ha reunido a unos diez braceros y ya estn buscando a Leo y a Marquito. Nosotras vamos a esperar aqu y a mantener la calma. Llam a doa Rosa y le dijo: Haz una manzanilla para todas y tmate tambin una taza. La tarde ser larga. Las horas vespertinas parecan arrastrarse, prolongadas al mximo por la lluvia que tamborileaba
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en el tejado e iba acumulndose en el porche, formando grandes charcos en el jardn, ahogando las flores que a doa Ana ms le gustaban. Las cuatro muchachas lean, cabizbajas, enfrascadas en la lectura de su novela como si ms all de las pginas hubiese un abismo oscuro como la brea. Y si no apareciesen los primos, qu pasara? De vez en cuando una de ellas levantaba la vista hacia el exterior. El tiempo pareca cristalizarse, la tarde era un sinfn de luz opaca, de un cielo gris que se cerna muy bajo, casi tocando la copa del omb que haba frente a la casa. La lluvia haba ahuyentado los pjaros y un silencio pegajoso se derramaba sobre todas las cosas. Maria Manuela, doa Ana y doa Antnia bordaban; Caetana miraba por la ventana; sus ojos verdes, perdidos en la humedad del exterior, estaban hmedos tambin. De vez en cuando iba a la habitacin a ver cmo estaban las nias: con la desaparicin de los dos hijos su amor por las pequeas pareca multiplicarse, vea en ellas bellezas nuevas, era como si florecieran en el transcurso de aquel da para ocuparse de la angustia que la asolaba. Ech de menos a Bento y sinti rabia de la guerra que la haba privado de su presencia y su fuerza. Seguro que Bento ya habra encontrado a los hijos. La tarde, que haba pasado tan lentamente, dio aliento al anochecer. La lluvia escamp, pero qued una bruma espesa que se pegaba a todo y borraba los contornos de las cosas. Las chicas fueron a las habitaciones a asearse y cambiarse de ropa para la cena. Doa Ana intentaba que todo siguiese su ritmo normal. Cuando se pierde la cordura en una casa, nada ms en el mundo est bajo control, deca siempre, y lo repiti cuando mand a las sobrinas a prepararse para la cena. Rosrio todava se qued un rato encerrada en el
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despacho, eran esos momentos mgicos los que daban razn de ser a sus das, pero aquel anochecer el encuentro con el joven oficial no tuvo el mismo sabor de otras veces. Pensaba en los primos, en la humedad de fuera, pensaba en las serpientes, en los bichos peligrosos, en las sombras nocturnas. El uruguayo pareca ms difuminado, era como si la lluvia le hubiese robado la lozana de los colores, y sus ojos verdes tenan un brillo nebuloso, de cielo cubierto. Una risa hmeda le resbalaba por su plido rostro. Es que te vas a ir, Steban? dijo preocupada. Se ira hasta desaparecer por completo dejndola all, a merced de aquellos das interminables?. No quieres verme ms? No es nada de esto, querida ma. Su boca se movi lentamente, como en un sueo. La lluvia me deja as dijo, sabiendo que la angustia reflejada en la bonita cara de la muchacha se deba a otra razn. No ests preocupada. Los hijos del coronel aparecern hoy, yo los vi. Despus le mand un beso que surc el aire hasta rozar su regazo como si fuera algo vivo. Rosrio se qued quieta, emocionada por aquel gesto, con el frescor del beso que senta entre los encajes del escote. Y Steban fue desapareciendo lentamente, esfumndose por la estantera, deshacindose entre los libros como una nube que ya ha derramado toda su lluvia. Por fin, Rosrio se qued sola. Cuando sala del despacho, con las manos en el pecho, donde todava poda sentir la tibieza de aquella caricia, se cruz con Mariana, ya vestida y peinada. Han aparecido los nios? pregunt. Mariana puso cara de fastidio. Todava no dijo. Caetana est llorando en la habitacin, mam ha ido a hablar con ella. Yo voy a pedir a Beata que le lleve un t con bastante azcar, a ver si la pobre se calma...
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Tranquila, Mariana. Hoy aparecern dijo Rosrio con una seguridad que asust a la hermana. Y despus de eso, un poco avergonzada, corri a la habitacin para asearse. Mariana se encogi de hombros: Rosrio estaba muy rara ltimamente. Z Pedra, Manuel y los otros braceros volvieron a la Estncia a las ocho sin noticias de los nios. Doa Ana consideraba si sera una buena idea enviar a uno de los hombres con una carta para Bento alertndolo sobre la desaparicin de los hijos. Esperaremos hasta las diez dijo doa Antnia, decidida. Si no aparecen mandaremos a Z Pedra con una nota. Mientras tanto, dejaremos a Bento con las preocupaciones que ya tiene y despus aadi con voz clida: Mis hombres an no han llegado, quin sabe si han encontrado a los dos chiquillos. Manuela estaba por all, mirndolo todo con sus vagos ojos verdes. La noche oscura y hmeda la ahogaba. El pequeo Regente estaba acurrucado en su regazo. Suelta a ese chucho, nia le orden doa Ana. Es hora de cenar, y no me gustan los bichos dentro de casa. Adems, se huele a moho. Manuela no replic a la ta. Tena los mismos ojos que Bento Gonalves, unos ojos a los que no les gustaba ser contrariados. Cenaron en silencio. Caetana se qued en su cuarto, al cuidado de Zefina. La luz de los candelabros pareca an ms lgubre. Doa Ana estaba seria, gruona, era su modo de disimular la angustia. Rega a las criadas; la carne le haba parecido dura, la calabaza demasiado salada. Llvate esta calabaza a la cocina, Beata, y treme algo que se pueda comer! Si no, te dar una zurra, que ya estoy hasta las narices! Beata sali corriendo con la fuente. Cuando estaban acabando de cenar, llegaron Neco y Miro Souza. Venan empapados y con las botas llenas de barro, pero traan
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a los nios. Miro Souza, el capataz de doa Antnia, llevaba a Marquito en brazos, desmayado. Leo llegaba cabizbajo, de la mano de Neco, suspirando y llorando bajito. Su estreno como coronel haba sido un fracaso: el teniente se haba cado en un pozo y all se haba quedado, tendido, mientras la lluvia se derramaba sobre todas las cosas. Haba intentado salvarlo, pero no tena cmo: el pozo era muy profundo. Ya estaba anocheciendo, el pan que se haban llevado se haba deshecho con la lluvia, y Marco Antnio haba dejado de llorar haca mucho rato cuando los dos braceros los encontraron. Leo se puso tan contento que pareca que hubiera ganado la guerra. En cambio, en ese momento, al llegar a casa y previendo el castigo que recibira, estaba triste. La expedicin haba fracasado. Se oy un alarido. Caetana besaba a sus dos hijos, los arrullaba, rezaba dando las gracias. Mand a Perptua a que le encendiera dos velas a la Virgen; se lo haba prometido. Doa Ana examin a los nios. Leo estaba bien, pero pasara una buena gripe, tendra que tomar unas infusiones y estar unos das en cama. Lo nico que pasa es que no te siento el pulso, nio, porque ests chorreando como un pollo le ri, fusilndolo con la mirada. Qu queras? Matar a tu madre de un disgusto? Es que no basta con la guerra que nos ronda? Sabes el da tan horrible que hemos pasado aqu? Quera ir con mi padre respondi Leo con la mirada gacha. Zefina lo llev a tomar un bao caliente. Doa Antnia examin a Marco Antnio. Tena la frente ardiendo y deca cosas incomprensibles. Qu te pasa? Ests delirando? Las lgrimas resbalaban por el bello rostro de Caetana. Se habr roto algo? Mandamos recado a Bento? Doa Antnia palp al nio como haca con las reses, con los ojos cerrados, para notar bien los huesos.
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Con la voz serena respondi: Tiene bastante fiebre. Est empapado de lluvia... y creo que se ha roto una o dos costillas. Maana llamaremos al mdico. Hoy le aplicaremos unas compresas para que le baje la fiebre. Y le vendaremos el pecho. De sta se ha librado, Caetana. Al da siguiente, un mdico de los alrededores visit al hijo de Bento Gonalves y le diagnostic una neumona y dos costillas rotas. Marco Antnio pas el resto del verano convaleciente. Y cuando la noticia de la guerra lleg, todava estaba en cama con tos y fiebres altas. Ya no soaba con unirse a su padre; ahora tena miedo de la oscuridad y hasta de la lluvia. Leo haba perdido a su nico teniente. Querido Bento, Parece que tus hijos decidieron romper la monotona de los das de la Estncia; ambos se escaparon de casa una maana lluviosa de este mes de febrero con el objetivo de unirse a las tropas en Porto Alegre y no dimos con ellos hasta la noche. Mandamos registrar la Estncia y los alrededores, trabajo que los braceros realizaron con cario y dedicacin, pero a pesar del empeo no los encontraron. Yo estaba desesperada. Estuve en su habitacin y revolv sus ropas, llorando de aoranza y miedo. Llegu a pensar que Bento Manuel los haba capturado para insultarte, pero desist en cuanto me di cuenta de lo fantasiosa que era esa versin. Sabes muy bien cunto sufro, todos los das, cuando pienso en las batallas que te esperan, cuando pienso que has desafiado a un imperio entero... Imagnate cmo estara mi alma tras la artimaa que urdieron tus hijos. En fin, tengo que decirte que Marco Antnio ahora convalece de una neumona y que se ha fracturado dos costillas.
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Leo slo pas una gripe y por mi parte recibi un severo castigo, pues fue el responsable de la funesta aventura. Cuando le re, lo nico que me dijo fue: Mala suerte, madre. Estaba tan convencido que vi en l tu temple. Seguramente es uno ms que suea con peleas. Y cada da se parece ms a ti; hasta tiene tu misma mirada firme, ardiente, Bento. Hoy, esposo, es 10 de febrero. Faltan cinco das para que finalice el plazo que os habis fijado y me pregunto si esa guerra no sera de verdad inevitable. Aqu en la Estncia compartimos todas la misma espera y la misma angustia. Y hay un clima de ansiedad en el aire. Todos los das enciendo una vela a la Virgen... Algunos braceros ya dicen a las claras que, si la guerra estalla, se unirn a tus efectivos. Doa Ana ha vendido algo de ganado para estar preparada en caso de emergencia. En cuanto a m, ya he enviado a Joaquim el dinero que me dijiste. l me hizo llegar una carta diciendo que en la Corte se habla mucho de la guerra que est a punto de estallar aqu en la provincia, y que Bento y Caetano desean regresar en breve. Joaquim te manda su cario y su respeto, y desea que Dios Nuestro Seor cabalgue a tu lado. Dijo que tambin te haba enviado una larga misiva, pero como no has dicho nada de ella, pienso que a lo mejor se ha perdido por esos caminos tortuosos. Esta carta, querido esposo, que ahora escribo rpidamente, llegar con Manuel, que est a punto de partir hacia Porto Alegre para realizar varios servicios y comprar algunas provisiones que nos faltan. Espero de todo corazn que estas lneas te encuentren, que ests sano y fuerte y que me enves una respuesta lo ms pronto posible. Como ya sabes, en este erial son pocas y
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escasas las noticias que nos llegan. Qudate con Dios. Con todo mi afecto, Tu CAETANA Estncia da Barra, 10 de febrero de 1836 Por fin lleg el da 15 de febrero bajo un sol abrasador que se abata sin tregua sobre toda la provincia. El plazo estipulado por Bento Gonalves y sus oficiales se haba agotado. Bento, desde la ventana del palacio, miraba las calles desiertas y ardientes. Sus ojos tenan un brillo extrao, negro. Jos de Arajo Ribeiro no haba acudido a la capital para ser investido por la Asamblea Legislativa, no reconoca al nuevo gobierno. La guerra haba empezado en la pampa. En la ciudad de Porto Alegre, los revolucionarios invistieron al diputado Amrico Cabral como nuevo presidente de So Pedro do Rio Grande. A las puertas de la ciudad de Porto Alegre se intensificaron las patrullas durante la noche del da 15 de febrero, y los sitiadores empezaron a construir trincheras para la defensa de la ciudad ocupada. No se vio a nadie por las calles en todo el da, y el calor hediondo y el polvo rojo que se levantaba del suelo se propagaba por todas partes. Un miedo pegajoso se apoderaba de las casas cerradas, de aquellas gentes tranquilas que esperaban las primeras descargas de los caones. Fue una madrugada de viento y temor. El toque de queda entr en vigor y muchos habitantes de la capital decidieron huir y refugiarse con sus parientes en el interior, donde se sentiran ms seguros. El da 16 de febrero el coronel Bento Gonalves decidi partir con sus tropas hacia el sur de la provincia. Desde all envi al capitn Teixeira Nunes con un oficio para Arajo Ribeiro en el que le exiga abandonar Rio Grande de inmediato. Teixeira Nunes se march bajo un cielo nublado, cargado y gris. Con l partieron tres soldados ms de confianza. Mientras, en
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el campamento, asaban un churrasco y el olor de la abundante carne se propagaba por todas partes. Pasaron dos das. En el segundo, una lluvia fina y suave cay durante muchas horas. La maana del tercer da, cuando Bento estaba tomando mate, vio al jinete Teixeira acercarse al galope al campamento. Iba solo. Teixeira Nunes desmont y fue a hablar con el coronel. Estaba cansado y sin afeitar. Cont que haba visto al seor Arajo Ribeiro acompaado del brigadier Miranda e Brito, comandante de las tropas enviadas por el regente, y que, aunque l era un simple mensajero, haba sido hecho prisionero junto con los otros. Al final, Arajo lo haba liberado y lo haba enviado con un documento para que se lo entregase en mano a Bento Gonalves, jefe de los revolucionarios. Los otros siguen detenidos termin de contar Teixeira Nunes; sus ojos negros estaban llenos de rabia , pero volver para liberarlos. El coronel Bento Gonalves entreg el mate a Joo Congo y recibi el documento de las manos temblorosas del capitn. Abri el lacre con ira y ley el escrito rpidamente. Mand reunir a sus hombres. Eran cuatrocientos soldados provistos de caballos, armas y un can. Los acompaaban algunas mujeres y nios que tambin se acercaron, tmidos, a escuchar la noticia. Bento Gonalves pase despacio la mirada por las caras de aquellos hombres morenos, decididos, ansiosos. Y entonces, tomando una gran bocanada de aire, ley en voz alta el documento que acababa de recibir. Un sbito silencio se apoder de la tropa. Arajo Ribeiro declaraba oficialmente la guerra a los rebeldes que haban tomado la ciudad de Porto Alegre. Por esta guerra derramaremos la sangre de nuestros hermanos. La voz de Bento Gonalves reson en el campo y sacudi las alas como un pjaro, alzndose hacia el cielo azul con tanta fuerza que
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pareca entrar por los poros de todos los all reunidos. Que Dios nos perdone, pero tendremos que luchar contra esos tiranos como si cada uno de nosotros tuviera cuatro cuerpos para defender la patria y cuatro almas para amarla. Los hombres gritaron hurras y dispararon al aire. Los pjaros salieron en desbandada. Las lgrimas brillaban en los ojos del capitn Teixeira Nunes. Bento Gonalves, Antnio de Souza Netto, Joo Manuel de Lima e Silva, Onofre Pires da Silveira Canto, Joaquim Pedro, Lucas de Oliveira, Corte Real y Vasconcellos Jardim empezaron a organizar las tropas, a buscar fondos y a reclutar soldados para la guerra. De Estncia en Estncia, de ciudad en ciudad, los coroneles, mayores y capitanes del ejrcito revolucionario intentaron aumentar sus efectivos. En algunas ciudades consiguieron reunir trescientos, cuatrocientos hombres; en otras, nadie se alistaba. Bento Manuel y otros comandantes imperiales hacan lo mismo, liberando prisioneros de las crceles y obligndolos a alistarse, llevndose de las haciendas, cuyos dueos eran imperiales, a los braceros ms capacitados. La provincia de So Pedro do Rio Grande se dividi en un abrir y cerrar de ojos, en imperiales y revolucionarios. La noticia de la guerra lleg a la Estncia da Barra la noche del 26 de febrero. Las mujeres haban acabado de cenar y estaban reunidas en el porche disfrutando de la noche estrellada y fresca cuando Z Pedra, pidiendo permiso y siempre mirando al suelo, se acerc hasta all. Me adisculpe, doa Ana, pero es que Manuel ha llegao ahora mismito de viaje. Est ah detrs descargando las compras y me ha mandao decir que tiene noticias. Dile que venga, Z. La voz de doa Ana temblaba ligeramente. Rpido!
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El negro desapareci sin hacer ruido, confundindose con la oscuridad de la noche. En el porche reinaba un silencio inquieto y slo se oa el tintinear de las agujas de tejer de Maria Manuela. Caetana tena a Ana Joaquina en el regazo, la nia empez a lloriquear. Llam a Xica y le entreg a la hija: Llvatela a la habitacin dijo, preocupada. Manuela, desde su silla, observaba las caras de las tas y de la madre. Saba lo que iban a or, siempre lo supo, desde aquella noche... Nunca ms haba vuelto a ver la estrella de fuego en el cielo, pero no haba podido olvidarla. Ni siquiera su rastro, su estela de sangre. Manuel lleg jadeante. Cont que el viaje haba ido bien, que traa todas las provisiones necesarias y quince kilos ms de azcar que haba comprado a buen precio cerca de Guaba. A la vuelta, sin embargo, haba tenido que esquivar unas tropas que marchaban hacia Porto Alegre. Tropas imperiales. Le haban quitado un caballo. Simplemente se lo confiscaron, dijo. Por el camino tambin se haba encontrado con un piquete de rebeldes. Eran unos cincuenta o sesenta. Iban buscando hombres para luchar. Mir a Maria Manuela. El joven Antnio estaba entre ellos. Me dio recuerdos para la seora, para su madre, para sus tas, primas y hermanas. Las siete mujeres tenan la mirada fija en la figura achaparrada de Manuel. Tambin me mand decir que la guerra ya ha empezado y que es cosa seria... Parece que ya han llegado tropas de Ro, unos quinientos hombres, y municin. Y aadi por su cuenta: Les digo que ahora la cosa se va a poner dura. Doa Ana se santigu. Maria Manuela pregunt si su hijo estaba bien. S, seora respondi el hombre. Llevaba uniforme, iba muy garboso. Maria Manuela sonri orgullosa y despus suspir
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profundamente. Qu tonta soy!, pens. Le entregaste mi carta a Bento? dijo Caetana con voz clida, expectante. A l en persona no, seora... No estaba en el palacio cuando pas por all. Le di la carta al conde italiano. Y las otras, la del seor Paulo Santos y la del seor Ferreira, tambin se las qued el conde. Me prometi que l se las entregara a ellos despus. No haba nadie, todos estaban fuera, en una asamblea o algo as. El conde es un caballero dijo doa Ana. Las cartas se quedaron en buenas manos. Ya puedes irte, Manuel. Debes de estar ansioso por ver a tu mujer y tus hijos... Vete, hombre, y no te preocupes por el caballo que se llevaron. Todava tenemos ms. Caetana esper a que el capataz desapareciera. Lgrimas tibias empezaron a resbalar por su cara, haciendo que sus ojos verdes se volvieran ms ardientes an. Cogi su pauelo de seda y se las enjug. Doa Ana alarg el brazo hacia ella y la acarici discretamente. Tambin tena los ojos hmedos. Todas tenemos ganas de llorar, Caetana, no te avergences. Caetana sonri con tristeza. Es que tengo una cosa aqu, en el pecho... Se toc el seno izquierdo. Me duele mucho... Quiz sea un presentimiento. Pero estoy bien, todo saldr bien. Es que estoy un poco nerviosa, slo eso. Manuela se incorpor y sali corriendo a su habitacin conteniendo los sollozos con toda la fuerza de su alma. Ya en el pasillo, apenas poda distinguir el camino debido a las abundantes lgrimas. Entr en el cuarto y se tumb en la cama desatando inmediatamente un llanto convulso. Saba que ninguna de las mujeres vendra a buscarla, todava no. En el porche, con voz dbil, Mariana pregunt a su
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madre: Cunto tiempo durar esta guerra? Maria Manuela se encogi de hombros. Ni Dios lo sabe, hija ma. Ni Dios... Y, por su parte, doa Ana record: Tenemos que avisar a Antnia, pero hoy no, que le quitaremos el sueo en vano. Maana temprano mandar a Z Pedra hasta el Brejo. Se levant con dificultad, ella que era tan gil y menuda. Buenas noches, que durmis con la Virgen. Me voy a mi habitacin a escribir una nota a Antnia. Se par en la puerta y mir a las dems. Maana, con la luz del sol, lo veremos todo mejor, os lo garantizo. Buenas noches.

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Cuadernos de Manuela Estncia da Barra, 23 de abril de 1836 Los das posteriores a la noticia de la guerra estuvieron repletos de rumores y sufrimientos. Estbamos todas acobardadas, oteando el horizonte, como si de l tuviese que llegar el auxilio para nuestros miedos. Pero no llegaba nada, a no ser las lluvias que anunciaban el final del verano y un silencio que pesaba en nuestras noches y que doa Ana se esforzaba en romper tocando el piano durante largas horas. Nos enteramos de batallas libradas en el paso de Lajeado entre las tropas de Joo Manoel de Lima e Silva y las de Bento Manuel, el traidor y tocayo de mi to. Las noticias tambin decan que los rebeldes eran mayora y que haban causado muchas bajas en las tropas imperiales. Lo celebramos con un asado y doa Ana mand que las negras preparasen una gran olla de dulce de guayaba. Sin embargo, tambin nos llegaban malas noticias... por boca de los hombres que pasaban por la Estncia de camino a alistarse en el ejrcito de Bento Gonalves. Las noticias volaban como aquel viento de finales de verano, un verano hmedo de fuertes lluvias que oscurecan el cielo durante horas y horas. Nos enteramos de que un marinero rebelde, llamado Tobas da Silva, al no querer rendirse ante los imperiales que lo rodeaban, hizo explotar su navio con dieciocho tripulantes a bordo, adems de quince soldados de caballera, su mujer y sus dos hijos pequeos.
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Nos cont lo sucedido un bracero de la Estncia do Brejo y, al final, sus ojos se inundaron de lgrimas. Vi a doa Ana llorar delante de nosotras, un lloro contenido y silencioso que convulsion sus ojos negros, y sent miedo; tuve mucho miedo... Aquel da, mi madre no apareci para cenar alegando un fuerte dolor de cabeza. Doa Ana mand que las negras le llevasen comida a la habitacin, pero el plato volvi intacto. S que mi madre pensaba en Antnio y en pap. Dios quiera que vuelvan con nosotras! A fin de cuentas, qu le importaban a ella el precio del charqui, la esperanza de un gobierno propio e incluso aquella confusa historia de la repblica, cuando todo lo que ella anhelaba era la compaa de su hijo mayor y su marido? Pobre madre, siempre tuvo un temperamento muy dbil... La larga guerra, que entonces apenas insinuaba sus sombras entre nosotras, le malogr el espritu y la impacient para el resto de la vida. Pero, en aquel momento, Maria Manuela an tena esperanzas. El altar de la Virgen estaba siempre iluminado por las velas que mi madre y Caetana depositaban all para aquietar sus miedos sofocantes. Mi madre intentaba ser como sus hermanas, pero no poda, no tena las mismas fuerzas... El hijo de Manuel se march a principios de marzo para unirse a una tropa rebelde que parta hacia el norte. Todas estuvimos en el porche vindolo partir en su bayo, erguido y solemne como si tuviese una misin sagrada que cumplir. Su madre lloraba, en el campo, despidindolo con un pauelo blanco que pareca una paloma torpe. Manuel no dijo nada, se qued callado viendo a su hijo partir. Si no hubiese sido por lo mucho que apreciaba a doa Ana y por la obligacin que tena de velar por nosotras, estoy segura de que se
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habra ido con su hijo para hacer probar el acero de su espada a esos malditos imperiales, como l mismo dijo ms tarde a Leo que, a sus doce aos, estaba ansioso por reunirse con su padre. Cuando el hijo de Manuel desapareci por la colina, doa Ana mand que Rosa escogiese un tarro bien grande de dulce de melocotn y se lo llevase a doa Teresa. En estos momentos, un dulce es bueno para calmar el alma me lo que dijo la ta. Una tarde de lluvia, ya a mediados de abril, cuando el aire empezaba a refrescar lentamente y las noches eran ya casi fras, lleg a la Estncia un mensajero. Llevaba un pauelo rojo atado al ala del sombrero. Fue recibido con fiestas y agasajos. Se le sirvi mate y pastel de maz. Era un hombre de unos treinta y tantos aos, ojos de indgena y una cicatriz que le cruzaba la frente, profunda, enrojecida. Traa una carta de Bento Gonalves que entreg a Caetana en cuanto pudo. Se mostr tmido entre tantas seoras distinguidas, pero enseguida, acalorado por el mate y con el estmago lleno, nos cont novedades de Rio Grande. Por l supimos que el teniente coronel Corte Real haba sido capturado por Bento Manuel y hecho prisionero por la zona de Caver. Yo ya haba odo hablar mucho de ese joven, Jos Afonso de Almeida Corte Real; decan que era guapo, galante y muy inteligente. La noticia de su captura nos entristeci a todas, sobre todo a Mariana, que una vez lo haba visto en un baile y nunca se haba olvidado de su hermosura. La carta de mi to fue ms explicativa. Caetana nos la ley a todos en cuanto se march el soldado, que deba regresar con su tropa y que se llev en la guayaca un buen trozo de pastel de maz. Mi to nos cont que el teniente coronel
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Corte Real emprendi una maniobra arriesgada, incluso desobedeciendo rdenes superiores, y atac los efectivos de Bento Manuel con sus hombres, que eran muchos menos y peor preparados. Bento Gonalves intent perseguir al traidor y liberar a su oficial, pero el facineroso se refugi en la Serra do Caver emboscndose all y negndose a la lucha. Esperaron muchos das hasta que la intranquilidad de la tropa lo hizo desistir del cerco. Las fuerzas rebeldes estaban en plena lucha, contaba el coronel, con su letra firme y clara, pero pequeas escaramuzas y desrdenes desbarataban las maniobras. Algunos soldados de Domingos Crescncio haban atacado y robado vveres de una Estncia, y se haba celebrado un consejo de guerra. Los infractores haban sido cuatro y fueron fusilados para dar ejemplo delante de la tropa. Fue un momento muy duro escribi mi to, pero es necesario mantener una disciplina rgida, de lo contrario los hombres se vuelven incontrolables. Sin embargo, tambin obtuvieron importantes victorias. El coronel Onofre Pires derrot a un grupo de imperiales en una batalla victoriosa, hizo ms de doscientos prisioneros, y hubo unos treinta y tantos muertos. Bento Gonalves terminaba su misiva diciendo que las echaba de menos y prometiendo que, si todo iba bien, aparecera durante el invierno para pasar unos das buenos en la Estncia, en los que descansara de tantas batallas y cabalgadas, y estara al lado de su esposa, hijos y dems familiares. Caetana termin la lectura con voz emocionada. Treinta y tantos muertos. Estuve pensando en eso toda la tarde. Muertos de nuestra tierra, que slo estn del otro lado, que creen en un sueo o luchan por dinero o por la gloria junto a los
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imperiales. Podra ser que alguno de ellos, siquiera uno solo, fuese un conocido nuestro, alguien que hubiese asistido a nuestras fiestas y estado en nuestra casa tomando mate con mi padre, un amigo de Antnio o pretendiente de una de mis hermanas? No hay cmo saberlo... Me da miedo el da en que regresemos a nuestro hogar en Pelotas y nos encontremos con las casas vacas. Que Dios nos proteja a todos. Ya estamos a finales de abril. Los das, poco a poco, se hacen ms cortos y ms dorados, de una belleza clida, casi triste. O quiz slo sean mis ojos. MANUELA

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Captulo 5 Perptua estaba recostada en la cama leyendo un libro, pero la lectura no le entraba en la cabeza. De vez en cuando levantaba la mirada para observar a su prima. ltimamente notaba muy rara a Rosrio... No porque fuese mala compaa o estuviese de mal humor, sino todo lo contrario, incluso pareca ms feliz y sonrea ms, tena muchas cosas de qu hablar, deca que la guerra acabara enseguida. Antes, al principio, la prima tena un carcter agrio como el limn, contaba las horas en la Estncia como si fuese la prisionera de un cruel verdugo, como si las dems no estuviesen en la misma situacin, en aquella espera que deban vivir como si fueran unas vacaciones. Dej el libro en el regazo y se puso a mirar a Rosrio fijamente, sin disimulo. La joven se peinaba su larga melena dorada, se cepillaba el pelo con mimo y cuidado. Llamaron a la puerta. Era Viriata. La negra entr casi sin hacer ruido, mir a Rosrio y pregunt: La seorita quiere que le haga unas trenzas? Rosrio respondi con voz dulce: Unas trenzas bien finas, por favor. Las trenzas gruesas no son elegantes. Viriata avanz hasta el tocador, donde Rosrio se miraba en el espejo de cristal, y se puso a trabajar con habilidad. Unos minutos ms tarde, Rosrio de Paula Fe-rreira estaba peinada. Viriata hizo una rara reverencia y, ya dispuesta a salir, pregunt a Perptua: La seorita quiere alguna cosa? De beber, de comer? No, Viriata, puedes irte... Cuando la negra cerr la puerta, no pudo resistirlo y pregunt: Es que vas a salir, Rosrio? Te has puesto uno de tus mejores trajes,
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ests muy elegante, parece que vayas de fiesta... Rosrio mir a la prima con cierto desdn. Sonri y dijo: Salir adonde en este descampado? Vers, Perptua, slo me estoy arreglando un poco, arreglndome para m misma... Una chica no puede descuidar su vanidad, si no est perdida. Perptua volvi a coger el libro y, mientras pasaba las pginas sin inters, replic: Tu vanidad est intacta, Rosrio. En los siete meses que llevamos aqu no ha sufrido lo ms mnimo. Rosrio se mir una ltima vez al espejo. Se incorpor, se alis las enaguas del vestido azul que llevaba y dijo que iba al despacho a buscar una buena novela para la noche. Sali despacito andando sigilosamente por el pasillo. Cuando la prima abandon la habitacin, Perptua se qued pensando. Rosrio entr en el despacho. Alguna de las esclavas ya haba encendido la lmpara. Una luz tenue iluminaba la sala y por la ventana todava entraba la claridad dorada del atardecer. Rosrio corri un poco las cortinas y se sent en el silln de cuero negro, con el que ya haba empezado a entablar una especie de relacin. Cuando pensaba en Steban, el olor del cuero le vena a la nariz. Steban no tena olor de persona, qu olor tenan los espectros? Aquella suposicin la irrit: Steban era un hombre, nada ms y nada menos, un soldado valiente y guapo. Y lo amaba. Era verdad que se vean en secreto, pero qu poda decir a las tas y a la madre? Y Steban tena miedo de Bento Gonalves, lo tema con todas sus fuerzas. Todava no le haba contado las razones de ese pnico, pero ya se lo explicara todo. Estaban muy unidos. Cuando pap volviese a buscarlas, entonces s, llamara a Steban para que lo conociera y pudieran tener un noviazgo formal.
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Cerr los ojos y lo llam. Estaban tan unidos que la mayora de las veces no necesitaba ni hablarle, bastaba con una mirada, una sonrisa. Steban la entenda perfectamente. Con los ojos bien cerrados lo invit a aparecer. Esper unos segundos con los prpados apretados y el corazn en un puo. De fuera llegaba el canturreo de los braceros, frases sueltas que el viento dispersaba sin orden. La voz confirm: Estoy aqu. Abri los ojos radiantes de alegra. Frente a ella, Steban esboz una sonrisa clida, sensual. Sus ojos todava ardan de fiebre, pero la herida de la frente ya pareca seca, a pesar de que el viejo vendaje estuviera manchado de sangre en una esquina. Rosrio sinti un espasmo de felicidad. Te ests curando! Hay das buenos y das malos... Rosrio no entendi lo que deca. Hoy estoy bien. Slo de verte he mejorado. Y yo? Con tantos meses en esta Estncia si no fuese por ti, qu sera de m? Escuch un ruido procedente del exterior. Un crujido de hojas secas. Uno de los perros estara pasando por all. Quiz fuese Regente, el perrito de Manuela. Aquel animal siempre estaba cerca, furtivo como la duea. No le import acercase a la ventana para averiguarlo, estaba encantadsima con su general. Le dio la sensacin de que Steban se haba cepillado el uniforme. Hoy ests muy elegante, Steban... La risa translcida recorri la cara del uruguayo. Es que ests demasiado bella. Rosrio se sonroj. He estado pensando dijo rpidamente, antes de perder el valor que cuando venga mi padre a visitarnos, y creo que no tardar, quiero que lo conozcas. Creo que es necesario... Perptua se incorpor del todo. La cortina estaba
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prcticamente cerrada, pero la luz de la lmpara que arda dentro del despacho perfilaba con sutileza el contorno de las cosas. Pudo distinguir a Rosrio sentada en el silln de piel. Escuch su voz, una voz coqueta, suave, que la prima raramente pona, aunque ya la haba odo hablar as una vez con el conde Zambeccari. Pero con quin charlaba Rosrio? Intent aguzar la vista y mirar dentro del despacho. No haba nadie. Rosrio estaba sola. Not que se callaba unos segundos, como esperando una respuesta, y despus volva a hablar. Escuch el nombre del to y oy Steban. Steban? Quin sera ese Steban? Se apoy en la pared, el corazn le lata fuerte. Una brisa fra llegaba desde el ro Camaqu. As se qued un rato, pensando. O Rosrio se estaba volviendo loca o guardaba algn secreto. Debera contar a las otras lo que acababa de ver o debera esperarse ms tiempo hasta que descubriese algo? Decidi dirigirse al porche rodeando la casa. El cielo se oscureca con rapidez. Cuando lleg a la sala, Perptua estaba plida. Doa Ana bordaba. Levant los ojos para mirar a su sobrina y la encontr rara. Te pasa algo, nia? Perptua se llev un susto. No haba visto a la ta. A m? Nada, ta Ana... Tengo fro, slo eso. Voy adentro a darme un bao y a arreglarme. Corre, ve dijo doa Ana rematando una hebra de lana, y no te quedes parada por los rincones con cara de haber visto un fantasma. Doa Antnia estaba sentada junto al fuego, pero sus manos crispadas en el regazo seguan fras, glidas. Una negra se acerc para preguntarle si poda mandar que sirvieran la comida. Ahora no tengo hambre, Tita. Cuando tenga te avisar.
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A la criada le extra. Doa Antnia era una mujer de buen apetito. La carta le quemaba en el regazo. Doa Antnia pens en tirarla al fuego, en negar aquellas noticias, pero era imposible, era imposible. Bento haba sido muy claro: tena que contar lo sucedido a las otras, deba, lo ms pronto posible, tomar un coche y partir rumbo a la Estncia vecina. Tenan que saber que los imperiales haban tomado Porto Alegre y era mejor que lo supiesen por l y no por otro, por cualquier bracero o incluso por algn soldado imperial que pasara por all jactndose de ello. Todo el mundo comentaba lo sucedido la madrugada del 15 de junio. Fue muy fcil para los imperiales invadir el cuartel casi desierto. Despus dieron la alarma. En la fra noche, uno a uno, los soldados revolucionarios fueron llegando al 8 cuartel, y, uno a uno, los fueron haciendo prisioneros. Antes del amanecer, los imperiales ya tenan cien soldados bajo su yugo. Luego soltaron a los presos del Presiganga. Porto Alegre se haba acostado revolucionaria y haba amanecido imperial en medio de unos cuantos tiros. Algo estpido; un descuido. En aquellos momentos, el mariscal Joo de Deus Menna Barreto haba asumido el control de las tropas imperiales en Porto Alegre... La letra del coronel Bento temblaba en ese punto de la narracin. El hermano le haba escrito una carta corta, seguro que tena muchas cosas en qu pensar, pero fue taxativo: se estaban preparando para tomar la ciudad cualquier da de stos. Haran todo lo posible y lo imposible tambin para volver a tener el control de la capital y de su puerto. Haban organizado un cerco terrible, en breve enviara ms noticias, seguro que favorables. La guerra est hecha de estas pequeas batallas, Antnia... Ten fe en que pondr orden en toda esta confusin. Y t qudate con Dios. Transmite mi ms profundo cario a mi querida Caetana. As terminaba aquella breve carta.
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Doa Antnia hizo un esfuerzo, dobl el papel y lo guard en el bolsillo del vestido. Despus toc la campanilla. La negra Tita apareci. Manda que preparen el coche. Voy a salir. Sin comer, patrona? Tita pareca asombrada. Sin comer, Tita. Ahora ve a avisar, que tengo prisa. Se cubri con un abrigo. El coche la esperaba enfrente de casa. Orden al chiquillo negro que pusiera rumbo a la Estncia de doa Ana. Un sol invernal luchaba para vencer a las nubes que cubran el cielo. El aire era fro. Soplaba un poco de viento. Doa Antnia acarici la carta que guardaba en el bolsillo. Por el camino se cruzaron con una carreta y dos carros repletos de equipaje. Un hombre hizo una seal. El carruaje redujo la marcha hasta situarse en paralelo a la carreta. El hombre era un tipo moreno, con bigote, alto, elegante. Muy educado, salud a doa Antnia. A su lado, una joven con sombrero gris, rostro delicado y un tanto plido, sonrea. Muy buenas tardes, seora. La voz del hombre era clida, agradable. Me llamo Incio Jos de Oliveira Guimaraes y sta es mi esposa, la seora Teresa. Ambas mujeres se saludaron levemente con la cabeza. El hombre prosigui: Perdone que interrumpa su viaje, pero ha de saber que siento mucha devocin por su hermano, nuestro coronel Bento Gonalves. Estoy aqu para acompaar a mi esposa a la hacienda de un pariente, donde quiero que se quede estos das hasta que las cosas se calmen un poco... Como usted ya sabe, una repblica no se hace sin armar revuelo. Doa Antnia sonri: Pues les deseo una buena Estncia. Yo vivo en la Estncia do Brejo, no s si usted lo sabe, pero si
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necesitan alguna cosa, estoy a su disposicin. Un amigo de Bento tambin es amigo mo, seor. Se lo agradezco mucho, seora Antnia. Y el hombre sonri de oreja a oreja. La esposa salud con la mano enguantada. La carreta tom un camino lateral. Doa Antnia pens en la chica, desmirriada, plida. Seguramente no gozaba de muy buena salud. Ojal que el invierno no le fuese muy penoso. Haba simpatizado de veras con aquel hombre. Cmo haba dicho que se llamaba? Incio Jos de Oliveira Guimaraes. Cuando escribiese a Bento le hablara de l. Al pensar en Bento se acord de las noticias que tena que dar. Arrea ms rpido, Jos. Tengo mucha prisa. El negrito golpe con el rebenque el lomo del caballo. El coche aument de nuevo la marcha. Doa Antnia senta fro. Nubes oscuras se acumulaban en el cielo. Va a soplar el minuano, pens. Las noticias entristecieron la Estncia da Barra. Doa Ana rez mucho aquel atardecer, encerrada en su habitacin; rez por Paulo, Jos y Pedro. Si los rebeldes haban perdido el control de Porto Alegre se libraran muchas batallas, batallas sangrientas y crueles; se trataba de un puesto muy importante tanto para los imperiales como para los revolucionarios, pues, adems de la capital, la ciudad de Porto Alegre era un puerto, una salida lacustre de las ms necesarias. Doa Ana pens en las calles de Porto Alegre, en sus pavimentos empedrados, en las iglesias blancas, en las casas coloniales portuguesas, en los carruajes que transportaban gente de un lado a otro... Ech de menos los paseos que haba dado con su esposo por aquellas calles, las tiendas donde compraba telas y encajes de bolillos, los criados vestidos de librea que los atendan, siempre serviciales. Cmo estara Porto Alegre?
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Habra barricadas por las calles, gente huyendo por las noches, a escondidas, soldados heridos por las plazas? No lo saba, estaba all, aislada en el campo que tanto amaba pero que ahora, asolado por el invierno, gris, glido, achicaba su alma. Sinti ganas de llorar... Una nica lgrima resbal por su cara abriendo un surco de humedad en su piel blanca, todava firme. Sus ojos negros relucieron. Doa Ana se sec la lgrima rpidamente. Descorri las cortinas de terciopelo y vio, desde la ventana, el omb inmvil bajo aquel cielo encapotado, como un gigante adormecido. No debo abatirme. La vida sigue, hay que ser firme. Paulo, ven a verme este mes... De repente el deseo se hizo realidad y vio a Paulo atravesar la Estncia, montado en su caballo negro con el dolmn y el sombrero rojo. El olor a tabaco que exhalaba le lleg hasta la nariz mezclado con el aroma de colonia de limn, la preferida de su marido. Un hormigueo le recorri todo el cuerpo. Tuvo una idea repentina. Toc la campanilla para llamar a la esclava. Milu apareci un minuto despus con su pelo crespo recogido en una trenza firme. Doa Ana sonri, de oreja a oreja, casi feliz. Milu, coge seis litros de leche del corral y llvalos a la cocina. Voy a hacer un dulce. Milu accedi y sali por el pasillo toda presurosa. Doa Ana se levant, abri el postigo de la ventana. Preparara dulce de leche, el postre preferido de su marido. Escuch el ulular del viento que naca fuera, an leve, acosando sutilmente los rboles. Conoca muy bien aquel ruido sordo. En adelante soplara el minuano. El viento de la angustia... Al menos soplara tres das por todas partes, incesante. Y los rebeldes intentando retomar Porto Alegre... Voy a hacer un dulce muy doradito, como a Paulo le gusta. Doa Ana se ri al ver que hablaba sola. Se acord
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de doa Perptua, ya muy anciana, andando por los pasillos y hablando sola. Me estar volviendo igual que mi madre? El da veintisiete de junio de aquel ao, los rebeldes, al mando de Bento Gonalves, iniciaron el primer cerco a Porto Alegre. Las tropas del coronel Bento y del mayor Joo Manoel estaban unidas y formaban un total de mil quinientos soldados contra una guarnicin de pocos centenares de hombres. Adems, los imperiales no tenan ninguna posibilidad de ayuda inmediata porque las comunicaciones con Rio Grande estaban cortadas y Bento Manuel y sus tropas estaban muy lejos, cerca de la frontera. Los rebeldes tenan cuatro embarcaciones armadas para la guerra, el bergantn Bento Gonalves, el patache Vinte de Setembro, la goleta Farroupilha y el yate Onofre. El bergantn y el patache estaban en Praia de Belas para abrir fuego desde all, la goleta Farroupilha y el yate Onofre se apostaban en el norte de la ciudad, en el litoral de Caminho Novo. En la capital, Menna Barreto inspeccionaba la construccin de las trincheras y de los muros de defensa, casi sin comer ni dormir, y del foso de cuatro metros de profundidad repleto de hierros cortantes y maderas afiladas que deba seguir la lnea de trincheras. Frente a la plaza de la Alfndega estaban las naves de defensa de los imperiales. En la ciudad, los alimentos empezaban a escasear debido a la extremada vigilancia de los sitiadores y los pocos vveres disponibles en los almacenes empezaron a venderse hasta un ochenta por ciento ms caros. Al principio de la tarde de aquel 27 de junio tenso y gris, despus de haber charlado durante muchas horas
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con Joo Manoel sobre las acciones que deban emprenderse contra la ciudad de Porto Alegre, Bento Gonalves se retir a su tienda de campaa y escribi un largo oficio al mariscal Joo de Deus Menna Barreto. Sus manos fuertes sostenan la pluma casi con ansia mientras las palabras brotaban sobre el papel, negras, lustrosas de tinta. Bento acab la redaccin y ley el documento. Habiendo cado esta capital en manos de los facciosos por medio de la ms negra traicin y constndome que Vuestra Excelencia se halla al frente de las fuerzas que la guarnecen, movido nicamente por el deseo de ahorrar la profusin de sangre y evitar los males que puedan sobrevenir, y vindome empujado a retomarla por viva fuerza, le ordeno que hoy mismo, antes de que se ponga el sol, las citadas fuerzas depongan las armas. [...] Entregando las armas ahora evitar los grandes desastres que amenazan de forma innminente a esta capital, de los cuales hago responsables a Vuecencia y a todos los dems jefes de la reaccin, ante el cielo y el mundo. Mand que llamasen al conde para que fuera a su tienda de campaa. Zambeccari apareci con un pesado abrigo oscuro, los ojos azules brillantes e inquietos, las manos crispadas por el fro. El coronel Bento Gonalves le dio la carta. El conde la ley cuidadosamente, aprobndola con una seal con la cabeza. Ahora, Tito, mande a uno de los hombres a que se la lleve al mariscal. El conde Zambeccari sali de la tienda con sus pasos de bailarn y con la carta en el bolsillo de su dolmn. Empezaba a caer una lluvia fina. Bento Gonalves se mir las manos encallecidas y
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fras. Senta una opresin en el pecho: atacar Porto Alegre, la ciudad que tanto conoca y amaba, era algo que no deseaba ni de lejos. Pens en la gran cantidad de sus hombres prisioneros en la crcel del Presiganga y temi por ellos. En ese momento, Paulo da Silva Santos entr en la tienda sacudindose la lluvia del traje. Entonces qu, Bento? Los ojos negros de Bento Gonalves se posaron en la figura del marido de su hermana Ana. Observ como el pelo de Paulo empezaba a encanecer rpidamente. Entonces, amigo mo, de hoy no pasa. Ninguno de los dos hombres dijo nada ms. Del exterior llegaba el barullo del campamento, el relinchar de los caballos, el canturreo triste y quejumbroso de algn soldado. Al caer la tarde lleg la respuesta de los imperiales. Un soldado joven, de pelo claro y cara aniada, trajo la carta de su general. Bento la cogi con las manos temblorosas. Los imperiales aceptaban la batalla. Bento Gonalves y Joo Manoel agruparon a las tropas y avisaron: atacaran al alba. Las tropas rebeldes hostigaron Porto Alegre por agua y por tierra, pero a pesar de la gran diferencia humana, los imperiales consiguieron defender la ciudad. Desde lo alto de las trincheras bien guarnecidas, doscientos ochenta soldados del Imperio pudieron batir y poner en retirada a los mil quinientos hombres de Bento Gonalves. As empez el cerco a Porto Alegre. Los rebeldes no haban logrado tomar la ciudad pero, fuera de ella, impedan da tras da cualquier tipo de movimiento o entrada de vveres en un lento y exhaustivo control del tiempo. Bento Gonalves se pasaba horas y horas mirando la ciudad con sus prismticos y todo lo que vea era la cara de Caetana, su cara morena, agreste, su voz grave, inquieta y dulce que siempre lo sedujo. Al
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tiempo le costaba pasar, giraba sobre s mismo como un molino gigante mientras la lluvia caa incansablemente del cielo.

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Cuadernos de Manuela Estncia da Barra, 26 de agosto de 1836 En los ltimos das de julio lleg una carta de mi padre. Era la primera vez que nos escriba, antes slo haba mandado abrazos, cario y recados por medio de uno u otro que vena a parar aqu, a la Estncia, como un pjaro perdido de alguna bandada. Su carta, incluso antes de ser leda, fue un blsamo para mi madre y mis hermanas. Hasta Rosrio, que estaba cada da ms callada, absorta en un mundo del que nos privaba permanentemente, se sent junto al fuego para escuchar las palabras de nuestro padre, y vi que de sus ojos azules brotaban gruesas lgrimas. S, Rosrio siempre haba sabido quererlo ms. No debi de resultarle fcil redactar aquella breve misiva, ya que nunca haba sido un hombre dado a la escritura y a los desahogos, sin embargo la nostalgia de casi un ao deba de pesarle en el alma. Adems, tena novedades que contar sobre el cerco a Porto Alegre y mandaba avisar de un incidente muy grave. La carta narraba un gran ataque rebelde a la ciudad, sucedido el da 19 de julio. Los rebeldes haban sometido a Porto Alegre a un caoneo intenso que aterroriz a la poblacin. Escuchamos esas palabras con el corazn encogido y timorato; la voz de mi madre, al leer ese prrafo, tembl ligeramente y subi un poco de tono hasta que recuper la normalidad con la que ella sola hablar: una voz baja, clida, casi melosa. Se trataba del gran asalto rebelde
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para el que se haban estado preparando ms de un mes. Conquistamos con mucho esfuerzo y con la sangre de varios de los nuestros el fuerte de So Joo, puesto que lo hicimos explotar, ya que all se guardaba el arsenal de armas del Imperio. Con la explosin, una bola de fuego anaranjado subi al cielo y casi se hizo de da, un da terrible, durante unos segundos. Entonces fue cuando la carta de mi padre refera el mayor contratiempo: Desgraciadamente, queridas mas, tengo que informaros de que en ese ataque result herido mi muy querido cuado, nuestro Paulo, que cay en manos de los imperiales, pero que ahora, gracias a la valenta de su hijo mayor, Jos, ha sido rescatado antes de que sufriera mayores daos. Ha atendido a Paulo uno de nuestros mdicos; una bala le perfor el estmago y le sali por el otro lado, y una lanza le dilacer el muslo derecho. Siento informaros de tan grave desgracia, pero es mi deber; Bento me ha pedido que se lo comuniquis a doa Ana y que le digis que su esposo est vivo y que mejora poco a poco. Decidle tambin que lo estn trasladando a la Estncia con la urgencia que permite esta guerra y su estado de salud para que pueda ser tratado por las manos hbiles de su esposa. As acababa la carta de mi padre. Cuando Maria Manuela par de leer, con los ojos inundados de lgrimas, todas buscamos con la mirada la cara de doa Ana. Estaba sentada en un rincn de la sala, erguida y lvida, con las manos cruzadas en el regazo, y los lagrimones le resbalaban por la cara e iban a parar al encaje que le cea el cuello. Corr y me arrodill a sus pies apoyando la cabeza en sus rodillas temblorosas. Los largos dedos de doa Ana penetraron entre las trenzas de mi pelo y me acariciaron. Desde
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una esquina, el pequeo Regente lo observaba todo con sus asustados ojos negros. La voz de doa Ana era un murmullo, pero alcanz a decir: Tranquila, Manuela. Dios est con nosotras... Suspir, buscando fuerzas para acabar sus palabras. Paulo llegar aqu vivo, hace unos das lo vi entrar por la puerta de la Estncia. Despus se levant con cuidado apartndome un poco y, mirndonos a todas a los ojos, como si fuera un aviso mudo para que nos tranquilizsemos, dijo que iba a la cocina a dar rdenes para la cena y que volvera enseguida para tocar un rato el piano. Todas nos quedamos mudas, cabizbajas. Mi madre llor un rato. Por fin, Caetana se levant y dijo: Voy a mandar a Z Pedra a que avise a doa Antnia de lo que ha sucedido. Y sali de la sala con su paso de reina. Durante los das siguientes fueron llegando noticias espaciadas. Un disidente del ejrcito que pasaba por nuestras tierras cont al capataz que los revolucionarios haban montado su cuartel general en Viamo, desde donde discretamente controlaban Porto Alegre. El hombre, hambriento y agotado, tambin dijo que la moral de las tropas revolucionarias era baja y que muchos desertaban como l debido a la noticia de que Bento Manuel, con unos efectivos de tres mil hombres, se preparaba para marchar sobre la horda de Bento Gonalves. Tambin pidi de comer y de beber, pero Manuel, el capataz, slo le dio un cuarto de pan porque deca que era un traidor y un cobarde, que habra hecho mejor quedndose y luchando como un hombre. Manuel cont todo esto a doa Ana y a doa Antnia, y ambas, cabizbajas y tristes, se quedaron contemplando las gotas de lluvia caer,
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regulares y lastimeras. Estbamos apenadas y, en las noches, en nuestra casa ya casi no se oa el piano, en parte porque doa Ana haba desistido de luchar de modo tan obstinado contra su propia ansiedad y esperaba a las claras la llegada del marido, en parte porque no ramos buen pblico. Mariana empez a quejarse del tedio y a echar de menos a Antnio, que deba de estar por Viamo con nuestro padre y los dems. Los hijos de Caetana corran por la casa rebosantes de energa, acumulada durante el mal tiempo de aquel invierno en que no haban podido salir al campo ni jugar en el patio, y su vocero inocente penetraba en nuestros odos como cuchillos de hoja afilada. Una madrugada, ya a principios de agosto, me despert un alarido procedente del pasillo. Mariana me mir asustada. Siempre temamos que un soldado imperial viniese a atacarnos, pero aquellas voces llegaban de la casa. Reconoc a doa Ana y a Milu, tambin a Z Pedra con sus monoslabos, y unos gemidos bajos y angustiados. Ha llegado to Paulo! Mariana salt de la cama y ya se iba hacia el pasillo, pero yo la retuve: era mejor que espersemos a que acomodaran al pobre to en una cama y la ta estuviera ms tranquila. No sabamos en qu estado se hallaba, si muy mal o algo recuperado, casi curado. Pero los gemidos que nos llegaban nos indicaban lo contrario, y un hedor a algo descompuesto, podrido, emanaba y entraba por las rendijas de la puerta. Mariana sinti miedo y me abraz. Regente tambin salt a la cama aprovechando nuestro descuido. As estuvimos hasta que empez a clarear; entonces sal de la habitacin y fui a la cocina, pues las negras siempre saban todo lo que pasaba en la
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casa. En la cocina, el aroma del caf se mezclaba con el de las hojas que hervan en una palangana y con un ligero olor a alcohol. Estaban preparando una infusin para aplicrsela a to Paulo y doa Rosa en persona se encargaba de la ebullicin. Fue ella la que dijo, con su voz grave y comedida: El patrn est malito. Tiene la pierna hinchada y de ella supura un pus casi verde. Se explicaba con naturalidad, pues siempre haba sido una buena curandera y conocedora de hierbas. La herida de la barriga est cicatrizando, pero la pierna... No s, tiene muy mal aspecto. Doa Ana cuidaba del marido en la habitacin y all se pas la maana entera, mientras las negras iban y venan con un trajn de palanganas y ungentos, y la casa pareca exhalar un olor a hospital; todas estbamos en la sala, esperando alguna noticia. Slo doa Antnia, que haba llegado muy temprano, entr a la habitacin de la hermana con aire de preocupacin. Cuando pude ver al to me qued estupefacta. Estaba muy delgado, el pijama que le haban puesto le sobraba por todas partes y tena la cara blanca, el contorno de los ojos enrojecido y la mirada sin brillo. La pierna derecha, hinchada, emanaba muy mal olor y estaba cubierta con un vendaje blanco que no tapaba del todo una herida roja y ardiente que verta un lquido purulento. Doa Ana, con las mangas arremangadas y los ojos secos, aplicaba compresas en la frente del marido, afanosamente, como si de los trapos mojados dependiese su vida. Doa Antnia se limitaba a mirarla, con tristeza, y en sus negros y menudos ojos poda entreverse la terrible verdad de todo aquello.
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A media tarde lleg un mdico que estaba por los alrededores. Entr alborozado al cuarto del enfermo, saludando con mucha afectacin a Caetana, con quien se haba cruzado en el pasillo. Estuvo dentro dos horas; sali descompuesto. Cuando lleg a la sala nos mir a todas y posando los ojos en doa Antnia, que estaba en una esquina, dijo en voz baja: Sera una buena idea que mandasen llamar a sus hijos, si es posible, y al resto de la familia que deseen que est presente. El seor Paulo no pasar de esta semana... La pierna se ha gangrenado, el mal se ha extendido, est podrido por dentro. Ni la amputacin lo salvara. Sera un sufrimiento en vano. Y bajando los ojos aadi : Disclpenme, seoras, pero me han avisado muy tarde, ahora ya no tiene remedio. A doa Antnia le cost mucho levantarse de la silla, estaba plida y pareca un tanto frgil con su sencillo vestido gris. Se envolvi un poco ms en el chal azul que llevaba y llam al doctor: Vamos a hablar al despacho. El hombre la sigui de inmediato. Mariana rompi a llorar. MANUELA

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Captulo 6 El estado de salud de don Paulo de Silva Santos se fue agravando da a da. Al principio todava se oan sus terribles gemidos y doa Ana andaba aturdida por los pasillos, gritando a las negras, pidiendo otra palangana de agua caliente, una nueva infusin de hierbas o toallas limpias. El mdico volvi dos veces ms. En la ltima visita, llam a doa Antnia al porche antes de irse. Era un da claro de aire fro y de un cielo muy azul, salpicado aqu y all por nubes plidas. Doa Antnia mir al mdico con los ojos secos: Entonces, doctor Soares? De esta noche no pasa, doa Antnia. Lo siento mucho... dijo con la mirada perdida en la pampa, luego fij los ojos en aquella seora alta y espigada, con el pelo recogido en un moo en lo alto de la cabeza. No saba qu decir y pregunt: Sus hijos ya han llegado? No. Usted sabe que estos caminos estn llenos de tropas. Mandamos a Z Pedra en busca de sus hijos, pero an no ha dado seales de vida. Su voz son desconsolada. Doa Antnia cruz sus brazos fros alrededor del cuerpo. Slo nos queda esperar... y rezar. Lo mejor sera que llegasen hoyaadi el mdico; se despidi y se march en un carruaje negro. Doa Antnia se dirigi a la cocina y mand a Rosa que preparase una comida ligera, estaban todas demasiado preocupadas para grandes comilonas. Despus fue al despacho y dijo a Beata que llamase a Caetana. La cuada lleg; vesta un traje marrn que no le restaba belleza, aunque fuera sencillo, sin adornos. Llevaba el pelo trenzado en la nuca. Bes a doa
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Antnia, aquella maana an no se haban visto. La hermana de Bento no se anduvo con rodeos: Paulo morir hoy, Caetana. Slo con mirarlo ya se ve dijo, y Caetana se santigu. Doa Antnia sonri con cansancio, como quien sonre a un nio, y sigui diciendo en voz baja: Anoche tuve una larga conversacin con Ana. Ella ya lo sabe... No hay ms vuelta de hoja. Tenemos que estar preparadas. Dios mo... Nunca pens... nunca pens que una tragedia as fuese a sucedernos a nosotras tan pronto, cuada. Paulo lleg aqu demasiado tarde, la herida ya estaba muy mal, me di cuenta. Camin hasta la ventana y mir el jardn. Bento y los chicos vendrn? Algo en mis entraas me dice que no. Ni siquiera Z Pedra ha aparecido. Adems, no sabemos cmo van las cosas por all. Por eso te he llamado, Caetana, para decirte que he mandado avisar al cura. Hoy por la tarde vendr a dar la extremauncin a Paulo. No es justo que un hombre se muera sin consuelo de Dios. Voy a avisar a Maria Manuela y a las nias asinti Caetana. A rezar para que los hombres lleguen a tiempo. Tener a sus hijos cerca hara bien a la pobre Ana. El cura lleg, cumpli con su obligacin y se march. Ya era de noche y el bonito da se haba transformado en una noche cerrada, sin estrellas. Cenaban una sopa, todas sentadas a la gran mesa, quietas, conscientes de que dentro de poco recibiran la noticia. El lugar de doa Ana, la cabecera de la mesa, estaba desocupado. En cualquier momento entrara en la sala para decir que el marido haba muerto. Era cosa de poco tiempo, hasta el cura lo haba dicho. Doa Antnia remova con la cuchara el plato humeante, no tena hambre. Se acordaba del horrible da en que
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enterraron a su Joaquim. Un dolor agudo le oprimi el pecho. Doa Antnia cerr los ojos, haciendo un esfuerzo por contener las lgrimas. Cuando las negras estaban recogiendo la mesa, lleg Z Pedra. Vena solo, sucio y cansado de aquel penoso y fro viaje. Doa Antnia, sin ambages, lo recibi en la sala, junto con las dems mujeres. Todas escucharon atentas lo que el negro les cont con sus parcas palabras. No haba conseguido llegar hasta las tropas de Bento Gonalves, ni haba hablado con los chicos. Los revolucionarios estaban en una situacin arriesgada, acosados en Viamo por tierra y por agua. A Z Pedra se le trababa la lengua al pronunciar el nombre de un ingls que capitaneaba la escuadra de la Marina imperial. Era John Pascoe Greenfell, capitn de mar y guerra, que con sus navios haba vuelto a abrir las rutas de navegacin hacia Rio Grande, aliviando a la ciudad de Porto Alegre del cerco impuesto por Bento Gonalves. Adems, las tropas de Bento Manuel asediaban a los rebeldes por tierra. Ha sido imposible llegar hasta el coronel dijo Z Pedra. No hay un alma que pueda atravesar las tropas del Imperio, doa Antnia. En adelante, les va a caer encima plomo del gordo. No pude dar la noticia a los patrones, me disculpe, pero entregu la carta de la seora a un soldado. El hombre me prometi que se la dara al coronel Bento Gonalves. Doa Antnia baj la vista un momento. Las mujeres estaban calladas, tristes, con miedo. Manuela pensaba en aquel nombre que a Z Pedra tanto le haba costado repetir: Greenfell. Se imagin al ingls que capitaneaba los navios contra su to y los dems. Sinti que una rabia sorda le creca en el pecho. Si aquella Nochevieja hubiese comentado las desgracias que vislumbr, alguien le habra hecho caso?
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Z Pedra pidi permiso y se retir a la cocina. Estaba muerto de hambre, pues durante el viaje de vuelta haba comido muy poco. Doa Antnia cogi el ganchillo abandonado en el cesto de paja. Dio el primer punto con dificultad. Las dos cuadas la miraban, esperando. La voz le sali casi mansa, como ella quera, cuando dijo: No nos preocupemos por Bento, que l sabe bien lo que hace. Enseguida estar por aqu con nosotras otra vez. Esta noche, al menos, tenemos cosas ms urgentes por las que sufrir. Rosrio empez a llorar y se abraz a su madre. Caetana se levant de su asiento y dijo que iba a por los nios a la cama. Perptua dijo que iba a ayudarla, pues era mejor tener la cabeza ocupada aunque fuera con las travesuras de los dos hermanos. Paulo de Silva Santos muri al alba, mientras doa Ana estrechaba su mano y recordaba la noche de bodas. Se haban casado en la hacienda de su padre, en Bom Jess do Triumfo, y haban celebrado una fiesta inolvidable. Doa Perptua se haba sentido feliz como pocas veces en su vida al ver a su hija, completamente vestida de encaje blanco, de la mano del joven terrateniente. Despus se haban ido a vivir a Pelotas, haban arreglado la casa de la Estncia, y haban sido felices y compaeros. Jos y Pedro nacieron; ambos se parecan al padre, los dos eran valientes, fuertes, amantes de los caballos y el campo... Cuando doa Perptua estaba a punto de morir, postrada en la cama, llam a su hija y le dijo: T no me preocupas, Ana. S que Paulo cuidar de todo, siempre. Unos lagrimones tibios resbalaban por la cara de doa Ana. La mano acurrucada entre las suyas empezaba a perder un poco de calor, inerte, como un
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pajarillo muerto, inocente, entre sus dedos. Apret an ms aquella palma callosa que tantas veces la haba consolado... En ese momento exacto, dnde estaran los hijos? Por la ventana entraba una claridad apagada y doa Ana adivin que el alba rayaba. Jos y Pedro deban de estar en el campamento de Viamo, quin sabe si despertndose o yendo a tomar mate, quin sabe si presintiendo que de repente algo haba pasado al padre. Lo ltimo. Lo postrero. Doa Ana se levant y bes la frente plida de su marido muerto. Tena que avisar a Antnia. Tena que mandar a Z Pedra a dar la noticia al cura. Tena que ordenar a las negras que preparasen de comer y beber; incluso en tiempo de guerra alguien poda venir, un vecino u otro, y en aquella casa siempre haban estado preparados para recibir visitas. Tena que dejar de llorar. Se sec la cara con un pauelo de encaje y se atus el peinado. El pasillo todava estaba en silencio y a oscuras. Antes de ir a la cocina, donde seguro que encontrara a Z Pedra tomando mate, camin hasta la puerta de la sala. Doa Antnia estaba derrengada en el sof, con los ojos cerrados; en el regazo reposaba, olvidado, el ganchillo. Haba dormido all. Doa Ana camin hasta ella y se sent a su lado, le toc la cara con cario. La hermana abri los ojos, sus retinas negras brillaron de cansancio y preocupacin. Ha muerto hace quince minutos dijo doa Ana conteniendo las lgrimas, cuando apenas empezaba a rayar el da... Mi querido Paulo ha muerto durmiendo. Doa Antnia le cogi la mano: Es mejor as, Ana. Nunca ms iba a ser lo que era antes. l mismo lo hubiera preferido as. Doa Ana sinti que los ojos le estallaban llenos de lgrimas.

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Lo enterraron al atardecer. La guerra haba revolucionado la vida de Rio Grande y en aquella Estncia, alejada de casi todo, poco se poda hacer, era casi imposible mandar noticias a los amigos y vecinos. Manuel recorri unas leguas a caballo avisando a quien pudo. Slo vinieron a dar el psame dos estancieros de la regin y el cura, que tena que celebrar la misa por el alma del difunto, y al llegar encontraron la Estncia da Barra de duelo. Dos negras iban de un lado a otro de la sala sirviendo licor de melocotn y pasteles caseros. Casi todas las mujeres iban de luto. Doa Ana no se movi del lado del marido, a quien velaban sobre la mesa de la sala con un cirio a cada lado. El cura rez por los hombres de Rio Grande y por el fin de la guerra. Caetana llor mientras sujetaba de la mano a Leo, que lo observaba todo con los ojos abiertos de par en par y llenos de pavor; en todo momento rogaba por su padre. Mariana y Manuela se quedaron al lado de la madre, quietas, cabizbajas. Rosrio, despus de haber pasado muchas horas encerrada en el despacho, apareca en ese momento en la sala con los ojos irritados. Una rabia sorda hacia todo aquello se traduca en su cara angustiada. Por qu tena que vivir aquella tristeza, aquellos das horribles de llantos y olor a muerte? Por qu? Doa Antnia estaba en el porche contemplando aquella tarde de sol agradable y pensando en su hermano. En aquellos momentos tan duros necesitaban a Bento, l siempre tena una palabra de consuelo, una palabra segura, alentadora. A pesar de ser catlica, las palabras del cura no le servan... Doa Antnia saba que, en una hora, su cuado estara sepultado a la izquierda de la casa, en aquel rincn apartado donde estaba el parterre de rosas, bajo la sombra de una higuera. Pens en todas las veces que haba visto a Paulo galopar por aquellos campos; era un hombre de hierro, alegre y dispuesto a todo. Para algunos, las
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cosas acababan de la manera ms cruel. Un carro suba por el camino. Doa Antnia se incorpor. El carro se detuvo enfrente de la casa. Doa Antnia reconoci en aquella figura alta, de pelo negro y bien recortado, al hombre que la haba saludado en la carretera. Lleg compungido tendindole una mano dura, bronceada. Siento mucho que la honra de volver a verla est motivada por tan triste acontecimiento, doa Antnia. Su voz era agradable y bien modulada. Voy de camino para unirme a las tropas en Viamo o donde me necesiten. Hace poco que he dejado a Teresa con un familiar y no poda sino pasar por aqu para ofrecerles mis condolencias. Todo el mundo apreciaba mucho al seor Paulo. Doa Antnia estrech su mano. Incio Jos de Oliveira Guimares le ofreci el brazo, era un caballero, y as entraron a la sala, donde ya preparaban al difunto para enterrarlo. Doa Ana recibi las condolencias de Incio. A pesar de tener los ojos hinchados, su semblante mostraba serenidad. Todos fueron al jardn. Manuel, Z Pedra, Incio y uno de los vecinos llevaban el atad. Detrs iban las mujeres. Perptua caminaba a paso ligero, la tristeza por la muerte del to se mezclaba con una euforia extraa: quin era aquel hombre? Sinti que su corazn lata ms rpido bajo el perillo de encaje negro del vestido. Se santigu. Deba de ser pecado pensar en esas cosas en un momento como se. Unos metros ms adelante, Incio Jos de Oliveira Guimares andaba con paso firme. Perptua admir su nuca de piel clara, el pelo negro bien peinado. Era un hombre elegante. La pequea comitiva lleg al borde de la sepultura. El cura abri una Biblia con una vieja encuademacin de piel y empez a leer un pasaje. El sol se pona por detrs de una colina. El aire empezaba a refrescar rpidamente. Minutos despus, el primer puado de
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tierra cay sobre el fretro del marido de doa Ana. La tierra que caa en la madera haca un ruido seco y sordo. Querida Ana: Slo un mes despus de haberme llegado la noticia, tengo la tranquilidad suficiente para escribirte y decirte cunto he sufrido por la prdida de ese inestimable hombre que fue nuestro Paulo. He sentido mucho que esta guerra haya depositado en tu alma una carga tan pesada y tengo que decirte que tus hijos tambin han sufrido mucho. No hay da en que no vengan a m, tristones, y nos quedemos tomando mate y recordando las cosas buenas sucedidas en el pasado. Querida hermana, no te digo esto para que sufras ms, sino para que sepas que Paulo est en nuestros corazones. Ahora tambin luchamos por l. Si en una de esas batallas que libramos me cruzo con el canalla que lo hiri tan terriblemente, te juro, Ana, que mi espada no lo dejar impune... Tambin te juro que en cuanto nos hayamos tranquilizado por estas tierras mandar a tus hijos para que pasen unos das contigo, pues s que ahora el nico consuelo es la presencia de Jos y de Pedro a tu lado. Ana, aprovecho estas lneas, escritas con prisas en un amanecer lluvioso, para contaros a ti y a las dems lo que nos est pasando. Nos hallamos en plena guerra. Cuando estbamos acuartelados en Viamo, a principios de agosto, en la misma poca en que envi a Paulo para que cuidaras de l quizs haya sido un error por mi parte, pues el penoso viaje empeor su estado, recibimos la noticia: nuestras tropas estaban sitiadas por tierra
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y por mar. El capitn Greenfell, un ingls con un solo brazo, que est al servicio del Imperio, haba puesto sus barcos en el ro Guaba, cerrndonos as el paso. Mientras tanto, Bento Manuel llegaba con sus tropas, casi tres mil hombres, un contingente mucho mayor que el nuestro. Adems, la moral de nuestras tropas, tras el nuevo cerco de Porto Alegre, estaba muy baja. No tuvimos otra salida sino huir hacia los barrancos, desde donde intentaramos ganar la campaa al sur del ro Jacu. Tuvimos que librar una lucha feroz: nuestra nica posibilidad era atravesar las tropas de Bento Manuel, pero conseguimos una victoria que nos alegr mucho. Nuestro primo Onofre, al mando de trescientos hombres, consigui asustar a los imperiales, que retrocedieron y nos permitieron avanzar. As pudimos romper el cerco y nos abrimos paso entre carretas y caones. Fue un momento glorioso, querida hermana! Y tus hijos y sobrinos han sido muy valientes, Pedro capitane a cien hombres de la caballera con mucho xito. Debes saber que ahora estoy a medio camino de Campanha, dentro de una tienda, y slo consigo entrar en calor gracias al mate que Congo me acaba de preparar y a los recuerdos. Este mes de septiembre ha sido fro y lluvioso, lo que entorpece mucho nuestros movimientos. Pero, Ana, esta carta tiene otras noticias que dar. Ayer me despertaron con la novedad de que Netto ha proclamado la Repblica en Campo do Seival. Ahora es general, graduacin que tambin me ha sido concedida. Quiero decirte, querida hermana, que este hecho me preocupa mucho. Segn Netto, estamos en un camino sin retorno que nos separar an ms del Imperio. Donde estoy, seguido de cerca por las tropas de mi tocayo
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Bento Manuel, pensar en la Repblica de poco o nada me sirve. Estamos como en una isla, rodeados de imperiales por todas partes. Nos acosan y necesitamos unirnos a los otros. Pero ten fe, Ana, y que la familia tambin se apoye en la fe, pues saldremos de aqu y enseguida ir a veros. Esta noticia de la Repblica Riograndense es un secreto que no podis divulgar. Todava hay mucho tiempo para hacerlo. El que tiene poco tiempo soy yo, pues ahora mismo escucho la voz de Tito que me llama. Onofre quiere hablar conmigo. Termino aqu esta carta, Ana, con todo mi cario y mi sentimiento. Adjunto una breve nota para Caetana, ha sido todo lo que las circunstancias me han permitido escribir. Quedad con Dios. BENTO GONALVES DA SILVA 21 de septiembre de 1836 [...] Nosotros, que formamos la 1 Brigada del Ejrcito Liberal, debemos ser los primeros en proclamar, como proclamamos, la independencia de esta provincia, que queda desvinculada del resto del Imperio y forma un Estado libre e independiente con el ttulo de Repblica Riograndense, y cuyo manifiesto a las naciones civilizadas se har convenientemente. Campo dos Menezes, 11 de septiembre de 1836 Firmado: ANTNIO DE SOUZA NETTO Comandante de la I Brigada de Caballera La voz que ley el manifiesto dej un rastro de silencio tras de s. El silencio dur unos cuantos segudos. Un grito de excitacin recorri la tropa como un soplo. Aquella maana el sol luca dbil. El general
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Netto desenvain la espada y la levant bien alto, gritando: Viva la Repblica Riograndense! Viva la independencia! Viva el Ejrcito republicano! De todas las bocas sali un grito nico, voraz. La bandera tricolor ondeaba en lo alto de un mstil. Una bandada de bienteveos pas gritando por el cielo y se pos en las copas de los rboles de un bosquecillo cercano. Mientras el general Netto proclamaba la Repblica Riograndense, Bento Gonalves, acosado por las tropas de Bento Manuel, intentaba urdir un plan de fuga. Estaban prcticamente sitiados en Viamo. Los soldados estaban cansados y hambrientos; los caballos, agotados. Llova mucho, era la primavera hmeda de la pampa. Los ros bajaban crecidos debido a la lluvia: era difcil desplazarse y casi imposible arrastrar los caones. En una pequea escaramuza, Bento Gonalves result herido en un hombro. Tena que ir a Campanha, donde podra descansar y cuidarse la herida, pues all, con aquellas parcas condiciones podra infectarse. Acurdese de su cuado, general le dijo el mdico de la tropa. Bento Gonalves pos la mirada perdida en el horizonte gris. S, se acordaba muy bien de Paulo. Demasiado bien. Pero tenan que atravesar el Gravata con las tropas, ya que era el nico ro con puente por aquellos caminos que iban a Campanha. Tenan que atravesar el Gravata y librarse de Bento Manuel. Era la nica posibilidad. Fue as como urdieron un plan. Hicieron correr la noticia de que marcharan hacia Porto Alegre, y eso fue justamente lo que hicieron. Bento Gonalves, Onofre Pires, Tito Lvio Zambeccari y Sebastio do Amaral
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reunieron las tropas y pusieron rumbo a la capital. Bento Manuel Ribeiro recibi la noticia de la marcha y puso rumbo a la ciudad con sus hombres. No quera dejar que los rebeldes se escaparan. A mitad del camino la mayora de las tropas puso rumbo al norte, hacia el ro Gravata. Bento Gonalves, Onofre Pires y un piquete siguieron direccin a Porto Alegre para despistar al enemigo. Las tropas que se dirigan hacia el Gravata marchaban silenciosamente bajo la luz mortecina de una luna triste cubierta de nubes. Saban que muchos piquetes enemigos estaran apostados por el camino, de casi ocho kilmetros; haba que marchar con cautela. Cuando estaban a mitad de camino, los imperiales descubrieron la estratagema. A todo galope, la tropa revolucionaria puso rumbo hacia el puente del Gravata. Bento Manuel les pisaba los talones, disparando, con las lanzas levantadas. Algunos soldados rodaron, pisoteados por los caballos. Una nube de polvo intenso subi hacia el cielo nocturno, pero los rebeldes llegaron al puente. Pas la tropa, y pasaron tambin los catorce caones. Cubrieron de plvora el puente. Un tiro cort el aire de la noche y el puente vol por los aires. Empinando el alazn negro, Bento Gonalves sonri. Las llamaradas encarnadas aclaraban momentneamente la noche. Haba engaado a su tocayo. Bajo la tela del dolmn, el hombro le arda un poco. Bento Gonalves corri hacia Onofre. Esta vez hemos tenido suerte! grit. Los dos hombres siguieron al trote uno junto a otro. Pedro, sonriente, con la cara sucia de polvo, se uni a su to. Ahora haba que llegar a So Leopoldo. All descansaran. Bento se cuidara el hombro y la tropa tendra algo de paz. La luna resplandeca tmidamente en el cielo.
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Doa Ana estaba en el porche tomando un poco el sol. La primavera se anunciaba lentamente en la pampa, haciendo florecer los flamboyanes y exhalando en el aire un dulce aroma de frutas. Desde que Jos, su hijo mayor, haba llegado, doa Ana haba recuperado un poco de su antigua paz. Cuando el hijo subi las escaleras del porche, con el dolmn puesto y la espada en la cintura, sin afeitar y cansado del largo viaje, doa Ana, que estaba en la sala intentando leer un libro, se transform en una cascada. En cuanto puso los ojos en Jos, las lgrimas empezaron a brotar, incontrolables. Cuando se sobrepuso al llanto, se dej caer en sus brazos para templarse en aquella tibieza familiar. Encontr a Jos todava ms parecido a Paulo; la guerra haba madurado sus facciones y una barba rala le ensombreca la cara. Su presencia le aviv el llanto. Calma, madre fue todo lo que Jos pudo decir. Y lloraron los dos ante las miradas apenadas de las otras mujeres. Doa Ana cuid de su hijo con las atenciones que no haba podido dar a su marido. Fue a la cocina y le prepar una cacerola de membrillo, hizo mermelada de melocotn y amas con sus propias manos el pan que le sirvi al atardecer. Todas estas tareas devolvieron un poco de lozana a su cara, ya tan abatida. Caetana agradeci a la Virgen la mejora de su cuada. Y los das fueron pasando. Haca una semana que Jos estaba en la Estncia da Barra. Haba trado noticias de la guerra, cont cmo las tropas haban conseguido abandonar Viamo. Fue despus de eso cuando decidi ir a la casa materna. Su hermano, Pedro, se qued al lado de Bento Gonalves. Saban que en aquellos momentos los revolucionarios estaban acuartelados en So Leopoldo. Doa Ana dej que su
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mirada se perdiese en los campos que se extendan hasta donde alcanzaba la vista. Lejos, junto a una colina, vio a un grupo de baquianos. Llegaban de la venta de una carga de charqui. Era una buena seal; necesitaban el dinero para muchas cosas. Jos lleg del interior de la casa, sudado, con las mangas arremangadas. Bes a su madre y se sent en una silla de rejilla. He estado cabalgando un poco con Manuela. Me he dado un bao en el arroyo. La voz se ti de tristeza. Me acord de los viejos tiempos, madre, de cuando ramos pequeos y venamos a pasar aqu el verano. Doa Ana sonri sintiendo los ojos hmedos. Sabe qu da es hoy, madre? Qu da, hijo mo? Veinte de septiembre. Hace un ao que estall la revolucin. Doa Ana mir sus manos cadas sobre el regazo, lvidas. Haca un ao. Un ao entero de ansiedades y esperas. He aprendido a no sentir el tiempo, hijo mo; de lo contrario, acabara enloqueciendo. Leo y Marco Antnio pasaron corriendo, bajando las escaleras del porche a trompicones. Doa Ana mir a sus sobrinos y sonri. Estos dos chiquillos han doblado la estatura desde que llegamos. Jos profiri una sonora carcajada. Tena la misma risa que su padre, generosa, alegre y dulce. Incio Jos de Oliveira Guimares apareci en la Estncia aquellos das. Para tomar mate y charlar. Iba de paso, pues haba ido a visitar a doa Teresa, su esposa, que haba estado convaleciente de una dolencia pulmonar.
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El invierno ha sido realmente duro dijo doa Ana al visitante mientras le ofreca pastel de naranja. Maria Anglica, la hija de Caetana, ha estado muy afectada de asma debido a la humedad. Gracias a Dios ya est bien. Incio puso cara compungida. Mi esposa est muy delicada de los pulmones, estoy muy preocupado. Doa Antnia ataj: Le ofrezco nuestra ayuda. Si doa Teresa necesita cualquier cosa, aqu nos tiene a todas nosotras. Perptua estaba en su habitacin, tumbada en la cama, mirando el techo. Algunas tardes pasaban despacio. Rosrio entr, apurada: Sabes quin est aqu? Aquel hombre, el del entierro del to. El que estuviste mirando tanto, que yo te vi. Perptua dio un salto en la cama. El seor Incio? El mismo, prima. Ha venido de visita y a traer noticias. Voy para all. Y fue a ataviarse, arreglarse el pelo, cambiarse los zapatos por un par mejor. Perptua apareci en el porche cuando Incio empezaba a contar las noticias que tena de los rebeldes. Haba estado con Netto, saba algunas cosas de Bento Gonalves. Hablaron de la Repblica. Los ojos oscuros de Incio brillaban. Doa Ana disimul la sonrisa cuando vio a la sobrina. Haba sorprendido algunas conversaciones entre Perptua y Mariana en las que haba escuchado el nombre del visitante. Qu significaba aquel brillo nuevo en los ojos de la serena Perptua? Sintate aqu, nia. Doa Ana le indic una silla. No pasaba nada; al fin y al cabo, el hombre estaba casado. No era malo que la chica se alegrara un poco, pues las cosas estaban tristes en aquella casa.
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Los ojos de Incio Jos Oliveira Guimaraes se impregnaron de las facciones de la hija mayor de Bento Gonalves. Una leve inquietud le asalt el corazn. Ella carraspe. Las dos mujeres tenan la mirada puesta en l. Jos pregunt: Cmo le van las cosas a mi to? Parto esta semana para reunirme con l. Las noticias se atrasan, ya sabe. Pero parece que el maldito Bento Manuel se dirige con todo su arsenal hacia el coronel. Se librarn ms batallas. Ese traidor no ha podido digerir nuestra maniobra en Viamo dijo Jos. Vamos a ver qu pasa. Maana parto yo tambin, bien temprano. Doa Ana sugiri que se fueran juntos. Era ms seguro. Los dos hombres lo arreglaron todo. Partiran al amanecer con un baquiano de la Estncia do Brejo. Perptua sinti un leve temblor al imaginarse a Incio en la guerra, en medio de la batalla. Doa Antnia llam a una de las negras y mand traer ms agua para el mate. La tarde caa lentamente poniendo el cielo rosceo y esplndido. La carta del coronel Bento Gonalves da Silva lleg una maana luminosa del decimoquinto da de aquel mes de octubre en el bolsillo interior del dolmn de un teniente que apareci herido, maltrecho y muerto de hambre. Tena una misin, una misin que le haba encomendado el jefe mayor, Bento; y el teniente Andr haba tenido que desdoblarse en muchos para vencer los caminos y al dolor, y sortear los diferentes piquetes imperiales que haba encontrado a su paso. A pesar de todo, incluso a pesar de la derrota, el teniente Andr haba conseguido cumplir su misin. Haba llegado a pie a la Estncia, cojeando de la pierna derecha: se la haba alcanzado de refiln una
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bala imperial. Peda unos das de cobijo y un caballo. Tena rdenes de unirse a Netto y proseguir la lucha en Campanha. Doa Ana lo recibi como a un hijo, imaginando que quizs, en otra Estncia muy lejos de all, Pedro o Jos pudiesen estar tambin a merced de la gentileza de extraos. Enseguida quiso llamar a doa Rosa para que el ama de llaves curase la herida del teniente, pero Andr se neg. La pierna estaba bien, despus aceptara una cura, un plato de comida, un trago de aguardiente y un bao, pero en ese momento tena una misin que cumplir. Tena que esperar a que se leyese la carta, tena que informar sobre los combates; haba recorrido todas aquellas leguas slo para eso. Las esperar bajo el omb dijo. Cuando acaben la lectura, contar para qu ms he venido aqu. Caetana sonri. Puede quedarse con nosotras le pidi ella. Lo que mi marido nos cuenta seguro que no debe de ser ningn secreto. El teniente, lvido, agradeci la gentileza y sac la carta del bolsillo de su dolmn. Caetana la ley atropelladamente, saltndose vocales, hasta que su corazn se calm. Despus la repiti en voz alta para su familia, en el porche, donde todas se haban reunido aquel atardecer nublado. El teniente se qued quieto en un rincn, aunque el cansancio fuese cruel, y esper gentilmente a que concluyera la lectura de la carta para dar la terrible noticia que le produca un nudo en la garganta. El teniente Andr tena veintitrs aos y era el hijo ms pequeo de un terrateniente de la regin, un muchacho educado, de buena familia, cuya apostura se haca patente incluso bajo el uniforme harapiento y sucio. La voz ronca de Caetana tembl ligeramente al pronunciar las primeras frases, despus se tranquiliz.
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El teniente apreci la bonita voz de la esposa del coronel. Mi adorada Caetana, Mientras te escribo esta misiva, fuera est helando. Un fro terrible se apodera de las paredes de la tienda de campaa y viene a azotarme, penetrando en mi piel como una cruenta daga... Siento tener que contarte el estado en que estn las cosas, pero la verdad, querida esposa, es que despus de tantas luchas y despus de tanto tiempo con Bento Manuel pisndonos los talones, estamos casi sin vveres, sin abrigos y sin fe. Me obstino en reanimar a los soldados y, por ahora, slo nos alimentamos con palabras. Hace ya un ao entero que empez esta guerra; en el campo de batalla el tiempo pasa muy deprisa... Y yo, para ser ms feliz, sueo contigo y con nuestra casa, con un buen fuego crepitando en la chimenea y con todos nuestros hijos reunidos. Sin embargo, a pesar de la mala suerte de estos das, los hombres tienen coraje. Incluso Tito, el conde, que padece una dolencia en los pulmones y tiene la salud delicada, no ha parado un solo da, se olvida de la fiebre, de todo, para estar a mi lado y preparar a la tropa para nuestra partida de So Leopoldo. Aqu hemos conseguido material para construir dos plataformas que nos ayudaran en la travesa del Jacu, desde donde seguiramos hacia Campanha. Estamos rodeados, Caetana, pero tranquilzate pues creo que conseguiremos, una vez ms, como en Viamo, tener xito en nuestros planes. Al otro lado del Jacu est el coronel Crescncio, y lo mejor sera que pudisemos unirnos a l, as reforzaramos el ejrcito y estaramos en condiciones de batir a Bento Manuel. Esa travesa,
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no obstante, ahora se me hace ardua y lenta. Quiz deberamos avanzar por tierra y luchar cara a cara contra esos malditos imperiales. Tenemos que estudiarlo. Onofre se siente muy incmodo: es un gigante enjaulado que debe contener su mal humor en todo momento. Al amanecer nos reuniremos todos para tomar la decisin adecuada. Por lo dems, querida esposa, somos unos soldados que llevan la vida dura de una guerra, pero estamos sanos, vivos. Los dems, los sobrinos y mi cuado, estn bien. Mandan recuerdos, y yo tambin, para la familia. Pienso en nuestros hijos, en Ro de Janeiro, y creo que ya va siendo hora de que vuelvan a Rio Grande. Escrbeles, Caetana, y diles que se es mi sentimiento. Ahora pongo fin a esta carta. Debo despacharla esta misma madrugada para que llegue a tus manos cuanto antes. Con todo mi cario y mi aoranza, BENTO GONALVES DA SILVA So Leopoldo, 29 de septiembre de 1836 Al acabar la lectura, Caetana dobl con cuidado el papel y se lo guard en un bolsillo del vestido, suspirando. Las cosas no iban bien y, aunque Bento intentase tranquilizarla, ella senta que algo le quemaba en el pecho, una cierta inquietud, un mal presentimiento. El da anterior casi no haba dormido, se pas la noche con la mirada puesta en el techo. Slo se calm despus de pasarse dos horas rezando en el altar de la Virgen, rogando por los hombres, por el xito y para que la Madre de Dios concediese un final honroso a aquella guerra. Doa Ana tena la mirada perdida. Le resultaba imposible no pensar en Paulo, que ahora estaba muy
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cerca, bajo la higuera, un recuerdo clido para su consuelo. Resultaba imposible no odiar la guerra. Haba intentado alejar sus pensamientos. Manuela, Mariana, Perptua y Rosrio miraban al teniente esperando ver qu ms sucedera despus. Doa Ana pregunt: Y t, hijo mo, qu ms noticias tienes que darnos? Los ltimos rayos de sol intentaban traspasar el manto de nubes grises. La tarde acababa lentamente, los teruterus cantaban. El teniente se cuadr, como si respondiese a la llamada de un superior, despus, una mueca de sbita tristeza se esboz en sus delicadas facciones. Era un joven de tez clara, ojos castaos y boca bien perfilada. La voz le sali temblorosa. Despus de tantas batallas, de ver tanta muerte y horror, la voz an le temblaba. Se acord de lo que haba visto en Fanfa y sinti que el horror le congelaba la sangre. Estaba ante la familia de Bento Gonalves y tena que dar aquella noticia. Seoras empez a decir, mirando al suelo, siento mucho estar aqu y traerles esta preocupacin... Levant la cara y mir a Manuela, tan jovencita y lozana. Despus pos los ojos en Caetana y prosigui: Sin embargo, el coronel Domingos Crescncio me orden que viniera a comunicrselo a ustedes... Pues habla, hijo mo. La voz de doa Ana son impaciente y llena de miedo. Estamos aqu para escucharte. El teniente tom una bocanada de aire y solt, de corrido: El coronel Bento Gonalves da Silva fue capturado y hecho prisionero el da cuatro de octubre en la isla de Fanfa, mientras intentaba atravesar el ro Jacu con sus tropas para unirse al coronel Crescncio. Tambin apresaron junto a Bento Gonalves al coronel Onofre y a Tito Lvio Zambeccari, y los condujeron al Presiganga.
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Desde all, fueron trasladados a Ro de Janeiro, a la fortaleza de Santa Cruz, donde tambin est el capitn Lucas de Oliveira. Slo los pajarillos interrumpan el silencio. El teniente cruzaba y descruzaba las manos. En realidad, tena ganas de llorar. Con la captura de Bento Gonalves, el sueo de la repblica se vea seriamente comprometido. Delante de l, las siete mujeres no pensaban ni en repblicas ni en sueos, slo en el hombre que haba sido trasladado tan lejos, esposado, humillado, y que ahora tena un destino tan inseguro. Doa Ana se levant de la silla y corri a abrazar a Caetana, que rompi a llorar. El teniente se sinti an ms compungido. Manuela pas el brazo por los hombros de Perptua; su prima estaba lvida, y al sentir el roce de Manuela se ampar en ella. Seoras... El teniente no saba bien qu hacer y aadi: Fue una batalla desigual. Bento Manuel nos rode en la isla y, bajo un fuego intenso, ellos se defendieron durante muchas horas, con mucho valor. Toda una noche. Nunca ha de olvidarse... Pero los barcos del ingls Greenfell fueron decisivos. Estaban ocultos en el Jacu, a la espera. No hubo otra salida, el coronel Bento Gonalves tuvo que entregarse. Con su gesto ha salvado la vida de muchos hombres. Ay, hijo mo...! exclam doa Ana. Y su vida, quin la salva? Mariana y Rosrio estaban abrazadas a la madre. La noche fue derramando sus sombras por el porche y por el campo, los grillos cantaban. Dos negras vinieron a encender las lmparas. Seoras, lo siento... El joven no saba cmo actuar. Tranquilo, hijo mo. Doa Ana intentaba recomponerse. Has viajado mucho, ests cansado y necesitas cuidados. Te agradecemos que hayas venido
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hasta aqu a contarnos lo sucedido... Toc la campanilla y la negra Beata apareci. Beata, llvate al muchacho a la cocina. Di a Rosa que lo cuide muy bien y preprale una habitacin, donde puedas, que se va a quedar una noche o dos. El teniente Andr dio las gracias. Estaba exhausto. Detrs de la negra, por el pasillo en penumbra, an poda escuchar el lloriqueo triste de la esposa de Bento Gonalves. Debera haberle dicho que el coronel volvera, que no era un hombre hecho para estar prisionero, todo el mundo en Rio Grande lo saba, pero no tuvo valor. Los ojos de la uruguaya tenan ahora un verde de bosque hmedo. El joven no tuvo valor: la voz se apag en su garganta.

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Cuadernos de Manuela Estncia da Barra, 7 de noviembre de 1836 Aquella misma noche, tras recibir una nota de mi madre, doa Antnia vino a vernos. Incluso bajo su mscara de fuerza y serenidad se vislumbraba una profunda tristeza penetrante en sus ojos negros. Primero la muerte de to Paulo y ahora el encarcelamiento de Bento Gonalves... Las cosas se ponen muy duras para nosotras y doa Antnia sufre en silencio, como mi abuela, de quien nunca o una queja durante toda mi vida. Aqu en Rio Grande sufrir es un sino, y nunca se sufre ms que en una guerra. Doa Antnia lo sabe; con el paso de los das se va haciendo marmrea, se va endureciendo. La tristeza no se muestra, es una especie de desnudez. Doa Antnia no llor un solo momento aquella noche, que tard mucho tiempo en pasar, porque estuvo tranquilizando a Caetana y pidindole que se pusiera bien por sus hijos, por Bento. S, porque Bento volvera. Estaba absolutamente segura. Bento es una persona muy resistente, Caetana le aseguraba doa Antnia con su tono de voz suave, clido. Cuando era pequeo se cay de un caballo y se disloc un tobillo. Mam estuvo muy preocupada, la cada fue muy mala. Despus de vendarlo, Bento desapareci... Cuando fuimos a buscarlo estaba otra vez montado en su zaino, feliz de la vida, como si no hubiera pasado nada. Siempre ha sido una criatura obstinada... dijo doa Antnia, que sonrea intentando
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convencerse a s misma. Se escapar de all. Nadie retiene a la fuerza a Bento Gonalves da Silva. Todas nosotras cremos en aquellas palabras como en una profeca. Cuando recuper un poco la calma, unos das despus, Caetana escribi una larga carta a sus hijos. Me qued pensando en Joaquim, que estaba all, en Ro de Janeiro, cmo recibira la noticia? Podra visitar al padre? Joaquim, ese muchacho de ojos negros y sonrisa alegre, con quien he jugado tantas tardes de la infancia y que hoy es mi prometido. Le tengo un gran cario. Cario. Doa Ana dice que sentir cario es un modo de amar. Pero yo todava no me he olvidado de aquella visin, de aquel hombre en la cubierta del barco, del hombre rubio que me sonrea. Y dicen que me casar con mi primo cuando esta guerra acabe... Si es que algn da termina. No fue la cara de Joaquim la que me asalt aquella noche de Ao Nuevo. Fue, por el contrario, la cara de un extranjero, una cara diferente de nuestros rostros riograndenses, de piel morena, de pelo oscuro y aire espaol. Aquel hombre era oro puro, un sol poniente brillaba en sus ojos, doraba sus cabellos de trigo. A veces me pongo a otear el horizonte, ms all de las colinas, y pienso: vendr algn da ese hombre de mis sueos, ver el rostro que ahora me visita en pensamientos, o mi destino es casarme de verdad con mi primo Joaquim, tener hijos suyos, dar rdenes a las negras cuyas madres tambin obedecieron a las mujeres ms viejas de esta casa, dar nietos al coronel Bento Gonalves, nietos parecidos a los que ya somos nosotros, con esta misma sangre que corre por nuestras venas y estas mismas vistas de los campos y amaneceres en el alma? No tengo
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respuesta que apacige mi espritu. Los das pasan, iguales entre s. Se instala el verano en la pampa y nos quedamos esperando que nos traigan la buena nueva tan ansiada, la noticia de la fuga de Bento Gonalves. Joo Congo, el negro de mi to, apareci en la Estncia a mediados de octubre. Caetana le dio dinero e instrucciones para que tomase un barco hacia la Corte y fuese a visitar a Joaquim, Bento hijo y Caetano. Desde all podra ocuparse de Bento Gonalves, llevarle de comer todos los das. Seguro que la comida de la crcel era de las peores. Joo Congo parti al da siguiente con un fajo de cartas y una sonrisa en su cara negra y afable. Todos se van, slo nosotras seguimos aqu. Noviembre ha llegado con un cielo azul sin nubes y un sol clido que hace brotar flores por todo el campo. Es imposible imaginar, al contemplar esta belleza serena, que ms all de estas tierras se libra una guerra tan cruel. Pero las noticias nos llegan con el viento, y es verdad que la guerra existe all fuera. Los hijos de Caetana crecen, Ana Joaquina ya ha empezado a hablar y corre detrs de Regente por los pasillos, se est haciendo una nia muy guapa. Leo, desde que supo que encarcelaron a su padre, slo sabe jugar a la guerra con su espada de madera. Dice que va a liberar a Bento Gonalves. Caetana y doa Ana lo observan todo con aire aprensivo. Un hombre ms que se prepara para la guerra, uno ms por quien habr que esperar, que rezar, a quien llorar. Y as va pasando el tiempo. Celebr mi decimosexto cumpleaos un domingo de sol. Doa Ana mand que se hicieran pasteles y dulces, y mi madre me regal una gargantilla de oro que haba llevado cuando era joven. He pensado mucho en
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mi padre y en Antnio, en los cumpleaos pasados, cuando mi padre me tomaba en brazos diciendo que era su nia y que nunca crecera. Mi padre est lejos, hace un ao que no lo veo. Me sorprender cuando lo vea quin sabe los estragos que la guerra habr causado en su persona o ser l quien se asombre al verme crecida, al ver en m esa serenidad labrada a cuchillo, moldeada durante estos das de angustia y espera en los que el silencio sigue siendo el mejor de los consuelos y los escondites? Mariana tambin ha cambiado. Est encandilada con el teniente Andr y anda tonteando con l, est ms feliz, incluso sonriente, alegra que contrasta con la tristeza de todos. Desde que lo vio en el porche, an sucio y cansado por el viaje, una nueva luz ilumin los ojos de mi hermana Mariana. Durante das lo sigui con la mirada, de lejos, sin valor para hablarle, hasta que un da los sorprend charlando en la huerta. Mariana tena una frescura nueva, una frescura que desentonaba con todas nosotras. Desde la noticia de la captura de Bento Gonalves, la casa est ms silenciosa. Doa Ana ha desistido temporalmente de tocar el piano. Para sufrimiento de mi hermana, el teniente, al cabo de una semana de estar aqu, en la Estncia, se march otra vez para unirse a las tropas de Netto. Mariana, desolada, se fue hasta el arroyo y all se pas la tarde entera llorando. Volvi a casa con los ojos irritados, como un cachorrillo sin amo. A un soldado no se le puede retener lejos de la guerra, no aqu, en Rio Grande... El mencionado teniente, en cuanto se hubo recuperado de la pierna, mont en un caballo y parti en busca de
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su nuevo coronel. Con Bento Gonalves prisionero, Antnio Netto es ahora el cabecilla de la revolucin. Dicen que est ganando batallas en Campanha. Que Dios lo ayude! Desde entonces mi hermana reza por sus tropas. El pequeo altar de Nuestra Seora, en el pasillo, nunca ha estado tan repleto de velas. El olor de la cera se propaga por todas partes y se mezcla con el aroma del dulce de melocotn que hierve en las cacerolas; es uno ms de los olores de esta casa de mujeres. MANUELA

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Captulo 7 Doa Antnia recibi el telegrama y lo sostuvo entre las manos como algo precioso. El hombre que haba llevado el mensaje acompa a uno de los negros hasta la cocina, donde le dieron de comer y beber. Doa Antnia estaba sentada en la mecedora tomando el fresco en el porche. La maana del da 22 de diciembre se acababa, un sol lmpido y dorado verta su luz por el campo y, fuera, soplaba una brisa fresca. Del ro llegaba, deshecho en frases inconexas, el canturreo de las negras que lavaban la ropa. Doa Antnia rasg el sobre y ley. Bento Gonalves da Silva haba sido elegido presidente de la Repblica Riograndense en Piratini. Doa Antnia levant la mirada al campo. Sus retinas tenan el color del roble, un castao casi negro y centelleante donde nada, ninguna emocin, poda escapar. El pelo recogido en un moo dejaba entrever las primeras canas. Antes de que empezara la guerra no tena esos cabellos blancos; ahora, cuando se miraba al espejo, era fcil recorrer con los dedos aquellos hilos desteidos. Poda enumerar las preocupaciones que los haban originado. Baj la vista al telegrama y reley el corto mensaje. Bento Gonalves era presidente de una repblica que no haba proclamado. Y estaba prisionero. Estaba lejos, en Ro de Janeiro. Qu destino era aquel que guiaba a un hombre al frente de todo un rebao, que lo haca ser un jefe, ms importante que todos los dems, y sin embargo deudor de ellos, deudor de cada oveja, por quienes deba velar, honrarlos y protegerlos? Pens en su hermano, encerrado en una celda, l que tanto amaba la pampa, el viento azotndole la cara, el olor
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del bosque y el frescor de los campos. Un presidente encadenado. Bento Gonalves no era republicano, ella lo saba muy bien, haban hablado mucho sobre ese asunto, cmo se sentira en esos momentos con esa responsabilidad, ese honor, esa cuchilla clavada en su carne? Con qu armas luchara y contra quin? Las cosas van como caballo desbocado. Su voz se desvaneci lentamente y doa Antnia se dio cuenta de que hablaba sola. Se haba vuelto irritable. Nunca haba hablado sola, era el primer sntoma de una vejez caduca. Ech un ltimo vistazo al jardn florido y verde, respir el aire fresco y entr en la casa. Despus de comer, entonces s, ira hasta la Estncia de doa Ana a llevar la noticia, a ella y a las otras. Pero todava no. Necesitaba pensar en todo aquello, centrarse. Los acontecimientos se sucedan frenticamente. Doa Antnia haba odo rumores de que Netto se haba encontrado con Bento Manuel y que ambos haban intentado llegar a un acuerdo sobre la guerra, pero los entendimientos haban fracasado. Y que el presidente Arajo Ribeiro estaba debilitado ante el Imperio. Las cosas eran cada vez ms confusas. Las diferencias entre los rebeldes y los partidarios de la regencia aumentaban a ojos vista. Doa Antnia pens en la Navidad, que llegara en dos o tres das. Esperaba, como las dems, que Antnio, Pedro, Jos y Anselmo, el marido de Maria Manuela, aparecieran para las fiestas. Pens en Ana: habra una silla vaca en la cena, un vaco que nunca ms se remediara. Sinti una pena terrible por su hermana. Saba muy bien que un dolor como se tardara muchos aos en desaparecer. Y cuando desapareciera quedaran las cicatrices, rojas, doloridas, visibles. El da 24 de diciembre de 1836, Bento hijo y
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Caetano llegaron a la Estncia da Barra, despus de tomar un barco en Ro de Janeiro que los condujo hasta Rio Grande. Desde all, bajo el sofocante sol de diciembre, cabalgaron para volver a ver a su madre y a sus hermanos. Bento haba terminado sus estudios de derecho y Caetano aparcaba temporalmente los planes de entrar en una universidad. Era tiempo de pensar en cosas ms apremiantes. Rio Grande arda en revueltas: era necesario que todos los hijos acudiesen a socorrerlo. Era necesario, por el nombre que llevaban y que honraban. Eran Gonalves da Silva, hijos del general Bento, y la guerra los llamaba. Joaquim, el hijo mayor, se quedara un tiempo ms en Ro de Janeiro para visitar al padre en la crcel y ayudarlo en lo que fuese posible. Joo Congo tambin se haba quedado con l. Bento era un muchacho alto y fuerte de diecisiete aos, de voz grave y rostro tierno. Tena los mismos ojos color verde bosque de Caetana, el pelo castao, crespo, y una alegra exuberante. Caetano, con quince aos, era ms callado, ms parecido al padre, pero de complexin fsica ms delicada. Al ver a la madre quieta en el porche de la casa, la nostalgia acumulada en aquellos dos aos le pes en el corazn y no pudo contener las lgrimas. Corri a los brazos de Caetana como un nio asustado y se qued estrechndola en un fuerte abrazo hasta que Bento dijo: Oye, suelta a nuestra madre, que yo tambin merezco un beso suyo. Caetano fue a abrazar a Perptua. Bento cogi a su madre por la cintura, le dio un sonoro beso en la cara y le dijo: Mire, madre, le juro que en toda la Corte no he visto una mujer ms guapa que usted. Se lo aseguro. Doa Ana y doa Antnia sonrieron. Las primas vinieron corriendo. Qu bueno era tener a ms gente en casa, vivir un poco de alegra, dejar a un lado la
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guerra y el miedo de todos los das! Leo y Marco Antnio queran jugar a la guerra con sus hermanos mayores. Caetano fue a correr con ellos al patio. Bento rebusc en una de las maletas y sac dos cartas. La primera la entreg a su madre diciendo que era de Joaquim. El otro sobre estaba lleno de papeles, un poco sucio, pero sellado. Madre, esta carta es de nuestro padre. La escribi en la celda, en la fortaleza de Santa Cruz. Se la dio a Congo pidindole que se la entregara en cuanto llegsemos a casa. Tendi el brazo y deposit la carta en la palma trmula de Caetana. Ya hemos llegado a casa, madre. Ahora puede ir adentro a leer la carta. Caetana sonri al hijo y sali corriendo hacia la habitacin. El frufr de las enaguas de su vestido azul se qued flotando en el aire como el sonido de un suspiro hasta que doa Ana dijo: Vamos adentro, Bentinho. Vuestro viaje ha sido largo, que yo lo s. Hoy tendremos una comida de fiesta. Y una cena navidea? Con dulce de calabaza, dulce de ambrosa y pan de miel? Doa Ana se ri y tom a su sobrino por el brazo: Con todo eso, cario. Con todo eso. Caetana Joana Francisca Garca Gonalves da Silva se tumb en la cama. Senta que todo el cuerpo le temblaba y era como si estuviera a punto de encontrarse con Bento a escondidas, era como si nunca hubiesen estado a solas y ella fuese todava una nia inocente. Temblaba de la misma manera que lo haba hecho la noche de bodas, en Cerro Largo, aquella madrugada, veintids aos atrs. Zefina estaba en la habitacin, arreglando algunos vestidos. Caetana le dijo que saliera. Quera leer a solas aquella carta. Antes bes levemente el sobre que
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Quincas le haba enviado. La carta de su hijo la leera despus. Solt el lacre de cera. La letra de Bento Gonalves apareci ante sus ojos hmedos. Querida Caetana: Tengo tantas cosas que contar que no s, esposa, por dnde debo iniciar estas lneas. Desde Fanfa, cuando necesito estar en paz, pienso en ti, en tus ojos, en tus manos, en la fuerza de tus oraciones. S que rezas por m, quiz por eso mismo es por lo que resisto, que todava espero entre estas paredes de piedra, en este lugar tan lejano de mi Rio Grande, alejado de mis deberes y de mis sueos. Estoy vivo, Caetana, y sta es la buena noticia que tengo para darte. Estoy vivo y soportando estos das porque s que enseguida regresar a tus brazos y a mi tierra. Desde la batalla de Fanfa, desde que tuve que entregarme a mi tocayo, el traidor Bento Manuel, mi orgullo ha sido puesto a prueba, lacerado, forzado sus amarras, hasta el lmite del agotamiento de mi alma. Y t sabes, Caetana, el hombre tan orgulloso que soy. Tuve que entrar en Porto Alegre como un prisionero, esposado, junto con el conde Zambeccari y Onofre, estuve preso en el Presiganga muchos das hasta que me dieron la noticia de que sera trasladado aqu, a la Corte, tan lejos de ti, de mi tierra, y tan cerca del regente. A bordo del Presiganga me contaron que fui elegido presidente de esta Repblica Riograndense y que ahora soy general. Pero qu acciones puede emprender un hombre preso, querida Caetana? Qu clase de general soy que permit semejante derrota en Fanfa y que hoy estoy en esta mazmorra, confinado en una celda solitaria, expuesto a suplicios que no voy a narrar
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pues no quiero que sufras ms de lo que ya debes de hacer? En cuanto llegu a Ro de Janeiro me llevaron, junto con los otros a la fortaleza de Santa Cruz, donde fuimos bien tratados y donde vi con placer a nuestro muy estimado conde recuperarse un poco, pues desde haca tiempo padeca una seria afeccin de pulmones. Sin embargo, pasados unos das, al ver en m un peligro mucho mayor de lo que represento aqu apartados de todo y de todos, me enviaron a una celda de Casa Forte: desde esta inmunda celda te escribo, Caetana. Aqu apenas se sabe cundo es de da y cundo de noche. Hay una nica y estrecha ventana en lo alto de la celda, casi tocando al techo, y ni subindome al jergn que me sirve de cama puedo ver lo que se avista ah fuera, en el mundo. Sin embargo, durante la madrugada, escucho el ruido del mar. De ese mar que me separa de ti, Caetana, y que me susurra secretos que intento descifrar en mis noches solitarias. He recibido la visita de nuestros hijos y de Congo, que me han trado ropas, tabaco y cosas de comer. Congo me entreg tambin tu carta... Pas un agradable rato leyendo tus palabras. Casi me olvido de dnde estoy. S que cuando leas esta carta, Bento y Caetano estarn con vosotras en la Estncia. Cuida de ellos, esposa. Joaquim tambin volver a Rio Grande en breve, te lo aseguro. Por ahora, me ayuda aqu haciendo algunos contactos. Y est muy bien, es todo un hombre, y se parece a ti. Da todo mi cario a mis hermanas y a nuestras sobrinas. Y, por favor, da un beso a nuestros hijos de m parte. No te desanimes, Caetana. Estaremos juntos dentro de poco si Dios quiere y la buena suerte
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me acompaa. Siempre tuyo, BENTO GONALVES DA SILVA Fortaleza de Santa Cruz, Ro de Janeiro 2 de diciembre de 1836 Caetana se enjug las lgrimas de la cara. Tena un lamento preso en la garganta, punzante como una espina. Toc la campanilla que estaba en la mesita de noche, al lado de la cama. Zefina apareci enseguida y Caetana le dijo que fuese a buscar a doa Ana. La cuada acudi rpidamente. Estaba en la sala sirviendo la comida para los dos sobrinos y charlando con ellos para ponerse al da. Ya saba lo que la esposa de Bento quera de ella. Llam con suavidad a la puerta y oy aquella voz ronca: Entra. Doa Ana no dijo nada, pero vio la cara llorosa de Caetana. Se sent en una cama y esper hasta que la cuada le dijo: Lee, Ana, por favor. Doa Ana empez a leer la carta. Del pasillo llegaba la algaraba de los nios que jugaban a caballeras. Doa Ana ley las primeras palabras. Not la voz de Bento en sus odos. A pesar de todo, pasaron unas buenas Navidades. Slo Antnio pudo ir a reunirse con ellas, los dems estaban por la zona de Piratini enfrascados en la guerra, demasiado ocupados para emprender un viaje de fiesta. Antnio lleg al anochecer con la barba crecida y un brillo distinto en los ojos. Hablaba mucho de la Repblica; se haba convertido en un hombre de verdad. Haba luchado como un hombre, haba visto cosas crueles que lo perseguan en sueos. Odiaba a los imperiales con toda la vitalidad de un muchacho,
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pero en casa, al lado de su madre, sus hermanas y sus tas, recuper la dulzura alegre de siempre, las anim, cant, incluso bail una chimarrita con su prima Perptua. En un momento determinado propuso un brindis: Por el presidente de esta Repblica, el general Bento Gonalves da Silva dijo, levant su copa y el cristal brill bajo la luz de los candelabros, para que enseguida vuelva a estar con nosotros ms fuerte an que antes. Las copas tintinearon. Doa Antnia abraz fuerte a su sobrino. Que Dios Nuestro Seor te oiga, Antnio dijo ella con cara seria. Pues claro que s, ta. Se lo aseguro. Bento Gonalves saldr enseguida de la crcel. Estamos trabajando mucho. Con o sin la ayuda de Dios, to Bento ser libre. El resto de la noche fue festivo. Caetana intent alegrarse, pero a pesar de la presencia de sus dos hijos no pudo borrar de su memoria las palabras de Bento. A cada momento vena a su mente la imagen del marido prisionero en una celda solitaria, enfermo y harapiento. Le haba encendido muchas velas a la Virgen, pero la angustia no la abandon en toda la noche ni en los das siguientes.

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TERCERA PARTE: 1837

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Captulo 8 Doa Ana haba insistido en que se celebrase la entrada del nuevo ao, que se hiciese una buena cena y que se matase un novillo para el personal de la hacienda. Deca que la tristeza era como el polvo: cuando se instalaba en una casa, nunca ms sala. Era necesario cuidar que el alma permaneciese aireada a pesar de todo. Ella misma haba llorado por la ausencia de su Paulo mientras se vesta para la fiesta; sin embargo, poco despus, se haba secado las lgrimas y haba salido para estar con las cuadas y los sobrinos. Despus de todo, la vida segua su curso, como un ro. Y era preciso remar. El seor Incio de Oliveira Guimaraes haba ido a expresar sus mejores votos de felicidad a la familia. Lleg pasadas las nueve, muy bien arreglado como iba siempre. En la sala, desde donde estaba, Rosrio vio la cara de su prima Perptua teirse de carmn cuando el visitante apareci por la puerta. Iba con l su esposa, una seora bajita y poco agraciada que se llamaba Teresa. Ni siquiera la presencia de la mujer pudo calmar el nerviosismo de Perptua. Todos estaban en la sala, tomando ponche y hablando. Doa Ana tocaba unas modinhas al piano. Las negras preparaban la mesa para la cena. Rosrio aprovech el vocero provocado por la llegada de las visitas y empez a andar por el pasillo casi a oscuras. El despacho ola a sueos y a cosas guardadas. Abri la ventana y el perfume de jazmines penetr en la habitacin como si fuese el aliento de la noche. La luz tenue del candelabro que llevaba haca que los libros perdiesen su forma en los estantes de la librera. Rosrio se sent, arreglndose bien las enaguas del
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vestido nuevo, y esper. El olor a jazmines se haca ms y ms fuerte. Steban... l pareci brotar de los estantes de la librera. Rosrio no se asust; al contrario, sinti una agradable calidez derramarse por su pecho cuando vio el brillo de aquellos ojos rasgados y tristes. Steban llevaba un uniforme de gala. Tuve miedo de que no vinieras a verme. La voz de l era puro cristal. Sonri mostrando sus blancos dientes, iluminando su hermoso rostro, casi siempre tan plido. Rosrio vio el vendaje nuevo, limpio, alrededor de la frente de Steban. Sinti el impulso de levantarse, de tocarlo. Haca muchos meses que lo deseaba, soaba con eso. Se despertaba en medio de la noche con el nombre de l todava en los labios. Pero saba que no era posible, todava no. Y Steban tena mucho miedo de los hombres de la casa. El general. No poda or el nombre de Bento Gonalves. En una ocasin, Rosrio haba visto que, al pronunciar el nombre de Bento Gonalves por casualidad, las vendas se haban teido de sangre roja y tibia, y Steban se haba desvanecido como el humo por las rendijas de los estantes. Rosrio contuvo las ansias de abrazarlo. Y los dems? No han venido a la fiesta? Mi to est preso, Steban. Y mi padre est en la guerra. Pero Antnio est aqu. Si quieres, llamo a mi hermano. As, os conoceris. Steban extendi el brazo, como para tocarla, pero la mano fue cayendo lentamente, como un animal herido. No llames a tu hermano, Rosrio... No es el momento. Rosrio sinti que los ojos se le humedecan de lgrimas. Se arregl el vestido, intentando disimular el nerviosismo. Nunca era el momento. Quera que los dems lo supiesen. Aquel silencio pesaba en su pecho
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como el plomo. Respir hondo y levant nuevamente el rostro. El joven oficial uruguayo le sonrea. Qu prestancia tena... Hoy ests muy guapo tuvo el valor de decir, y sinti que se ruborizaba ligeramente. Si doa Ana o incluso su madre la oyesen... De la sala llegaba la meloda del piano y un sonido de voces y risas. El olor a jazmines quemaba su garganta. Ya faltaba poco para la medianoche. Y los ojos de Steban eran limpios como el cielo de verano en aquellos parajes. Antnio parti al da siguiente, al amanecer. Bento hijo quiso acompaar al primo, meti algunas cosas en un fardo, estaba decidido a ir a la guerra y estar al lado del general Netto. Caetana recibi la noticia cuando estaba cuidando de Ana Joaquina. Dej a la nia en los brazos de la negra Xica y sali corriendo por el pasillo. Se encontr al hijo ensillando un caballo bajo el sol todava caliente de aquel amanecer de enero. Desde la puerta de la cocina, doa Ana lo observaba todo impvida, apenas con un brillo encendido en sus ojos oscuros. Adonde crees que vas? grit Caetana, a pesar de que casi nunca lo haca: tena una voz suave y modulada. Z Pedra, que estaba por all apilando unos troncos de lea, levant los ojos y lo entendi todo al instante. Se fue sigilosamente. Bento solt al animal y se volvi hacia su madre: Iba a decrselo ahora mismo... La voz le temblaba un poco. Me voy con Antnio. Estoy decidido. Caetana agarr al hijo del brazo. Sus dedos se aflojaron al contacto de aquella carne tan suya. La voz se seren un poco.
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Bento... Tu padre dijo que esperases aqu... Cuando vuelva Joaquim, os vais los dos. Llegaste hace apenas unos das. Y yo te necesito. Pero madre... Quiero ir. Por Rio Grande, por mi padre. Los ojos de Caetana ardan conteniendo las lgrimas. Se acerc al hijo. Era muy alto, todo un mocetn. Record la primera vez que se lo arrim al pecho, una cosita sonrosada y tierna, indefensa. Por Dios, hijo... Bento titube. Caetana temblaba. El joven levant la vista y vio a la ta quieta junto a la puerta de la cocina, como una estatua. Antnio ya haba luchado en muchas batallas, tena una cicatriz en el brazo, un brillo de furia en los ojos verdes. Pens en su padre. Bento Gonalves le haba mandado que esperase: Qudate con tu madre durante un tiempo, hijo mo. Cuando yo escape de aqu, luchars a mi lado. Caetana tena los ojos clavados en l, pareca a punto de caer desfallecida. Est bien, madre. Un gusto a bilis le llen la boca. Era un cobarde. Tena miedo. Caetana, temblando, abraz al hijo. Gracias, Bento, gracias... Le acarici la cara ya oscurecida por la barba. Ven, vamos a desayunar juntos. No te pongas triste, hijo, t todava luchars al lado de tu padre. Doa Ana entr en la cocina. Pas entre las negras sin decir nada. Lloraba bajito, de alivio. A finales de enero, lleg a la Estncia la noticia de que el general Bento Gonalves haba sido trasladado a la fortaleza de Lage, en Ro de Janeiro. Era una prisin ms severa, de la que todava sera ms difcil escapar. Pero los republicanos hacan planes, urdan estratagemas para liberar al general farrapo. Era cuestin de tiempo.
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Y de paciencia dijo doa Antnia a su cuada, al ver los ojos rojos de Caetana, que haba estado toda la noche llorando. Bento saldr de sta, tengo fe... Por favor, t no pierdas la tuya. Por lo dems, los das se consuman en lentas y calientes horas, bajo aquel cielo azul cobalto, teido de nubes aqu y all. Era un verano bonito. Lejos, sin embargo, se sucedan encarnizadas batallas. Arajo Ribeiro haba dejado el cargo de presidente de la provincia y se haba ido de Rio Grande. Para ocupar su lugar, se haba nombrado al brigadier Antero de Britto, un hombre de cincuenta aos, feroz y dictador, que prometa acabar con la revolucin a cualquier precio. Antero de Britto tena un enemigo desde haca mucho tiempo: Bento Manuel Ribeiro, y una de sus primeras acciones fue desautorizarlo a negociar la paz con los rebeldes. Coaccionado, Bento Manuel dispers sus tropas y parti hacia su Estncia. Doa Ana pasaba largas horas en el porche el bordado perdido entre los pliegues de su falda, el dibujo que nunca creca, mirando fijamente la pampa. Pensaba en Pedro y Jos. Haca mucho que no vea al hijo mayor y ahora soaba con l todas las noches, unos sueos inquietantes en los que Jos se confunda con el marido muerto, y gema de dolor en aquella misma cama en la que haba muerto Paulo. Doa Ana despertaba de esos sueos empapada en sudor. Milu acuda enseguida a socorrerla, y la abanicaba mientras se quejaba del calor de aquel verano. Calor es el fuego que arde en mis entraas, Milu deca siempre doa Ana. Voy a andar un poquito. La negrita no entenda nada, se quedaba mirando cmo la patrona se pona la bata, se calzaba las zapatillas y desapareca por el pasillo en direccin al altar de Nuestra Seora. Era all donde doa Ana esperaba que volviera el sueo. Muchas veces, encontraba a Caetana rezando en mitad de la
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madrugada y haca coro a su voz ronca. Atardeca. Una luz rosada se esparca sobre el campo, llenando las flores y el follaje de colores mgicos. Un olor fresco sala de la tierra. Dos perros ladraban a lo lejos, cerca del arroyo. Bento, Caetano, Leo y Marco Antnio estaban all, bandose y jugando. Doa Ana record la maana en que haba visto a Bento ensillar el caballo, dispuesto a partir para la guerra. Aquel da haba percibido, sobre la cabeza de su sobrino, una especie de luz que la haba asustado. No dijo nada a nadie, pero sospech que poda ser un aviso. Bento no se fue, gracias a Dios. Ahora deba de estar sumergindose en el agua tibia del arroyo, riendo con los otros, viviendo. Pens una vez ms en los dos hijos, empuando las espadas desde haca mucho tiempo. Sabran todava tomar un bao en el arroyo, quitarse de la cabeza las cosas de la guerra? Los acontecimientos se van sucediendo en un camino sin retorno... Maria Manuela lleg al porche. Has dicho algo, Ana? Doa Ana se sonroj ligeramente. Estaba hablando sola, hermana. Hay cosas que no tenemos el valor de decir a los dems, slo a nosotros mismos. Maria Manuela se sent en una de las sillas de mimbre. Pareca triste. La guerra es la que nos hace hacer todo esto, Ana. Yo tambin hablo sola, y digo cada cosa, cada cosa... Doa Ana acarici el hombro de su hermana menor. Cuando vea a alguien triste, encontraba fuerzas. Sonri confiada: No te preocupes, Maria... Eso pasar. Todo pasa en la vida. Vamos a ir hacia delante. Las cosas en Rio Grande volvern a asentarse y nuestros hombres regresarn a casa. Dios te oiga. Lo que me gustara es llevar a
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Rosrio de vuelta a la ciudad. Est muy cambiada, no parece la misma muchacha de antes... Creo que necesita a su padre. Eso tambin pasar. Cuando se case, se le pasar, te lo garantizo. Lo que necesita Rosrio ahora es un marido. Las dos se quedaron calladas. Un teruteru escondido en el omb empez a cantar. La luz del atardecer adquira, ahora, matices de oro puro. Doa Ana se levant lentamente. Voy a la cocina a preguntar a Rosa cunto le falta a la cena. Cuando vuelvan del arroyo, esos chiquillos van a estar muertos de hambre. Y se fue a paso rpido. El encuentro de las tropas era una masa humana recubierta de polvo que pareca bailar a un ritmo extrao. Un acto llevaba a otro, acompasado, esperado, cabal. La hoja de un sable se levant, brill al sol durante un instante, baj, se clav en la garganta de un imperial. La sangre roja empez a manar como si fuera agua; el caballo se empin aterrorizado. El sable, ahora manchado, baj otra vez, err el blanco: el republicano lo haba esquivado con el caballo. Un soldado enemigo avanz, pistola en mano, con la mirada colrica. La bala pas silbando, pareca haber huido de aquellos ojos negros, penetr en la frente del republicano, que se sobresalt por un instante, como si se hubiese dado cuenta de la trampa en la que se haba dejado coger. El hombre cay abatido. Como en un pase de magia, el sable estaba ahora en el cinto del imperial. Dos caballos se acercaron a la carrera, un caonazo abri una brecha en medio de la infantera; ms adelante, la horda humana retrocedi como la marea. Saltaron cuerpos de ambos ejrcitos, volaron sin gracia alguna, como pjaros borrachos. Todo desapareci por un
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momento, oculto por el polvo negro, entre el olor acre de la plvora. Haba un cielo azul vindolo todo, haba un cielo azul y una brisa tibia de primeras horas de la maana. Haba un cielo azul. Pero luego, durante un momento, todo fue negro y sucio y moribundo, hasta que descendi la polvareda y, otra vez, se alcanz a ver el movimiento rtmico de los cuerpos vivos pisando los cuerpos muertos. Y el cielo permaneca inalterable, el ojo de Dios. La caballera era como un nico cuerpo que avanzaba bajo el grito de Netto, saltaba sobre cuerpos del suelo, pisoteaba sus miembros. No haba tiempo para nada, y el ruido del acero al chocar reventaba los tmpanos. Antnio clav la lanza a un soldado, la sac con esfuerzo, deba de haber penetrado algn hueso; sigui adelante, intentando comprender aquella escena de horror, intentando librarse del polvo de la cara, intentando atravesar al mayor nmero posible de imperiales. Rugieron los caones, uno de los tiros abati a un grupo de republicanos a caballo. La tropa se dispers un poco, avanzaba gritando. La batalla volvi a empezar. Netto daba rdenes a sus soldados y su voz se elevaba por encima de todo, como la voz de un sacerdote. Antnio traspas el vientre de un soldado enemigo. Era joven, rubio, su rostro hizo un gesto de dolor, casi de estupor. La pistola cay de su plida mano y desapareci en el suelo teido de sangre. De la herida, escapaba una masa viscosa, los intestinos saltaban fuera de la prisin de la carne. El muchacho perdi las fuerzas, cay al suelo y desapareci entre la polvareda. Antnio sigui adelante. El soldado se pareca a un chiquillo de la Estncia, tena un gran parecido. Antnio tena ahora los ojos llenos de lgrimas, era por el polvo, por la plvora. Ya no senta nada cuando mataba a un enemigo. Era preciso, era preciso. Su caballo avanz. Los imperiales retrocedieron
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y se metieron en un arroyo. Esa batalla la iban a ganar. Despus, alguien le llevara la noticia a Bento Gonalves, a Ro de Janeiro, para hacer un poco ms llevadero su pesar. El to apreciara esa victoria. Una victoria extraordinaria. Los imperiales estaban huyendo en masa. Antnio se acordaba muy bien del primer hombre que mat. No durmi aquella noche, soando con los ojos sin brillo del soldado. Ahora ya ni saba cuntos ms haban pasado por su espada. Ni quera saberlo. Quera ganar esa batalla, esa guerra. Quera ver brillar la Repblica, quera a su Rio Grande de vuelta. Antnio pens en su padre, en la sierra, lidiando sus batallas. El gritero aument. Vio a un hombre sin las piernas, reventado de un caonazo. Desvi la mirada. No era bueno ver ese tipo de cosas, se miraban y ya no se olvidaban nunca ms. Eran una maldicin. Luego volvan en sueos, cuando menos se esperaba. La verdad es que senta aoranza de la casa de la Estncia, de las largas tardes cabalgando por los campos. Jams le haba gustado ir al matadero, ni siquiera de nio, por curiosidad. Pero la guerra era la guerra, y un hombre no muere como un buey: pelea mucho antes de morir. La danza prosegua. Empez a llover, una lluvia de gotas pequeas que no acababa con el calor. Netto luchaba en medio de una confusin de hombres y de caballos. Jos estaba ms adelante, cerca del arroyo, empujando a los imperiales hacia el agua. La tierra encarnada de sangre se iba transformando en barro cuando la lluvia arreciaba, se converta en una pasta ftida. Los cuerpos estaban siendo pisoteados, iban desapareciendo en el barro rojo. Antnio se limpi la cara. La lluvia arrastr la sangre de su frente, slo dej el fino corte a la altura de la ceja izquierda, un rasguo, nada ms. Te casars, pero antes sanar, habra dicho doa Ana si hubiera estado all para ver la herida.
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Sin embargo, doa Ana estaba muy lejos, con las otras, haciendo su parte, cuidando de las cosas de la vida, rezando por ellos. Era necesario que alguien rezase por ellos, la mala suerte poda estar rondando por all... Antnio pens en el hombre reventado, despedazado por los caones. Ese recuerdo amargo no cicatrizara nunca, lo saba, se sumara a tantos otros, en el bal de los recuerdos de la guerra. Bal sangriento. Pero era por el bien de Rio Grande, por la libertad. Antnio avanz a caballo para auxiliar al primo y se meti en la orilla del arroyo. La maana iba derramando sus luces por el mundo, ciertamente iba a hacer un calor abrasador. Jos le sonri. Tena el rostro parcialmente cubierto por el barro y una herida en el brazo izquierdo. Febrero estaba ya acabando cuando doa Antnia recibi la carta. Haca mucho que estaba sin noticias de Bento, prisionero en aquel fuerte de Ro de Janeiro, y el hombre que haba llegado montado a caballo, un paisano, insisti en contar lo costoso que haba sido despachar aquella misiva. La carta haba llegado en barco, en el equipaje de un destacado republicano que, a su vez, la haba recibido de manos de un italiano. El conde? pregunt Antnia. El paisano dijo que no. El conde estaba preso, junto con Onofre Pires y Corte Real, en otro fuerte. El italiano que se haba visto con el general se llamaba Giuseppe, y haca poco tiempo que estaba en Brasil. Doa Antnia recibi la carta ansiosa, pero no olvid ser corts y mand que las negras sirviesen mate y pastel a la visita. El paisano dio las gracias, pero rechaz el ofrecimiento. Estaba de camino para cumplir una misin, no tena mucho tiempo que perder, y todas aquellas carreteras por delante hasta So Gabriel y el sol del verano derritiendo los sesos de todo bicho viviente no era poca cosa. Aceptaba, sin embargo, un
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pedazo de charqui para comer en el camino, por la noche. En cuanto el hombre parti, llevando el charqui, el arroz y el tabaco de rollo que doa Antnia le haba ofrecido, corri al cuarto para leer la carta de su hermano. Se encerr, como si cien mil ojos imperiales la estuviesen espiando y, en la cama, se puso al tanto de las noticias. La carta era muy breve, escrita en papel corriente. Bento Gonalves era comedido a la hora de narrar la dureza de aquella vida en la mazmorra, de la que raramente sala para dar unos paseos por la orilla del mar. No hablaba de la humedad, de la mala comida, de las visitas poco menos que prohibidas, de la soledad que casi lo haba vuelto loco hasta que lleg Pedro Boticario, con quien ahora comparta su celda y la espera. Hablaba, eso s, de un tal Giuseppe Garibaldi, a quien haba conocido junto con otro italiano llamado Rossetti. Ambos haban ido a verlo a la prisin, a principios de aquel mes. Una visita de pocos minutos. Al general le estaba prcticamente prohibido recibir visitas, eran siempre breves, apenas daba tiempo a intercambiar unas palabras. Pero los italianos haban sido hbiles al explicar sus propsitos, no haban malgastado un minuto. Ambos queran unirse a los republicanos en aquella lucha por la libertad. Hace mucho tiempo, Antnia, te pregunt si poda contar contigo en esta empresa, y me dijiste que estabas a mi lado. Tengo planes para este italiano de nombre Garibaldi, que tanto ha luchado en Italia y el resto de Europa. Fue Tito Zambeccari quien lo hizo llegar hasta m... Querida hermana, mis sueos son todava slo sueos, pues estoy en este fuerte lejos de mi Rio Grande, pero presiento un nuevo rumbo para nuestra causa. Y lo que quiero es saber lo siguiente: todava puedo contar con tu colaboracin y con la Estncia?
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Doa Antnia ley el resto de la carta con rapidez. Bento hablaba poco ms del tal Garibaldi, aunque deca que, en breve, sera corsario de los republicanos. Pero dnde entrara su ayuda en todo aquello? Ciertamente, la Estncia do Brejo estaba en la desembocadura del ro Camaqu, acaso Bento deseaba que su corsario italiano fuese a esconderse all? Doa Antnia se levant de la cama y fue a mirar por la ventana. Haca una maana muy bonita, de cielo limpio. Dobl la carta y la guard en el bolsillo de su vestido. Enviara su respuesta a Joaquim y l se la hara llegar a su padre de algn modo. Lo que Bento Gonalves necesitaba era su consentimiento. Doa Antnia pens en su hermano y la aoranza le doli en el pecho. Quera cuidarlo, hacer que se recuperase de aquella odiosa prisin. Las lgrimas resbalaron por su rostro. No lloraba nunca, era mejor as; si las otras la viesen, entonces s, brotaran todas las lgrimas... Una mujer no poda ver llorar a otra sin hacer coro con ella. Pero estaba en casa, sola, no haca ningn mal. Su hermano poda contar con ella, con la Estncia, con lo que fuese necesario. Doa Antnia se dirigi al escritorio, sac una hoja de papel de un cajn, cogi la pluma y se puso a escribir a Bento Gonalves.

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 30 de junio de 1867 Cuando marzo ya finalizaba y el otoo llegaba lentamente a nuestra tierra, empezaron a producirse acontecimientos. No es necesario decir que cada noticia, cada suspiro cifrado tardaba muchos, muchsimos das en llegar a la Estncia, habiendo trazado para ello caminos tan tortuosos que, muchas veces, desconfibamos de aquellos secretos, y no sabamos si ello era motivo para estar triste o para estar feliz; si all, en Ro de Janeiro, las cosas andaban tal como nos informaban o si todo discurra al revs, como un ro encantado, y slo nosotras, ocho mujeres en la pampa, creamos que los engranajes estaban empezando nuevamente a moverse. Doa Antnia se qued muchas noches con nosotras ese comienzo de otoo de 1837, pues si nos llegaban noticias, fuese de boca de un oficial, en cartas escondidas en las guayacas de inimaginables troperos, de mano de todo tipo de criaturas al servicio de los republicanos, era mejor que estuvisemos todas juntas, para celebrarlas o para lamentarnos de un posible revs. Sabamos que, en Ro de Janeiro, un vizconde estaba tramando, junto con muchos otros, una operacin para liberar al presidente de la Repblica Riograndense de la fortaleza de Lage, y tambin a Onofre Pires, al italiano Zambeccari y a Corte Real, que estaban en la fortaleza de Santa Cruz. Irineu Evangelista de Souza, vizconde de Mau, era el cabecilla de una intrincada red,
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segn nos explic doa Antnia, una red que iba ms all de los lmites de Rio Grande, que se extenda por diversos estados de Brasil, hasta el nordeste, y que ambicionaba la repblica. Para ellos, por tanto, ayudar a la causa riograndense era fundamental. Encerradas en aquella casa donde la vida se rega por las horas de comer y de rezar, era imposible que comprendisemos los intrincados caminos de aquel sueo. Para nosotras, todo se basaba en la simplicidad de la carne con arroz, de la hora de la siesta, de los baos en el arroyo. Podamos imaginar, acaso, que en la Corte se tramaban cosas tan misteriosas como en las novelas que leamos en las largas tardes de sopor? No siempre era capaz de creerlo... Pero la verdad es que Joaquim estaba en Ro de Janeiro, intentando, tambin, liberar a su padre. Lo cierto es que la leyenda sobre mi to haba llegado ya muy lejos de nuestras tierras, y yo imaginaba a unos hombres vestidos de negro, reunidos en algn lugar solitario, alrededor de una mesa a la luz fluctuante de una vela, como piratas nocturnos, planeando paso a paso la manera de arrancar al general de aquel fuerte y mandarlo de vuelta a Rio Grande, donde estaba su sitio. Me acuerdo muy bien de que, por aquellos das, Caetana oscilaba entre el jbilo y el temor: tan pronto la veamos hermosa, con sus resplandecientes ojos de esmeralda, como la veamos plida, despeinada, rezando con las manos tan apretadas sobre el pecho, que pareca que estuviese a punto de despearse y se agarrase a un muro invisible. Bento y Caetano andaban por los rincones, como si de la concentracin de sus almas dependiese el xito de todo aquello. Pero la verdad es que yo vea en los
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ojos de Bento una angustia cruel. l quera estar cerca de su padre, como lo estaba Joaquim. Aquellos das de forzada paz en la Estncia estaban corroyendo su espritu. Una tarde estuve conversando con l a la sombra del omb. Bento escuch mi peticin de calma: las cosas tomaban su rumbo, y no tan rpidamente como desebamos, yo misma llevaba all en la Barra dos aos. Y el tiempo se me haba escapado, como la arena entre los dedos, sin que yo apenas percibiese su totalidad. Estos das me estn costando el alma. Ya soy un hombre, no est bien que me quede aqu, sin nada que hacer, mientras los tos, los primos, los dems hombres de Rio Grande pelean por estos campos, mientras mi propio padre est preso, all en la Corte. Ni aunque partas ahora, Bento, ser til tu ayuda. El viaje a Ro de Janeiro es largo, quin sabe si al llegar all, tu padre ya se habr ido. Dios lo quiera... Pero tampoco s muy bien qu decirte, los hombres no estn hechos para esperar. Esa disposicin de nimo es femenina, por eso parimos. Nosotras, s, fuimos hechas para esperar, siempre. Pero Bento esper. Al lado de su madre, ansioso, consumiendo los das, l esper. Doa Ana y doa Antnia pasaban largas horas conversando en el porche, llenaban aquella angustia con los preparativos para un baile. S, cuando Bento Gonalves volviese al Sur, habra una fiesta en casa. Era bueno pensar as, y todas nosotras nos unimos a ellas en esa expectativa, tejiendo una red de hilos muy finos, combinando colores de vestidos, tejidos, encajes. Un vestido nuevo, de fiesta, slo de soar con l, ah, qu plcida alegra... Y msica, y baile. Resucitar los
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candelabros de plata, las manteleras de hilo, las alfombras... Resucitar la alegra, aunque fuese por una sola noche. Mariana estaba feliz aquellos das. Para ella era como si el to ya hubiese vuelto a casa. Elega peinados, pensaba si Andr, el teniente por quien todava suspiraba, estara en la fiesta. Rosrio y Perptua tambin estaban alegres. Dos largos aos sin un baile, se quejaban ellas, era motivo de que una mujer muriese soltera. Una soltera de guerra. Eso pasaba mucho en pocas de guerras; las muchachas envejecan en casa y, cuando la guerra acababa, no quedaba un hombre sano para el casamiento. Yo, por m, me busco un pretendiente en ese baile deca Perptua. Me prometo y ya est. Me caso pronto... Esta guerra no tiene fin. Era una bonita manera de pasar el tiempo. Desvibamos nuestros espritus de la angustia principal: escapara Bento de la prisin? Hasta a mi madre le agrad la idea de la fiesta. Haca mucho que no vea a su marido. Bailar una media caa con l era casi un sueo. Hoy, pasados los aos, s que las tas inventaron la excusa del baile para que nos mantuvisemos alegremente ocupadas y dejsemos que la vida siguiera all en la Corte. Eran sabias, tenan esa sabidura que la vida no ensea, pero que est en la sangre de algunas personas, creo que por herencia. Urdan estratagemas, como su hermano general. Ambas dirigan la vida de la familia, del ala femenina de la familia, con maniobras dignas de una batalla. Luchaban contra el horror de aquella guerra con todas sus fuerzas. Da tras da, doa Ana y doa Antnia nos arrancaban de las garras del miedo y del desencanto, y nos protegan en aquella urna
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de paredes encaladas, donde para todo haba un horario y una norma, menos para la desesperanza. Cuando una mujer deja de creer, todo est perdido. Eso era lo que deca doa Antnia. Y fue eso lo que aprend durante aquellos diez aos que pasamos juntas, esperando. Los primeros das de aquel mes de abril, vino a vernos Pedro. Traa una noticia. La fuga de Bento Gonalves haba sido frustrada. Pedro se ape del zaino y, all mismo donde estaba, delante del porche, nos cont lo sucedido. Z Pedra y Manuel, que andaban por all, tambin se acercaron para orlo. Eramos muchos, pero el silencio retumbaba, nicamente cortado por las incisivas frases de Pedro. Las lgrimas de Caetana y de mi madre corrieron silenciosas, pero nadie hizo un gesto para consolarlas. Estbamos todos perdidos en un mar de brumas; doa Ana, plida, ni tuvo tiempo de mostrar alegra por la llegada del hijo; se qued all, en su mecedora, como traspasada por una espada invisible. Las facciones de doa Antnia parecan talladas en piedra y, as, el parecido con su hermano el general era todava mayor: en su rostro no se lea un sentimiento, ni de dolor, ni de miedo, slo sus negros ojos chispeaban perdidos en el horizonte nublado de la tarde, como dos cuervos buscando alguna cosa. Pedro cont todo lo que haba sucedido. Una noche, un grupo de hombres, Joaquim entre ellos, puso en prctica un plan trazado haca ya mucho tiempo. En un barco, atravesaron la baha de Guanabara, en direccin al fuerte donde estaba Bento Gonalves, el primero a quien deban liberar. Cuando tuviesen con ellos al general, iran
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hasta la fortaleza de Santa Cruz a buscar a Onofre Pires y a los otros. Todo estaba arreglado. Por medio de mil subterfugios, los hombres haban conseguido de antemano una copia de la llave de las celdas, copia que haban hecho llegar a Bento Gonalves y a Onofre. La noche y la hora ya haban sido acordadas. Bento Gonalves y Pedro Boticario, su compaero de celda, deban abrir la puerta y huir hacia la playa, desde donde seran rescatados. Sin embargo, el barco pas mucho tiempo esperndolos, hasta que, estando en el punto de mira de la Marina, se vio obligado a zarpar. Slo mucho despus supieron lo que haba impedido la fuga: la llave falsa no haba abierto la puerta de la celda. Bento Gonalves y Boticario, en su desesperacin, empezaron a limar uno de los barrotes de la ventana hasta que ste cedi abriendo un espacio suficiente para que Bento Gonalves se escabullese por ah. Una vez en el patio, haba intentado tirar de Pedro Boticario, pero era un hombre muy obeso y se qued atascado en la ventana. Bento rehus partir solo, abandonndolo a su suerte, y el barco tuvo que continuar con rumbo a la fortaleza de Santa Cruz. Mi primo hablaba rpidamente, en voz baja, como el rumor de un riachuelo, mientras bamos bebiendo sus palabras, no con ansia, pero s con angustia. Las cosas haban ido muy mal. Pedro prosigui: En Santa Cruz, la llave funcion. Los hombres atravesaron la baha y recogieron al coronel Onofre y a Corte Real. Parece ser que el conde italiano, Zambeccari, no saba nadar y se qued all. Pedro tom aire. Quincas ayud mucho, estuvo incluso en el barco. Pero ahora viene de camino. Tom un barco en Ro de Janeiro que llega hasta Santa Catarina. El resto del viaje lo har a
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caballo, con Joo Congo. Viene despacio, es mejor as, para no levantar sospechas. Doa Ana, con una voz casi calcrea, pregunt: Y los dems, hijo mo? Y Onofre? Estn de camino, madre. Pero no me pregunte por dnde, que no sabra responderle. Hay que tener mucho cuidado porque esos imperiales estn por todas partes. Doa Ana se puso en pie con cierto esfuerzo. Z, llvate el caballo de Pedro y da de comer al pobre animal. Y le tendi la mano a su hijo. La mano temblaba un poco, pero Pedro no dijo nada . Ven, nio, ven a comer, que ests tan demacrado, que da pena verte. Que Dios me perdone, pero no pareces hijo mo. Y despus ve a tomar un bao, pero un bao bien largo. Al entrar, Pedro pas por mi lado y me hizo una caricia en el pelo. Quise sonrer, pero no pude, la angustia me oprima el pecho. La voz de doa Antnia retuvo al primo un instante ms: Dime, Pedro, sabes lo que ha pasado con Bento? Pedro se puso triste y baj la mirada. Parece ser que lo van a mandar ms lejos, ta. No s a ciencia cierta adonde, pero dicen que ser a Salvador. Y dicho esto, entr en la casa. Pareca que sintiese que la culpa de todo aquello era suya, como si el hecho de habrnoslo contado le diese algn poder sobre los acontecimientos. Sentada en su silla, muy plida, Caetana empez a llorar bajito, las lgrimas caan por su fino rostro, y Perptua fue a abrazarla, tambin llorando. Salvador est muy lejos, ay Dios... Salvador est en la otra punta del mundo... gimi
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Caetana, y estaba tan guapa en su tristeza de mujer sufridora, que pareca uno de esos personajes de las novelas de amor que nos gustaba leer. Doa Antnia la mir. Pas un rato pensando en alguna cosa y, despus, dijo: Tranquilzate, que tu nerviosismo no va a ayudar a Bento, Caetana. Salvador est bien lejos, pero si rezas con fe, tengo la certeza de que tus plegarias sern escuchadas. Si se reza con el corazn, no hay distancias que valgan... Y mir hacia nosotras. Vosotras tambin. Habis odo? Aqu, en esta casa, tendremos fe, aunque sea la ltima cosa que nos quede. Nadie va a ponerse a lloriquear, vamos a rezar. Lo digo y lo repito: nadie retiene a Bento por mucho tiempo, nadie. Ni ese emperador de medio pelo. Y hay ms, l todava no est en Salvador y puede que ni vaya, que huya antes. Y la tarde, despus de aquello, tard mucho en pasar. Pero el cielo gris pesaba sobre nuestras cabezas, denso, un techo bajo, amenazador. Eterno. MANUELA.

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Captulo 9 A mediados de abril, cuando los das poco a poco se iban haciendo ms cortos, lleg Joaquim a la Estncia, bajo el sol plido del atardecer. Iba escoltado por Joo Congo. Haban recorrido un largo trayecto, buscando los caminos desiertos, los descampados, huyendo de las tropas enemigas diseminadas por villas y ciudades, aqu y all, en aquel otoo silencioso de la pampa. La madre lo esperaba en el porche, no porque supiese de su llegada ningn mensajero haba ido a avisarla, sino porque haba estado soando con su hijo la noche anterior, y ese aviso onrico haba sido suficiente para que ella tuviese la certeza de que su Joaquim volva a casa. Caetana estaba apostada en el primer escaln. Llevaba un vestido blanco, ligero, que le quitaba alguno de sus treinta y cinco aos, y que haca brillar su piel triguera. En cuanto Joaquim se ape del tordillo, Caetana recorri la pequea distancia y se arroj a los brazos del hijo. Joo Congo sonri discretamente mientras sujetaba las riendas del caballo del joven patrn. Hijo, hijo de Dios... Caetana pas los dedos por la barba de Joaquim. Pareces otro... Un hombre. Joaquim vesta ropas sencillas y llenas de polvo. Las pesadas botas estaban cubiertas de barro seco, rojo. Los mismos ojos encendidos de Bento Gonalves se repetan en aquel rostro de hombre joven y guapo. Hay cosas que nos hacen hombres, madre. Y se lanz con ganas a aquel abrazo clido con olor a perfume. Doa Ana, Maria Manuela, Caetano, Bento y las muchachas no tardaron en salir y se acercaron
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sonrientes. Bento corri hacia su hermano para pedirle noticias de su padre, detalles de la fuga fracasada, de la noche en que asaltaron el fuerte. Joaquim se encogi de hombros, se entristeci. Qu quieres que te diga, hermano, si todo sali mal para nuestro padre? Fue una noche interminable. Pero Onofre y Corte Real consiguieron huir a nado y llegaron al barco. Al menos, obtuvimos esa victoria... Rio Grande necesita de todos sus hombres. Mir a su madre a los ojos y vio en ellos el brillo del miedo. Por eso he venido dijo. En cuanto me recupere de este viaje, voy a ir a buscar a Onofre y a los dems. Bento esboz una sonrisa de jbilo: Voy contigo, Quincas. Os vais todos, de acuerdo. Doa Ana tom parte en la conversacin y abraz al sobrino. Os vais todos... Pero eso no ser hoy, que acabas de llegar y ni nos has dado un abrazo, Quincas. Ahora, vamos todos adentro. Deja que Manuel y Congo se hagan cargo del caballo y de tus pertenencias. Necesitas un bao... Y despus, todas queremos saber qu pasa por el mundo. Hizo un gesto sealando al porche, donde estaban las muchachas. Tus primas estn aqu, vidas de noticias y de secretillos. Joaquim Gonalves da Silva levant la vista hacia el porche. Vio a Manuela, alta y esbelta, quieta junto a las dems. El rostro vivaz, la piel sedosa, los ojos ardientes de la prima le produjeron una sensacin de agradable calidez en el pecho. Joaquim la mir durante unos instantes, despus tom la mano de Caetana y le dijo a ella y a la ta: Entonces, vamos adentro; les doy toda la razn, como siempre. Debo de estar oliendo igual que un perro mojado. Congo y yo no hemos comido nada consistente desde hace al menos dos das. Antes de entrar en la sala, al pasar entre las muchachas, su mirada recay sobre Manuela, que
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sonri serenamente. Tambin ella, adems de la ta, haba tenido sueos esa noche: haba soado con el mar, con un marinero que vena de lejos, que vena hacia ella. Rosrio entr apresurada en el pequeo despacho que ola a madera y a secretos. La noche ya se haba instalado en la pampa gaucha, con los graznidos de sus lechuzas, sus sombras, con una luna alta y muy clara que extenda sus translcidos brazos sobre el jardn y el campo. S, haba llegado tarde al encuentro. Por primera vez, haba dejado a Steban esperando. Deposit el candelabro que llevaba sobre el escritorio de caoba, se arregl las enaguas del vestido y se quit el chal de lana que llevaba sobre los hombros. Aquella noche de mayo, haca fro fuera, un fro seco, intenso, que anticipaba un invierno duro. Se haba retrasado a causa de Joaquim y de Bento, que acababan de partir para encontrarse con las tropas de Mariano de Mattos, en la frontera. S, los primos se haban ido a la guerra para desesperacin de Caetana, que ahora deba de estar llorando en su cuarto; dos ms de su sangre bajo el filo de los sables enemigos y Bento todava preso, qu futuro caba aguardar? Rosrio sinti pena de la ta, cuyos ojos color hierba se haban vuelto opacos durante los ltimos das. En Manuela no se apreci un gran sufrimiento por la partida de Joaquim, no ms que en las otras mujeres de la casa, porque Manuela todava no amaba al primo que le haba sido destinado. Rosrio se sent en el silln de cuero que siempre ocupaba y se qued esperando. l vendra, siempre lo haca. No la dejara all, sufriendo, aquella triste noche de despedidas. Pens en sus primos, camino de la guerra, bajo aquel cielo fro y estrellado, ajeno a todo cuanto suceda all abajo. Los dos hijos del presidente
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de la provincia iban felices. La reciente victoria en Rio Pardo les haba dado nuevas esperanzas. Los farroupilhas haban infligido una dura derrota a los legalistas. Se acord de la voz del seor Incio, que haba ido pocos das antes a llevar la noticia. Lleno de entusiasmo y con un ojo puesto en Perptua, haba dicho: Los de all vieron como desaparecan ocho piezas de artillera, mil armas de infantera y todos los vveres de que disponan. Aquellos siervos de la esclavitud! Aquellos imperiales! Esas haban sido las palabras de Incio, y todos en la casa lo celebramos con una copa de licor. La batalla se haba saldado con trescientos muertos y setecientos prisioneros imperiales. Y ahora los republicanos haban renovado energas y el general Netto tomaba rumbo a la capital con sus tropas para un nuevo asedio. Rosrio se frot las manos fras. Aquella victoria significaba ms tiempo en la Estncia, ms espera. A veces, deseaba simplemente que perdiesen la guerra, que todo volviese a ser como era antes y que ella pudiese volver a Pelotas. Pero los gauchos eran obstinados y, por causa de eso, ella vea pasar sus mejores aos en aquel limbo sin fin. Steban... llam ella, angustiada. Necesitaba verlo. Steban era lo nico feliz de aquellos das. Steban... Dnde ests? Me he retrasado... Mis primos acaban de partir y no he podido venir antes. La misma cara plida y bien formada surgi de entre las sombras en su uniforme de oficial. El pelo castao y revuelto asomaba por la venda ensangrentada que le cea la frente, alta y hermosa. Crea que no vendras, Rosrio. La voz de l era dulce. Rosrio sonri con amor, sus ojos azules ardan de alegra. Pens en el da en que le hablara a su padre de aquel amor. Seguro que no habra ningn problema, haca tiempo que la Banda Oriental estaba en paz con
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Rio Grande. Mis primos han partido para la guerra. Los dos hijos de Bento Gonalves. Al or ese nombre, Steban palideci todava ms. Rosrio se disculp. Saba que Steban, por algn motivo muy secreto, tema a su to. Pero haba tantos secretos en Steban, tantos... Se dirigen a la frontera. Los revolucionarios han ganado una importante batalla en Rio Pardo, ahora estn fuertes. Han hecho setecientos prisioneros, Steban. Como en la Cisplatina... dijo l. Hablemos de otros temas, Rosrio. He pensado mucho en ti... Rosrio sinti que sus mejillas se encendan. Respondi que tambin ella, haca tiempo, estaba as. Ya no poda soportar ms aquellos secretos, aquel, misterio, los encuentros fortuitos en el despacho. Deja que traiga aqu a mi madre un da de stos, Steban. Quiero que te conozca. El joven esboz una triste sonrisa. Todava no es posible, Rosrio... Cundo, Steban? Una sbita rfaga de viento hizo que el postigo golpeara la ventana entreabierta. La sala se volvi fra y extraa cuando las tres velas del candelabro se apagaron. Demonios! refunfu Rosrio. No tena nada all para encender las velas. Se qued a oscuras, sintiendo la brisa fra rozar su cara. Hasta que tuvo miedo, no saba de qu. No era miedo a la oscuridad, nunca haba hecho caso a esas tonteras; era un miedo mayor, una sensacin de peligro. Llam a Steban una vez ms y slo recibi el silencio por respuesta. l se haba ido sin un adis. Maana hablar con l, decidi. Cogi el candelabro y sali a la penumbra del corredor. Bajo los encajes del vestido, su corazn lata descompasadamente.
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Cuadernos de Manuela Pelotas, 11 de marzo de 1903 Yo todava no lo saba, pero mientras suframos aquella derrota que mantuvo a mi to en prisin durante algn tiempo ms, un importante engranaje empezaba a moverse como un sol que vena en direccin a m. La Repblica Riograndense me traera al nico hombre que ha habido en mi vida, y ese hombre no era Joaquim, que lleg a finales de abril y por quien no pude sentir ms que cario y cierta indiferencia cuando me miraba a los ojos con una media sonrisa en los labios hambrientos. Por mar, de muy lejos, llegaba aquel a quien pertenecera el resto de mis das. Vena de una tierra mgica y sufrida, y llegaba con sueos en el alma, sueos que lo unieron a mi to y a los otros, y que hicieron que dedicase toda su bravura y sabidura a la causa de nuestra Repblica. S, mientras vea llegar el invierno hasta nosotros, con sus noches fras y brumosas, con sus rboles de follaje amarillento, con el viento, siempre el viento, que azotaba nuestras madrugadas de insomnios, l enarbolaba su bandera, izaba las velas y se haca a la mar. Todava faltara mucho para que llegase hasta m, con sus ojos del color del oro viejo y su sonrisa de nio; la vida no siempre ofrece caminos fciles a esos hombres que nacen con la tarea y el sino de cambiar el mundo. l todava tena mucho camino que recorrer, vencera incluso a la muerte, pero el primer paso ya estaba dado, la primera rfaga de
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viento lo haba empujado hacia estos lares y a mis brazos de mujer enamorada. Amaba a Giuseppe Garibaldi desde mucho antes de conocerlo, la tarde en que lleg con su hablar confuso y sus maneras corteses y alegres. Lo amaba desde que lo haba presentido, al principio de todo, aquella primera noche de 1835, todava en el porche de mi casa, en un reflejo de futuro que mis ojos haban podido captar por gracia de algn espritu bueno. Pero qu puedo decir de este hombre? Cmo hablar de esa criatura junto a la cual viv los mejores momentos de mi existencia, y por quien, incluso hoy, espero y suspiro a cada instante, cada noche, en el frescor de cada amanecer, de quien siento el tenue perfume entre las almohadas de mi cama, en los viejos vestidos de aquel tiempo, incluso en las trenzas de mi pelo ya apagado? Viv por Giuseppe Garibaldi como muy pocas mujeres han vivido por un hombre. Un hombre que nunca fue del todo mo, pero de quien pude comprender la esencia era un cometa, una estrella cayendo, era justo que se quedase tan poco a mi lado. Era un ser sin paradero, y si no segu con l, fue porque la vida no quiso. Hoy, pasados todos estos aos, cuando al mirarme al espejo ya no reconozco a la Manuela que fui en aquellos tiempos, hoy, todava lo amo con la misma fuerza y la misma dedicacin. No volvi a m, aun despus de haberse quedado solo y con dos hijos en los brazos, porque, como un pjaro, sinti siempre la necesidad de emigrar, de seguir el verano de sus sueos; sin embargo, me llev consigo en algn rincn de su alma, lo s. Pero regresemos a aquellos tiempos en la Estncia, cuando la guerra segaba tantas vidas y tanta juventud; contar lo que empez a suceder
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en mayo de 1837. Giuseppe Maria Garibaldi recibi la patente de corso para la Mazzini llamada a partir de entonces Farroupilha, firmada por el general Joo Manuel de Lima e Silva, y que lo autorizaba a surcar los mares rumbo al sur, como corsario de la Repblica Riograndense. As pues, el italiano zarp de la ciudad de Ro de Janeiro, con una tripulacin de doce hombres. En la sumaca Farroupilha llevaban armas y municiones escondidas bajo un cargamento de carne ahumada y mandioca. Empezaba entonces el largo camino que llevara a Garibaldi hasta la Estncia de mi ta, doa Antnia. Si pudiese retroceder en el tiempo, volver a esos aos, sufrir todo lo que sufr, aunque fuese para verlo por un solo instante, como lo vi por primera vez, quieto frente a nuestra casa aquella tarde tibia y plcida de octubre, con el pelo trigueo y revuelto brillando al sol. Si pudiese hacer que el tiempo volviese sobre sus propios pasos, no lo dudara... Todava oigo el timbre metlico de su voz en mis odos cuando, al verme junto a las dems en el porche despus de todo, era la primera vez que un extrao vena a estar con nosotras, y con el aval de Bento Gonalves, me mir solamente a m, con sus ojos sedientos, y dijo: Cmo stai sinhorina? Io me chiamo Giuseppe Garibaldi. E la buona fortuna me ha trado hasta aqu. Pero eso fue en 1838 y, aquella primavera, el general Bento Gonalves ya estaba libre, Perptua ya era la prometida de Incio Jos, y yo todava tena dieciocho aos, y no los ochenta y tres que acarreo hoy entre mis arrugas, que parecen los pliegues de un vestido de fiesta. Eso fue en 1838, cuando todos nosotros an tenamos sueos.
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MANUELA

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Captulo 10 El bergantn Constanza tard cinco das en atravesar el mar, desde Ro de Janeiro hasta la ciudad de Salvador. El intenso calor, en pleno mes de agosto, no amedrent al general Bento Gonalves, a quien trasladaban de la fortaleza de Lage al fuerte del Mar, todava ms lejos de su tierra y de sus ejrcitos. Despus de la larga travesa en el bergantn, atado, Bento Gonalves fue conducido por dos soldados a la barcaza que lo llevara hasta el fuerte del Mar. Haca mucho tiempo que la humedad de la celda, en la fortaleza de Lage, haba penetrado en su carne, y el sol dorado y vivo que baaba la ciudad de Baha y su piel al final de aquella maana le produca una sensacin agradable. Haba recibido noticias del Sur, las primeras despus de un largo silencio en la celda de aislamiento. Noticias desconcertantes. Bento Manuel, otra vez al lado de los farrapos, haba mandado prender y llevar a Uruguay al gobernador Antero de Britto. El italiano Giuseppe Garibaldi, junto con Rossetti y Luigi Carniglia, haba recibido su patente de corso y ahora estaba al servicio de la causa, rumbo al sur del pas. De camino, cerca de Ro de Janeiro, atacaron la sumaca Lutza, y ahora, aunque el general no estaba del todo seguro, deban de hallarse cerca del puerto de Maldonado, en Uruguay. Y la lucha segua mientras l estaba all, atado de manos, mirando al cielo azul de la ciudad de Salvador. Netto continuaba la guerra junto con los dems. Y su amigo, el conde Zambeecari, todava estaba preso en Santa Cruz, medio enfermo. El conde era de constitucin frgil, no era como l que, despus de todos aquellos meses en la celda de aislamiento, con
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el pelo ya largo, el rostro macilento, an se mantena en pie, duro como una roca, un general de farrapos que impona a los jvenes oficiales que haban ido a buscarlo para la travesa. Era Bento Gonalves da Silva e ira a luchar. Pensaba en todo esto mientras aspiraba el tibio aire, mientras la barcaza surcaba aquel mar de aguas serenas, rumbo al fuerte de So Marcelo, ese monstruo de piedra de donde no se poda huir, y alberg una chispa de esperanza. En la celda de aislamiento, se senta desencantado. Pero ahora, todava ms lejos de su Rio Grande, aun as, haba una oportunidad de volver. Todava no saba cul, pero la descubrira. El patio de piedra clara reflejaba la luz del sol como un gran espejo que cegaba. Bento Gonalves entr y los portones se cerraron a su espalda. El comandante del fuerte estaba de pie en medio del patio y dirigi a Bento una mirada osada e inmutable. El presidente de Rio Grande estaba frente a l, un hombre de grandes posesiones, un general. Llevaba una ropa descolorida, el pelo demasiado largo y estaba sin afeitar. El comandante, al cruzar una mirada con el general, vio, en el fondo de aquellos ojos negros, un brillo de animal enjaulado, un brillo leonino. Sin saber por qu, tuvo un mal presentimiento. Baj los ojos y mand que llevasen al prisionero a su celda. Era la primera carta de Bento Gonalves que Caetana reciba en los ltimos cinco meses. Se la arranc de las manos al joven oficial que haba ido a entregarla, como quien arranca a un hijo de las garras de un asesino. Temblaba y tena los ojos llenos de lgrimas. Doa Ana sonri con pena de su cuada y ,ansiosa por saber de su hermano, mand que Manuel llevase al soldado a la cocina y que las negras le diesen de beber, siguiendo la costumbre de toda buena casa.
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Caetana corri a su habitacin y ech el cerrojo. Necesitaba aquella soledad, recorrer con sus ojos las palabras de Bento sin prisas y sin compaa. Haba sido un largo invierno, un invierno fro, de minuano, de noches interminables y repletas de miedos, que ella haba atesorado con la codicia de un avaro, no porque quisiese, sino porque el tiempo haba insistido en arrastrarse con una pereza que nunca antes haba conocido. Se sent cerca de la ventana, donde un rayo de sol iluminaba la alfombra y un rincn del cuarto. Abri el sobre manchado y apret la carta contra su pecho. Despus, la letra decidida del esposo apareci ante sus ojos, enrgica y amplia, una letra de hombre. Bento Gonalves contaba sus das en Salvador, en el fuerte del Mar. Los horrores, la humedad y la locura que lo haban asediado en la celda de aislamiento, en Lage, despus de la fuga frustrada, haban quedado atrs. Nunca hablara a la esposa de las noches en que haba deseado morir, abandonarse simplemente, lejos de todo y de todos los que le eran queridos. Ahora, a pesar de la prisin y de la constante vigilancia, tena sol y tena mar. Haca ejercicio en el patio, estaba recuperando la forma de tiempos pasados. Y le estaba permitido nadar todos los das. Ahora poda mandar y recibir cartas, estar en contacto con Rio Grande, con ella, con su adorada Caetana. Tambin reciba visitas de otros masones, pues su llegada no haba pasado desapercibida. Las cosas se estaban enderezando. Pero no poda fallar, tema que aquella carta, habiendo de recorrer tantos caminos, fuese a caer en manos enemigas. Caetana ley cada palabra con una sonrisa en los labios. Se senta esperanzada. Acab la carta y la dobl bien. Abri el cajoncillo del escritorio, pero desisti, se guard el pequeo pedazo de papel en el cors y sonri. Haca una bonita tarde de primavera en aquel
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principio de septiembre, y el sol brillaba en un cielo sin nubes. Caetana Joana Francisca Garcia Gonalves da Silva sali al corredor a paso rpido. Encontr a las dos hijas jugando en la sala, dio un beso a cada una y les acarici el pelo. Doa Ana todava estaba en el porche, sentada en su mecedora, bordando. Al darse cuenta de la llegada de su cuada, levant el rostro, y en sus ojos haba un brillo de angustia y de mil preguntas. Caetana sonri. El pelo negro que se le soltaba del moo enmarcaba su faz triguea. He sentido algo dentro de m, Ana, en el pecho. l va a escapar de all, estoy segura. Y sacando la carta de donde la haba guardado, se la tendi para que la leyese tambin. Joaquim se sac las botas ensangrentadas y repletas de barro. Un fro glido de la noche atraves la entrada de la pequea tienda y empez a rondarlo como un gato. Tena los pies agarrotados, sucios, los calcetines rotos. Pedira a su madre que le mandase calcetines nuevos, escribira a Caetana una larga carta contndole que estaba bien y que Bentinho demostraba ser un excelente soldado, un soldado del que su padre se sentira orgulloso. Se tir en el catre, con el cuerpo molido, los ojos todava repletos de la mortandad reciente, en el campo. Un lodazal de cuerpos y de tierra mezclados, la lucha de la tropa, a las rdenes de Joo Antnio, intentando vencer a los legalistas, todo eso se mezclaba en su espritu con las figuras de los lanceros, con sus gritos de guerra, con sus cuerpos fuertes, con el sonido de las lanzas y el grito de Pedro, su primo, cuando haba sido herido al romper las lneas de defensa enemigas. Bento haba salvado a Pedro al subirlo al caballo y llevarlo lejos del fragor de la batalla justo cuando haba
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cado al suelo. Ahora, el primo estaba mejor, un corte profundo, grande, a la altura del muslo derecho, pero se pondra bien con algunos remedios, algo de cachaza y un poco de tiempo. Joaquim lo haba examinado personalmente: la herida estaba limpia, no haba peligro de infeccin. Pedro era un hombre fuerte, saludable, enseguida estara cabalgando como antes. Para la prxima batalla, si Dios quiere, ya estar bueno, haba dicho el mdico de la tropa. Y Pedro haba sonredo dbilmente, febril y cansado. Joaquim tambin tena que escribir a su ta Ana para contarle lo sucedido y tranquilizarla en lo referente a la salud de su hijo pequeo. Jos estaba en Rio Grande, no saba nada de lo que le haba sucedido a su hermano. Pero lo sabra ms tarde; cuanto ms tiempo pasase, mejores seran las noticias. No era necesario preocupar a doa Ana tan pronto. Pedro era un hueso duro de roer, estara curado antes de la siguiente batalla. Joaquim se levant del catre; un dolor por todo el cuerpo haca que se sintiera intranquilo. Se puso el poncho. De fuera, llegaba un olor agradable a churrasco. Ira a tomarse un mate, a comerse un buen trozo de carne, se sentara bajo un rbol lejos de todos, del vocero y de la excitacin de la lucha reciente, lejos de los heridos y de las dos fosas recin cavadas para los muertos. Solo, inmerso en alguna paz, pensara en Manuela. Echaba de menos a su guapa prima y futura esposa. Cuando la guerra acabase, cuando su padre estuviese otra vez en Rio Grande, se casaran. Manuela iba ganando en belleza a medida que pasaban los das, era ms hermosa, distinguida, con sus ojos verdes y misteriosos como un bosque cerrado. l luchaba por la Repblica, y por ella, por Manuela. Cuando venciesen al Imperio, le ofrecera una gran Estncia, y ambos seran felices como se merecan. La voz de su hermano lo arranc de sus fantasas. El rostro sonriente se haba introducido en la tienda.
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La carne est en su punto, Quincas. Ven y come un poco. Pedro est bien; por eso no te preocupes. Est bien, Bento. Ambos salieron afuera. Joaquim se cubri ms con el poncho. Siempre senta fro despus de las batallas. El cielo estaba encapotado, sin estrellas. Esa noche llovera. Doa Antnia se haba despertado muchas veces aquella noche oyendo soplar fuera el duro minuano. A pesar de las muchas colchas, segua notando el fro de forma persistente. Ella saba muy bien lo que era, esa angustia disfrazada que le azotaba el cuerpo en las noches de invierno. Sin mucho convencimiento, se santigu, todava aturdida por el sueo. Se qued un poco ms en la cama, con la madrugada empeada en no pasar y el tiempo congelado por aquel viento infernal. Durante su matrimonio, en las noches as, se acurrucaba junto a su Joaquim, y slo de esa manera, enroscada en el calor de su cuerpo, consegua dormir. Pero de eso ya haca tiempo. Con el marido muerto, aquellas noches invernales se repetan. Doa Antnia se sent en la cama y busc la lmpara. La encendi. La habitacin adquiri tonos rojizos. El viento haca temblar el postigo de la ventana, igual que temblaban las manos de doa Antnia cuando se arregl el pelo bajo la redecilla. Se levant, cogi el chal y fue a mirar la noche. Todava faltaba mucho para el amanecer. El minuano barra la pampa con furia, sacudiendo los rboles, arrancando la tierra del suelo. Todo alrededor pareca muerto, destruido por el minuano. Un viento fro, cortante. Dominando en lo alto, sin embargo, estaba aquel cielo de estrellas serenas, lmpido como una pintura, descansado. Un cielo bonito que llev el
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miedo a doa Antnia. Mala suerte. Haba hablado sola. Ah, cunto detestaba hablar sola como una vieja caduca. Pero aquellas palabras se haban quedado agitndose en su espritu como un aviso que llegaba del cielo. Y pareca que el viento, al cruzar por entre las ramas de la higuera, repeta sin cesar: Mala suerte, mala suerte... Doa Antnia cerr la ventana y se arrop an ms el cuerpo helado con el chal de lana. Se sent en la mecedora y cogi el ganchillo. Ya no dormira ms, lo saba bien. Estaba completamente embargada de una sensacin desagradable que se le haba metido en la sangre. La aguja de metal empez a encadenar puntos, inquieta. Doa Antnia canturre una vieja modinha. Fuera, el viento repeta las dos malditas palabras; aquella cantilena la amedrentaba. Doa Antnia cant ms alto, como cuando dorma a las hijas de Caetana a la hora de la siesta y ninguna de las dos quera entregarse al sueo. Y el viento ululaba. Voy a quedarme aqu a esperar. Hay malas noticias en camino. Haba hablado sola otra vez. La aguja de ganchillo bailaba en su mano como si tuviese vida propia. La negrita se extra de ver a doa Antnia tan temprano en la cocina, vigilando la preparacin del mate y del caf, mirando la consistencia de la masa del pan que ella amasaba con sus manos menudas. La seora se ha levantado hoy temprano dijo sonriendo. El sol todava no ha salido. Doa Antnia mir dulcemente a la nia con sus ojos castaos: El sol no sale hoy, Tita... Detrs de esa cerrazn hay un cielo gris, de lluvia. Supervis cuanto se haca en la cocina y mand que amasasen tambin un pastel
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de maz bien grande. Para los nios de Caetana. Si viene alguien preguntando por m, estoy tomando mate en mi cuarto. Y sali arrastrando las enaguas grises, alta y erguida, caminando ligera. No haba pasado media hora cuando uno de los braceros asom la cabeza por la puerta de la cocina, no para pedir mate, sino para avisar que un mensajero haba llegado con una carta para doa Antnia, un recado importante. Era cosa urgente: el hombre esperaba en el porche. La chiquilla fue a buscar a la seora al cuarto. Doa Antnia sigui a la criada llevando el paso. Mala suerte. El viento an silbaba en sus odos. Haca fro en el porche. El mensajero era un soldado raso de diecisiete o dieciocho aos, de ojos tmidos y cara compungida, que haba cabalgado da y medio para llevar la carta lacrada que deposit en las manos plidas de la hermana del general Bento Gonalves. Quin la enva? Joaquim Gonalves da Silva. Ella se retir a su cuarto con la carta quemndole entre los dedos, no sin antes mandar a una de las negras que diese de comer al soldado, pues el pobre haba venido de lejos y soportado el glido minuano en la cara. Estimada ta: Le escribo estas lneas con mucho pesar para comunicarle que nuestro muy querido to Anselmo muri anoche, despus de una emboscada, cuando se diriga con dos soldados ms hacia Cima da Serra. Fue vctima de una barbaridad cometida por una tropilla imperial, crueldad esta que ser vengada, pues no descansaremos hasta haberla llevado a cabo. Escribo para que pueda dar esta triste noticia a
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la ta Maria Manuela y a las primas. Me duele saber que Manuela ha de derramar lgrimas por su padre, pero confo en usted y en su sabidura para hacer ms ligera esta grave misin que le confo. Antnio est con nosotros, bien de salud y dispuesto a vengar al padre. Cuando tengamos ms noticias, espero que buenas, escribir otra vez. Le mando mi afecto y transmita mi cario a mi madre y a todos los de la casa. Su sobrino, JOAQUIM El rostro de doa Antnia era una mscara plida. Dobl la carta y la guard en el cajn del escritorio. Fuera, el cielo continuaba cubierto, no eran todava las siete de la maana. Pens en Anselmo, y pens en Maria Manuela, tan frgil, pobrecilla. Y pens en las muchachas, y pens en su hermano, all en Salvador, sin saber de la barbaridad que haban cometido con el cuado al que tanto estimaba. Y pens en Rio Grande. Todo aquello era una tragedia... Mala suerte. Quisiera Dios que el minuano dejase de soplar; haca ya tres das que estaba arrasando con todo. Mala suerte, pobre Anselmo. Morir por la espalda no era una muerte decente para un hombre tan valiente. Toc la campanilla. La misma chiquilla que antes estaba amasando pan apareci por la puerta toda contenta. Not la palidez en el rostro de la seora y pregunt a doa Antnia qu deseaba. Manda que preparen la carreta. Voy a ver a mi hermana... Est hecho ya el pastel de maz? dijo de repente. Est casi hecho dijo la negrita. Pues acaba enseguida ese pastel y envulvelo bien. Tengo mucha prisa, Tita. Cuando la puerta se cerr, doa Antnia sac la
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carta del cajn y se la guard en un bolsillo del vestido. Era mejor llevarla consigo, como una garanta de que aquello no era solamente una pesadilla que le haba llevado la noche para mortificarla. La carretera haca una curva a la derecha, rodeando una discreta elevacin del terreno. All, en lo alto de una pequea colina, haba unos rboles un tanto esmirriados, pero suficientemente buenos para cobijarlos. Adems, la noche era casi negra, sin estrellas. Ellos saban muy bien que no faltaba mucho, una hora, dos, no ms, para que el bando de imperiales pasase por all, rumbo al campamento, en So Gabriel. La misma patrulla que haba tendido la emboscada a Anselmo da Silva Ferreira. Y ellos bajaran la colina para caer por sorpresa sobre aquellos desgraciados en medio de la carretera. Para matarlos. Joaquim desmont. Acarici el lomo del zaino, que resopl al sentir la mano. Andaba quedo, sintiendo el aire fro entrar en sus pulmones como un calmante. Vio a Antnio, a su lado, sacando un poco de tabaco de la talega. Incluso en la oscuridad, poda sentir los ojos brillantes de su primo, de un verde casi vegetal, la angustia que desprendan aquellas retinas tan parecidas a las de Manuela. Se acerc y, en voz baja, le dijo: No te preocupes, Antnio. Hoy tu padre ser vengado. Con mucha sangre, y con honor. El primo le apret el brazo. Dios lo quiera as, Quincas. Yo no me voy de aqu mientras quede un canalla de stos. Ni uno solo que pueda contar lo ocurrido. Mir al cielo: La niebla est bajando. La noche est de nuestra parte respondi Joaquim, y pens en su padre, sin saber muy bien por qu, en su celda, en algn rincn de la ciudad de
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Salvador. Eran cinco: Joaquim, Bento, Antnio, Jos y Pedro. Jos haba viajado durante dos noches para encontrarse con ellos. Haba llegado cansado, barbudo, furioso. Tenan que vengar a la familia, y todos haban abandonado temporalmente sus tropas para la tarea. No se mataba a un soldado de bien por la espalda. El coronel Onofre Pires haba dado su consentimiento a Jos, y ahora su primo estaba all, encogido sobre el poncho, comindose un trozo de galleta dura, con la mirada perdida en la oscuridad del camino. Tal vez estuviese pensando en su padre muerto, pero sus ojos negros no revelaban nada. Se quedaron una hora larga esperando, preparados para la emboscada. Del cielo bajaba una humedad tan pesada que ms bien pareca lluvia, y la bruma rozaba sus caras como un velo. Una lechuza ululaba a intervalos regulares de tiempo. Joaquim estaba inquieto. Los imperiales, segn les haban informado, eran siete, dos ms que ellos. Pero jugaban con la ventaja de la sorpresa y la furia corriendo por sus venas. Un trozo de luna plida sali de su refugio en las nubes y dej entrever un tramo del camino de tierra, todo silencioso como una tumba. Y fue entonces cuando oyeron relinchar a un caballo algunos metros ms adelante. Los cinco se pusieron en alerta. Vienen por ah dijo Jos cogiendo la carabina cargada y apostndose entre dos rboles, en lo alto de la elevacin donde estaban. Voy a clavar la daga en el pescuezo de alguno. Joaquim tom el mando: Antnio, t, Pedro y yo bajamos y los cogemos por detrs para que no huyan. Jos y Bento disparan desde aqu para cubrirnos y despus bajan tambin para que acabemos el asunto cuerpo a cuerpo. Se qued pensando un momento y dijo con voz tranquila: Y
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tened cuidado, basta ya de mensajes de muertes en la Estncia. Se movieron en silencio. La pequea tropa apareci por la curva de la carretera. Iban hablando tranquilamente. Las voces se perdan en la opaca neblina. Joaquim reconoci un acento carioca, una risa, y a alguien que suspiraba por un churrasco. Nunca ms disfrutaran de uno, nunca ms, ninguno de aquellos miserables. Los tres iban a caballo. El primero, un oficial, tom la curva del camino. Dos soldados aparecieron detrs. Los otros cuatro iban vigilando. Joaquim baj la espada, imit a un pajarillo como en los tiempos de juegos en la Estncia, y Jos reconoci la seal del primo. El primer tiro son en la noche. Los imperiales se alarmaron asustados. Uno de ellos cay al suelo. Un tiro certero de Jos en medio de la frente del hombre. El jaleo haba comenzado: relinchos, rdenes contradictorias del nico oficial. Joaquim, Antnio y Pedro bajaron la colina a toda velocidad. Un tiro ms derrib a otro infeliz. Ahora eran cinco contra cinco. Jos y Bento enseguida estaran en el camino. Una garganta para cada uno! grit Antnio, sacando la daga del cinto. Jos sali de entre los arbustos, con el sombrero cado a la espalda y la lanza en alto. Era un buen lancero. Entabl una pequea lucha con un soldado al que traspas sin dificultad. Ms tarde, en el campamento, dira que el soldado estaba borracho, que ola a aguardiente. Espole su caballo y fue a ayudar a Joaquim cuando un imperial, con el brazo empapado de sangre, se levant del suelo y, levantando la pistola, dispar y le dio en el hombro. Jos sinti la bala como un pinchazo de fuego. La lanza cay al suelo, pero cogi su propia arma y, en un arrebato de ira algo extrao en l, mir al desgraciado y le destroz la cara, que se convirti en una masa de carne, sangre y
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huesos. Ests herido, primo. Bento sujet las riendas del caballo de Jos. Volvamos. Falta poco, ellos se ocuparn del resto. La sangre caa por el poncho y mojaba las manos blancas de Jos da Silva Santos. Joaquim y Pedro acorralaron a un soldado. Haba un brillo de miedo animal en los ojos del hombre. Pedro desenvain el sable, baj del zaino, cogi al hombre del pelo y pas el filo por la piel blanda de aquel cuello, abrindolo por en medio. Joaquim vio los ojos aterrorizados congelarse para siempre, los vio en medio de la bruma y sinti que el ansia le quemaba en las entraas. Record una tarde de su infancia, cuando vio su primera pelea de gallos. Antnio degoll tambin a su oficial, que ahora ya no tena a quin dar rdenes. Era un hombre con barba, regordete, con cara de cerdo. Antnio imagin al infeliz clavando el sable en la carne de su padre. Haba sido aquel desgraciado quien le haba matado. Pens en su padre, tirado en el camino donde lo encontraron al da siguiente. Agarr la daga con fuerza y la clav en la garganta del teniente, que ya estaba herido, y sangraba por la cabeza a causa del roce de una bala. Antnio tambin sangraba un poco a causa de un fino corte en el prpado izquierdo. Vio al hombre convulsionarse entre matices de rojo, pues la sangre que bajaba por sus ojos se mezclaba con aquella otra que se escurra hasta el suelo, y dijo: Por usted, padre. Despus guard la daga en la vaina y vio que la neblina haba desaparecido por completo, y que unas pocas estrellas brillaban en el cielo fro y distante. Volvieron con el sol. Era un sol dbil, de maana de invierno. Jos estaba
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herido, tena fiebre. Joaquim tema por la bala que haba extrado la noche anterior. Su primo corra el riesgo de una infeccin. Se encontraron con un piquete farroupilha, y oyeron aliviados la voz de Incio. De en medio de un grupo, surgi un hombre alto, moreno, de largos bigotes, con el sombrero de barboquejo bien calado. Iba de uniforme, pareca ms avejentado y menos elegante que cuando vesta sus trajes, pero en su rostro franco luca la misma sonrisa. Vaya! Les encuentro juntos por algo en especial? Y fue saludando a los conocidos. Todava no haba visto a Jos ni a Joaquim. A los otros los conoca de la Estncia da Barra. Antnio present a Joaquim al estanciero de voz agradable y elegante. ste es el seor Incio de Oliveira Guimaraes, propietario de la Estncia do Salso. Incio sonri y extendi su mano de largos dedos: Y ahora comisario de polica de Boqueiro, a sus rdenes. Se estrecharon la mano. Pero, dganme, qu hacen en este camino? El general Netto o el coronel Onofre andan por estos lugares? Joaquim cont lo sucedido. La muerte del cuado de Bento Gonalves en una emboscada. El camino neblinoso, la lucha con la tropilla de imperiales. Ahora tenemos un herido. Es mi primo Jos, hijo de doa Ana. Incio pareci afligido. Mir al muchacho en la improvisada camilla y le apret la mano sudada y dbil. Adonde iban a llevarlo? Soy mdico dijo Joaquim. Pero aqu, ya sabe, no tengo medicamentos, ni aguardiente, ni nada. Esa herida va a infectarse. La bala casi alcanz el hueso. Trajeron una botella de cachaza, que Joaquim derram sobre el hombro de Jos. Incio se alej un poco, habl con otro oficial, y a su regreso dijo con voz
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firme: Est decidido, Jos se queda conmigo. Un soldado y yo lo llevaremos a la Estncia. Le debo ese favor a doa Ana que, durante todo este tiempo, ha estado mandando hierbas a mi esposa, que est enferma de los pulmones. Resuelto, puso una mano en el hombro de Joaquim. Esta noche, Jos estar en una cama. Doa Ana necesita a sus dos hijos, ms an despus de lo que ha sucedido a su marido. Todos nosotros necesitamos a Jos, seor Incio. El favor que nos hace es grande. Tengo que presentarme ante Netto maana a ms tardar y son dos das de viaje. Pues yo llevar a Jos a casa. Y busc en el bello rostro de Joaquim algn rasgo de la hermana. Lo prepararon todo en poco tiempo. Incio de Oliveira Guimaraes mont en un tordillo negro, al frente de los dos soldados que portaban la improvisada camilla de Jos. Quera ayudar al hijo de doa Ana, y quera, ms que cualquier otra cosa, como un sueo, volver a ver a Perptua. Hasta la vista, Joaquim. Hizo un gesto con las manos a los otros. Hasta la vista. Joaquim vio cmo el grupo tomaba el camino en sentido contrario. Le haba gustado Incio. Y Jos pronto estara en casa. Incio Jos de Oliveira Guimaraes lleg a la Estncia da Barra cuando el reloj daba la vigsima tercera campanada. Era una noche lluviosa de primeros de septiembre. Doa Antnia, presa de una angustia que la carta del sobrino avisando de las represalias haba aumentado, pernoctaba en la Estncia de doa Ana desde haca unos das. Adems, Maria Manuela, muy abatida por la prdida de su esposo, necesitaba consuelo y cuidados. Y doa Antnia cuidaba
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diligentemente de su hermana menor y de las sobrinas. Las mujeres estaban en la sala bordando a la luz de las lmparas, junto al fuego de la chimenea, cuando oyeron gritos en el porche. Era una voz de hombre, conocida. Haba pasado junto al centinela de la entrada a la Estncia. Perptua sinti que un calor recorra su cuerpo cuando reconoci la voz de Incio, que gritaba: Seora doa Ana, seora doa Ana! Perptua se levant de un salto. Las primas, alertadas, dejaron sus trabajos. Doa Antnia lanz una mirada a la sobrina y dijo: Qudate sentada, Perptua. Deja que Manuel vaya a ver qu sucede. Ya no son horas de visita. Puede ser algo grave. Leo y Marco Antnio jugaban sobre la alfombra. Caetana llam a Milu, que estaba sentada en un rincn, y orden: Lleva a los nios a su cuarto. Ya es hora de dormir. Se fueron protestando. Nunca suceda nada y, cuando suceda, tenan que ir a acostarse. Su madre les reprendi. Manuel, el capataz, apareci por el pasillo, sin prembulos: Es el seor Incio quien est all fuera. Y trae con l a Jos, herido de bala. Dios del cielo! grit doa Ana al tiempo que se levantaba de la mecedora, plida y temblando de angustia. Vamos afuera. En un rincn, Maria Manuela, vestida de riguroso luto, se enjugaba las lgrimas mientras observaba cmo su hermana corra hasta la puerta. Pensaba en su marido muerto y no tena nimos para mover un dedo. Calma, Ana. Doa Antnia se dirigi a la puerta, agarr a la hermana del brazo y se envolvi en el chal . Vamos a ver. Jos es fuerte. Mir al capataz. Manuel, coge un caballo y ve a buscar al doctor. Dile que es urgente.
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El capataz asinti y desapareci por los pasillos que llevaban a la cocina. Media hora ms tarde, Jos estaba en su cama, con doa Ana al lado, que le aplicaba compresas e intentaba hacer que tomase unas cucharadas de sopa. Le haban limpiado bien la herida y aguardaban la llegada del mdico. En el despacho, Incio cont lo que haba pasado a doa Antnia. Los mataron a todos? S, seora. Antnio degoll al teniente que atac a su padre. Lo hizo por su honor. Doa Antnia se santigu. Hace poco, todava eran unos nios... dijo pensando en voz alta, y sonri. Tengo miedo a las represalias. Y cambi de tono: Usted se quedar hoy a dormir con nosotros. Hace una noche horrible. Un calor invadi el pecho de Incio, a pesar del poncho mojado, que goteaba sobre la alfombra del despacho. Se lo agradezco, doa Antnia. Ha sido un viaje penoso y estoy muy cansado. Maana ir a ver a mi esposa. Doa Antnia se acord de la muchacha plida y frgil que haba visto en el camino cierta vez. Este invierno est siendo duro, seor Incio. Cmo est su esposa? Ana le mand unas hierbas para el pecho hace algunos das. Una sombra turb sus ojos castaos. No se encuentra muy bien. Pero, si Dios quiere, mejorar con la primavera. Doa Ana ha sido muy gentil con Teresa. Doa Antnia abri la puerta del despacho. Llam a una de las negras y mand que sirviesen al caballero comida abundante en la cocina. El estmago lleno ayuda a dormir dijo sonriendo, con los ojos negros y vivos clavados en el rostro del hombre. Despus podremos conversar
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mejor, en la sala, con las muchachas. Ahora, vaya a comer algo. Y ambos salieron al corredor, donde la luz tenue de las lmparas dibujaba sombras. Incio volvi a la Estncia das despus para saber cmo se encontraba Jos. Haba estado con su esposa y ahora iba a asumir sus funciones de comisario en Boqueirao. Al desmontar, encontr a Perptua sentada en el porche, leyendo un libro. Se detuvo un instante a admirar su rostro delicado, su tez clara, su boca carnosa, sus ojos negros clavados en las pginas que lea. Enseguida, la muchacha levant la mirada y, al verlo, se ruboriz ligeramente. Incio sinti una alegra nueva al darse cuenta de que l haba sido la causa de aquel rubor. Subi los escalones del porche. Cmo est la seorita estos das? Perptua dej el libro a un lado y sonri. Vesta de color carmn, con el pelo recogido en una trenza suelta, y un perfume a lirios la envolva como un halo. Haca una tarde bonita. Estoy muy bien, seor Incio. Cmo le va la vida? Incio se adelant y, en un arrebato, bes la pequea mano blanca. Despus respondi: La vida va como Dios quiere, seorita Perptua... Es una lstima que Dios no cuide ms de Teresa. Perptua quiso saber de la esposa e Incio le cont que Teresa siempre andaba con unas dcimas de fiebre, tosiendo mucho, en cama. Pero con la llegada del sol, si recobraba un poco las fuerzas, seguro que se pondra bien. A fin de cuentas, era joven. Para los jvenes, todo es posible. Despus se acord del asunto que lo haba llevado all. Y cmo est Jos? Est mejorando. La fiebre empez a bajar ayer. Doa Ana y doa Antnia no se apartan de su lecho,
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creo que pronto estar curado y podr volver. Volver a la guerra termin Incio con tristeza. Perptua pareci sorprendida: A usted no le gusta la guerra? A todos los hombres les gusta pelear. La simplicidad de la muchacha hizo sonrer a Incio. Le gustaba la guerra, por la libertad, por la Repblica, por los derechos de Rio Grande. Por eso luchaba, por sus sueos. Pero amaba la vida en la Estncia, las tardes de sosiego, la casa. Es una pena no tener a Teresa esperndome como antes. Ahora casi no se levanta de la cama. Cuando volvemos de la guerra, queremos los brazos de una esposa. Enseguida corrigi: Perdneme. Usted todava no sabe de esas cosas... Perptua lo mir fijamente a los ojos durante un instante, asombrada de su propia osada. Si alguna de sus tas la viese! Llegar a casarme, seor Incio? Con esta guerra interminable, a veces creo que no. Me quedar, entonces, sin saber de esas cosas para siempre. Incio sinti que un calor recorra su cuerpo. Teresa era una piedra fra en su pecho, pobrecilla, siempre entre compresas y fiebres; el rostro anguloso y joven de Perptua lo haca acalorarse. De repente, se vio diciendo: La guerra queda lejos. Y usted no es una moza para quedarse soltera, sera un desperdicio de belleza y de gracia. Pareci retener las palabras en el pecho, un instante, y despus concluy: Afortunado el hombre que la despose, seorita Perptua. Y le garantizo que eso no va a tardar. Los hombres de esta provincia no son ciegos, ni la guerra podra confundirlos hasta ese punto. Doa Ana apareci en el porche sbitamente. Estaba ms alegre, a pesar de que unas discretas ojeras marcaban su rostro y de que su pelo negro
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estaba ms opaco, sin vida, recogido en un simple moo. El asunto romntico concluy en ese momento. Doa Ana esboz una amplia sonrisa. Seor Incio, Milu me ha dicho que estaba aqu... Quera darle las gracias por lo que hizo por mi hijo. Gracias a Dios, y a usted, Jos pronto estar bien, y ahora slo es cuestin de reposo. Incio tom la fra mano de doa Ana entre las suyas. Lo hice de corazn, doa Ana. Su hijo es un hombre muy valeroso. Ha heredado el coraje de su padre respondi doa Ana, y mir a lo lejos, hacia donde estaba la tumba de su marido. Sentada en su silla, Perptua todava intentaba domar los latidos de su corazn. Senta que, si la ta la miraba, percibira su nerviosismo. Un desperdicio de belleza y de gracia... Entonces... La encontraba bella! Afortunado el hombre que la despose... La voz de Incio reson en sus odos y ella sonri de alegra. Y esa sonrisa, nia? la interpel doa Antnia, que tambin acababa de llegar al porche. Perptua se asust. No es nada, ta. Estaba pensando que Jse sanar pronto, me he sentido feliz. Doa Ana sonri a su vez. Todos, hija ma. Todos nosotros repiti Incio mirando a Perptua de reojo. Y doa Antnia asinti, sonriendo como el resto, pero con un brillo diferente en los ojos.

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 14 de agosto de 1883 El final de aquel invierno de 1837 fue triste para nuestra familia. Mi madre perdi tanta de su fuerza que, en pocos das, ya no pareca aquella dama elegante, de ojos ardientes, sino una seora plida, de frgil consistencia, cuyas ropas negras de viuda cubran de dolor cada gesto suyo. Nunca ms volv a ver en sus ojos la misma alegra de antes, as como tampoco volv a ver a mi padre, desde la tarde del 18 de septiembre de 1835, cuando nos despedimos de l en el porche de nuestra casa, aqu en Pelotas. El tiempo que estuvimos distanciados se ocup de amenizar en mi pecho el dolor de su prdida. Durante los dos aos y medio que ya duraba la guerra, mi padre no haba vuelto todava para vernos, ocupado en las lides de la revolucin. Anselmo da Silva Ferreira ya era para m, en aquellos das que antecedieron a su muerte, casi un fantasma de los tiempos pasados en que vivamos en la ciudad, entre reuniones y fiestas, en una alegra bulliciosa que la guerra acab por llevarse para siempre. Rosrio y Mariana tambin haban sentido su muerte de un modo anestesiado. Fue un adis sin velatorio, sin entierro y sin nada, slo aquella noticia sin ms, aquella vacuidad que llenaba ciertos momentos, cuando pensbamos en l y nos dbamos cuenta de que sus pies ya no pisaban este suelo, y de que sus ojos, que siempre haban amado los colores de la pampa, ahora deban vislumbrar paisajes de
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otra vida. Correspondi a Antnio y a los primos el honor y la desgracia de recoger su cuerpo fro, de enterrarlo en alguna colina cuya floracin hubiera escapado a los rigores del invierno, y de vengarlo como a un hombre de bien y de buena familia. Tal vez por eso, cuando volv a ver a Antnio, percib en sus ojos un atisbo de dolor y de rabia que nunca antes haba estado all. La venganza no haba sido bastante para aplacar su sufrimiento. Tambin mi hermano qued marcado para siempre por la muerte sbita y cruel de nuestro padre. Creo que, hasta el final, Antnio llevara en su alma la imagen del padre muerto, sangrando en aquella emboscada, y eso cambi algo en l para siempre. Pero la guerra nunca deja a las personas como las encontr, nunca, y Antnio no escap a ese destino. A mediados de septiembre, Jos se recuper. Estuvo algn tiempo ms con nosotros, tiempo que pasaba dando largos paseos por la Estncia conversando con su madre y con los hijos de Caetana, que sentan mucha curiosidad por la guerra. Cuando se encontr mejor, Jos volvi a cabalgar, y sala con el ganado para venderlo, organiz algunas cosas de la casa y despus parti. La lucha lo llamaba otra vez. Nos despedimos de l en el porche, cada una de nosotras con un nudo en el pecho; doa Ana llor un poco, sentada en su mecedora, tejiendo ansiosamente un chal al que nunca pona fin, como una Penlope de la pampa. Durante la convalecencia de Jos. El seor Incio vino a visitarnos muchas veces. A ninguna de nosotras escapaba el motivo real de aquellas apariciones: estaba enamorado de Perptua, y era plenamente correspondido por ella, aunque ese amor no pasase de algn intercambio de miradas,
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de rubores repentinos en el rostro de la prima, y de unos prstamos de libros que ambos promovan entre s, ms con la intencin de conocer sus gustos que con el deseo de tener lectura para las horas desocupadas del da. Doa Antnia o Caetana vigilaban esas veladas, pues el seor Incio estaba casado, si bien que en cada visita siempre nos daba la misma noticia triste: la salud de su esposa, Teresa, no dejaba de empeorar. Vi a Perptua sollozar por los pasillos de la casa muchas veces, presa de un amor cuyo xito conllevaba el sufrimiento de otra persona, y senta muchos remordimientos, a causa de los cuales no se cansaba de mandar ungentos y jarabes para la seora Teresa, que se hospedaba en la hacienda de unos parientes, no muy lejos de nosotros. Fue Rosrio quien le dijo un da: No seas boba, no llores por eso. No haces nada aparte de recibir las visitas del seor Incio y de hablar un poco con l. No seas tan ingenua, prima: en la guerra y en el amor, todo est permitido. Despus de todo, no has sido t quien ha envenenado los pulmones de la seora Teresa. Era as como pensaba mi hermana en aquellos das, aunque nunca la hubiese visto suspirar por ningn hombre, conocido o no. Slo una vez encontr entre sus bordados una hoja con un nombre mil veces garabateado: Steban. No supe nada ms, ni le pregunt al respecto de aquel nombre castellano. Rosrio andaba, eso s, medio escondida entre los libros del despacho, encerrada durante tardes enteras, como si ella misma estuviese planeando otra sigilosa revolucin. Perptua y Mariana tambin se extraaban de su comportamiento, y habl de nuestras impresiones a nuestra madre. Sin embargo, Maria Manuela
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intentaba mitigar su propio dolor, y poco se interes por el extrao comportamiento de Rosrio. Los ltimos das de septiembre, junto con la primavera, nos lleg una gran noticia: Bento Gonalves da Silva haba huido del fuerte del Mar. La recibimos de boca de Joaquim, que vino hasta la Estncia para traer la buena nueva a su madre. Bento Gonalves haba huido de una manera prosaica e inusitada: a nado. Conforme nos narr Joaquim, Bento practicaba todos los das un poco de natacin, vigilado siempre por un soldado de la prisin. Cierto da en que en el fuerte la guarnicin era menor de lo acostumbrado, el general sali a nadar en un paseo sin retorno. Haba un barco anclado a poca distancia del fuerte; Bento Gonalves nad hasta l y pidi a los pescadores que lo llevasen ante el cnsul Pereira Duarte, un aliado de la Revolucin y masn tambin como el general. La casa del cnsul estaba en Itaparica. Los pescadores obedecieron, con la promesa de que seran muy bien recompensados. No s cmo Bento Gonalves logr burlar la vigilancia de los soldados, ni cmo ninguno de los barcos del fuerte lo alcanz, slo s que su estrella brill lo suficiente para que la travesa hasta Itaparica se realizase con xito. En Itaparica, el presidente de Rio Grande fue acogido y escondido durante das y das, hasta que la vigilancia y bsqueda de su persona bajasen. En una noche tempestuosa, embarc en un carguero y parti para tierras del Norte rumbo a Santa Catarina. Por fin estaba libre. Y volva a Rio Grande. Hubo una fiesta en nuestra casa. Doa Ana mand matar una oveja, se hicieron dulces y golosinas, y bailamos y cantamos hasta tarde. El
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seor Incio apareci e incluso bail la chimarrita con Perptua, que resplandeca doblemente feliz. Tambin Caetana se vio fortalecida con la noticia. Saber que su marido singlaba ya las aguas rumbo al sur la llen de brillo y de sonrisas. Contaba los das que faltaban para volver a verlo, se mand hacer un vestido nuevo, amarillo como el oro, y pareca una novia camino del altar. Doa Antnia y doa Ana entraron tambin en una fase de alegra y esperanza: con su hermano de vuelta a Rio Grande, la guerra se decidira de una vez por todas, ellas tenan fe. Entonces, de repente, el altar de Nuestra Seora se vio repleto de velas, esta vez, no de peticiones, sino de agradecimientos por lo acontecido. Llegado de Baha, mi to Bento desembarc en Nossa Senhora do Desterro, Santa Catarina. De all, sigui a caballo hasta Torres, ya en la frontera de Rio Grande, adonde lleg la noche del da 3 de noviembre. Siete das ms tarde, lleg a Viamo, donde fue recibido con sorpresa y gran fiesta por las tropas republicanas. El da 4 de noviembre, Caetana y los hijos mayores fueron a recibirlo a Piratini. Hubo una gran fiesta en la ciudad, segn nos cont Caetana mucho despus, todava exultante por haber vuelto a ver al esposo y encontrarlo muy bien de salud, repuesto de los meses de confinamiento. Fue ese da cuando, finalmente, Bento Gonalves tom posesin del cargo de presidente de la Repblica Riograndense. Das despus delegara en el vicepresidente, Mariano de Mattos, y se pondra al frente de las tropas del ejrcito republicano. No puedo decir que sintiera envidia de tantas fiestas y bailes mientras permaneca en la Estncia da Barra, en compaa de las tas, de las hermanas y de mi madre. Adems del luto, haba
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pocos motivos para que nos desplazsemos hasta Piratini, pues las batallas se libraban en todos los caminos y nuestra seguridad dependa de estar en la hacienda. Pas aquellos das bordando un ajuar que nunca llegu a usar, y que todava hoy est guardado, amarillento por el tiempo y por las lgrimas, en un arcn de pino que hered de mi madre. Bordaba como quien cosa los minutos en una tela: poniendo color a las horas del da, mientras escoga matices de verde o de azul con los que dar color a mi soledad. Desde siempre, los trabajos manuales haban escondido el hasto y el miedo de las mujeres, y en nuestra casa los rituales sucedan de igual manera. Yo todava no lo saba, y slo lo supe mucho ms tarde, pero mi pecho ya sufra la angustia del germen de mi amor por Giuseppe Garibaldi. Mientras Bento Gonalves conquistaba la libertad y los honores de nuestro pueblo, el marinero italiano de ojos color miel sufra un largo exilio en tierras uruguayas. Meses antes, exactamente el da 28 de mayo de aquel 1837, Garibaldi y sus marinos entraban triunfalmente en el puerto de Maldonado, lmite septentrional del Ro de la Plata. Llegaban de Ro de Janeiro, con la patente de corso de la Repblica Riograndense, despus de haber atacado la sumaca Luiza, que llevaba veintisis toneladas de caf en sus bodegas. En Maldonado segn me cont l mismo, con su voz clida y sus palabras construidas en la algaraba de varios idiomas, Garibaldi intent vender el caf conseguido. Sin embargo, puesto que los perseguan, tuvieron que negociar su carga con prisas y huir de Maldonado en una fra madrugada de invierno, protegidos tan slo por una densa niebla que bajaba del cielo. En aquellas aguas, por poco se fueron a pique, ya que la
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brjula los haba llevado hacia los peligrosos arrecifes, y nicamente no naufragaron gracias a la suerte y a la pericia de Garibaldi. Una vez pasado el susto, fue cuando descubrieron que los fusiles, almacenados en un compartimento junto a la cabina de mando, haban alterado la aguja magntica. Y as, la noche siguiente a ese susto, Giuseppe Maria Garibaldi y su tripulacin continuaron el viaje rumbo a Rio Grande. Todava se encontraran con muchas adversidades en el camino a la pampa gaucha. Mientras l navegaba, yo bordaba sbanas y colchas. El da en que fue herido por soldados uruguayos que iban en su persecucin, en aguas de Jess-Maria, cerca ya de Montevideo, en un descuido, me pinch con la aguja de bordar, y la sangre que brot de mi carne herida ti de rojo el lino de mi labor como debi de teirse la frente de mi Garibaldi. En esa batalla, una bala procedente de los barcos enemigos alcanz a Giuseppe Garibaldi entre la oreja y la cartida dejndolo inconsciente. Los dems marineros, comandados por Luigi Carniglia compaero inseparable de Giuseppe, lograron resistir la batalla y siguieron entonces hasta Santa F. Garibaldi, gravemente herido, agonizaba. A bordo, no haba mdicos ni medicamentos, y fue solamente la buona fortuna la que los salv. Algunos das despus, encontraron una goleta que transportaba pasajeros y fueron socorridos. En un camarote pequeo y oscuro, Giuseppe Garibaldi consuma en delirios sus ltimas fuerzas. Lo llevaron entonces a Gualeguay, donde lo operaron y atendieron con sumos cuidados. Mi Garibaldi era un hombre fuerte y se recuper en poco tiempo. All aprendi a cabalgar, cosa que le sera de extrema utilidad en estas tierras de Rio
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Grande. Sin embargo, le haban prohibido dejar la ciudad, y la tediosa rutina de su estado de convaleciente enseguida empez a exasperarlo. Todo eso sucedi en aquellos ltimos meses de 1837, aunque muchas de esas cosas slo llegaran a mis odos aos despus. En la vastedad de esta pampa, el tiempo es algo relativo e impalpable: una noche de minuano, por ejemplo, puede durar una eternidad. As pensaba mi ta, doa Antnia, la pariente a la que ms he llegado a parecerme con el paso de los aos. Aquellos ltimos meses pasaron con la lentitud de las cosas etreas. Veamos cmo la naturaleza abandonaba los colores muertos del invierno, y se vesta solemnemente de fiesta, hasta que sus flores se marchitaban bajo el azote de calor del verano. Y fue en uno de los ltimos das de aquel mes de diciembre caluroso y seco cuando nos lleg la noticia de la muerte de la seora Teresa, esposa de Incio Jos de Oliveira Guimaraes. MANUELA.

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CUARTA PARTE: 1838

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Captulo 11 El viento del temporal zarandeaba la tienda de campaa, pero dentro, aunque protegido por la lona, el mismo aire denso, hmedo, haca que Bento Gonalves se sintiese molesto. Molesto porque le recordaba la celda calurosa de Ro de Janeiro, donde se coci en su propio sudor durante das sin fin, sin poder siquiera darse un bao. Al menos, ahora estaba en casa. Cuando saliera al campo vera los rboles de los bosques asolados por el temporal, doblegados por aquel viento fresco, incansable, que vena de lejos, de Argentina. Le gustaban las tormentas, ver la pampa allanada por el peine de los temporales, los rayos tronando a lo lejos, hendiendo el cielo con su luz plateada. Las nubes negras engullan las ltimas luces de la tarde. El coronel Onofre Pires, grande, alto, desproporcionadamente superior al techo bajo de la tienda, estaba sentado en un banco, serio. As que han nombrado a Elzerio de Miranda presidente de la provincia? Onofre lanz una mirada escrutadora a Bento. Ese hombre viene con todo. Entonces nosotros tambin iremos con todo a echarnos encima de l, Onofre. He cargado muchos meses de tedio a la espalda. Onofre sonri vagamente. Bento Gonalves se levant de su banco, pidi permiso y sali al campo. Fuera, algunos soldados recogan los caballos y protegan los vveres de la furia del temporal, y toda esa actividad proporcionaba al campamento una agitacin casi hogarea. Bento Gonalves se acord de las criadas negras de la Estncia recogiendo, a todo correr, la ropa seca del tendedero. Le lleg un aroma a
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pan recin hecho y sinti unas ganas locas de ir a casa, aunque fuese slo una noche, para volver a ver a las nias, a los dos muchachos y dormir en la cama de Caetana. Tena que escribir a su mujer para darle noticias del hijo: haban ascendido a teniente al joven Bento, era un buen guerrero. Se pareca a l, haba heredado hasta su nombre. Demostraba mucho valor en las batallas; ahora estaba con Netto en el cerco a la capital. All se quedara el tiempo que durase el sitio, quiz no mucho. Dio unos pasos y sinti el viento hmedo rozar su cara, penetrar por su barba como una caricia. La lluvia empezaba a arreciar, pero era buena, fresca. Del suelo se desprenda ese olor tan agradable a tierra mojada. Un rayo atron en el cielo, muy cerca. Bento Gonalves mir a los lados, saboreando la pampa a la que durante tanto tiempo haba regresado en pensamientos hasta que perda sus contornos reales, hasta que se converta slo en un sueo, en un lugar mtico por el que suspiraba en las largas noches pegajosas de la prisin. A lo lejos, bajo un rbol, Joaquim contemplaba la tormenta. Bento Gonalves se acerc a su hijo. Has estudiado mucho, Joaquim, pero acaso has olvidado que un rbol no es un buen lugar para contemplar una tormenta? Hablaba sonriendo, la lluvia le resbalaba por la cara empapando su pelo negro . Ven, Quincas, vamos a un lugar mejor, no necesariamente un techo... Tambin me gusta disfrutar de una buena lluvia. Salieron ambos caminando por el campamento. El suelo ya se llenaba de charcos. La figura alta y erguida de Joaquim iba al lado del padre, al mismo paso. Padre, va a ir a Porto Alegre para unirse a las tropas de Netto? No. Hay mucho que hacer por estas tierras. Bueno, en realidad, s que tengo planes para acercarme a casa de Ana en los prximos das.
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Joaquim sonri. Va a ir a visitar a nuestra madre? Ms que eso, hijo. Voy a tratar muy seriamente con Antnia de un asunto de suma importancia del que ya le habl. Planes, hijo mo... Y, despus, un general se merece una o dos noches el consuelo de su familia. Joaquim desvi la mirada hacia el campo; record a Manuela y sinti una opresin en el pecho. Bento Gonalves acompa, en cierta manera, la mirada perdida de su primognito. No te preocupes, dar recuerdos a Manuela dijo tocando el hombro del hijo. Cuando esta guerra acabe os casaris con una gran fiesta. Joaquim sinti la timidez como una mano en su garganta. Cambi de tema: Qu secretos le llevan a la Estncia, padre? Si es que puedo saberlos. Planes que tenemos para Garibaldi, un italiano amigo del conde Zambeccari. Sin duda, ese hombre ya debera estar por aqu a estas horas, no s dnde se habr metido... Pero llegar. Es un hombre de fe. Un hombre de mar. Y nosotros necesitamos un puerto para ganar esta guerra. Necesitamos las aguas interiores. Joaquim no dijo nada. Un rayo cay a lo lejos, algunos caballos relincharon. La noche se haba convertido en un manto de agua espeso y fresco que lo cubra todo. Cuando acab su primer mes de luto, Incio fue a visitar la Estncia da Barra. Estaba ms delgado, su rostro era ms compacto, pero aun as segua siendo un hombre guapo, alto, moreno, fuerte y joven para sus treinta y ocho aos. Tras la muerte de la esposa, era justo y correcto que empezase a cortejar a Perptua, de quien pedira la mano en cuanto fuera posible. Adems, en poca de guerra, el tiempo perda su significado,
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todo se haca inestable. Y un viudo, aunque reciente, joven como l, tena derecho a volver a casarse. Llevaba unos quesos elaborados en su propia hacienda. Se los dio a Milu, que lo recibi en el porche y que enseguida sali para llamar a la patrona doa Ana. Incio se sent en una silla para disfrutar de la brisa fresca que llegaba del ro Camaqu aquel final de verano. Doa Ana no tard mucho en aparecer por all, vestida de gris, con el pelo recogido en trenzas, y la misma cara dulce y segura de siempre. Le agradezco los quesos, seor Incio. Incio le bes la mano. No haba de qu. Aquella familia le gustaba y disfrutaba llevndole regalos. Cuando Celestiana, la cocinera de casa, prepare un dulce de guayaba tambin traer, doa Ana. No hay dulce ms sabroso que el de Celestiana. Doa Ana sonri, agradecida. Le pregunt cmo iban las cosas tras la muerte de la esposa. Incio baj los ojos. Van como Dios manda. Usted ya sabe, soy un hombre sin hijos y resulta difcil vivir solo. Y ahora que soy comisario en Boqueirao, pues... La guerra distrae la soledad, pero la casa vaca es algo demasiado duro. Doa Ana asinti, con las manos en el regazo. Una negrita trajo una jarra de limonada fresca. Bebieron y charlaron de banalidades. Doa Ana esper pacientemente a que Incio abordase el asunto que, a fin de cuentas, lo haba llevado hasta all. Saba que el comisario era un hombre muy ocupado, con muchos quehaceres; tena estancias que atender, no le sobraba el tiempo para visitas como aqulla. Y saba tambin todos en casa lo saban la simpata que el seor Incio profesaba por la hija de Bento, Perptua. As que decidi allanarle el camino: Usted ya sabe que mi hermano ha vuelto a Rio Grande. En cuanto pueda, eso nos ha escrito, vendr a la Estncia a pasar unos das. Ser cosa de poco
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tiempo, tres noches como mximo, para un general el tiempo es oro y esta guerra... Suspir. Pero, en cualquier caso, tenemos que organizar un buen churrasco para l, quizs un baile. Y usted ser nuestro invitado. Muy honrado, doa Ana. Siento una gran admiracin por la hospitalidad de esta casa... Carraspe un poco. Se haba casado muy pronto con Teresa, eran primos, fue una boda arreglada entre familias, nunca haba pasado por semejante trance... Luego, tras un silencio comedido aadi: Doa Ana, tengo que hablarle. Usted sabe que ahora soy viudo y, por tanto, libre para casarme. Debe de saber tambin, pues nunca he hecho un secreto de ello, que siento una gran estima por la seorita Perptua... Sera un gran honor para m desposarla en cuanto sea posible, cuando pase el tiempo necesario de la muerte de la pobre Teresa. Doa Ana esboz una sonrisa. Sirvi a Incio ms limonada. Midi bien sus palabras: No dude, seor Incio, de la estima que le tengo. Y tampoco del cario que mi sobrina siente por usted. Pero, a pesar de que esta casa sea ma y de que aqu, en esta guerra, yo tome las riendas de las cosas, creo que debera hablar con mi cuada Caetana. En ausencia de Bento es ella quien puede darle permiso. Cambi de to-no. Pero, dgame, cul sera el tiempo justo de ese noviazgo hasta la boda? Un ao de espera por el luto? Incio lanz a doa Ana una mirada inquieta. Esboz una sonrisa y dijo, mansamente: Las guerras traen maleficios y beneficios, doa Ana. Un ao, en mi caso, puede ser mucho. Slo Dios sabe lo que me reserva, pero creo que seis meses es tiempo suficiente para honrar la memoria de Teresa. Imagino que as ser respondi doa Ana. Da tiempo a preparar el ajuar y arreglarlo todo. Para
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entonces ya habremos llegado al principio de la primavera, que es una poca preciosa para celebrar una boda. Se levant de la silla. Voy adentro a llamar a Caetana. Est enseando a bordar a su hija pequea. Vuelvo en un minuto. Incio se qued mirando el omb, a lo lejos. Senta las palmas de las manos hmedas, como si fuese un nio que viese una bruja por primera vez. Acab el segundo vaso de limonada y sigui esperando. A lo lejos, desde algn rincn de la casa, se oan risas de muchachas. Intent identificar, en medio de aquellas voces, la risa de Perptua, clida, dulce, prometedora. Caetana dio su consentimiento al cortejo, estableciendo que el noviazgo lo haran despus, en cuanto Bento fuese a la Estncia. Sera un noviazgo discreto, como le corresponda a un viudo. La hija, a su vez, estaba totalmente de acuerdo, quera desposar al seor Incio. Perptua aparecera ms tarde; se estaba arreglando para verlo. Lleg muy guapa, con un vestido azul muy claro que realzaba su melena oscura. A pesar de la guerra, haba encontrado un amor, un amor que haba aparecido por all, a las puertas de la Estncia, con aquellos agradables ojos de azabache y una voz clida y fuerte. Perptua todava sinti un ligero remordimiento al acordarse de la criatura tenue y plida que haba visto de pasada, una vez, pero enseguida se olvid y aquella velada en el porche an dur un rato, prolongndose en una cena en familia, ntima conmemoracin de aquel enlace. Incio Jos de Oliveira Guimares y Perptua Justa Gonalves da Silva iban a contraer matrimonio. A la larga mesa del comedor, Incio y las siete mujeres levantaron sus copas para brindar. Que seis muy felices dese doa Ana, sentada a la cabecera de la mesa.

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Fuera los grillos cantaban, y un calor tibio entraba por las ventanas abiertas como una mano que viniese a acariciar su cuerpo. Rosrio daba vueltas en la cama sin poder conciliar el sueo. Una angustia azotaba su pecho. El calor penetraba por la tela de su camisn. En la cama de al lado, Perptua dorma plcidamente. Rosrio pens en la suerte que tena la prima. Iba a casarse. A pesar de la guerra, a pesar de todo, Perptua ya tena su parte de felicidad. E Incio era un viudo con muy buena presencia, alto, elegante. No era slo un mayoral. Saba comportarse en los salones. Era un caballero. Rosrio se levant en silencio. Se puso las zapatillas, encendi el quinqu y sali al pasillo penumbroso. La casa dorma. En el porche, una rfaga de brisa fresca revolvi sus cabellos. Se sent en la mecedora y se qued all, pensando en la terrible verdad de su amor. El cielo estaba repleto de estrellas. Rosrio not que una lgrima le resbalaba por la cara. Se la enjug con la mano. No llorara como una chiquilla boba, nada de eso. No voy a llorar, Steban me ama. Yo lo amo. Y as ha pasado. Cosas como sta no pasan todos los das. No estoy loca. No estoy loca... Su dulce voz reson en el silencio de la noche de verano. Ests hablando sola? Mariana apareci en el porche. Tampoco poda dormir debido al calor. Sintate a mi lado la invit Rosrio. Hace una noche demasiado bonita para la soledad. Mariana sonri, su melena negra suelta le caa a ambos lados de la cara enmarcndola. Ests triste, hermana? Tranquilzate... Las mujeres nos ponemos as con los noviazgos y las bodas, sobre todo las solteras. Se ri. Aunque deberamos tener la misma suerte que Perptua. Y no es que yo quiera al seor Incio como marido, es un poco mayor
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para m. Pero un amor me vendra al pelo. No es tristeza, Mariana. No s bien lo que siento, una opresin en el pecho, una angustia. Un miedo. Mariana mir profundamente a su hermana mayor, rubia, delicada, tan guapa bajo la luz de aquel claro de luna. Miedo de qu? Aqu estamos a salvo de la guerra. Y ningn imperial, por atrevido que sea, osara invadir esta Estncia, Rosrio. No es la guerra lo que me asusta. Esta guerra slo me aburre. Entonces qu es? Es un amor que siento respondi, y advirti que la cara de Mariana adquira poco a poco un aire de pasmo. Que ests enamorada? De quin? De alguien de aqu de casa? De los alrededores? Y yo que nunca he sospechado nada... Mariana ech el cuerpo hacia atrs en la silla. Quin me lo iba a decir! Rosrio tena la boca seca. Midi bien sus palabras, pens lo que tena que contar. Su voz son sigilosa. Es una larga historia, Mariana. Slo te la voy a contar a ti, pero jrame que la mantendrs en secreto. Mariana bes sus dedos en cruz. Lo juro respondi. Y Rosrio empez a narrar la historia de sus encuentros con Steban en el silencio misterioso del despacho, las horas pasadas en largas confidencias, la pasin que creca hasta ser casi dolor, el miedo a que la descubrieran, a las miradas de las criadas, al control de doa Ana. Y entonces el porche se fue llenando de secretos, de palabras susurradas, de suspiros, de promesas... Un uruguayo. De ojos verdes. De belleza etrea. Y Mariana se fue adentrando en un mundo intocable que jams habra imaginado, un mundo de alas y susurros donde un joven oficial surga de entre los libros como una sombra, siempre plido, siempre
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sangrando una muerte eterna, que vena a jurar su amor por la sobrina del mismo general cuya espada le haba quitado la vida. Cuando Rosrio acab su historia la hermana temblaba. Me ests diciendo que ves un fantasma? Rosrio sonri. No slo lo veo: lo amo. Y quiero pasar con l el resto de mis das. Mariana no poda creer que estuvieran hablando de algo as. Nunca haba odo nada semejante, ni siquiera lo haba ledo en un libro, nunca haba odo una leyenda que refiriese un amor as. Pero... si es como me cuentas, hermana, si un hombre puede venir del ms all atrado por la fuerza de una pasin, es que sus das se han ido hace mucho... Es que ya ha muerto. Movi la cabeza. Y eso no es posible, Rosrio... Ests confundida, enferma quiz. Cansada de esta Estncia. Nunca he estado tan bien en toda la vida, Mariana. Toc la mano de la hermana, que estaba fra . Tranquilzate, por favor. Si te digo que Steban y yo nos encontramos aqu mismo, en esta casa, es que es verdad. Algo ha pasado, no s bien el qu, pero es cierto que nuestros mundos se han encontrado dijo y concluy: Nos amamos. Si nuestra madre oyera esto... que amas a un fantasma, hermana, no lo soportara. Rosrio tom las manos de Mariana entre las suyas y le pidi: No digas nada an. Te lo he contado porque mi corazn est a punto de explotar de tanta angustia. Prometo que te llevar a conocerlo. Entonces vers que no miento, que nos amamos. Que aqu, a orillas del Camaqu, se ha producido un milagro. Una rfaga de viento rompi la placidez del porche. Mariana miraba a la hermana casi sin verla. Intent
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fisgar en aquellas retinas azules algn atisbo de locura, pero todo lo que pudo hallar fue un brillo de excitacin. El brillo de los ojos de una mujer enamorada. En el otoo de aquel ao de 1838, los rebeldes conquistaron la ciudad de Rio Pardo en la mayor batalla librada hasta entonces entre las fuerzas legalistas y las republicanas. El regreso de Bento Gonalves insufl nuevos nimos a las tropas farroupilhas. Ms de tres mil hombres se reunieron bajo el mando de dos generales farrapos. Contra ellos lucharon mil setecientos soldados imperiales que perdieron en la batalla ocho piezas de artillera, mil armas de infantera, adems de trescientos muertos y heridos; por su parte los farroupilhas hicieron setecientos prisioneros entre las hordas imperiales. Fue una de las peores derrotas sufridas por los imperiales durante toda la Revolucin Farroupilha. Tan grande fue la repercusin de esta victoria que, debido a ella, el mariscal del ejrcito imperial, Sebastio Barreto, hasta entonces comandante militar de la provincia, tuvo que responder ante un consejo de guerra. An invadido por aquella sensacin de gracia, Bento Gonalves lleg a la Estncia da Barra a mediados de mayo para ver de nuevo a Caetana y a sus hijos. Era un otoo de das claros y soleados y, poco a poco, el aire de la provincia empezaba a refrescarse levemente; las noches se hacan ms agradables, ms acogedoras, y cada vez apeteca ms un buen fuego en la chimenea. Bento Gonalves fue recibido con un gran churrasco, en el que se conmemor el noviazgo de Perptua e Incio de Oliveira Guimares. La casa estaba de fiesta, llena de flores, repleta de sonrisas. Las mujeres se haban engalanado con vestidos nuevos llegados de Pelotas y recogido el pelo con cintas. Perptua llevaba un vestido verde de encaje, estaba
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guapa y tena aires de mujer hecha y derecha. Cuando Bento Gonalves abraz a Perptua, estrechndola entre sus brazos como algo delicado y tibio, slo pudo decir: En la guerra el tiempo no pasa, pero en ti, hija ma, ha obrado milagros. Eres una novia muy hermosa. Y Perptua se ruboriz de placer. Despus, Bento Gonalves se alej con Incio. Ya se conocan de la guerra y de los negocios. Tenan muchos asuntos que tratar. Doa Antnia inspeccionaba la preparacin de las ensaladas cuando Bento Gonalves apareci en la puerta de la cocina y, asomando su cara bien afeitada, dijo: Sal aqu fuera, Antnia. Deja esos manjares de lado, necesito hablar contigo. Doa Antnia sali limpindose las manos en un delantal blanco. La potente luz del exterior la ceg un instante. Es algo urgente? pregunt sonriendo. Bento la cogi del brazo. Caminaron hasta la sombra de un melocotonero. Los pajarillos cantaban. Cuando se tiene poco tiempo, Antnia, todo es urgente. Ya sabes que maana me voy y quiero tratar contigo unos asuntos antes de partir a So Gabriel. En el aire, una mezcla de msica y olor a carne asada daba al da tintes festivos. El cielo estaba azul, como un cielo hecho de encargo para un da como aqul. Vamos a sentarnos sugiri Antnia. Se acomodaron en un banco de madera. Se trata del astillero abandonado que tienes all, a orillas del Camaqu dijo Bento. Hace tiempo que no se usa, no? Doa Antnia asinti, callada. Tengo planes para l. Muy importantes. Pero necesito tu consentimiento. Doa Antnia mir fijamente las retinas negras del
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general. Era increble: Bento tena los mismos ojos que la madre. Ojos de noche sin luna. Insondables. Haz buen uso de ese lugar, Bento. Ya sabes que siempre puedes contar conmigo. Eso es lo que hago. Cuando las cosas estn bien atadas, te mandar una carta explicndotelo todo. Voy a necesitar tus servicios y tu valor. Voy a engendrar un secreto en aquellas tierras, Antnia.

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 9 de septiembre de 1883 La historia de Giuseppe Garibaldi est impresa en mi piel como las huellas de mis dedos. ltimamente, en las noches de fro, cuando camino por esta casa oscura y ya desierta de todos, escuchando el eco de mis botines en este suelo de madera tantas veces encerado, pienso en l. l es quien ocupa todos mis pensamientos, como si yo no fuese ms que un refugio de su memoria, y es con la tibieza de su recuerdo como entro en calor. Eso es lo que soy: un cofre, una urna de aquellos sueos perdidos, el sueo de una repblica y el sueo de un amor que se consumi con el tiempo y en los caminos de esta vida, pero que todava arde en m, bajo mi piel ahora ya tan deslucida, con la misma palpitacin inquieta de aquellos aos. Recuerdo muy bien los acontecimientos de los primeros meses de aquel ao de 1838, quizs el ao ms importante de mi vida, cuando puse mis ojos en la figura de Garibaldi y, como un ro que se sale de su cauce, sobrepas mis lmites e inund recovecos que ni siquiera haba podido imaginar que existieran... Despus de convalecer en Gualeguay durante muchos meses y aburrido ya de aquella vida tranquila que nunca pudo hacer suya, Giuseppe Garibaldi huy a mediados de enero. Pero su fuga fue denunciada y lo detuvieron en las inmediaciones de la ciudad. Al estar el general Pascual Echague, su protector, en viaje de
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negocios, a Giuseppe se lo llev un coronel de nombre Leonardo Millan y fue torturado durante varias horas, hasta que se desmay exhausto y lleno de dolor. A finales de aquel mes, Millan fue seriamente advertido por el gobernador de la provincia, y entonces Garibaldi fue trasladado a EntreRos, donde respondi de sus actos ante la justicia local. Pero Garibaldi huy nuevamente no haba surcado tantos mares para estar a merced del gobierno uruguayo, y esta vez lo consigui. Se encontr con su amigo Rossettd, que volva de Rio Grande, donde ya haba tenido varios encuentros con los hombres de confianza de mi to. Entonces, Garibaldi parti junto a Luigi Rossetti a engendrar aquella loca y linda Repblica de la que tanto haba odo hablar. S, aqul era un sueo por el que se mereca luchar hasta la ltima gota de sangre: la libertad de una tierra y de un pueblo, la creacin de una nacin igualitaria donde no hubiese emperador o esclavo. En resumidas cuentas, siguiendo el instinto de su pasin, Garibaldi se diriga a mi tierra. Y llegara a caballo, pues haba aprendido a montar y, a lomos de un zaino de pelo muy negro, atravesaba la pampa rumbo a Rio Grande. A finales de aquel otoo luminoso y de das suaves, Giuseppe Garibaldi y su amigo Rossetti llegaron a Piratini. En aquel tiempo, la ciudad era un hervidero: era la capital de la Repblica y all se organizaban todas las maniobras de los ejrcitos. Rebosaba de vida y emociones, y aquella energa sedujo inmediatamente al aventurero italiano de mi alma: Garibaldi se llen de amor por los anhelos de los riograndenses, por su valor y osada, y por su Repblica. En Piratini los recibi Domingos Jos de Almeida, entonces
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ministro de Finanzas. Bento Gonalves tiene grandes planes para ustedes fue lo que les dijo aquel hombre bajito, de habla vigorosa y despabilados ojos castaos. Dos das ms tarde se encontraban en las mrgenes de So Gonalo, un brazo de ro que une la laguna de los Patos con Mirim, en medio de un bullicioso campamento de soldados. Acomodados en una tienda de campaa vieron entrar la figura de Bento Gonalves, alto, fuerte, endurecido por las batallas y por la libertad, vestido con su uniforme impecable. Giuseppe Garibaldi mir profundamente aquellos ojos oscuros y respir aliviado. Estaba en casa, por fin. Ahora volva a tener un sueo. Mi to haba trazado muchos planes para aquel italiano de ojos color de miel y sonrisa fcil. Y fueron esos planes los que lo llevaron hasta mis brazos. Durante el churrasco de la Estncia, Bento Gonalves tuvo ocasin de reunirse con doa Antnia y de pedirle un gran obsequio: el uso del pequeo astillero que estaba en la Estncia do Brejo. Doa Antnia no se neg a los deseos de su hermano, por quien siempre sera capaz de darlo todo. Bento Gonalves volvi a irse de esta casa, y slo un mes ms tarde nos lleg un mensajero que llevaba en la guayaca una carta del presidente. Buscaba a la seora Antnia. La ta estaba con nosotras aquel atardecer de sol dorado y translcido, cuyo brillo proporcionaba contornos de oro al mundo aquellos otoos de amarillo silencio interminable se quedarn para siempre en mi alma, y cogi la carta del hermano con sus manos plidas y firmes. La ley en voz alta para todas nosotras. Bento Gonalves enviara, en los prximos das, a un grupo de soldados a la
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Estncia do Brejo. Esos soldados eran, en realidad, marineros muy expertos cuya capitana corresponda al italiano Giuseppe Garibaldi, un hombre muy honrado y digno, un verdadero soldado que debe ser tratado con toda hidalgua, segn escribi Bento Gonalves. Iban con la tarea de construir barcos para el ejrcito republicano y en todo lo que necesiten, de comida, de abrigo, de ayuda, cuento contigo y con los braceros de la Estncia, para que les enseis algunas labores de la tierra, puesto que todos son hombres de mar. La ta hizo una pausa. A todas nos embarg el mismo silencio. Fue Mariana la que se decidi a preguntar: Cuntos hombres son? Doa Antnia volvi a mirar la carta buscando en las lneas escritas con letra firme el nmero exacto de nuestro sobresalto. Parece que son quince, hija ma. La mayora de ellos extranjeros. Doa Ana solt el bordado, la montura de oro de sus gafas brillaba en la punta de su fina nariz. Diablos! Tendremos tema de conversacin por este lugar...! dijo y mir a Mariana sonriendo : Tranquilzate, muchacha, que esos hombres son soldados y vienen aqu por la guerra. No quiero que ninguna de vosotras se olvide de eso. Adems, ellos estarn all y nosotras aqu. Pero en mi corazn ya se manifestaba ese amor. S, y yo vea como en un sueo a un hombre rubio agarrado al mstil de un navio, de porte espigado, hidalgo, y ojos de poniente. Por fin haba llegado a m? Doa Antnia cort el hilo de mis sueos. Antes de ese italiano, llegar un tal Joo Griggs, un americano. Bento lo indica aqudijo y seal el papel timbrado. Va a construir unas
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embarcaciones para cuando llegue el italiano. Caetana se acerc a la cuada queriendo ver la carta del marido. All se qued un buen rato, como invadida por una cierta preocupacin. Despus dijo: Ese tal Griggs debe de llegar esta misma semana, Antnia. Hay que mandar que arreglen el cobertizo, hay que preparar unas camas. Debemos ponernos manos a la obra. Doa Antnia se guard la carta en el bolsillo de la falda. En aquel momento, la luz de la tarde resplandeca dando sus ltimos suspiros y el brillo suave de la primera estrella apareci en el cielo. Pues vamos all, cuada. Hemos de matar un buey enseguida. El hambre de quince hombres no se sacia fcilmente. Y as fue cmo el suave paso de los das idnticos acab para nosotras, para regocijo de mis hermanas y mo. Haca mucho tiempo que no haba hombres en casa. Haca mucho tiempo que en nuestro porche no se escuchaban voces masculinas. Y ahora seran voces de otras tierras, con acentos misteriosos... Y los dueos de esas voces... Alguno de ellos nos tocara el corazn o alegrara, aunque slo fuera un poco, el tedio de nuestros das? Eramos muchachas prisioneras de la espera, y nuestra calma y nuestra rutina podan verse zarandeadas como sbanas en un tendedero. (Aquella noche, me acuerdo bien, de ansiedad, no dorm.) Marco Antnio, que estaba jugando por all y que oy nuestras novedades, sali gritando hacia el fondo de la casa: Z Pedra! Z Pedra! Llegan unos soldados para vivir aqu! Z Pedra, yo tambin voy a ser soldado! Doa Ana sonri, benevolente. Despus,
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pensativa, movi su cabeza de melena oscura. Creo que vamos a tener das de ajetreo. Y as empez todo. MANUELA

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Captulo 12 El tropero entreg un pesado paquete de color pardo a doa Rosa, la gobernanta. Caetana le pag en monedas de oro hablando un castellano fluido al que el hombre respondi con alegra. Era de Cerro Largo y haba venido a traer la tela para el vestido de novia de Perptua. Encaje blanco y satn muy fino que brillaba como si fuera de perlas. Cintas muy gruesas para los arreglos finales, de seda pura. Doa Rosa, bajita y achaparrada, sostena con orgullo el paquete. Era una costurera muy buena, la encargada de hacer el vestido de la joven Perptua. Ella, sin embargo, hubiera preferido una costurera de Pelotas, pero con la guerra eso era un trabajo muy complicado, de modo que se decidi enseguida: doa Rosa cosera el modelo all mismo, con todo esmero, para la gran fiesta de principios de septiembre. El tropero se guard el dinero en la guayaca, se despidi con gran efusin y se encamin a la portilla de la Estncia. Las dos mujeres entraron a casa. Era una luminosa maana de junio. Caetana llam a su hija: Perptua, ha llegado la tela del vestido! En un momento, las cuatro chicas estaban ya en la sala. La tez triguea de Perptua se ti de un rojo suave. Ay, madre! Djeme que la vea! Caetana bes a la hija. Maria Manuela apareci por el pasillo sonriendo. Una de las raras sonrisas de los ltimos tiempos. Una boda era algo bueno, tendran un poco de alegra en la casa. Y tantos preparativos! Ella ya haba encargado las telas para los vestidos de sus hijas.
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Rosa, anda a buscar los patrones dijo Caetana , y vamos a la sala de costura. Y las chicas dejaron escapar unas risillas de dicha. Perptua va a casarse! Perptua va a casarse! Marco Antnio pas gritando por el pasillo. Y los soldados de pap vienen a la fiesta! Maria Manuela fue a bordar al sof. Todava tena tres hijas a las que casar y se haba quedado sin marido. Menos mal que Manuela ya tena a Joaquim. En cuanto la maldita guerra acabase, se haran novios y se casaran enseguida. Un compromiso menos. Y, despus, Antnio, cuando volviese, la ayudara a buscar un buen partido para las otras hermanas. Pero en aquellos momentos, Antnio estaba en los alrededores de Porto Alegre, en aquel cerco interminable que los rebeldes haban impuesto a la ciudad. Y Maria Manuela rezaba por l todos los das, recurra a sus santas, les haca promesas complicadas, ayunaba. Haba perdido al marido, pero su hijo querido, l, aunque tuviese que quemar todas las velas de Rio Grande, volvera a casa sano y salvo. Cogi la aguja y reanud la labor donde la haba dejado la noche anterior. Era una mantelera para el ajuar de Manuela. John Griggs era un americano muy alto, algo encorvado, de veintisiete aos, que viva en Brasil desde haca ya algn tiempo y que tena una mirada tan dulce que a doa Ana le encant y le abland el corazn. Era experto en barcos de vapor y un marinero excepcional. Lo recibieron en el porche para tomar mate al medioda de un sbado nublado y fro, y sus manos y sus largos dedos sostenan el mate con placer mientras escuchaba a doa Ana contar cosas de la Estncia, de la vida del campo. A Griggs, doa Ana le pareci serena y fuerte, e incluso observ que se pareca al presidente Bento Gonalves, pero cuando
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apareci doa Antnia, atareada con los ltimos preparativos para recibir al americano, fue cuando encontr el verdadero parecido que estaba buscando. Doa Antnia tena la misma mirada firme, fuerte, y la misma postura erguida, recelosa, analtica, del gran general gaucho. Entonces entendi por qu los haban enviado a aquella Estncia. Doa Antnia, si fuese necesario, trabajara en los barcos como un hombre ms. Doa Antnia tendi la mano a Griggs: Bienvenido, seor Joo dijo, pronunciando su nombre en portugus. Griggs esboz una tierna sonrisa . Tal como me pidi mi hermano, ya le he conseguido cuatro carpinteros de confianza. Y tambin un herrero. Un mulato alto, de brazos fuertes y boca grande, apareci al lado de Z Pedra, el facttum de doa Ana. El herrero se llamaba Abrao , y era hermano de Z Pedra. Nos va a ser muy necesario, seor Abrao dijo Griggs, y el mulato sonri mostrando una hilera de dientes muy blancos. Hay mucho que forjar. Doa Antnia se sent al lado del americano. En la Estncia ya estaba todo dispuesto: tenan un cobertizo que servira de alojamiento junto al astillero. La cocinera de la casa les hara la comida hasta que llegaran los otros. Y para cualquier cosa slo tenan que mandar recado. Mi capataz tiene orden de atender todas sus necesidades. Y Z Pedra tambin indic doa Ana. John Griggs sonri satisfecho. De dentro de la casa, sofocadas por las cortinas, llegaban voces femeninas. Griggs sinti que una pizca de curiosidad animaba su corazn, pero al poco se dio cuenta de que estaba all cumpliendo una misin. Y los ojos de doa Antnia, ay!, eran iguales que los de Bento Gonalves. Griggs se encorv un poco ms y acept otro mate, que bebi
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con gusto para espantar el fro. Querida Manuela: Hace mucho tiempo que deseo escribirte, pues la nostalgia que siento de ti va aumentando da a da, pero slo ahora, sentado aqu en esta piedra, viendo una punta de mar que se quiebra con estruendo en la arena, es cuando he tenido el valor suficiente para comunicarte esa falta que me pesa. S, hace ya mucho tiempo que dej de sentir por ti un afecto de primo. Hoy pienso con cario y amor en nuestra futura boda y espero que el tiempo que estemos separados sea breve y que me esperes en la Estncia con las dems mientras yo estoy aqu, en este campamento de soldados, en esta lucha por la libertad. Estoy en la zona de Torres, donde hemos librado algunas batallas de las que, gracias a Dios y a la Virgen, he salido ileso y con la salud intacta. Aparte de las batallas, se han producido algunas escaramuzas de poca importancia y pasajeras que sirven ms para alejar la soledad de estos das que para asegurar nuestra Repblica. Y el invierno aqu es muy hmedo y me oprime el corazn. De modo que, cuando nos vayamos saldremos de Torres esta semana, mi corazn encontrar un poco ms de aliento, aunque no sea el verde de tus ojos. Por eso te escribo, Manuela. Para que respondas a esta misiva y me digas que me dedicas el mismo afecto que yo te dedico y que sientes por tu primo la misma aoranza que siento yo. Estoy seguro de que entonces ser ms feliz y de que luchar con ms ganas. Despus, cuando esta guerra acabe, tendremos nuestra vida y nuestra Estncia, y los das sern dulces y tiernos
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para los dos. Por ahora, manda la Repblica, pero te pido que me esperes y que reserves para m, tu pariente que tanto bien te desea, lo mejor de tu afecto y tus pensamientos. Hoy el mar est verde como tus ojos, de un verde oscuro y lleno de misterio, Manuela, que las nubes que pesan en el cielo no hacen otra cosa sino acentuarlo. Y yo, aqu, bajo un viento fro y hmedo que levanta la arena a mi alrededor, te mando todo mi afecto. Por favor, da recuerdos de mi parte a mi madre y a las tas. Siempre tuyo, JOAQUIM Playa de Torres, 12 de julio de 1838 El da de la boda de Perptua amaneci lmpido y fresco. Empezaba el mes de septiembre. Soplaba una suave brisa que zarandeaba las copas de los rboles y esparca por los caminos los primeros perfumes de aquella primavera de 1838. El cura Viriato, confesor de la familia, vino desde Pelotas para oficiar la unin de la hija mayor de Bento Gonalves da Silva. En la Estncia da Barra haba un gran ajetreo aquella maana: negros acabando de colgar las ltimas banderolas por los patios, Milu y Zefina atando ramos de flores silvestres en la cerca de madera blanca que rodeaba el altar bajo el omb. Enfrente de la casa se alineaban largas mesas cubiertas con manteles muy blancos y muchas sillas de rejilla para acomodar a todos los invitados. De la parte de atrs de la vivienda llegaba olor a carne asada y se poda escuchar el barullo de los braceros que ayudaban al asador en la tarea de preparar costillas, filetes y lomos enteros. En la cocina, media docena de criadas acababan las ensaladas y ponan los dulces en los cuencos de cristal, mientras doa Rosa decoraba, con
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las mismas hbiles manos de cera que haban confeccionado el vestido de novia, el gran pastel cubierto de merengue y punteado de flores azucaradas. Ya llegaban los primeros invitados, algunas familias de Pelotas que estaban en sus Estncias huyendo de la guerra, los estancieros vecinos con sus esposas e hijos, y los hombres de la Repblica: Antnio Netto, con su uniforme impecable, sus largos bigotes encerados, montado en un alazn blanco; Onofre Pires da Silveira Canto, alto, fuerte como un gigante, se abra paso entre las familias para saludar a su primo Bento; el capitn Lucas de Oliveira, que pudo ausentarse de las reuniones en Piratini, muy garboso, arrancando suspiros velados a las mozas solteras, saltando de su caballo, sonriendo, feliz por asistir de nuevo a una buena fiesta, con msica, comida y mujeres bonitas. Otros hombres de la Repblica no haban podido comparecer porque la guerra segua adelante y en aquellos momentos con la victoria en Rio Pardo y los planes para singlar las aguas interiores, el gobierno rebelde se senta fortalecido y se haca imprescindible mantener la guardia. Cerca de all, John Griggs llenaba hojas y hojas de papel con dibujos de proas, velas y planos, mientras la madera se iba ensamblando y se forjaba el hierro para sacar del sueo y materializar la escuadra de la Repblica Riograndense. En eso era en lo que pensaba Bento Gonalves al caminar lentamente entre la gente, balanceando los flecos de sus calzones largos cribados a cada paso, con el chirip atado a la cintura y las botas negras muy bien enlustradas. Sobresala entre la multitud por su aspecto serio, sereno, su porte hidalgo. Se acerc a Onofre y Netto. Bienvenidos, amigos. Hace un da magnfico dijo Onofre. Parece escogido a dedo para una fiesta. Se dieron las manos . Y la novia?
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Est dentro, con su madre respondi Bento. Como todas las novias, debe de estar nerviosa. El novio anda por ah, con sus familiares. T lo conoces, Onofre. Es Incio de Oliveira Guimares, propietario de la Estncia do Salso; se dedica al charqui. Onofre Pires hizo memoria y asinti. S, lo conoca. Era uno de sus hombres. Bento tendi la mano a Netto. Los ojos azules del coronel brillaban bajo el ala de su sombrero de barboquejo. Hoy vamos a celebrar una gran fiesta, amigo. Ya oigo las primeras notas de un acorden. A lo lejos se oa el principio de una chimarrita. Estn preparndolo todo dijo Bento. Despus de la bendicin y del churrasco, vamos a tener buena msica por aqu aadi, y por un instante observ a las personas que circulaban, las mujeres con sombrillas y claros vestidos de fiesta, los hombres con chaquetilla corta o uniforme, y luciendo pauelos encarnados en el cuello. Es una pena que falte el conde. Ah, nuestro amigo Zambeccari, todava encarcelado y tan enfermo! Ojal estuviese con nosotros en este da festivo. Hay cosas que entristecen el alma dijo Netto. Parece ser que, el conde va a ser deportado a Italia. Los tres hombres guardaron un momento de pesaroso silencio. La Repblica necesitaba a Zambeccari. Incio de Oliveira Guimares mir a su esposa con ojos ardientes y sonri. El sacerdote todava elevaba sus largas manos sobre las cabezas de los novios dndoles la ltima bendicin para aquella nueva vida. Y Perptua, con la lozana de sus veintitrs aos, estaba muy guapa: la larga melena oscura recogida en lo alto de la cabeza y adornada con flores, con una larga guirnalda que le caa por encima de los hombros hasta el suelo, como un halo que dejaba penetrar la suave
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luminosidad de la maana, el cuello palpitante y trigueo entrevindose suavemente por el vestido de encajes. Perptua mir a su marido con un brillo de fuego en sus ojos negros. Los vivas estallaron a su espalda, sinti que una lluvia de arroz le caa sobre los hombros y se derramaba por el suelo del pequeo altar, y oy los primeros acordes de la msica. Ya estaba casada. Se ira de la Estncia da Barra, vivira en Boqueiro, compartira la cama con ese hombre moreno, de ojos misteriosos y sonrisa dulce, percibira su olor salino, vivira con l la vida. Se ruboriz ligeramente. Vio los ojos de su padre, negros, profundos, posarse en ella, perdidos en pensamientos inviolables. Vio las lgrimas que resbalaban por la cara tan bella de su madre, vio a las tas, con sus vestidos de fiesta, con alegres sonrisas, la mirada beata del cura, que pensaba en cuntos hijos le daran para el rebao del Seor. Y todo ello le hizo sentir un escalofro en el alma, un buen sabor de boca, unas ganas de ser mujer en los brazos fuertes de aquel hombre. Vivan los novios! grit Joaquim. Hurra! Vivan los novios! core un eco de voces. La msica empez a sonar a todo volumen. Perptua sinti unos brazos que la empujaban, bocas que besaban su cara y que, entre abrazos, era impelida lejos de Incio; todos queran darle la enhorabuena. Fue arrastrada por aquel pequeo torbellino humano, de la mano de sus primas, y lo nico que deseaba era que, con toda aquella algaraba, no le estropearan el arreglo del pelo. Las mesas an exhiban los restos de la gran comilona mientras las negras, afanadas como moscas, trataban de recoger los platos con los restos de carne,
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las bandejas de ensaladas, mandioca y arroz, e iban arreglando los cuencos, los platos de dulces, los tarros de calabaza confitada, el dulce de melocotn. Nios empapados en sudor correteaban por el jardn, pisando los parterres de flores en un alegre bullicio. Al fondo, en la pequea pista de baile preparada para la ocasin, las primeras parejas ya bailaban el cangrejo: los hombres delante de las mujeres, que daban palmas. El hombre del acorden hizo una seal, las parejas se unieron y salieron bailando. La fiesta estaba en el momento lgido, un agradable sol doraba los cabellos de las muchachas, brillaba en los cuencos llenos de dulces confitados, almbares y cremas. Un agradable aroma a flores, a comida y a da alegre flotaba en el aire. Doa Antnia, sentada en una silla en el extremo de una de las mesas, tena los ojos puestos en una de las parejas que bailaban. Estaba muy pensativa. Qu te pasa, hermana? Maria Manuela, con su vestido de seda negra, fue a sentarse a su lado. No me pasa nada... Miro a la juventud. Eso es lo que hacemos los viejos, no? Contemplar la vida de la juventud. Maria Manuela acompa la mirada de su hermana mayor y sonri, con placer. Qu bonita pareja hacen Quincas y Manuela, verdad? S respondi doa Antnia. Realmente, belleza no les falta. Pero su voz tena un tono extrao que Maria Manuela prefiri ignorar, tena la cabeza demasiado llena de cosas en las que pensar. Y se qued all, contemplando a la hija y soando con aquella boda. Seguro que pronto se casarn dijo al tuntn, y le gust escuchar sus propias palabras, que se le antojaron como un buen presagio. Joaquim agarraba a Manuela de la cintura e
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intentaba fijar su mirada en aquel rostro tan bello. Manuela estaba muy guapa con un vestido azul, el pelo negro recogido en trenzas con cintas, los encajes de su escote recortando su piel tierna, clara. Manuela daba vueltas, senta el frescor en la cara, alegra, pero no se atreva a mirar a Joaquim, cuya mirada ella lo saba se derramaba como un amor de melaza. Su primo era tan guapo! Garboso, alto, elegante; tena una cara muy bien formada y unos ojos vivos, agudos, los mismos ojos de su padre; la boca rosada y grande. Manuela haba observado, por entre los abanicos, las caras que ponan las otras muchachas cuando Quincas pasaba... Adems, era el hijo del presidente! Qu ms se poda pedir? Y, sin embargo, aquellas manos clidas que le agarraban la cintura, que la hacan girar, no le provocaban ms que cario, un cario de primos. Eres feliz, Manuela? El semblante de Joaquim resplandeca. Se haba dejado crecer una barba muy bien arreglada y recortada, castaa, que enmarcaba su bello rostro. Manuela sonri. Soy feliz. Haca tanto tiempo que no celebrbamos una fiesta en casa! Y Joaquim quiso decirle que le hablaba de la otra felicidad, que le hablaba de aquella msica, de aquel contacto que lo electrizaba, que le hablaba de aquella proximidad con la que l soaba desde haca mucho tiempo. Pero no le dijo nada. Seguro que la prima sentira vergenza, cierta timidez. La msica par y todos aplaudieron. Ms gente suba a la tarima. Joaquim vio a sus padres, en una esquina, preparndose para el siguiente baile. Admir el amor que se profesaban. El pelo negro de Caetana, recogido con unos pasadores de plata, brillaba al sol del atardecer. Entonces sonaron los primeros acordes de una mediacaa. Bentinho se coloc en medio de la gente con un pauelo en la mano y, para iniciar el baile,
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hizo una seal a su prima Mariana, que se acerc. Enseguida se uni otra pareja y luego otra y otra ms. En pocos instantes, Joaquim y Manuela estaban tambin en el corro. El vestido de Manuela giraba y giraba, derramando su azul como una bendicin. Rosrio se libr como pudo de la conversacin de Tinoco Silva Tavares, hijo del propietario de una Estncia de la regin que haca tiempo demostraba sentir cierta simpata por la rubia sobrina del general Bento Gonalves. Dijo que iba adentro a tomar un poco de aire, quizs un t, estaba un poco aturdida. Es la bebida y la comida sugiri Tinoco sonriendo entre su bigote. Nos hace perder el control. Creo que slo es la emocin de ver a mi prima casada remat Rosrio con una sonrisa falsa y, despus, arremangndose un poco el dobladillo de su falda de encaje, sali disparada hacia dentro de la casa. Recorri los pasillos vacos y silenciosos que contrastaban con el bullicio de la fiesta que se celebraba fuera. Saba que Xica y Zefina estaban con las pequeas en la habitacin para que echaran la siesta y pas por all con cautela. Les extraara que la seorita fuera al despacho en lo mejor del baile. Rosrio entr en la sala fresca y cerr la puerta. Se sent en el viejo silln de la ta, esperando, como siempre esperaba, a que su Steban surgiese de las brumas donde se esconda y se materializase por entre los estantes, y que apareciese en carne y hueso como siempre lo haca, tan guapo y garboso como un prncipe. Esper mucho rato. En un determinado momento, marcando el comps de una chimarrita con la punta del pie, se sorprendi pensando en el elegante capitn Lucas de Oliveira. Lo haba visto entre la gente, alto, moreno, y haba notado que l le haba lanzado una
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larga mirada. Despus lo haba perdido de vista. Seguramente estara bailando con alguna de las mozas, seguro que ya tena pareja. La angustia la invadi e hiri su carne como si fuera un cuchillo: era joven y estaba malgastando su tiempo con un fantasma. Pero lo amaba... Ah! Era tan guapo y tan garboso y tan real como nunca antes le haba parecido nadie! Pero estara viviendo una ilusin? Se habra vuelto loca? La noche en que cont a Mariana su aventura con Steban, vio en sus ojos un brillo de miedo. Mariana tema que estuviese perdiendo la razn. Y quin sabe, quin lo saba realmente. Haca ya tres aos que estaban en aquella Estncia purgando aquella guerra, y ella no estaba hecha para esas esperas. Quizs haba contrado alguna enfermedad que le minaba la salud poco a poco... Steban! dijo casi gritando. Era urgente que su amado apareciese ya, que viniese a verla para que ella comprobase que estaba sana, que amaba como cualquier otra. Que amaba a un hombre que haba venido de muy lejos para adorarla, un hombre que haba venido de la misma muerte. Sinti que un escalofro le sacuda el cuerpo al pensar en la muerte. De repente, aquel despacho tan familiar, con sus visillos azules, su silln de piel, su mesa, sus libros y candelabros, de repente, aquel despacho le pareci un sepulcro. Se incorpor, plida. Steban, no vienes? Su voz pareca un gemido. No, no aparecera. Saba que Bento Gonalves estaba en la Estncia y simplemente con mencionar el nombre del gran general empezaba a sangrar. Rosrio sali corriendo. Ya no le importaba que una de las criadas la viese, que notase su mirada de pnico, su cara plida, su miedo. Atraves el pasillo y lleg a la sala. De la calle llegaba una msica alegre. El corazn lata fuerte en su pecho. Volvi a la fiesta. Pensaba en ir a hablar con el
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capitn Lucas, ofrecerle un dulce, una bebida. Quin sabe, a lo mejor hasta podran bailar juntos una caa entera. Sali abrindose paso entre los invitados. Algunas personas ya se retiraban, suban a las carretas deseando felicidad a los novios. Rosrio lo busc por varios sitios, ni rastro del capitn. Busc en la pista de baile y sus ojos lo encontraron. All estaba, elegante, bailando con una muchacha morena. Rosrio vio que sonrea, tena una sonrisa muy blanca, y que le deca algo a la dama; y entonces los ojos se le llenaron de lgrimas. Perptua y su esposo partieron hacia la Estncia do Salso al anochecer. Las arcas con el ajuar y con la ropa de la novia haban salido antes. Ella se despidi de su madre y de su padre aguantando las lgrimas, emocionada. Caetana se apoy en Joaquim, estaba temblando. A partir de ese momento su hija mayor era duea de s misma. Enseguida le dara nietos, nietos que creceran junto a sus propias hijas. Ser feliz, madre. Seguro que s, Quincas. Dios lo quiera. Bento Gonalves se despidi de Perptua y dese buen viaje al novio, charl con l un poco y despus fue a buscar a doa Antnia. Doa Antnia disfrutaba de la escena en el porche. Algunos invitados apuraban la fiesta. De la pista de baile llegaba en ese momento el sonido de una milonga un poco triste, y en el cielo ya se vean las primeras estrellas. Un ligero olor a comida todava flotaba en el aire fresco. Maana me voy muy temprano, Antnia. Esta guerra nunca se acaba, Bento. Bento Gonalves sonri con franqueza. Se acabar. Tenemos paciencia y tenemos valor, derrocaremos al Imperio dijo apoyndose en la pared.
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Doa Antnia mir a su hermano un rato, ella tena la osada de hablarle de cosas que nadie ms se atrevera a mencionar. Era su hermano pequeo, a quien haba cuidado, a quien haba dado muchas veces de comer, con el que haba jugado en el arroyo. Haban compartido risas y lgrimas. Y t queras derrocar un imperio, Bento? Bento Gonalves da Silva vio en los ojos de Antnia el mismo brillo que siempre vea, todas las maanas al afeitarse, en su propia cara. Le toc la mano delgada donde un anillo de esmeralda brillaba. Yo no quera, Antnia. T lo sabes bien... Pero las cosas pasan, cambian, y estoy al mando de esos hombres. Se mantuvo callado unos segundos y despus dijo: Sobre eso he venido a hablarte. El italiano y los otros ya vienen para ac, llegarn en quince das. Est todo arreglado. El americano Griggs ha trabajado da y noche, Bento. Y ya te he dicho que lo que es mo es tuyo. Tierra y hombres. Est todo a disposicin de la Repblica. Slo quiero tu fe, hermana, y el astillero. Vamos a intentar conquistar las aguas interiores. El Imperio tiene una gran flota, pero son barcos pesados que no pasan por los bancos de arena de estas lagunas. Vamos a actuar de otro modo. Ya vers, Griggs y Garibaldi van a darnos barcos capaces de atravesar cualquier banco de arena. Y se volvern las tornas. Doa Antnia pens en los barcos enemigos, en los soldados, en las batallas. Sus ojos negros perdieron la luminosidad. Bento Gonalves sonri. Qudate tranquila, Antnia. Todo esto es secreto de Estado. Slo nosotros sabemos que el italiano estar aqu construyendo esos barcos. Nosotros y Dios. Doa Antnia se santigu. La milonga dej de sonar casi como un suspiro.

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Doa Ana se qued sentada en la sala hasta muy tarde. Vio a Manuela irse a dormir con aire cansado, ajena a las gracias y canturreos de los primos y a las largas miradas, clidas y dulces, de Joaquim. Vio que Joaquim se iba tambin, pues sin Manuela aquella velada perda toda la gracia. Vio cmo Bento y Caetano dejaban la guitarra que haban estado tocando sin mucho xito y se iban a la habitacin. Vio a doa Antnia tomar la carreta, en plena noche, a pesar de los insistentes ruegos de Bento, y poner rumbo a la Estncia do Brejo. Tena que organizar las cosas y no haba peligro. Haba mandado a Z Pedra a que acompaase a su hermana, a Z Pedra y a su carabina. Z Pedra pareca un monstruo de dientes blancos absolutamente confundido en la oscuridad de la noche, con una daga ceida a la cintura. Doa Ana vio a Bento Gonalves tomar a Caetana de la mano y cmo sus siluetas se perdan en la penumbra del pasillo. Saba que pasaran una buena noche, una larga noche, de celebracin y de despedida. Que Dios est con vosotros fue lo que dijo. Aquella madrugada, al menos, Dios estara con ellos. Y doa Ana vio las miradas de Maria Manuela cuando el matrimonio march camino de la alcoba. Vio all, dentro de aquellas retinas, las lgrimas contenidas, la fuerte nostalgia de un marido que ya no volvera. No volvera de aquella guerra, ni de ninguna otra. Por qu no te acuestas? Son ms de las once y el da ha sido muy largo. Ests cansada, Maria. Ya estaba cansada antes... Creo que estar cansada el resto de mi vida. Su voz era triste. Doa Ana le lanz una mirada dura que disimulaba una cierta pena, una cierta angustia que ambas compartan. Ambas eran viudas de guerra. Doa Ana se mantuvo firme. Dej el bordado y mirando
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profundamente a su hermana pequea dijo: No deberas quedarte ah pensando en semejantes tonteras. Todava tienes tres hijas que encaminar en la vida, y tienes a Antnio. S que es duro, pero hay otras alegras... Muy pronto una de tus hijas te dar un nieto, piensa en eso. Maria Manuela suspir. Tienes razn... No soy la nica que sufre ese dolor... Se levant con delicadeza, casi como un soplido. Haba adelgazado mucho en los ltimos tiempos. Voy a acostarme... Buenas noches. Que duermas con Dios, Ana. Tambin ella se fue a su habitacin. Doa Ana todava se qued un rato ms en la sala vaca. En el hogar crepitaba un resto de lea. Milu apareci para saber cundo iba a acostarse. Doa Ana mand a la criada a dormir. No necesitaba nada. Mientras daba las ltimas puntadas a su bordado pensaba en sus hijos. No haban venido, estaban por la zona de Vacaria. Haca tiempo que no los vea, a ninguno de los dos. Estuvo imaginando si Pedro habra cambiado mucho... Cuando se fue de casa para ir a la guerra todava pareca un nio, un nio grande y bueno; pero la ltima vez que estuvo en la Estncia, su Pedrito ya ostentaba un brillo agudo en sus ojos oscuros, un brillo de daga, y unos gestos inquietos, siempre alerta, muy diferentes de aquella manera doliente de ser, de aquella calma con la que andaba por la casa, siempre riendo, siempre charlando con los braceros. Y Jos? Se haba repuesto de la herida, gracias a Dios. Pero y su espritu? Sera el mismo de antes, tan parecido al padre, o ahora tendra ese comportamiento perspicaz, esa ira contenida que haba visto en los ojos de Onofre Pires, o el valor casi cruel que decan que era tpico del coronel Netto? O quizs en su fuero interno empezaba a crecer la misma angustia que haba notado en su hermano? S, Bento
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Gonalves estaba diferente, ahora pensaba ms all, ahora miraba atrs y quiz se arrepintiese de aquella Repblica, o puede que no. Doa Ana pestaeaba. Guard el bordado en el cesto. Las ltimas chispas moran sin lamentos en el hogar de piedra. Toda la casa estaba sumida en un silencio clido y acogedor. Doa Ana se dirigi a su habitacin pensando en su sobrina. En aquellos momentos, Perptua comparta por primera vez su cama con un hombre. Ahora empezaba otra vida, llena de novedades y obligaciones. El candil derramaba una luz inquieta por la habitacin. La cama estaba arreglada. All dentro flotaba un agradable olor a menta. Doa Ana mir el colchn fro, la colcha extendida con esmero, las almohadas intactas, blancas. Y entonces Paulo vino a su pensamiento. Su Paulo, con quien tambin haba compartido, haca muchos aos, una primera noche de misterios y secretos. Su Paulo, siempre tranquilo, paciente, que tena todas las respuestas, a quien le gustaba amontonar las almohadas y dormir con la cabeza alta, que hablaba en sueos. Doa Ana not que unas lgrimas clidas le brotaban de los ojos. En su corazn an quedaba un resto de Paulo, una parte de l muy distinta a los despojos que ahora yacan bajo la higuera. Se tumb en la cama, meti la cabeza entre las almohadas y rompi a llorar. En la habitacin contigua, Maria Manuela tambin lloraba con un pauelo metido en la boca, intentando contener los grandes sollozos que nacan del fondo de su corazn. No quera que oyesen su llanto. No quera que nadie supiese, ni por asomo, cunto le pesaba aquella soledad. La soledad de no tener ya a quien esperar. Das despus, todos los hombres haban vuelto ya a
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la guerra. Bento Gonalves fue el primero en partir. Despus, Joaquim. Luego Bentinho, que tambin tom rumbo a Bag para unirse a las tropas del general Antnio Netto. En la Estncia se quedaron slo los hijos ms pequeos de Bento Gonalves. Pero, Caetano, con diecisis aos, ya ansiaba montar un corcel y adentrarse en la pampa para conocer las batallas de las que tanto haba odo hablar. Ya era un hombre, fuerte y alto, saba manejar un caballo, saba usar una pistola, en definitiva, quera ir a la revolucin. Estaba cansado de estar entre mujeres, entre bordados, de seguir a los braceros por el campo, de cuidar de los caballos, del charqui, de aquella vida de la Estncia, siempre con su hermano Leo siguindolo por todas partes. Corre a que te d el aire, chiquillo exclam doa Antnia al verlo refunfuar diciendo que quera ir a la guerra. Todava eres muy joven para esas cosas, Caetano. Adems, la guerra es dura, no es un juego de nios. Yo ya no soy un nio. Ya me ha crecido la barba, ta. Cuando vea que tienes pelos en el pecho, entonces s, yo misma te mandar a la guerra. Mientras tanto, qudate aqu y cuida de tu madre, que bastante preocupada est ya por tres. Si haces eso, Caetano, ya es mucho. Caetano amorr la cabeza. Todava era muy temprano y acababan de despedir a Bentinho. Caetano vio que los hombres salan al campo, mir el cielo azul, sin nubes, grandioso, y decidi unirse a ellos. Me voy con los braceros dijo. En esta Estncia no pasa absolutamente nada. Es mejor estar con ellos trabajando. Doa Antnia vio cmo su sobrino sala disparado. Uno de los hombres llevaba un caballo por la correa. Caetano salt al lomo del zaino con un movimiento perfecto. El bracero solt en voz alta un elogio. Caetano
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era un buen jinete. Doa Antnia sonri. Esto se va a convertir en un hervidero... Hablaba sola. Su madre tambin haba hablado sola por los pasillos durante muchos aos, antes de morir en silencio, valiente, como siempre supo ser. Anda ya! Se enfad consigo misma. En ese momento apareci Manuela, que vena de la cocina con el pelo an mojado despus de lavrselo. Con quin hablaba, ta? Doa Antnia mir bien a la muchacha. Estaba cada da ms guapa, ms atractiva. Y aquellos ojos verdes tan misteriosos... Hablaba conmigo misma, hija ma. Son manas que he heredado. Y de qu hablaba? De la vida. Que cambia. Que va a cambiar por aqu. Manuela sinti curiosidad. Sus retinas de esmeralda brillaron un instante. Cmo que cambia, ta? Espera y ya lo vers. Pero no me preguntes lo que es... Es una comezn que siento en el corazn, que me avisa, nia. Quince das ms tarde, Giuseppe Maria Garibaldi lleg a la Estncia da Barra con dos carretas y seis marineros de confianza. En las jornadas siguientes llegaran ms hombres, hombres de diversas nacionalidades, expertos en el mar, conocedores de secretos que ahora interesaban mucho a los republicanos y que completaran la pequea tripulacin de los dos barcos que iban a construirse a orillas del Camaqu. Pero aquella pequea tropa tan variada, formada por el italiano Garibaldi ahora teniente capitn de la Repblica Riograndense; por su brazo derecho, Luigi Carniglia, con un parche cindole el
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rostro; por el espaol Ignacio Bilbao; por los genoveses Lorenzo y Eduardo Mutru; por el mulato Rafael; por Jean, el gran francs; y por el negro Procpio, ya era algo que causaba asombro en aquel pueblo pampero: nunca se haba visto por all una miscelnea tan variada de gentes. Era una bonita tarde de primavera. Pasaban de las tres cuando el caballo de Giuseppe Garibaldi cruz la portilla de la Estncia da Barra seguido por sus hombres, y fue recorriendo el camino que llevaba hasta la casa blanca, baja, de ventanas azules, que a lo lejos se desparramaba por el csped en lo alto de una pequea elevacin. Z Pedra mostraba el camino y Regente corra alrededor de ellos, ladrando, como dando la bienvenida a los visitantes. En el cielo azul sin nubes brillaba un sol dorado, agradable al cuerpo, que proporcionaba una tibieza dulce a las carnes, y los pjaros volaban por el cielo, los teruterus cantaban en los bosquecillos lejanos y en el aire flotaba un aroma a flores y a tierra bien cuidada. Garibaldi llevaba en el bolsillo de la camisa una carta de presentacin escrita de puo y letra por Bento Gonalves. Por el camino se haba cruzado con Z Pedra y ste le haba informado de que doa Antnia estaba en la Estncia vecina, propiedad de una hermana, doa Ana, a una hora de distancia de all. As que decidieron ir hasta la Estncia da Barra, pues era necesario que antes charlasen con doa Antnia y, tras obtener su permiso, ir entonces al pequeo astillero, donde en cualquier momento, el americano Griggs acabara sus dibujos y plantillas. Z Pedra rode la casa mientras Garibaldi esperaba en el porche. Los dems hombres aguardaban a unos treinta metros, silenciosos, deleitndose con aquella tranquilidad campestre y las bellezas de la apacible tarde. Doa Antnia apareci enseguida, acompaada de
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doa Ana y de Caetana. Garibaldi reconoci, en los rasgos de la mujer mayor, morena, la fuerza sutil que anteriormente haba visto centellear en las facciones del general Bento Gonalves. Doa Antnia le present a su hermana y a su cuada. Garibaldi hizo una suave reverencia a las dos seoras. Piacere dijo, simplemente, y su voz son clida, afable. No dej de apreciar la belleza morena de Caetana, ni de sentirse retribuido con una dulce sonrisa, inesperada, que doa Ana le lanz. Bienvenido doa Antnia dobl con cuidado la carta que acababa de leer y se la devolvi al italiano. En mi Estncia hay alojamiento para todos sus hombres. La Estncia da Barra est a unas dos horas de distancia de aqu yendo por la orilla del agua, o por el camino que sale de aqu detrs, del patio. Y all es donde ustedes trabajarn dijo mirando aquellos ojos castaos del color de la miel que brillaban en el rostro del apuesto italiano, galante. Giuseppe Garibaldi sonri con una mueca en la que podan apreciarse unos dientes muy blancos y bien alineados; sus mechones de pelo eran del color del trigo maduro. Realmente, aquello iba a convertirse en un hervidero. Era imposible mirar a aquel italiano elegante, garboso, y no pensar en las tres chicas que haba dentro. Haca mucho que no haba hombres cerca, aparte de los familiares. Y aquellos ojos tenan un brillo... Doa Antnia haba visto el mar pocas veces en su vida, pero saba que aquellos ojos profundos contenan el brillo de algo marino. Al poco, Manuela, Rosrio y Mariana aparecieron en el porche. Las tres jvenes se sorprendieron al ver a aquel italiano de maneras hidalgas. stas son Mariana, Rosrio y Manuela, hijas de nuestra hermana, Maria Manuela, que ahora est dentro, descansando indic doa Ana. El italiano bes suavemente las tres manos de piel blanca y fina
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detenindose un instante ms en la ltima, de largos dedos. Doa Ana vio que Manuela se ruborizaba ligeramente. En la Estncia tambin estn los chicos, los hijos de Caetana y de Bento, pero andan por ah, donde el charqui. Y tambin las nias pequeitas y unas cuantas criadas negras. Garibaldi sonri. En su pecho senta un calor agradable, algo nuevo y vivo, era como si acabase de avistar tierra tras muchos meses en el mar. Esta noche est invitado a cenar con nosotras, seor Garibaldi prosigui doa Ana. Mandar que cocinen los platos de la tierra, para que los pueda degustar. No s si ya ha probado un buen dulce de melocotn. Garibaldi agradeci la gentileza. La comida de la regin era muy apetitosa y seguro que ese dulce campero, el dulce de melocotn, le gustara mucho. Sin embargo, ahora tena que seguir: an deba acomodar a los hombres y arreglar muchos asuntos con John Griggs. Signore, hasta la noche dijo, al final, e hizo una elegante reverencia. Ninguna de ellas haba visto nunca aquellos modales corteses. Un suspiro contenido recorri el porche. Z Pedra mont en su caballo dispuesto a acompaar al italiano y a su gente hasta el astillero. Las cinco mujeres se quedaron en el porche, observando la marcha de la pequea comitiva. Es un hombre muy diferente a los dems susurr Caetana cuando parti el italiano. Eso puede ser bueno o malo respondi doa Antnia. La cena fue alegre y placentera. Los candelabros de plata emitan una luz inquieta que creaba sombras en las paredes y perfilaba los rostros de las seis mujeres, de Caetano y de Giuseppe Garibaldi, sentado a la mesa
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en el lugar de honor, reservado para las visitas. Las chicas se haban puesto sus vestidos ms bonitos; bebieron vino, no as el italiano, quien lo rechaz porque slo tomaba agua (doa Antnia, interiormente, se alegr de aquella prudencia inesperada). Hablaron de muchas cosas. Caetana le habl de la boda de la hija de haca pocos das, de los bailes, de las canciones. Garibaldi sinti mucha curiosidad por lo que sera un baile en aquellos parajes, confesando que era poco aficionado a los valses, pues no tena cualidades para bailare. Ma credo io que una delle signorine me podr ensear. Su voz era clida y se esparca como la brisa por la amplia sala. A nuestra familia le gusta mucho bailar. El general Bento Gonalves es conocido como uno de los mejores bailarines de la regin, seor Garibaldi complet doa Ana, sonriendo. Aqu todas las chicas bailan muy bien. La que no baila, de la boda se salga, deca mi madre. Y una vez ms, como un pjaro que huye de una jaula, la mirada del italiano se pos un instante en el perfil de Manuela de Paula Ferreira, y su pecho ardi como envuelto por una manta. Despus del postre, Garibaldi encandil a las seoras con historias de allende los mares, de tierras italianas y francesas, y con aventuras de guerra. Era un hombre lleno de sueos. Luchaba por la libertad. Haba huido de Europa, donde estaba en busca y captura. Hablaba con la mirada perdida, quiz pensando en su tierra, en las cosas que haba dejado atrs. No siente nostalgia? pregunt doa Ana. No se arrepiente de esa distancia que ahora le resulta infranqueable? Garibaldi sonri. Sus ojos brillaban como el fuego. Se vive y se muere por un sogno, signora doa Ana. Io eleg la libertad. La libertad me llev lejos della
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mia Italia... Io eleg questo sogno. Y por l puedo vivir y morir, signora doa Ana. Caetano estaba atento a todo y por unos segundos dese ser un aventurero de tanto valor como aquel italiano que estaba all. Giuseppe Garibaldi les habl del amor que senta por el mar, de sus viajes interminables, de las noches de luna sobre el ocano en calma. Yo nunca he visto el mar dijo Manuela en un momento dado, dejando olvidado el bordado en su regazo. Garibaldi sonri. En aquella mirada haba algo que hizo percibir a Manuela que por fin tena delante al hombre con el que tantas noches haba soado desde haca aos y que era el mismo, aquel italiano de ojos de miel, que ahora le deca con voz clida, con su acento extranjero y encantador: El mar es como una cuna para el alma de una persona, signorina... Las mujeres de la sala empezaron a pensar en el mar, en los misterios de sus olas, en las playas remotas que, seguro, nunca veran. Y Manuela record la distante noche en que l se le apareci por primera vez entre la neblina de su intuicin, con los cabellos al viento en la cubierta de un barco, y tuvo la certeza de que l ya haba puesto rumbo a ella y que aquella guerra, todo aquello, era slo para que ambos se encontrasen y viviesen lo que les estaba destinado. Y en ese momento, cogiendo de nuevo el bordado con las manos temblorosas, Manuela se descubri la ms feliz de las criaturas. Despus, doa Ana sirvi licores, y ya pasaba de la medianoche cuando Garibaldi mont en su caballo y puso rumbo al astillero.

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 4 de septiembre de 1880 Aquella noche no dorm, la pas lentamente, como quien chupetea los gajos de una naranja sorbiendo su zumo con placer y con cuidado, porque no quera que la noche acabase ni que el sol rompiese el lecho de la madrugada donde la paz del mundo me acercaba an ms a la gran verdad: haba encontrado el amor. Sin duda, lo adivin desde el primer instante, ese amor no me lleg como la lluvia, sino como un manantial, como un ocano tan igual a lo que Giuseppe nos haba narrado que supe que era verdadero y eterno. Hoy an lo amo con el mismo empeo, incluso pasado el tiempo, incluso pasadas tantas cosas, aunque ese ocano ya se haya evaporado y de l slo me quede su sal y algunos retazos de sueos, como fsiles muy antiguos que acaricio con cuidado para que no cojan polvo. Giuseppe Garibaldi. Giuseppe... Repet aquel nombre muchas veces, en voz baja, mientras Mariana dorma a mi lado, y aquella palabra era tan bonita, y cada letra que la formaba era tan perfecta que llor repitiendo su nombre... Haba llegado a m desde tierras tan lejanas y era tan galante, tan elegante en sus modales, en su sonrisa, en sus maneras de tratar a una mujer... En aquel momento l tena veintisis aos y era todo un hombre, digno, valeroso. Ay! Cuntas cosas haban visto sus ojos! Qu tierras, qu misterios, qu tesoros y peligros habra
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contemplado! Y, sin embargo, para m, aquellos ojos conservaban an un brillo y una luz de sol poniente... S, gracias a su mirada me sent mujer. Yo era entonces como una concha que descubre en s misma una perla. Al da siguiente estuve sin moverme, bordando durante muchas horas. La casa estaba sumida en una alegre agitacin que la proximidad de los hombres haba hecho crecer. Doa Ana decidi ir a la cocina y preparar ella misma un dulce de guayaba para Garibaldi. Le haba cado muy bien. Y Mariana y Rosrio no paraban de cuchichear: El italiano era un prncipe! Y haba otros, venidos de muy lejos, espaoles y franceses, y seguro que alguno tambin era guapo... Suspiraban... y, as, hasta la guerra les saba ms dulce. Las tas hacan punto y charlaban; slo mi madre segua sumida en su triste silencio, interrumpido en algn momento por alguna palabra, nada ms. Y yo... yo era tan feliz... Duea de una verdad: Giuseppe Garibaldi me amaba como yo lo amaba. Y construir barcos, ay!, era una tarea que llevara tiempo. Al pensar en eso me olvidaba de las guerras y de los planes de Bento Gonalves: conquistar las aguas interiores e ir en busca de un puerto republicano. Pero para m, qu significado tena la Repblica en aquel momento, cuando yo era una joven de dieciocho aos con el corazn desbordante del ms puro amor? Ojal se sucediesen mil y un contratiempos! Ojal que el hierro tardara en forjarse una eternidad y que la madera estuviese siempre verde! As, Giuseppe Garibaldi se quedara entre nosotros todava mucho ms tiempo y entonces me hablara de su amor... Y, un da, cuando llegase el momento, partiramos juntos a cualquier otro lugar, a la felicidad. Ay! De Joaquim no haba en mi
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pensamiento ni el ms remoto recuerdo... Los das fueron pasando en aquella primavera de 1838. Sabamos, por lo que nos contaba doa Antnia, que en el astillero a orillas del Camaqu se haba instalado la ms febril de las agitaciones. Garibaldi y John Griggs pasaban mucho tiempo entre plantillas, entre dibujos donde el esqueleto de los barcos se destacaba en tinta negra; de da y de noche se vean hombres entrando madera recogida de los bosques cercanos y en la forja, con su calor infernal, era donde siempre el hermano de Z Pedra se derreta trabajando para dar vida a ejes y poleas, tornillos y otros objetos misteriosos que conformaran el cuerpo de los ansiados barcos republicanos. Barcos que, se esperaba, cambiaran el rumbo de aquella guerra. Carpinteros y marineros trabajaban como hormigas, de da y de noche. Casi diariamente, doa Antnia mandaba al astillero cierta cantidad de panes y dulces para regocijo de los hombres, que all tenan un cocinero para sus comidas. Especialmente para Giuseppe, doa Antnia mandaba pastel de maz, manjar que l apreciaba mucho. Fue as como supe que mi amado ya iba conquistando el duro y reservado corazn de mi ta. A pesar de todo el ajetreo, algunos atardeceres de cielo rojizo, cuando soplaba por la pampa aquella brisa que ola a flores de primavera, al final de su trabajo, Garibaldi vena a vernos y a contarnos novedades. Ah, cmo esperaba aquellas visitas!, siempre con el corazn pendiente de un hilo, siempre ansiosa, celosa de cualquier ruido nuevo, de cualquier palabra clida que me delatase el sonido dichoso de su voz... Esas veladas, que con frecuencia se alargaban hasta la hora de cenar, fueron las que nos
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acercaron. Pasbamos mucho rato charlando sobre diferentes temas, sobre la vida, la pampa, la guerra, el mar y todas las cosas del mundo. Doa Ana, recelosa de m, vena de vez en cuando a estar con nosotros, a rerse con nosotros, a deleitarse con las historias de aquel hombre italiano que siempre saba encandilarnos. Caetana tambin se quedaba muchas veces en el porche oyendo a Giuseppe contar aventuras. Mi madre se avergonzaba. Una vez, una noche, me llam a su habitacin. T ya ests prometida, hija ma fue lo que me dijo. Joaquim es como si fuese tu novio. Os casaris en breve, tu padre lo dej todo arreglado con tu to, no te olvides... Adems, ese italiano, por muy buenas sonrisas que tenga, no est hecho para ti. Es un hombre sin hogar, es un pjaro sin nido. Vete a saber de dnde viene y adonde va! Es un aventurero. Qudese tranquila, madre, que slo somos amigos. Por aqu hay que matar el tiempo con alguna cosa. Le ment. Es cierto que de mis labios se escap aquella mentira sin que me diese cuenta. Pero qu poda decir a aquellos ojos oscuros ahora siempre lacrimosos? Que lo amaba y que semejante amor era incontrolable? Que, de pronto, la pampa, el cielo sobre mi cabeza, Rio Grande entero se quedaban pequeos para calmar semejante pasin? Joaquim estaba lejos, en la guerra. Y yo estaba all, atrapada por el magnetismo de Giuseppe... S, le haba mentido. Quizs, en la prxima confesin, tuviese que pagar mi pecado, pero cualquier precio era justo para aquel amor. Ten cuidado, Manuela. La gente habla. Mi madre me miraba con ojos tristes.
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La gente est en la guerra, madre. As acab nuestra corta entrevista. Al da siguiente, como atrado por las llamadas de mi alma, Giuseppe vino a vernos. An era temprano y salimos a cabalgar por el campo. Mariana iba con nosotros, un poco ms atrs. Fuimos hasta el arroyo. Era una tarde fresca de finales de octubre y unas pocas nubes finasse extendan sobre nuestras cabezas como un inmenso mosaico. Mariana fue a recoger unas flores. Y entonces Giuseppe se acerc a m. Manuela... Su voz... su voz era como la brisa que soplaba en los rboles. Manuela, tengo que decirle algo... Un secreto della mia alma. Estbamos a la orilla del arroyo y el agua corra con su murmullo de pajarillos. Los caballos mataban la sed plcidamente. Dgame, por favor... l me mir a la cara de la manera ms ardiente. Estoy enamorado, Manuela. Enamorado della signorina... Desde la primera vez, desde mi llegada, il mio pensamiento pertenece a la signorina... Hay un bosque dentro de sus ojos, Manuela, e... io son perdido in questa floresta. Tom mis manos entre las suyas, tan fuertes, tan bronceadas por el sol. Fue como si todo mi cuerpo se partiese en mil pedazos, como si explotase, como si reventase, como revienta una nube cuando llueve... Dej mis manos entre las suyas un rato, como un pjaro refugiado en su nido. Y slo cuando vi que Mariana regresaba con la cesta repleta de flores la retir de aquella tibieza y le dije: Yo tambin slo pienso en usted, seor Garibaldi. No conozco el mar, seor Garibaldi, pero creo que en sus ojos hay un poco de l. Volvimos a casa en silencio, donde nos
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esperaban con la cena. Mariana hablaba de banalidades y haca gracias, y Giuseppe le devolva algunas sonrisas, pero sus miradas estaban puestas en m como piedras preciosas incrustadas en un collar. Y aqul fue, entonces, uno de los momentos ms perfectos de mi vida. MANUELA

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Captulo 13 Perptua descubri que llevaba un hijo en sus entraas al despertar una maana, porque tena un gusto extrao en la boca y en el pensamiento unos resquicios de sueo donde vio a una nia muy pequeita corriendo entre las alamedas de la hacienda de Boqueiro con un vestido de encaje rosa. Incio estaba preparando el charqui. Al volver, a medioda, encontr a su esposa sentada en la sala, haciendo punto. Como siempre, al verla, sus ojos se iluminaron de alegra. La boda le haba sentado bien. Estaba ms sonrosada, tena aires de mando, algo de la belleza postrera de la madre se mezclaba con una calma que haba heredado de los Gonalves da Silva. Perptua levant la vista y sonri al marido. Dej el bordado y dijo: Tengo una cosa que decirte, Incio. l se sent y le cogi la mano. Es bueno o malo? Perptua acarici el rostro bien afeitado de su marido. Entre tantos hombres de largas barbas, la cara lisa de Incio era muy deseable. Le gustaba su contacto suave y aquellos besos clidos. Esboz una sonrisa. Es bueno. Esper unos segundos, saboreando la noticia. Voy a tener un hijo. Incio de Oliveira Guimares resplandeci: Ests segura, Perptua? Segura de verdad? No dejes que me haga ilusiones, eh? Estoy segura. Estoy tan segura como la tierra que pisamos. Tena mis sospechas, pero la negra Quirina me hizo un conjuro infalible que lo ha confirmado todo. A mediados del prximo invierno tendremos un hijo. En aquella comida Incio bebi vino y brind.
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Siempre haba querido tener hijos, pero la delicada salud de la pobre Teresa nunca le permiti ver su sueo hecho realidad. Entonces, le pareci que Perptua estaba ms guapa que nunca y vio en sus ojos oscuros, en su rostro de rasgos espaoles y en el leve parpadeo de sus largas pestaas un brillo nuevo. Despert de la siesta con la llegada de un mensajero. Era urgente que fuese a Piratini, donde el ministro Domingos Jos de Almeida lo esperaba para una reunin secreta. Incio dio la noticia a su esposa. Bueno. Arregla tus cosas, Perptua. Estar unos dos meses fuera. En este Rio Grande hay muchas cosas que hacer an... Y t no te vas a quedar aqu, en Boqueiro, embarazada y sola. Maana bien temprano nos vamos a la Estncia da Barra. Te quedars all con tu madre. Llegaron a la Estncia al atardecer del da siguiente. Llova suavemente y el agua se derramaba por el suelo formando pequeos charcos. Caetana Joana Francisca Garca Gonalves da Silva estaba en su habitacin enseando una oracin a la pequea Ana Joaquina cuando Milu vino a avisarla de la llegada de su hija mayor. Caetana sali corriendo al porche con una sonrisa en el semblante. En cuanto puso los ojos en la muchacha, que iba del brazo de su esposo (ya vestido con el uniforme republicano), se avino a decir: Ests diferente, nia. Perptua se ruboriz bruscamente y Caetana lo adivin enseguida. Ests esperando un hijo, Perptua Justa! Por eso has venido sin avisar! Ni siquiera has mandado recado! La tmida sonrisa de su hija le confirm el presagio. Y la buena nueva se propag por las habitaciones de la casa causando un gran gritero. Perptua estaba esperando su primer retoo! Enseguida volveran a
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disfrutar del suave lloriqueo de un beb caminando por el pasillo y el tendedero se llenara de nuevo de paales! El astillero republicano estaba a orillas del ro Camaqu, que desembocaba sus aguas en la laguna de los Patos a travs de varios brazos. Estos bancos de arena eran poco profundos, casi imposibles de vencer con barcos de gran calado, pues se quedaban encallados en ellos. Pero no los barcos que Griggs y Garibaldi estaban construyendo. Los lanchones Seival y Farroupilha podran sortear fcilmente aquellos bancos de arena, navegar por las aguas de la laguna y volver al astillero sin que nada entorpeciese semejante empresa. Eran barcos pequeos y ligeros que se adentraran sin dificultad entre los juncos que cubran las orillas de la laguna de los Patos, y all desapareceran de los ojos del mundo rumbo a la seguridad de la Estncia do Brejo. se era el plan. Realizar incursiones en la laguna, atacar los barcos imperiales, atacar las Estncias del enemigo, de los caramurus que estaban en la orilla; dominar, en definitiva, las aguas interiores, si no por la fuerza, s mediante la inteligencia y la habilidad. La Repblica Riograndense necesitaba ese aliento. Para eso, precisamente, Giuseppe Garibaldi entrenaba a sus marineros. Los ltimos das de 1838, el Seival, de doce toneladas, y el Farroupilha, de diecisiete, estuvieron listos. Garibaldi capitaneaba el Farroupilha y John Griggs el Sei-val. A pocas leguas de all, las aguas de la gran laguna los esperaban. Para conmemorar el hecho, doa Antnia mand que se matasen dos bueyes, y se prepar un churrasco para los marineros. Era el principio de una gran victoria, todos estaban seguros. Garibaldi escribi una larga carta al general Bento Gonalves y despus del churrasco, mientras los
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hombres beban vino y aguardiente de caa, encontr un momento para montar en su caballo e ir a conversar con Manuela. En su bello rostro poda verse una sonrisa de satisfaccin por la tarea cumplida. Ya tena sus barcos.

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QUINTA PARTE: 1839

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Captulo 14 A inicios de 1839, los lanchones farroupilhas entraron en aguas de la laguna por vez primera. Abrindose paso entre los juncales, aparecan las embarcaciones como por encanto, cruzando aquel mar de agua dulce. Desde la proa, Giuseppe comandaba a sus marineros. Estaban entrenados para todo. Si se acercaban a un bajo, Giuseppe se llenaba los pulmones de aire y gritaba: Al agua, patos! Los marineros levantaban el barco a hombros y lo llevaban al otro lado de los bajos. Griggs y sus hombres hacan lo mismo con el Seival. En aquellas primeras incursiones, navegaron durante nueve das en busca de una presa, pero las aguas estaban desiertas. Slo cuando la tripulacin empez a cansarse de aquellos repetidos y tranquilos paseos, toparon, en una calurosa tarde de verano, con dos sumacas. Navegaban en direccin a Porto Alegre con bandera del Imperio. Bajo el sol dorado que tea las aguas de la laguna de los Patos, el Farroupilha y el Seival se aproximaron. Garibaldi orden que Ignacio Bilbao disparase el can. Fuego! Un solo tiro fue suficiente para que el comandante de la sumaca Mineira se entregase. Aun as, los tripulantes intentaron huir en un barco, pero fueron capturados cerca de all por los hombres de Griggs en una de las margenes del Camaqu. La otra embarcacin, el patache Novo Acordo, consigui huir, llevando hasta Rio Grande la noticia de que haba corsarios farroupilhas en las aguas de la laguna de los Patos.
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El botn fue cuidadosamente aprovechado. Cuerdas, velas y equipamientos se llevaron hasta el astillero para utilizarse en la fabricacin de otros lanchones. La carga restante, quinientos barriles de harina que estaban siendo transportados a Porto Alegre, fue entregada al gobierno, en Piratini, por orden de Garibaldi. Doa Antnia escuch atenta el relato del ataque a las dos sumacas imperiales. S, los planes de su hermano eran correctos: aquellos marineros ayudaran a que la Repblica consolidase su posicin. Y ella, desde su Estncia, asista a todo con los privilegios de ser la duea y seora de todo aquello. Garibaldi contaba la historia cambiando palabras, mezclando portugus, italiano y espaol. Doa Antnia, sin embargo, no necesitaba esforzarse en entender a aquel hombre de ojos limpios: haba siempre sinceridad en aquellas retinas, algo vivo y lleno de fuerza que la encantaba, y lo haca comprensible y tierno. Mientras Giuseppe Garibaldi sorba el mate que un chiquillo negro le haba llevado, doa Antnia no pudo dejar de pensar en Manuela. S, la sobrina estaba enamorada del marinero italiano. Bueno, era fcil enamorarse de un hombre como aqul, doa Antnia lo saba. Imagin un corazn de dieciocho aos, lleno de vida, palpitando de amor por el corsario. Io mand a l'uomo, al capitn de la sumaca, un tal Antnio Bastos, a Piratini. Cosa la signora pensa de eso? Mand a l'uomo junto con la harina! Y ri de buena gana, mostrando sus blancos dientes. Junto con la harina! Doa Antnia, divertida, tambin ri. Pero pensaba en Manuela. Y pensaba en Joaquim. El ataque a las dos sumacas enfureci a los imperiales y disminuy la influencia del almirante Greenfell en el gobierno. Como respuesta al ataque, el
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Imperio envi cuatro navios de guerra a la laguna de los Patos. Y las embarcaciones imperiales navegaban por aquellas aguas, como grandes fantasmas, esperando a los corsarios que nunca aparecan. Giuseppe Garibaldi se diverta. Se deslizaba con su barco entre los juncales y atacaba las Estncias de los caramurus. Llevaban caballos a bordo, y eran tan buenos jinetes como marineros. Cuando volva de las incursiones en la laguna, Garibaldi iba a visitar a su Manuela y le contaba las peripecias del da. Llevaba siempre caballos en su barco, siete exactamente. Io creo en la buona fortuna. Y siete es un nmero de fortuna. Manuela adoraba or a Garibaldi durante horas y, a veces, cuando doa Ana iba a la cocina a ocuparse de algn asunto, o cuando alguna de las otras tas se descuidaba, deslizaba su pequea mano sobre los dedos de Giuseppe, y as permanecan, compartiendo el mismo calor y el mismo escalofro. Y Giuseppe deca: Voy a hablar con vostro to, Manuela. Io sono enamorado. Voy a pedir al general Bento Gonalves que consienta en nuestra boda. Entonces, Manuela bajaba los ojos, no por vergenza, sino porque aquel amor era tanto, era tan fuerte, que tena miedo de que se le escapase convertido en lgrimas. Y despus, doa Ana volva de sus asuntos domsticos y Garibaldi segua contando alguna historia de su Italia. As era la vida en los comienzos de aquel ao. Y la dulzura de la proximidad de Giuseppe Garibaldi haca que Manuela se olvidase de que, fuera, se estaba librando una guerra sangrienta. Para ella slo exista el amor. Lo nico que tema era que uno de los barcos de guerra imperial pudiese atacar la Farroupilha y herir a su adorado Garibaldi. Pero, para eso, todos los das encenda una vela sobre el oratorio de la Virgen y rezaba.
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Esa nia est llena de fe deca doa Ana, entre sonrisas, cuando vea a la sobrina persignndose ante la imagen de la santa. Est llena, pero de otra cosa responda Caetana, que perciba ntidamente el amor en los ojos verdes de la sobrina. Cmo una mujer no iba a darse cuenta de aquel amor?. Sera el momento de que mi hijo volviese a casa. No te preocupes, Caetana. Ese amor no tiene futuro. Garibaldi partir pronto, no est hecho para el descanso. Cuando la guerra acabe, y si Dios Nuestro Seor quiere acabar pronto, Giuseppe Garibaldi partir... Y se ir solo. No es hombre de ataduras, oye bien lo que te digo. Pero la guerra se extenda en el tiempo como una colcha antigua. Garibaldi continuaba con sus salidas a la laguna de los Patos, huyendo siempre por entre los juncales, que los barcos grandes no podan atravesar. Los patos de Garibaldi eran giles y siempre conseguan escapar, portando las dos sumacas en los brazos. Bento Gonalves reciba largas cartas en las que el italiano narraba los acontecimientos, y estaba muy contento con el rumbo de las cosas. Las aguas interiores de Rio Grande no eran ahora del dominio exclusivo de los imperiales. El Imperio estaba asustado y tomaba medidas. Greenfell haba cado, y se nombr un nuevo comandante para las operaciones navales. Frederico Mariah no lo crey cuando le contaron que corsarios farroupilhas atemorizaban las aguas de la laguna. Mariana ya lo haba visto de lejos algunas veces, y en todas ellas haba sentido el mismo hormigueo por el cuerpo, la misma angustia que ahora le impeda seguir adelante, aun sabiendo que su madre y sus tas desaprobaran su curiosidad. El astillero no era lugar
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para mujeres, era lo que doa Antnia no se cansaba de repetir. Espole al caballo, iba por el camino disfrutando del hermoso da. La maana era fresca, pero, por la tarde, seguro que el calor los castigara a todos. Era un verano trrido. El trote suave del caballo la tranquiliz un poco: dira a su madre que haba ido a pasear, a ver a doa Antnia, que ya haca das que no apareca por la Barra, para pedirle una receta. Despus de todo, tena derecho a dar un paseo. Y no iba a aventurarse a ir al astillero, pasara cerca. Si tena suerte, podra verlo. Saba que se llamaba Ignacio Bilbao. No simplemente Incio, como los de Rio Grande, sino Ignacio, con ese toque suave, esa manera diferente de pronunciarse. Ignacio Bilbao. Espaol. Todas estas cosas se las haba contado Manuela. Su hermana tena muchos asuntos con Garibaldi... Andaban siempre por los rincones, con secretos amorosos que Mariana ayudaba a ocultar. En agradecimiento a su ayuda, Manuela haba estado averiguando cosas sobre el hombre moreno, de piel blanca, de pelo oscuro como la brea, alto, muy alto, que a veces acompaaba a Garibaldi cuando iba con algn encargo a la Estncia de doa Ana. Saba que el espaol tena veintiocho aos y que navegaba por el mundo desde haca seis. Pens en sus manos, fuertes de lidiar con el velamen... Olera a mar, como deca Manuela de su Giuseppe? Sigui el camino de piedras que llevaba a casa de doa Antnia algunos metros, despus dobl a la derecha, hacia el astillero. Cuando ya se oa el ruido de los golpes sobre el metal y las voces de los hombres en plena faena, desmont del zaino y lo amarr al tronco de un rbol. El sol de la maana estaba alto. Si se quedaba un poco por all, como haba calculado, podra almorzar con doa Antnia. Baj por el estrecho camino cubierto de hojas que llevaba al Camaqu. El olor dulce del agua le inund la
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nariz. Algunos metros ms adelante, vio los dos barcos anclados en una especie de muelle y a una decena de hombres afanados en la reparacin del casco del barco ms grande, el Farroupilha. Y reconoci entre ellos, con el agua hasta las rodillas y los pantalones arremangados, a Ignacio Bilbao. Sinti, como siempre, que el corazn se aceleraba en su pecho y esper. Los hombres trabajaban satisfechos al mando de Garibaldi. De lejos, llegaba la algaraba de voces y de lenguas extraas. Mariana sabore el bullicio como si se tratase de una cancin. Sentada en un tronco, se qued mirando tmidamente cmo trabajaban los marineros, asustada, como una nia que hubiese cometido una falta grave. Pero no tena valor para irse. Despus de todo, haba llegado hasta all. Y nunca haba visto antes un barco tan grande como el Farroupilha. Tard un poco antes de hacer notar su presencia. Un suave murmullo lleg hasta los hombres, pero todos prosiguieron con el trabajo. Slo Garibaldi, sonriendo, salt de la cubierta y fue en direccin a Mariana. Ira a saludar a la seorita. Detrs de l, con los ojos chispeantes de ansiedad, iba Ignacio Bilbao. Usted por aqu, signorina Mariana? La voz de Garibaldi era alegre. Estaba empapado hasta la cintura, sin embargo, aun as, hizo un gesto galante y sonri. Sea bienvenida. Qu le parece nuestra pequea flota? Impresionante respondi la joven, sintiendo los ojos del espaol clavados en su rostro. Pero no le diga lo que ha visto a nessuno imperial, certo? dijo sonriendo Garibaldi. Descuide, seor Garibaldi. He venido para almorzar con mi ta y he sentido curiosidad por los barcos. Y le ha gustado lo que ha visto? intervino Ignacio Bilbao. Tena unos ojos negros y rasgados. Mariana enrojeci ligeramente. Sepa usted que me ha gustado lo que he visto.
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Se hizo un pequeo silencio que Garibaldi supo apreciar muy bien. Signorina Mariana, vuelvo con mis barcos. Qudese todo el tiempo que desee, y presente mis respetos a su hermana, per favore. Garibaldi se alej por la orilla del ro, dando puntapis a los juncos, dando rdenes a los hombres nuevamente. Ya hablaba la lengua de la tierra como si hubiese vivido all mucho tiempo. El sol pasaba por entre las copas de los rboles formando mosaicos sobre el follaje hmedo del suelo. Ignacio Bilbao hizo un ademn de seguir al jefe. Antes, sin embargo, se volvi, mir el bonito rostro de la muchacha morena, de piel suave, y susurr: Sera un gran placer que la seorita viniese ms veces a ver los barcos. Y se alej lentamente, dejando a Mariana arder en su propio fuego. Querido hermano: Te escribo porque tengo muchas cosas de las que informarte, cosas de la guerra y cosas de la familia. Sabes muy bien que, desde que el astillero empez a prestar sus servicios a la Repblica, los das aqu en la Estncia son ms agitados y llenos de novedades. No es que ello me incomode, pues es bueno que sucedan nuevas cosas para mitigar mi vejez, y siempre me siento muy honrada de estar ayudndote, a ti y a todos los riograndenses. Doa Antnia ley las lneas que haba escrito en la hoja blanca y despus moj la pluma en el tintero. Tena mucho que contar a Bento. Necesitaba avisarlo de ciertas cosas que estaban sucediendo por all, cosas sutiles, muy alejadas de la guerra, de los caonazos, de las batallas. No es que le disgustase el italiano, al contrario, senta afecto por l, pero era su deber de ta,
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su deber de hermana, avisar a Bento Gonalves de que Manuela estaba enamorada y, an ms, de que pretenda comprometerse con Giuseppe. Tus soldados han hecho muchas capturas en estas aguas, como ya sabes y te alegras, y te digo que son hombres muy valerosos y entregados a la Repblica, y que no pasa un da sin que yo me enorgullezca de sus hazaas. Adems, no causan ninguna molestia ni en la Estncia ni a m, son gentiles y educados, y el ms solcito de todos es el italiano Giuseppe Garibaldi. S, Garibaldi es un hombre muy honrado y buena compaa, tanto que visita la Estncia de Ana muy a menudo y es realmente estimado por todos los de la casa. Sin embargo, como debes de imaginar, Giuseppe Garibaldi es demasiado estimado por una de nuestras mozas, y me he sentido en el deber de alertarte sobre este hecho. S, hermano mo, Manuela est muy enamorada del marinero italiano y es plenamente correspondida por l, que siempre la ha tratado con elegancia y honradez, y que tiene pensamientos de casarse con ella. Es porque s que ya tienes planes para Manuela y Joaquim por lo que escribo estas lneas. Y tambin porque imagino que ese italiano es de sangre aventurera, y no s si sera un buen partido para Manuela. Si no fuese por eso, estara muy contenta de tenerlo en nuestra familia. Pero me pediste que estuviese atenta a todo y a todos, y por eso ahora te hago llegar esta noticia. Quedo a la espera de tu respuesta. Ven a visitarnos y a ver tus barcos en accin, Bento. Tu presencia ser muy celebrada y bien recibida. Con todo mi afecto, ANTNIA
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Estncia do Brejo, 20 de febrero de 1839 Lacr la carta y mand llamar a Nettinho. Nettinho era un negro retinto, de ojos azules. Decan que era hijo del general Antnio de Souza Netto, y por eso lo llamaban as. Doa Antnia desconfiaba de esa historia. Bag estaba muy lejos de all para que Netto ndase sembrando cras por sus tierras, aunque fuese un conquistador incorregible y quiz le gustasen las negritas jvenes. En todo caso, el joven Nettinho tena astucia de sobra. Doa Antnia sonri al verlo entrar en el pequeo despacho de la casa. Se qued asombrada, como siempre, ante aquel extrao azul que ostentaban sus ojos. La seora me ha llamado? Su timbre de voz denotaba que ya se estaba haciendo un hombre. Doa Antnia le entreg la carta sellada. Quiero que lleves esta carta al general Bento. Est por Piratini. Vete hoy mismo y no te pares en ninguna Estncia por el camino. Y si te cruzas con algn piquete imperial, quema la carta, me has odo bien? O te la comes. S que tienes apetito suficiente para eso, nio. El chiquillo ri y se guard la carta en el bolsillo de la gastada bombacha. Doa Antnia prosigui: Espera la respuesta y me la traes. Cuando llegues a Piratini, di que llevas una carta ma. El general te recibir. Y no te olvides: que nadie ponga sus manos en este papel. Bento Gonalves ley la carta rpidamente. Despus se la guard en el bolsillo del pantaln. Se qued pensando unos instantes. Necesitaba, realmente, ir a la Estncia, vender una punta de ganado y tomar algunas medidas. La guerra se alargaba, las cosas estaban paradas y l necesitaba mantenerse. Se perda mucho dinero en la guerra. Y ahora aquello. Debera
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habrselo imaginado: era slo mirar al italiano y ver fuego dentro de aquellos ojos. Y Manuela era una muchacha joven, llena de vida, encerrada en la Estncia esperando el desenlace de aquella guerra loca. Cualquier muchacha se sentira atrada por el italiano y sus historias fantsticas. El hombre tena labia. Nettinho se qued mirando al gran general y sinti que aqul era uno de los momentos ms importantes de su vida. Haba visto a Bento Gonalves otras veces, pero all, en aquel gabinete, el general pareca ms grande, ms alto y ms fuerte que cualquier hombre sobre la faz de la pampa, y a Nettinho se le hizo un nudo en la garganta. Pens tambin si Antnio de Souza Netto, el misterioso general que decan era su padre, andara por la ciudad. Pero no tuvo valor para preguntrselo a nadie. No voy a escribir respuesta alguna rugi Bento Gonalves. Y el negrito tembl. As te ahorro el trabajo de custodiar otra carta durante todo el camino. Te ha sido difcil llegar aqu? Nettinho neg con su ensortijada cabeza. No, seor. Viaj de noche, por atajos. Soy muy negro, me confundo con la noche. Bento Gonalves ri alto. Bien, chico. Esta vez hasta puedes viajar de da. Di a la seora Antnia que estar all la semana que viene. Slo eso? Solamente. S que eres lo suficientemente listo para no contarle esto a nadie. El paradero de un general es secreto de Estado. Nettinho sali del edificio central con el pecho lleno de orgullo. Comparta con el presidente de la Repblica un secreto de Estado. Se estaba volviendo importante. Bento Gonalves da Silva lleg a la Estncia da
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Barra a mediados de marzo. La casa de las siete mujeres tena las ventanas abiertas esperndolo y las flores llenaban las macetas del porche. Abraz a Caetana y a sus hermanas, despus fue a ver a Perptua, cuyo embarazo empezaba a hacerse notar bajo la tela oscura del vestido. Comi bien y durmi la siesta en la cama fresca de limpias sbanas, saboreando la agradable calma de la tarde. Aquel da, an remat la venta de una punta de ganado y habl de tomar algunas medidas con el capataz. Despus de la cena, estuvo con Antnia. Maana voy a ir al astillero. Quiero ver de cerca cmo van las cosas por all. Vers que todo va bien. Se hizo un breve silencio. Tambin voy a hablar con el italiano. Sobre Manuela. Y con la nia quin habla? Eso son cosas de mujeres, y vosotras sois muchas. T djame hablar con el italiano, que con l me entiendo bien. Despus hablas t con ella. Y Maria Manuela qu piensa de todo esto? Maria se siente desvalida desde que muri su marido. No se puede contar con ella, al menos por ahora. Y mir largamente a su hermano. Bento, necesito decirte una cosa... Creo que los dos se quieren de verdad. Pero tengo miedo del italiano, no ha nacido para la pampa. Es un buen soldado, pero es un hombre errante. Va en pos de aventuras. A pesar de su coraje, no sirve para Manuela. No te preocupes, Antnia. T tienes razn. Ser mejor que ella olvide al marinero. Estaban sentados en el porche. Era una noche fresca y perfumada. Los calores del da haban desaparecido. Ahora slo haba un cielo inmenso y estrellado que anunciaba un otoo bonito.
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Maana tendremos fiesta. Ana y Caetana llevan das organizndolo todo. Magnfico, hermana. Estoy deseando bailar. Hay cosas que necesito olvidar. Ayer mismo, supe que mi amigo, el conde Zambeccari, ha sido deportado a Italia. Y repiti entre dientes: Deportado. Y con la salud muy debilitada. Doa Antnia se entristeci. Qu cosas... El conde es un gran hombre, Antnia. Nos va a hacer falta. Joo Congo, el esclavo personal de Bento Gonalves, apareci por all, trayendo una tetera humeante y el mate. Doa Antnia sirvi a su hermano, que se qued pensativo mientras sorba la infusin. Bento Gonalves no pudo hablar con Giuseppe Garibaldi al da siguiente: el italiano haba salido con sus hombres para un ataque ms en la laguna. Griggs estaba en el astillero: el Seival necesitaba una reparacin y su tripulacin estaba trabajando en ello. Bento Gonalves se qued largo tiempo conversando con el americano, viendo planos y el gran bicho de madera y tela anclado en el muelle. En casa, encerrada en su cuarto, Manuela se debata entre la angustia y la esperanza: no saba si su to permitira un compromiso con Giuseppe. Era muy valioso para la Repblica, seguro que Bento Gonalves lo apreciaba. Pero Manuela no tena respuestas. Perptua, viendo a su prima con tal desasosiego, le dijo: No te angusties. Escoge una ropa bien bonita para la fiesta de hoy, y espera. El italiano est enamorado de ti y no parece de los que desisten fcilmente. Manuela se lanz en los brazos de la otra, dndole las gracias.
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Has sido muy buena conmigo, Perptua... Entiendes de verdad que no ame a tu hermano? Perptua sonri y acarici los cabellos trenzados de Manuela. El embarazo haba suavizado su rostro todava ms. Boba. S bien que en los asuntos del corazn no podemos mandar. Joaquim ha de encontrar una buena moza que lo ame, no te preocupes. Todo se arreglar. La cena se sirvi a las cuatro de la tarde: churrasco, mandioca cocida con mantequilla, ensaladas, postres. La casa estaba abierta y adornada con flores. Doa Ana, vestida de negro por todos los lutos de la familia, reciba a los invitados: algunos vecinos y unas cuantas familias que haban venido de Camaqu. Los empleados de la hacienda tambin estaban all, vestidos con sus mejores ropas y felices con la fiesta. Todos cumplimentaban a Bento Gonalves y a Caetana, y no se hablaba de la guerra. Garibaldi, John Griggs, el italiano Luigi Carniglia y ms de media docena de marineros llegaron alrededor de las cinco, vestidos con sus mejores trajes. Doa Ana recibi al italiano con cario mientras, de lejos, Manuela se sonrojaba de alegra. Y Mariana tambin: Ignacio Bilbao haba ido al baile, y su camisa roja brillaba entre los dems invitados al aproximarse lentamente hacia ella. Seorita... Hoy no se habla de barcos, no? La voz de l silbaba como un instrumento afinado. Hoy se baila. Mariana vio que su madre la observaba de lejos, pero no hizo caso. Rosrio lleg tarde al baile, con los ojos hinchados de llorar. Steban no haba aparecido, como suceda siempre que Bento Gonalves estaba en la Estncia. La belleza rubia y delicada de Rosrio llam la atencin de
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unos cuantos hombres all presentes, y especialmente de Francois, un francs alto, de pelo trigueo y ojos de un verde muy aguado, que llevaba en el mar desde los doce aos, y que se haba unido a la causa farroupilha como compaero de Garibaldi. Pero los hombres exticos no despertaban el inters de Rosrio, ni siquiera el francs, que tena una cicatriz que le cruzaba la ceja derecha. Se sent en una silla y se puso a observar, con cierta envidia, la alegra de sus hermanas. Los bailes empezaron despus de la cena. Bento Gonalves y Caetana formaron la primera pareja de la noche, y daban vueltas por el saln bailando con gusto una polca. El presidente era un bailarn consumado, conocido en todos los bailes. Caetana lo acompaaba con gracia. Enseguida aument el nmero de parejas que giraban, formaban y deshacan la pareja conforme a la msica y la coreografa. Mariana se atrevi a bailar con Ignacio Bilbao. Se sorprendi de los galantes modos del espaol, que tena una gran desenvoltura para aquellos bailes que, sin duda, no haba conocido antes. Giuseppe Garibaldi no saba bailar la media caa. Mientras un bailarn con un pauelo rojo en la mano le haca una seal a su seorita, el italiano se aproxim sonriendo a Manuela. Seguro que voy a desencantarla questa notte... Io no tengo aptitudes para el baile. El nico balanceo que puedo mantener es el del mar. Y sus ojos recorrieron los ojos verdes de Manuela de Paula Ferreira. Prefiero estar aqu, a su lado, que bailar con cualquier otro, Giuseppe. El italiano sonri. Ambos salieron al porche. La noche caa lentamente, y las ltimas sombras doradas moran en la pampa. Se sentaron en un balancn, en una esquina, muy cerca el uno del otro, saboreando cada uno el calor que desprenda el otro, soando los
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dos con horas de soledad y de felicidad pura. Un teruteru cant en el bosque, luego, otros pjaros le hicieron coro. El aire del final de verano tena un olor dulce a flores. Questo lugar molto bello. Los pjaros, el campo, la luz de questo sole... Giuseppe mir largamente a la muchacha que tena a su lado. Su perfil estaba bien delineado; la nariz era pequea; la boca, rosada como una fruta madura. Sinti que un calor agradable invada su pecho. O tal vez sea slo la vostra presencia, Manuela. Manuela lo mir. Haba un brillo agudo en sus ojos. Usted es quien hace que todo esto sea especial, Giuseppe. Giuseppe Garibaldi tom la pequea mano blanca entre las suyas. Sinti los ojos hmedos. De la casa, llegaba ahora el son de una chimarrita. Io te amo, Manuela. Necesitaba decrtelo... Io te amo. Manuela mir las primeras estrellas que nacan en el cielo todava grisceo. Nunca ms he de olvidar este preciso momento, pens. Cuando volvi sus ojos otra vez hacia Giuseppe Maria Garibaldi, era ya una mujer que haba encontrado su camino y su verdad. Yo tambin te amo. Con todo mi corazn y toda mi alma. Giuseppe nunca haba pensado que encontrara el amor en un lugar tan distante. Apret an ms la delicada mano entre las suyas. Io sono pobre, Manuela... Mo, tengo slo mis ojos, mi valor y mi voluntad. Pero aun as me quieres, per Dio, hoy hablo con tu to, el general Bento Gonalves, y nos prometemos. Manuela pens en su to, y pens en Joaquim. Senta el pecho ligero como una nube en un cielo de verano. S, te quiero, Giuseppe, te quiero mucho. Casarme contigo es lo que ms deseo en este mundo.
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Bento Gonalves vio cmo los ltimos invitados suban a sus coches. Estaba sorbiendo mate, distrado. Era bien entrada la noche, y la luna creciente pareca clavada en medio de un cielo cuajado de estrellas. Desde donde estaba, medio escondido entre las floridas trepadoras que suban por el pilar del porche, oy la voz de Garibaldi. El italiano se despeda de Ana con gracia y cortesa. Bento se acab el mate y fue a hablar con Garibaldi. Le he buscado durante el baile, pero por lo visto estaba ocupado y no he querido molestar. Garibaldi esboz una sonrisa. Caminaba en direccin a su caballo. El tambin quera hablar con el general, un asunto muy serio, personal. Muy bien. Espere un momento que voy a mandar a Congo a que me ensille un caballo. Le acompaar hasta el astillero y hablaremos por el camino. Iban por el camino desierto y silencioso. De vez en cuando, la luz de la luna se filtraba por entre las ramas. Los dems marineros haban salido antes porque haba mucho que hacer al da siguiente. Garibaldi se haba quedado el ltimo, con la esperanza de pedir a Bento Gonalves la mano de Manuela. Ahora iban en silencio; los animales trotaban mansamente. Fue Bento quien rompi el silencio: Hoy he estado en el astillero, buscndole. Io estaba trabajando, general. Hemos atacado la Estncia de un caramuru, a unas dieciocho leguas de aqu. Poca cosa... Unos sacos de harina, madera, algunos caballos. Est todo all, general. Una vez ms hemos engaado a los barcos imperiales. Bento se encendi un cigarro de hebra. Sujetaba las riendas con una sola mano.
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Ha hecho un buen trabajo, teniente coronel Garibaldi. Pero tengo que decirle una cosa: dentro de poco voy a encargarle una misin de mayor importancia que sta. No hay mucho ms que hacer por aqu, y necesitamos sus barcos para algo ms relevante. Garibaldi sinti en el pecho una mezcla de emocin y de angustia. La aventura de una nueva misin lo llamaba con su voz seductora, pero eso lo alejara de Manuela. Crey que era la hora de hablar con Bento Gonalves, de hablarle de sus sentimientos. General, io necesito pedirle una cosa. Como le he dicho, es algo personal. El camino serpenteaba hacia la orilla del ro. Una bruma suave cubra las aguas. Bento Gonalves mir de reojo al italiano. Yo tambin tengo que pedirle algo, teniente coronel Garibaldi. Es un asunto delicado, espero que lo comprenda. La sombra del cobertizo deshabitado que serva de alojamiento a Garibaldi y a sus hombres surgi como un fantasma bajo la luz de las estrellas. Garibaldi salt del caballo, acarici el lomo del animal y se qued mirando el rostro impenetrable de Bento Gonalves da Silva, el presidente de la Repblica Riograndense, gran terrateniente, el hombre responsable de todo aquel sueo. Voy a hablar primero, amigo Garibaldi. Tiene que entenderme... Es acerca de mi sobrina Manuela. Se hizo un tenso silencio. Y prosigui: S que est enamorado de la muchacha, pero le pido como caballero que no le haga ms la corte. Manuela es la prometida de mi hijo Joaquim. Y Joaquim est en la guerra. Es algo acordado hace mucho tiempo. Adems, no voy a romper la promesa que hice a mi cuado ya fallecido. l valoraba mucho este matrimonio. Garibaldi sinti la garganta seca.
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Io amo vostra sobrina, general. La voz de Bento Gonalves resonaba en la noche. Tena un tono duro, decidido. Los amores vienen y van, amigo Garibaldi. Un hombre que ya ha recorrido el mundo como usted debe de saberlo muy bien. Slo el honor es lo que cuenta. Y s que usted es un hombre de honor. Adems, como le he dicho, pronto su tiempo y su alma estarn ocupados en una misin ms importante. De ella, tal vez dependa nuestra Repblica. Garibaldi no dijo nada. El caballo de Bento Gonalves se impacientaba. El general se acomod en la montura. Bien. Es hora de volver. Tengo camino por delante y estoy muy cansado. Buenas noches, amigo Garibaldi. Buona notte, general Bento Gonalves. Abril es un mes bonito en la pampa, cuando llega el otoo con sus luces de mbar que alargan la silueta de los animales en los pastos y derraman sus colores sobre los campos como un velo muy fino. Otoo, con su brisa ya fresca, y las noches fras en las que apetece recogerse junto al fuego del hogar. El otoo en el sur tiene algo mgico, lento, algo que le hace bien al alma. Que le haca bien al alma de Giuseppe Garibaldi, y que le haca sentir una vaga nostalgia de su tierra natal. La maana de aquel da era limpia. En el cobertizo del charqui donde dorman los sesenta hombres de Garibaldi, se empezaba temprano, con las primeras luces del alba. El cocinero preparaba el abundante desayuno, mientras los hombres le tomaban el pulso a la vida, se vestan, sorban aquel mate amargo y caliente que era costumbre de la regin y que ahuyentaba el sueo con tanto bro. Garibaldi estaba sentado en un banco al lado del cobertizo y se calzaba las botas cuando Z Pedra, el
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negro de confianza de doa Ana, apareci por all gritando. Seor Garibaldi! Vengo a avisarle que el coronel Moringue, ese diablo de los imperiales, ha sido visto a poco ms de dos leguas de aqu. Garibaldi se puso en pie de un salto, arrastrando por el suelo los cordones desatados de las botas. El coronel Francisco Pedro de Abreu, apodado Moringue por su cabeza descomunal y las orejas de soplillo, que lo hacan parecer un cntaro, era tan feo como excelente en las artes de la guerra. Su fama le preceda y era temido por su audacia en las incursiones por sorpresa. Garibaldi mir atnito al negro. Quin te ha dicho eso, Z Pedra? Un baquiano ha ido a avisar a la Barra. Ha dicho que el Moringue ha desembarcado por aqu cerca con unos setenta hombres a caballo y unos ochenta a pie. Doa Ana me ha mandado que viniese corriendo a avisarlo. Yo me llevo conmigo a la seora Antnia por si hubiera un ataque. Bene respondi Garibaldi. Voy a tomar las medidas necesarias. Se volvi hacia el cobertizo. Carniglia, Bilbao, Matru! Venid aqu. Hoy nos sonre la buona fortuna. Tendremos fiesta, amigos mos! Z Pedra se qued mirando al italiano sin comprender. Eran ciento cincuenta contra sesenta, pero Giuseppe Garibaldi confiaba en sus hombres. Y tenan la ventaja de poder estar bien preparados. El astillero era de difcil acceso. Garibaldi reuni a sus hombres frente al cobertizo y les comunic la noticia. Decidi enviar exploradores en todas direcciones para informarse de la posicin de las tropas de Moringue. Diez hombres montaron a caballo y se repartieron. Los otros cincuenta entraron en el cobertizo del charqui. Cargad todos los rifles orden Giuseppe. El
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Moringue no nos va a coger por sorpresa. Los rastreadores volvieron a media maana. No hay rastro de ningn hombre dijo Carniglia. Los dems confirmaron la informacin: haban escudriado por todos los rincones y nada. La calma reinaba en los alrededores. Era imposible que el Moringue y su tropa estuviesen cerca. Garibaldi se qued pensativo. Sera una falsa alarma? Saba que el Moringue era astuto. Pero dnde habra escondido a ciento cincuenta hombres? Decidi confiar en la intuicin. Siempre haba sabido que cuando haba un extrao cerca, los animales olfateaban el peligro, y se mostraban inquietos y se impacientaban. Dio algunas vueltas por el terreno. La calma reinante era la prueba de que los imperiales no estaban por all. Garibaldi se tranquiliz. Era mejor almorzar y volver enseguida al trabajo, los lanchones necesitaban reparaciones, y faltaba lea en el cobertizo. Adems, estaban construyendo dos nuevos barcos y el trabajo iba atrasado. Los fusiles, una vez cargados, quedaron preparados en el cobertizo del charqui esperando el momento oportuno. Al poco, el cocinero llam a los hombres anuncindoles que la sopa estaba lista, y se reunieron para saciar el hambre de aquella larga maana. Garibaldi empez a saborear el almuerzo y la bonita maana, pensando en que al caer la tarde podra ir a casa de doa Ana y hablar con Manuela. Haban acordado que se prometeran, a escondidas si era preciso, en el momento oportuno. Y los das iban pasando para los dos, lentos, ardientes, consumidos en aquel amor de silencios y de anhelos. Garibaldi acab de comer. Imagin que Manuela deba de estar nerviosa con la noticia de que las tropas del Moringue rondaban el astillero. S, era necesario ir a hablar con ella al final del da. Los sesenta hombres estaban sentados en
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pequeos bancos, comiendo en mesas improvisadas. Al final de la comida, Garibaldi orden que todos volviesen al trabajo. Con esta calma, seguro que el enemigo est molto distante de aqu. Tutto ha sido una falsa alarma. Los hombres volvieron a sus obligaciones. Unos treinta marineros tomaron rumbo a la ribera del ro para encargarse de la reparacin de los lanchones; otros se dividieron entre la forja y la bsqueda de lea por los alrededores. John Griggs haba ido a Piratini a principios de semana. En el cobertizo, quedaron slo Garibaldi y el cocinero, que empez a recoger las ollas del almuerzo mientras silbaba una milonga. Garibaldi estaba tomando mate cuando oy, detrs de l, los disparos de los fusiles como si se tratara del ronquido furioso de un trueno. Se levant de un salto, a tiempo de ver su poncho perforado por una lanza. Dio! Qu es esto? dijo mientras corra a parapetarse en el cobertizo. Lus, el Moringue est aqu. Entra y coge los fusiles. El teniente Francisco Pedro de Abreu estaba all con sus ciento cincuenta hombres. Era imposible saber cmo haba podido esconderse durante toda la maana, cmo haba apaciguado a los animales de las proximidades. Pero all estaba l, a doscientos, trescientos metros, dando rdenes con su cara fea y deforme, babeando ira por la boca. Garibaldi, desde la ventana, vio que la infantera y la caballera, como surgidas de la nada, embestan al galope contra el cobertizo. No pens ms. Era imposible pensar. Tena que actuar, hacer cualquier cosa lo ms rpidamente posible. Si Moringue se acercaba ms, l, Garibadi, estara muerto. Eran dos hombres contra ciento cincuenta, los dems se haban internado en la maleza o estaban en el ro. Cunto tiempo tardaran en
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darse cuenta de aquella emboscada? Los sesenta fusiles cargados estaban apoyados en una pared. Garibaldi cogi el primero y lo descarg contra el enemigo. Y un segundo y un tercer fusil escupieron la carga contra la horda imperial. Garibaldi actu como un autmata. Y sin pensar, apret el gatillo con sus firmes dedos. Tir a un lado el fusil descargado y recibi otro de manos del cocinero. Vio caer a tierra a tres soldados. La masa humana era tal, que ningn tiro se perda, penetraba siempre en la carne mutilando un brazo o hiriendo el lomo de un caballo. Y Giuseppe Garibaldi disparaba con furia. Pens en Manuela y redobl su ira contra los soldados enemigos: tres ms cayeron sin vida. No quera al Moringue cerca de la Estncia da Barra, cerca de Manuela. No quera a ese desgraciado del Moringue con vida. Orden al cocinero que recargara las armas lo ms deprisa posible. No haba un segundo que perder. La artillera imperial avanzaba con ms cuidado: el tiroteo que proceda del cobertizo era intenso. Los ojos de Garibaldi estaban fuera de las rbitas, como los ojos de un loco. Pero no poda dejar de disparar, no perda el ritmo. El ruido en el bosque era terrible, y los pjaros huan asustados. Los hombres que recogan la madera ya se haban dado cuenta de lo que suceda, y empezaban a dirigirse al astillero. Los marineros que reparaban los barcos tambin intentaban volver. Se oa el ruido del tiroteo como un retumbar distante. Dos o tres hombres que estaban en un cobertizo cercano, trabajando en la construccin de los dos nuevos lanchones, resultaron heridos por el camino al intentar volver al astillero, pero el pequeo cobertizo permaneci inclume, guardando sus dos tesoros. Una parte de las tropas del Moringue estaba en medio del bosque. Los hombres de Garibaldi estaban cercados, no podan volver. Era necesario huir por los caminos, esconderse. Algunos lograron llegar al cobertizo. Garibaldi los
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recibi con los ojos inyectados de sangre y la cara ennegrecida por la plvora y el polvo. Los recin llegados, un total de once hombres, tomaron las armas, se apostaron tras las ventanas, y aprovecharon las grietas de la madera y agujeros en las paredes para responder. Eduardo Matru, Carniglia, Bilbao, el mulato Rafael Nascimento y el negro Procpio se pusieron al lado de Garibaldi, disparando a discrecin. El cocinero recargaba los fusiles desesperadamente, sudando a chorros y rezando todas las oraciones que consegua recordar. Fuera, con los gritos, el estruendo y los tiros, pareca que el mundo se estaba acabando. Si Moringue se enteraba de que slo haba trece hombres en el cobertizo del charqui, todo estara perdido. Pero los marineros de Garibaldi luchaban con tanto ardor y tiraban con tal maestra que el astuto Moringue imaginaba estar luchando contra una gran tropa y no osaba avanzar ms. La humareda negra de los disparos se esparca por el bosque y sus alrededores, y suba hasta el cielo, nublando poco a poco el azul de la tarde otoal. Los caballos se internaban en la espesura y los perros huan hacia la carretera. En la Estncia da Barra, tras las ventanas cerradas, las mujeres rezaban y encendan velas. Teman por ellas mismas y por los hombres del astillero. El Moringue era temido en todo Rio Grande. Pero doa Ana no dejaba que llorasen. Era preciso mantener la calma, que la vida prosiguiera detrs de las ventanas cerradas, mientras Manuel y Z Pedra, armados, permanecan atentos ante cualquier posible ataque. Mariana sollozaba bajito en un rincn de la sala con el rosario entre sus manos temblorosas, pensando en Ignacio Bilbao. Doa Ana la reprendi. Haba que dar ejemplo a las nias pequeas. Haba que ser fuerte. Manuela tena los ojos secos y estaba plida. Ni siquiera una simple oracin escapaba de sus labios apagados.
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Sus manos adormecidas permanecan olvidadas sobre el regazo. Doa Antnia estaba preocupada por su sobrina, pero no dejaba el bordado. Era necesario mantener la mente ocupada. Pronto pasara todo, pronto podran abrir la casa de nuevo, apagaran las velas, se reiran del miedo pasado. Era eso lo que ella peda mientras rezaba. Bordaba y rezaba silenciosamente. En la cocina, las negras de la casa, arrodilladas en el fro suelo, lloraban en silencio. La batalla en el astillero dur exactamente cinco horas. Garibaldi y sus doce compaeros resistieron valientemente ante los ciento cincuenta hombres del Moringue. El tejado del cobertizo presentaba ya agujeros enormes, por donde los soldados imperiales intentaban entrar, al mismo tiempo que eran liquidados por Carniglia, que de esta manera mat a dos. Una de las paredes laterales era slo un puado de lea ardiendo que el cocinero intentaba apagar con ollas de agua, pero la construccin resista bien al ataque imperial. Y en medio de todo esto estaba Garibaldi, dando rdenes, disparando, gritando por la Repblica, destilando odio hacia los imperiales, escupiendo fuego por sus ojos color trigo. Hacia las tres de la tarde, el negro Procpio, uno de los tiradores ms valientes, calcul bien y acert en el brazo y en el pecho del coronel Moringue. Inmediatamente, la tropa imperial dio la seal de retirada y se intern en el bosque dispersndose. Liderados por Garibaldi, Eduardo Matru, Carniglia y Procpio persiguieron al enemigo algunos metros disparndole. La intensidad de la tarde empez finalmente a ceder, el sol amain, y ellos volvieron al cobertizo del charqui y comprobaron que el astillero haba quedado prcticamente destruido. Sin embargo, en el muelle, los lanchones permanecan intactos, listos
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para navegar. Y, all cerca, los otros dos barcos todava en construccin estaban a salvo de la furia imperial. Garibaldi se limpi el sudor de la cara cubierta de tizne. Tena la camisa desgarrada y un corte en la mano derecha. Caminaba entre los restos humeantes del destrozo, entre las ollas volcadas y cuerpos de imperiales destrozados, y contaba el nmero de muertos y heridos. Sus ojos ahora se haban apaciguado. Haba sobrevivido. Nunca olvidara esa batalla, de las ms encarnizadas que haba conocido. Contabiliz diez cadveres enemigos. Rafael Nascimento y Eduardo Matru recogieron el cuerpo del genovs Lorenzo. Tena un tiro en la frente y sus ojos azules todava estaban abiertos, con la mirada fija, congelada en un momento de pavor. Lorenzo tena veintisis aos y una novia en Gnova. Garibaldi baj los ojos para ver al compaero muerto. Diavolo. Que el Moringue se queme en el infierno. Depositaron el cuerpo del genovs sobre un colchn. Ignacio Bilbao fue alcanzado en la pierna. Otros cinco hombres tambin haban resultado heridos. El ms grave de ellos, un bracero de los alrededores, tena una lanza atravesada en el muslo izquierdo y un tiro en las costillas. Cuando empez a escupir sangre, dijo Carniglia: Ha llegado al pulmn. No se puede hacer mucho. Garibaldi examin al moribundo. Vamos a pedir ayuda a doa Ana. Ya es tarde. El hombre regurgit sangre. La noche fue cayendo mansamente, mientras los pjaros volvan a sus lugares. Una polvareda negra permaneca suspendida en el aire. Y un silencio pesado lo cubra todo. Procpio orden Garibaldi, coge un caballo y ve hasta la Barra. Di que hemos expulsado a esos
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indeseables. Y pide ayuda y medicinas. Hay que intentar hacer algo por questo uomo. El negro desapareci por detrs del cobertizo. El bracero que escupa sangre estaba cada vez ms plido, grisceo. Garibaldi reuni a los compaeros frente al cobertizo. Los hombres que se haban internado en la espesura empezaron a llegar. Hoy hemos librado aqu una batalla. Pero hemos vencido. Eso prueba que un uomo libero vale por doce sometidos. Los hombres gritaron hurras y levantaron los brazos al aire. Ignacio Bilbao, que se apoyaba en la pierna sana, gritaba y aplauda. Garibaldi retom el discurso: Tutto lo que hemos hecho ha sido por la nostra Repblica. Por la Repblica Riograndense. Y vosotros habis sido unos valientes. Que Dio est siempre con voi! Despus, lleg el trabajo de recoger las armas, los arreos y otros utensilios dejados por los enemigos en su brusca retirada. Haba que dar utilidad a todo aquello. Mientras recoga un fusil cado en el barro, Garibaldi vio que el boscaje que haba alrededor estaba destrozado. Lo que ha sucedido aqu ha sido una pesadilla, constat. Silenciosamente, en un rincn del cobertizo, el bracero herido dej de escupir sangre y muri con los ojos abiertos, pensando en una lejana tarde en la pampa, cuando pescaba con sus hermanos en la ribera del Camaqu. Procpio lleg a la Estncia de doa Ana en plena noche. La casa tena las ventanas cerradas y estaba sumida en el silencio. Se ape y llam a la puerta. En el interior se oan ruidos y voces apagadas. Tard un poco, pero Z Pedra se asom por una rendija de la puerta empuando una pistola.
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Eres t, Procpio! Qu susto! Las seoritas tenan miedo de que fuese algn maldito imperial. Cuando Z Pedra abri la puerta y entr Procpio, quitndose el sombrero agujereado por las balas, vio a las mujeres en un rincn de la sala. Al fondo de la casa, un perro ladraba sin parar. Doa Antnia se adelant: Cuenta enseguida lo que ha sucedido, por el amor de Dios! Hemos pasado todo el da angustiadas. Manuela tena el corazn en un puo. Caetana coga la mano a Perptua y le peda que se calmase, por el beb. Procpio carraspe un poco y empez a hablar: El teniente coronel Garibaldi est bien y me ha mandado decirles que Moringue y sus hombres se han batido en retirada hacia media tarde. Ha sido una lucha intensa. Nos han cogido por sorpresa: trece hombres contra ciento cincuenta. Doa Ana se persign. En el pasillo, apareci la cabeza de Milu, que haba ido a enterarse de la noticia a hurtadillas. Ha sido duro? Ha muerto uno de los nuestros, y tenemos seis heridos ms. Un bracero de los alrededores est mal herido. Nada ms. He venido a pedir medicinas y ayuda. All slo tenemos agua para lavar las heridas de los soldados. Haba un muerto. A Manuela le temblaban las rodillas: su Garibaldi estaba bien, gracias a Dios y a la Virgen. Enseguida, una ligera sonrisa anim su rostro. Mariana se sent en un silln y, con voz dbil, quiso saber: Quin ha muerto, Procpio? Lorenzo. Un italiano. Mariana sinti que todo el peso de sus hombros desapareca. Pero ya no tuvo el valor de preguntar por Ignacio Bilbao. Doa Antnia y doa Ana llamaron a las negras y mandaron que reuniesen vendas, alcohol, compresas y medicinas para llevar al astillero. Y
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algunas botellas de aguardiente. Maria Manuela, en un rincn de la sala, asista a todo como si estuviese en medio de una pesadilla. Rosrio fue por t. Pensaba si su Steban habra muerto en una batalla como aqulla. Procpio, voy a mandar a Milu contigo interrumpi doa Ana. Ella tiene buena mano con las curas. Y maana Z Pedra ir a buscarla. Procpio asinti. Caetano, que acababa de despertarse con los gemidos del perro, apareci en la sala y quiso conocer los detalles de la batalla. Los ojos le brillaban de excitacin. Y la montona voz del negro Procpio fue contando, a trompicones, algo del infierno vivido en el astillero. Todos en la casa permanecieron muy quietos, escuchando.

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Cuadernos de Manuela Estncia da Barra, 30 de junio de 1839 En los ltimos tiempos muchas cosas han sucedido aqu en la Estncia. Desde que Moringue vino a atacar el astillero, todas nosotras nos hemos vuelto ms miedosas, pues nos descubrimos vulnerables a los ataques imperiales. Parece mentira, pero nunca antes haba pensado en la guerra como algo palpable, como algo real. Era como si vivisemos en una urna de cristal, apartadas del mundo, y nada ms. Ni siquiera cuando vi morir a mi to en su cama, invadido por la gangrena, ni cuando me avisaron de la emboscada que acab con la vida de mi padre, pens jams en la guerra como una cosa de sangre y visceras, como un animal cruel y hambriento. Las horas de aquel 17 de abril fueron terribles para m: las pas contando los instantes como si fuesen las monedas de un rescate y conteniendo las lgrimas para no morirme antes de tener alguna noticia de l. Y pensando, a cada momento, que l podra estar muerto, que tal vez sus ojos no iluminaran ms este mundo, que mi Giuseppe yacera en el suelo con una lanza atravesada en el pecho. Y el silencio que nos impusimos... S, doa Ana y doa Antnia siempre velando por la casa y por nosotras, incansables y decididas, tanto que ni Caetana os contrariarlas en ningn momento, y obedeci siempre sus rdenes y sugerencias. Doa Ana y doa Antnia
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nos haban prohibido llorar, ni por amor, ni por miedo. Y lo hacan con tal celo que, cuando Mariana dej escapar unas lgrimas, la mandaron a la cocina a preparar un pastel para el t, que tomamos en la sala cerrada, en silencio, como en una misa en la que se rindiera culto a la angustia. Y se nos dio a todas una tarea que cumplir, para que no desandsemos los despeaderos del pavor que nos consuma. Yo misma me vi bordando en una tela cualquiera de la que no recuerdo ni los colores que iba poniendo y, a cada puntada, tragaba una lgrima, hasta que mi garganta y mi alma se volvieron saladas del llanto acumulado. Y fue as como pas aquel terrible da. El sol tard mucho en ponerse: era como si se riese de nosotras, como si se riese de m, que slo quera saber algo de mi Giuseppe. Cuando lleg la noche, todo se hizo ms tenebroso todava. La oscuridad guarda siempre los peores recelos. La oscuridad es como un arca repleta de cosas viejas llenas de polvo. No se puede abrir, ni olvidar. Y el arca est en medio de la sala, a cada paso se tropieza con ella. Aquella noche, cenamos sin hambre. Era ya muy tarde cuando llamaron a nuestra puerta, y entonces mi corazn se aceler como un caballo desbocado, y nunca haba sentido tanto miedo en mi vida porque, en cuanto abriesen aquella puerta, todo estara irremediablemente perdido o irremediablemente a salvo. Era el negro Procpio. Supimos entonces de la batalla, y que mi Giuseppe estaba vivo y mandaba noticias. Renac con aquellas palabras. Y odi ese da con cada clula de mi cuerpo, tanto que lo recordar siempre negro y viscoso como un murcilago en mi memoria. Pero, al fin, aunque con miedo de los imperiales que podan estar cerca, pude dormir en
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paz. Garibaldi estaba vivo,este mundo todava nos acoga a ambos, y eso era todo lo que me bastaba para ser feliz. A la maana siguiente, Z Pedra encontr un imperial muerto en la entrada de la hacienda. Lo llev a rastras hasta la parte trasera de la casa. Era un joven de los alrededores al que, en otro tiempo, haba visto cabalgando por all cerca. No deba de tener entonces ms de diecinueve aos. Lo haban matado de dos tiros. Su cara griscea y barbuda me dio pena y asco. Despus de todo, por qu haba muerto? Y, de estar vivo, no habra matado l a mi Giuseppe sin pensarlo siquiera? Por qu se luchaba y por qu se mora? Nunca lo sabr. Y ningn rgimen sobre la faz de la tierra podr justificarme esta guerra. Tal vez... por un sueo. Por la libertad. Es por ella por lo que se lucha. Como Giuseppe Garibaldi. l tiene ese sueo y lo persigue por el mundo, incluso muy lejos de este Rio Grande, en otras tierras todava ms distantes de su patria, Giuseppe siempre luch por su sueo. Y yo siempre he soado con l. Pero lucho poco, porque no tengo armas. Das despus del ataque de Moringue, Giuseppe vino a nuestra casa. Estaba ms delgado, pero tuvo para m la misma sonrisa nica que siempre me ofreca, una sonrisa de amor. Tenamos prohibido casarnos, as me lo haba dicho mi madre, as me lo haba comunicado doa Ana, con cierto dolor en lo ms profundo de sus oscuros ojos. Bento Gonalves haba prohibido nuestra unin. Tal vez por Joaquim, tal vez porque no viese en Garibaldi ms que a un forastero sin hogar, un aventurero de los mares, un soador. Y Giuseppe
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es un soador. No un descendiente de los continentinos, como mi to y toda nuestra familia, no un terrateniente, con esclavos y oro e influencias polticas, sino un hombre capaz de recorrer el mundo en busca de un sueo. Y fue por eso por lo que lo am. Desde el primer instante. Y an antes. Giuseppe nos cont todo lo que haba sucedido el da de la batalla, y lo valientes que haban sido los hombres del astillero al vencer a un nmero tan superior de enemigos apenas con su valenta y entusiasmo. Estbamos todas reunidas en la sala oyndolo. Yo temblaba de felicidad al verlo una vez ms, y vivo, cerca de m. No nos fue posible quedarnos a solas, pues mis tas y mi madre nos vigilaban celosamente. Pero hubo un momento, cuando nos dirigamos a la mesa para el almuerzo, en el que Garibaldi pudo poner una pequea nota entre mis dedos. Carina, Manuela del mio cuore, Io todava te amo, y mucho. No pienses que tu to puede borrar ese amor del mio pecho. Quando tutto questo pase, llegar el momento oportuno para los dos. Io todava pienso en hablar con el general una vez ms y pedirle permiso para nuestro noviazgo y casamiento. Por el momento, he sido llamado a Porto Alegre, donde los republicanos mantienen el asedio. Recibir una nuova misin, pero io ritorner contigo pronto. Siempre tuyo, GIUSEPPE Giuseppe parti a principios de mayo. Fueron das de un vaco cruel para m. La prohibicin de nuestro noviazgo me trajo algunas enfermedades y una debilidad que asust a mi
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madre. Doa Antnia prepar infusiones y compresas, pero yo insista en no mejorar. No era justo que me obligasen a casarme con un primo que no amaba, mientras Giuseppe arda en deseos de estar conmigo. Doa Antnia me dijo con franqueza que senta pena de aquel fracaso amoroso, pero que era el nico camino, y que algn da agradecera la decisin de mi to y mi madre. Para la ta, slo exista lo correcto y lo errado, nada ms aparte de eso. Le respond que ella misma haba conocido la felicidad muy brevemente y que se haba olvidado de ella haca tiempo, por tanto yo la perdonaba, pero que nunca ms sera feliz. Y no me casara con otro que no fuese mi Giuseppe. Doa Antnia me mir con los ojos humedecidos y no le dije nada ms; se qued en silencio, aplicndome compresas en la frente para bajarme la fiebre. Mucho despus, cuando sala del cuarto, susurr: Un da, todo esto pasar, hija. Ya lo vers. S que no pasar. Estoy hecha para ser de un solo hombre, y ser suya eternamente. Aunque nunca nos casemos, aunque la guerra o el destino se lo lleven lejos de m, permanecer esperndolo el tiempo que sea necesario, hasta la eternidad. Mi primo Jos lleg a finales de mayo, de paso, rumbo a Santa Vitoria. Durmi un par de das en la Estncia y parti otra vez. Pero me dej con el corazn destrozado. Segn l, Garibaldi todava volvera a la Estncia do Brejo, aunque por poco tiempo. Supimos por Jos de los planes que haban alejado a Giuseppe de nosotras, aunque el astillero continuase en plena actividad, bajo el mando de John Griggs. Ahora los republicanos
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queran conquistar la ciudad de Laguna, en Santa Catarina. Y Giuseppe Garibaldi y sus marineros seguiran con ellos. La Repblica Riograndense necesitaba un puerto. Los imperiales todava dominaban la desembocadura de Rio Grande, cerrando as el acceso al Atlntico. Adems, todava tenan el control de las aguas interiores. Las maniobras de Garibaldi en la laguna haban dado buenos frutos, pero aquella poltica de guerrilla lacustre ya no era de utilidad para la revolucin. Se haca necesaria una actitud enrgica para abrir espacio. Y estaba la ciudad de Lages, en Santa Catarina, que haba proclamado la Repblica y ahora quera incorporarse a los riograndenses. En todo eso andaba pensando Bento Gonalves. Haca falta un puerto, y ese puerto era Laguna, puesto que en Rio Grande los imperiales dominaban todo acceso al mar. sa sera la misin de Garibaldi: los barcos necesitaban, de algn modo, llegar hasta Laguna y garantizar la toma de la ciudad. Mientras Jos contaba todo esto, los ojos le ardan de euforia. l tambin se unira, llegado el momento, a las tropas que tomaran Laguna. Estaba de camino hacia la frontera para reunirse con la gente de all. Y quien comandara toda esa operacin sera un coronel llamado Davi Canabarro. Giuseppe y los hombres del astillero partiran hacia Laguna y, entonces, nuestra vida continuara siendo la misma de antes, triste y paciente, una vida de espera. Y a m, tan slo me quedara rezar por Giuseppe para que volviese. Rezar y rezar, es todo lo que hago incluso ahora, y Giuseppe ni siquiera ha partido con sus barcos. Hemos sabido que el comandante de la Marina
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imperial volva a ser el ingls Greenfell. Y que, a principios de junio, los navios imperiales volvieron a la laguna, ahora decididos a exterminar a los corsarios republicanos. Ha nacido en m una duda: cmo partir Garibaldi con sus barcos? Por dnde ir sin que los navios enemigos los persigan, sin que haya ms lucha y destruccin? No tengo respuestas. Nadie en nuestra casa tiene respuestas. La guerra ahora se encuentra muy cerca, y nosotras somos meras espectadoras. Mariana, en la plenitud de su amor por Ignacio Bilbao, desaparece cada atardecer, siempre con alguna disculpa, o con mi ayuda o la de Rosrio, y va a encontrarse con el espaol cerca del bosque. Y all se juran su amor. Yo pienso en todos los planes que haba hecho para Giuseppe y para m, y temo que el romance de Mariana tenga el mismo destino que el mo. Hablamos mucho de huir, pero lo cierto es que no tenemos adonde ir. La pampa est convulsionada por la guerra, y los hombres quieren la batalla como quieren el pan de cada da. A nosotras dos slo nos queda esperar. Z Pedra nos trajo la noticia de la vuelta de Garibaldi, confirmada enseguida por doa Antnia. Con l vino tambin Davi Canabarro. Hemos sabido que se celebran reuniones interminables en el astillero, donde John Griggs, Giuseppe Garibaldi, Luigi Carniglia y Davi Canabarro se pasan horas haciendo planes y trazando el camino para la expedicin a Santa Catarina. Mi Giuseppe vino a vernos a principios de esta semana. En la sala de nuestra casa, tomando mate junto al fuego, nos cont que Canabarro ya haba partido para tomar las medidas necesarias. No dijo ms, ni osamos preguntarle nada. Me
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qued sola all, como en trance, observando el perfil de aquel hombre que lo es todo para m, y que ya senta cmo se alejaba. Ah, me miraba como antes... Con los ojos hambrientos y llenos de admiracin. Pero haba algo en su sonrisa, un dolor que era una especie de adis. S, l va a marcharse, lo s. Es un soldado de la Repblica y luchar por ella mientras le quede una gota de sangre. El amor tiene que esperar por la guerra. Y era eso lo que me decan sus ojos de miel cuando derramaba sobre m sus lentas miradas. Giuseppe cen con nosotras aquella noche. Fuera, el minuano soplaba con su furia triste. Giuseppe estaba muy interesado en aquel viento peligroso que podra llevar a pique sus barcos, y doa Ana entonces le cont historias antiguas sobre el minuano y sus tres das de angustia. Al final de la cena, cuando doa Ana mand traer a las negras el dulce de melocotn, Giuseppe se acerc a m y susurr: Io siento molto tu falta, Manuela. Y consigui entregarme otra vez una nota escrita en un papelito azul, que me guard en uno de los bolsillos de la falda, con el rostro ardiendo. Era casi medianoche cuando Giuseppe Garibaldi se puso su capote de lana y se prepar para afrontar la ventosa noche hasta el astillero. Se despidi de m con la mirada ms dulce que un hombre ha dedicado a una mujer, y desapareci en la noche como si nunca hubiese existido, como si fuese un ngel o un demonio, un ser cualquiera del cielo o del infierno, que hubiese venido hasta m para robarme el alma. Despus desapareci como un soplo, como una ola, como una leyenda. Carina Manuela mia,
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Pronto partir para Santa Catarina, donde dobbiamo fare la Repblica. Voy por amor a la libertad de los pueblos, Manuela. Y solamente per questo. Ma io juro que ritorno por ti, que pensar en ti cada notte, y que soar con tu rostro en cada sueo. No te pido que me esperes, ma io juro que un da volver, cuando acabe esta guerra, y que entonces estaremos juntos para siempre.Quiero que sepas, Manuela mia, que questo amor es verdadero e inmenso como il mare, y que io sono tuyo per sempre. GIUSEPPE GARIBALDI Guard aquella carta al abrigo de mis senos durante das, y era como si un poco de mi Giuseppe fuese siempre conmigo. Despus, por miedo a perder aquel papel tan precioso, lo puse entre las pginas de mi diario, el mejor lugar para nuestro amor, donde lo espero y sueo con l, en estas lneas en que lo recuerdo. MANUELA

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Captulo 15 Perptua contemplaba la tarde gris por la ventana cuando sinti un escalofro recorrer su cuerpo. Un cielo encapotado pareca que iba a desmayarse sobre las colinas. Se cubri ms con el chal de lana. Sus pies, metidos en las zapatillas, estaban ahora hinchados y la barriga abultaba bajo el vestido de tela azul. Senta aoranza de su marido. Durante todo el embarazo, Incio haba ido a verla unas cinco veces. Se haba quedado poco tiempo con ella, aunque siempre se haba mostrado carioso y muy feliz al ver que el hijo creca en su vientre como madura una fruta en la rama del rbol. Pero la guerra era difcil para todos. En ese momento, Perptua no poda precisar el paradero de Incio. Su nica posesin era esa criatura inquieta que se mova dentro de ella como un pez en un acuario demasiado pequeo. Su madre estaba bordando all cerca y enseaba a Maria Anglica, que ya tena nueve aos, los primeros puntos. Maria Anglica se pinchaba con la aguja constantemente. Si Perptua tena una nia, se repetira ese mismo ritual. Ests cansada, hija? Caetana haba envejecido esos ltimos tiempos. El tono esmeralda de sus ojos haba perdido algo de su brillo. Estoy bien, madre, pero me duele la espalda. Se pas el resto de la tarde sin conseguir tranquilizarse, no poda dormir. Ni siquiera prob el pastel que Zefina le llev. Y fuera, el mundo pareca ms gris y oscuro. Antes de la cena, decidi caminar por la casa. Empez a andar como un fantasma sin rumbo, de una
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habitacin a otra, cruzndose con las negras, con las primas que ahora andaban cabizbajas, entrando y saliendo de la sala donde el fuego crepitaba en el gran hogar de piedra, arrastrando las zapatillas como decan que acostumbraba a hacer su abuela, de quien haba heredado el nombre y algo en su mirada. Pasadas las nueve, cuando el dolor la invadi sin previo aviso, como un cuchillo que penetrara en su carne, Perptua grit. Sinti que un ro se desbordaba y bajaba por sus piernas, inundando las enaguas de su vestido y formando un charco en el suelo de ladrillo. Doa Ana sali corriendo de la cocina. Qu ha pasado, nia? Y al ver a la sobrina lo entendi todo, pero permaneci tranquila. Haba trado dos nios al mundo, adems de un tercero que muri cuando todava era pequeito. Y agarr las manos de Perptua. Clmate... El dolor pasar rpido. Piensa que va a nacer tu hijo... Voy a llamar a Rosa. Las negras acudieron junto con Caetana, que ayud a la hija a llegar hasta el cuarto. Mandaron buscar a doa Rosa, que estaba en la casita de detrs bordando. Doa Rosa entenda de hierbas y de traer criaturas al mundo. Entenda de fogones y de misterios. Doa Rosa tena los ojos castaos, algo apagados, y una discreta sonrisa en el rostro. El cuarto se llen enseguida de cosas: palanganas con agua hirviendo, paos, sbanas, las tijeras largas y recin esterilizadas que doa Rosa tena desde que aprendi a traer inocentes a esta vida. Perptua gritaba de dolor. Fuera de la alcoba, Mariana, Manuela y Rosrio, angustiadas, hablaban en susurros. Doa Ana se asom a la puerta. Id a la sala. Este cuchicheo no ayuda en nada. Perptua lanz un grito agudo. Las muchachas abrieron los ojos aterrorizadas. Todas las mujeres pasan por esto, es as. Tranquilizaos, que todo va a salir bien.
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Y doa Ana cerr la puerta lentamente. A primera hora de la fra madrugada del da primero de julio de 1839, naci Teresa da Silva de Oliveira Guimares. Despus de los trabajos del parto, despus de ver el cuerpecito perfecto de la nia y de contarle los deditos de los pies y de las manos, Perptua Justa mir a su madre y susurr: Me hubiera gustado tanto que Incio estuviese aqu... Y se sumergi en un sueo exhausto. Caetana, con la nieta en los brazos y los ojos humedecidos por las lgrimas, sonri dulcemente. La vida segua su rumbo. Doa Ana se baj las mangas del vestido que se haba remangado para ayudar a Rosa, y fue acercndose para ver la carita de la nia. Va a tener algo de nuestra familia dijo con orgullo. Ha nacido gritando para que la oyese todo el mundo. Caetana envolvi ms a la nia en el chal de lana y la apret contra su pecho. Fuera empezaba a caer una lluvia fina y fra. Aquella maana se levantaron muy temprano. En el astillero haba una gran agitacin. El da de partir haba llegado finalmente. Garibaldi mir el cielo invernal. Estaba plido, sin nubes. El mes de julio empezara con mucho fro. Sera bueno que no lloviese aquel da, pero era mucho ms importante que no lloviese despus. Tena una gran tarea por delante... y la cumplira molto bene. Haba sido idea suya y saba que saldra bien. Otros ya haban hecho una travesa igual a la que haba imaginado: antiguos venecianos y Marco Antonio, el romano, haban utilizado el mismo recurso. Y ahora haba llegado el momento de que l, Giuseppe
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Garibaldi, hiciese su magia. Dio rdenes de que los hombres lo recogieran todo y dejasen en orden el astillero. No quera que doa Antnia se quedase con ms recuerdos de su persona. Porque volvera, s, volvera cuando hubiese cumplido su misin para buscar a Manuela. Cargad el Farroupilha! Il mare nos espera! Haba una gran expectacin en el aire. Ignacio Bilbao y Carniglia llevaban algunos vveres y cuerdas al barco. Iban cantando. El da ola a novedad. El italiano y Davi Canabarro haban trazado meticulosamente el plan. Garibaldi necesitaba llevar sus barcos hasta el mar. Desde el astillero, por la laguna, navegaran hasta el ro Capivari, cuya desembocadura estaba cubierta por una espesa maleza. Era un pequeo ro estrecho y poco profundo, pero Garibaldi tena sus patos. La segunda parte del plan era la ms audaz y difcil, pero los romanos ya haban demostrado que era posible. Por tierra, llevaran los barcos hasta la laguna Toms Jos, en Tramanda. Y, desde all, llegaran al ocano y pondran rumbo a Laguna. Giuseppe Garibaldi saba que Greenfell lo esperaba cerca, en la laguna de los Patos. Pero ya haba engaado al ingls muchas veces y lo volvera a hacer de nuevo. Incluso le gustaba jugar al ratn y al gato; era un hbil ratn. La travesa por tierra era ms osada y necesitaba calma. Para ello, Davi Canabarro ya estaba en Tramanda limpiando la regin, regateando en la compra de caballos y de madera, y organizando a los hombres. Entraron en las aguas de la laguna bajo el cielo azul y fro del invierno gaucho. Enseguida, los barcos de Greenfell empezaron a perseguirlos, pero los lanchones farroupilbas eran ms giles y ligeros. Garibaldi iba en
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el Farroupilha, y John Griggs comandaba el Seival. Los barcos pequeos, los nuevos, iban detrs y tenan otras rutas que recorrer. El fro viento zumbaba en sus odos. Garibaldi estaba exultante. El agua se abra en abanicos azules, dando paso al inmenso animal que se deslizaba sobre ella. Garibaldi avist pronto la desembocadura del ro Capivari con su misteriosa espesura. El Farroupilha fue orientndose entre la vegetacin, como un pjaro que busca su nido. Griggs hizo la misma maniobra con el Seival. Rpidamente, ambos barcos desaparecieron entre el ramaje, como si nunca hubiesen pasado por all, como si nunca hubiesen existido. Garibaldi sonri satisfecho. Saba que Greenfell los esperara al otro lado. Esperaran para siempre. Los lanchones farroupilbas no saldran del Capivari por el agua. Cuando encontr un buen lugar, Giuseppe mand que camuflasen los mstiles de los barcos con ramas y hojas, y los hombres se lanzaron a la tarea. Ya estaba anocheciendo. Los soldados de Davi Canabarro haban requisado en secreto doscientos bueyes. La madera necesaria se recogi en el bosque y fue trabajada en las hogueras donde despus se asaba la carne. Garibaldi mand construir dos grandes carretas de cuatro ruedas cada una, ruedas que medan ms de tres metros de altura y cuarenta centmetros de ancho. Canabarro y Garibaldi controlaban el trabajo atentamente. Una tarde fra y gris, comenz la tarea de colocar los barcos sobre las carretas. Garibaldi orden sumergir la primera en un pequeo arroyo, despus de que los hombres hubiesen levantado el primer lanchn hasta la quilla y depositado sobre el doble eje de la carreta, deslizndolo, en todo momento, sobre las aguas heladas del ro. A pesar del terrible fro, los marineros realizaron con xito la tarea y, despus de muchas horas, cuando la noche ya caa, el Seival y el
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Farroupilha descansaban sobre las dos carretas, preparados para viajar por la pampa. Al da siguiente, con la ayuda de muchas parejas de bueyes, las carretas emergieron con su impresionante carga. Los hombres gritaron hurras de alegra, Davi Canabarro miraba todo sin demostrar emocin, y Garibaldi pens en la sonrisa de Manuela si pudiese ver aquel extrao espectculo. Comenzaba as, aquel glido principio de julio de 1839, la travesa por tierra de los barcos republicanos. Llovi mucho aquellos das. Las carretas se atascaban constantemente, pero siempre tenan parejas de bueyes descansados, y la dura energa de Giuseppe Garibaldi, incansable en su tarea. Fueron ochenta y seis kilmetros de travesa por la pampa cubierta de hierba, encharcada aqu y all, pero el pequeo ejrcito continu firme, y por donde pasaba el pueblo le aplauda. Nunca se haba visto en la pampa cosa igual. En la Estncia da Barra, Manuela se pasaba los das en la ventana, viendo caer del cielo la fina lluvia, con los ojos apagados, poco apetito, siempre con un escalofro recorrindole la espalda y aquellas ganas de llorar. Doa Ana le haca ts, tocaba el piano, intentaba alegrar a la muchacha de todas las formas posibles. Pero, finalmente, ella tambin cedi a la tristeza: se haba hecho amiga de Giuseppe Garibaldi, ese italiano gracioso que contaba historias, y a quien ahora echaban en falta en los das grises del final del invierno. Maria Manuela encenda velas a la Virgen, agradeciendo que su hija pequea estuviese libre de los encantos de aquel corsario de ojos dorados. Cuando lleg a la Estncia la noticia de la gran empresa de Giuseppe Garibaldi, doa Ana dej escapar una sonrisa disimulada. Doa Antnia, que estaba
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visitando a sus hermanas aquel da, permaneci seria, atenta a la sobrina, vigilando duramente aquel afecto que creca en su pecho cada vez que pensaba en el italiano. Giuseppe Garibaldi es un hroe coment Mariana, impresionada con la hazaa del corsario que haba llevado sus barcos a travs de los campos. Maria Manuela mir a su hija con un brillo de furia en los ojos cansados. Un hroe sirve para poco cuando una guerra se acaba, Mariana. No te olvides de eso. Y se volvi hacia Manuela, que revolva pensativa en su cesto de costura. Y t principalmente, Manuela de Paula Ferreira, acurdate de lo que he dicho y no cometas ningn desatino. No soportara un sufrimiento ms. Manuela sostuvo con firmeza la dura mirada de la madre. Por un momento, sinti pena de aquella mujer que, haca poco, le pareca tan bella y dulce, y que ahora slo era una figura triste, plida y sin fuerzas. La prdida del marido le haba robado una parte de su vida. Manuela baj los ojos otra vez. Giuseppe est demasiado lejos de aqu, madre, para que te haga sentir molesta. Y su voz son lgubre. Rosrio entr en el cuarto que ola a algo dulce, lechoso, que no consegua precisar. Una luz tenue atraves las cortinas ligeramente descorridas, una luz dbil de atardecer invernal. En un rincn de la pieza, sobre la ancha cama, Perptua dorma. La hija estaba a su lado, una cosita rosada, un paquetito de mantas y lazos, cuya cabecita de pelusa dorada apenas sobresala entre tanta prenda de abrigo. Teresa mova su carita durante el sueo, emita suaves gruidos, como los de un animalito muy pequeo, como los de los cachorrillos que la perra de la casa haba parido haca
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algunos das y a los que Rosrio iba a ver al cobertizo. Teresa era una guapa nia, y Rosrio quera a la pequea. Pero senta tambin rechazo. Perptua se haba casado, era feliz, amaba a su marido... y ahora tena a esa nia. Y ella, Rosrio, no tena nada. Haca mucho tiempo que Steban haba dejado de ir a verla... Steban, con su gallarda, con su apariencia translcida y su belleza fluida que muchas veces la exasperaba cuando se despertaba empapada en sudor y senta que l la estaba vigilando en la oscuridad, como un gato, como un fantasma. Pero Steban era un fantasma, era preciso acostumbrarse a eso. Rosrio empez a caminar lentamente para no despertar a la prima y a la nia. En un rincn, cerca de la ventana, estaba el arcn de madera. Saba que all encontrara lo que buscaba. Abri el arcn con cuidado y cogi el paquete, que estaba cuidadosamente envuelto en lino y desprenda un olor a lavanda. Rosrio tena el mismo cuerpo que su prima: la misma cintura esbelta, exacta, el mismo cuello largo, bien formado, pero su piel era ms clara, se confunda con la tela tornasolada del vestido, pareca otra seda, ms suave todava, ms frgil an. La falda caa perfectamente alrededor de sus caderas, suave y delicada. Toc los encajes con cuidado; la perfeccin del trabajo, de los bordados de perlas, la dej asombrada. Aqul era un vestido muy caro. Saba que la tela haba venido de lejos, que la haba encargado Caetana, y Caetana entenda de moda, era fina y elegante. Rosrio se recogi ella sola el cabello claro en un moo alto. Lo hizo sin darse mucha maa, siempre haba una negra cerca para ayudarla, pero ahora no quera a nadie. Ese momento era slo suyo. Se puso en el pelo una guirnalda de flores. Eran minsculas florecillas de seda con el centro bordado de pedrera. Se levant y se puso frente al espejo. Se alej un poco
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para verse mejor. No crea lo que estaba viendo, estaba muy hermosa. Ah, qu guapa estaba! La ms bella de las mujeres, la ms suave y perfecta criatura. No pareca ser de este mundo. Tal vez, vestida as de ese modo, Steban volvera para buscarla. Era justo que ella, Rosrio, no perteneciese a esta tierra dura, glida, cruel. Se mir con tanta emocin, que de sus ojos brotaron gruesas lgrimas, pero eran lgrimas de felicidad. Ahora lo saba, tena la certeza de que Steban no iba a abandonarla, no a ella, que ms bien pareca un ngel. Pensando as, con paso elegante, como si entrase en un saln de baile, Rosrio sali de su cuarto y sigui andando por el pasillo. No haba nadie, pero era como si mil ojos la observasen, era como si dos mil pares de manos estuviesen aplaudiendo a su paso, y ella esboz una sonrisa emocionada. Una sonrisa digna de una reina. De una reina, pens ella. Querida prima Manuela: Debe de haberte extraado que haya pasado tanto tiempo sin que te mandase una carta, aunque la aoranza me corroyese por dentro. Pero es que he estado yendo de un lado a otro de la pampa, y han sido tantas las tareas, refriegas y heridos, que he tenido que esperar para escribirte. Ahora estoy con mi padre en Piratini, donde me quedar algunos das. Ayer vi a Antnio, tu hermano, y manda recuerdos y cario para ti, y tambin para tu madre y las primas. Pero es de mi afecto de lo que quiero hablarte, Manuela. De mi afecto que slo crece por ti, y que me hace desear el final de esta guerra para poder regresar a la Estncia y estar junto a ti todo el tiempo. A veces pienso, sin embargo, si este afecto mo tiene cabida en tu pecho, porque en
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todos estos meses nicamente ha llegado una pequea nota a mis manos. Nota que he guardado en el cinto como un tesoro que me alegra y me protege, Manuela. Pero s que ests lejos, que las comunicaciones son difciles y que las cartas se pierden en estos caminos llenos de sorpresas desagradables. No obstante, deseo ardientemente que no me olvides, y que ese silencio sea slo nostalgia. Y que sientas tambin por m el cario inmenso que te tengo. Aprovecho esta carta para mandar noticias de la guerra a las tas y tambin a las primas. Como sabes, ahora estamos intentando abrir frentes en Santa Catarina. Debes de haber conocido incluso al italiano Garibaldi, que tan cerca de la Estncia ha estado hospedado para construir los lanchones de la Repblica Riograndense. Este italiano, de quien todos elogian el coraje y la habilidad en la navegacin, caus una gran sorpresa en la pampa cuando transport sus barcos por tierra, tirados por parejas de bueyes. S que ya debis de saberlo todas y que os habris alegrado mucho. S que a doa Ana y a doa Antnia les gust mucho Garibaldi, as que aprovecho para contar el infortunio que le sucedi a ese italiano cuando sala con los barcos por la desembocadura del ro Tramanda. Ese trgico da, los barcos republicanos naufragaron. Parece ser que un fuerte viento del sur azot el mar y lo hizo peligrossimo. No s cmo sucedi todo exactamente, porque las noticias siempre llegan incompletas en un hecho u otro, pero s seguro que diecisis hombres murieron en esa desgracia, entre ellos los italianos Matru y Carniglia, y tambin cierto espaol apellidado Bilbao, de quien se alababa mucho su coraje. El comandante Garibaldi no pereci en las
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aguas, para suerte suya y de nuestras tropas; sin embargo, consigui rescatar a pocos compaeros debido al mal tiempo y a la violencia del mar. El barco ms pequeo, comandado por el americano John Griggs, a quien tambin debis de conocer, estuvo casi a la deriva, pero consigui salvarse por ser ms pequeo y ligero, y pudo anclar en una barra de arena llamada del Camacho, donde despus lo encontraron sano y salvo con toda la tripulacin. Por lo dems, Manuela, tambin est la noticia de que el tocayo de mi padre, Bento Manuel, se ha separado de las tropas farroupilhas y se ha ido a vivir a sus tierras porque dice estar cansado de la guerra y sentirse mal considerado por nuestro gobierno. Debes saber que ese otro Bento es un traidor que ya nos enga muchas veces, pero aun as, vi que mi padre senta la prdida de su persona, pues de l se dice que es un buen comandante. Cuenta, por favor, todas estas novedades a las tas y a mi madre. Manda mi cario a Perptua y dile que estoy muy contento por el nacimiento de Teresa, y que pronto, en cuanto sea posible, estar unos das con vosotras para acabar con esta aoranza que me atormenta. Y t, Manuela, no te olvides de la profunda estima que te profeso y de que te echo en falta. Con todo mi afecto, JOAQUIM Piratini, 20 de julio de 1839 Doa Antnia baj del coche frente a la casa. Haca un fro seco, el cielo estaba muy azul. Soplaba un viento ligero, helado. Doa Ana, de pie en el porche, esper a que su hermana subiese a toda prisa la pequea
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escalinata. Vamos adentro, Antnia. Prepara un mate! La lumbre est preciosa. Este fro me est corroyendo los huesos. La sala estaba vaca, slo se oa el crepitar del fuego. Las agujas de media de doa Ana estaban sobre una banqueta cerca del hogar. Doa Antnia quiso saber dnde estaban las dems. Estn en sus cuartos. Perptua y Caetana, con la nia. Las dems, no lo s. Doa Ana suspir lentamente y se sent en su mecedora. Desde que lleg la carta de Joaquim, todo est muy triste. Manuela est callada como una tumba, me recuerda a la madre. De Mariana, para qu hablar; cuando supo del infortunio de ese marinero, llor durante dos das. Ni las infusiones, ni los rezos de Rosa han conseguido calmarle los nervios. Ahora, apenas sale de su cuarto. Y yo que nunca me di cuenta del amor de la nia... Doa Antnia asinti pesarosa. Eso pasar. Era un amor para entretenerse, Ana. Qu futuro tena Mariana con ese espaol? Doa Ana sonri con tristeza. Ya sabes cmo es la juventud... Ahora que el mozo est'muerto, el amor de ella debe de ser mayor. Siempre es as. La gallina del vecino es ms gorda que la ma. Slo queremos lo que no podemos poseer... Doa Antnia sinti un escalofro en el pecho. Haba sabido de la noticia del naufragio por Z Pedra. Haba sentido mucha pena por los hombres que haban muerto; de algunos, recordaba incluso su cara. Todos ellos eran valientes soldados. Se acurruc en un silln y se qued unos instantes mirando el fuego. Dnde est ese mate? pregunt finalmente para disipar la angustia que llevaba en el alma. La hermana toc una campanilla. Una chiquilla negra apareci con la tetera y el mate preparado. Doa
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Ana esper a que doa Antnia cogiese el primer mate y le pregunt: Sabes qu ha sucedido con Rosrio? No. Ella no haba sabido nada. Doa Ana le cont que haban encontrado a la sobrina vagando por el bosque, vestida con el traje de novia de Perptua. Y que ya era de noche, una noche fra. Rosrio estaba morada del fro, y nombraba a alguien, a un hombre. Ese nombre que ella se obstinaba en repetir. Doa Antnia se puso muy seria. Esa muchacha tiene algn problema en la cabeza. Sera bueno que buscsemos un mdico que entendiera de esas cosas. Nosotras llamamos a un mdico de Camaqu. Tendras que ver la tristeza de Maria Manuela cuando vio a la hija de aquella manera. Pareca que iba a morir en cualquier momento. Y cuando lleg el mdico y vio a Rosrio, Maria slo deca Mi hija no est loca, mi hija no est loca. Pero al mdico le pareci todo muy extrao. Dijo que Rosrio haba tenido un ataque de locura. Nuestra familia no tiene esos ataques. Ni yo recuerdo que haya habido ningn loco, a menos que me hubiesen escondido el caso. Doa Antnia sirvi y pas el mate a doa Ana. No hay que quitar los ojos de encima a Rosrio. Esta guerra es muy larga... Sabe Dios lo que puede suceder con esta muchacha, medio enferma ya, tanto tiempo en esta Estncia. Y sac una carta del bolsillo del vestido. La abri y repas un poco el contenido. Es de Bento, Ana, parece que han tomado Laguna, que fueron recibidos con vtores. Bento est muy contento con el rumbo de las cosas all en Laguna. Un puerto es lo que ms necesitan. Quin sabe si as esta guerra acabar. Yo ya no s qu hacer con esas nias.
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Nosotras no hacemos, Ana, nosotras esperamos. Y lo que es menester es que se mantenga el orden en la casa. Si no, todo se desmorona, todo se desmorona. No dejes que estn ociosas, desgranando tristezas. As es peor. Doa Ana mir taciturna a su hermana mayor y no dijo nada. El fuego creca en altas llamaradas. Fuera empezaba a hacer viento. En el porche, Regente, el perro que Manuela haba adoptado, empez a gemir. Doa Ana pens en las historias acerca del minuano que haba contado a Garibaldi, y sinti ganas de que el italiano estuviese cerca.

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 20 de diciembre de 1880 La carta de Joaquim cay sobre mi alma como el peso de una montaa. Ah, las penas que mi pobre Garibaldi haba tenido que afrontar! Y tantos hombres muertos, hombres con los cuales yo haba hablado muchas veces aqu en casa; Luigi Carniglia, siempre tan gentil, a quien Giuseppe profesaba gran afecto, hasta el punto de llamarlo hermano; y Matru, el otro italiano, amigo de Giuseppe desde su infancia en Niza... E Ignacio Bilbao, por quien Mariana llor largo tiempo. S, Mariana amaba al espaol, y siempre hablaba de l con los ojos encendidos de emocin. Saber que estaba muerto, sepultado bajo las aguas sin ninguna bendicin, sin una cruz o una flor sobre sus huesos, la dej en un estado lamentable. Todos sus sueos se haban ahogado junto con Ignacio. Y de l haba guardado, segn me confi en aquel tiempo, el sabor de un nico beso. En aquellos das invernales y oscuros, slo pensaba en las angustias de mi Giuseppe, que deba de sentirse muy solo en estas tierras, pues sus mejores amigos y ms fieles compaeros haban perecido todos en el naufragio. Y el Farroupilha, el barco que l haba construido con tanto empeo, del que se enorgulleca como un padre, era otro de los difuntos engullidos por aquel mar bravio. De los sueos de Giuseppe, haba quedado muy poco. Y tanto esfuerzo, la proeza de cruzar esta pampa con los barcos sobre
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las carretas, todo eso se haba perdido... No poda Dios haber tenido alguna piedad de aquellos hombres que tanto hacan por un sueo? No poda haber alguna clemencia en sus actos, o es que estaban siendo castigados por una guerra que ya ensangrentaba todos los rincones de este Rio Grande? Era imposible que yo tuviese esas respuestas... Y ni siquiera sobre eso poda conversar con mi madre o con mis tas. Todo lo malo que haba sucedido mora en nuestras bocas. Era la ley de la casa, y solamente en el silencio de nuestros cuartos era posible llorar por un amor muerto, dudar de Dios o tener miedo del futuro. Muchas veces imagin si Giuseppe pensara en m en aquella tierra de Santa Catarina, si habra ansiado mis brazos, mi cario y mi consuelo en las noches que siguieron al naufragio. Soaba con l todas las noches, con sus ojos de mbar, con su bello rostro, con su pelo de oro puro... Su imagen vena siempre a calentar mis noches glidas, espantando el miedo de debajo de mis sbanas, calmando el viento que silbaba fuera como un muerto insepulto. Yo viva, entonces, para pensar en l, llenando pginas y pginas de mi diario, cubriendo cuadernos enteros con frases de aoranza y juramentos de un amor que nunca se vera realizado. Yo todava no lo saba... Slo abandonaba mi habitacin a las horas de las comidas, o cuando doa Ana me exiga el cumplimiento de alguna tarea casera. Me quedaba al lado de la ventana, mirando el campo desnudo y corrodo por el invierno, viendo caer la lluvia de un cielo encapotado y gris, anuncio de malos presagios que siempre me llenaban de pnico. A veces, iba a jugar con la hija pequeita de Perptua, pero la alegra sosegada de mi prima me causaba remordimientos y tema salpicarla
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con mis tristezas. Me quedaba poco en su compaa, y ninguna de sus dulces frases de aliento lleg siquiera a amainar la angustia que me corroa. A principios de septiembre, llegaron ms noticias de Laguna y de los republicanos. Haban entrado en la villa escoltados alegremente por el pueblo. Las campanas repicaron en las iglesias. Davi Canabarro, Teixeira Nunes y Giuseppe Garibaldi haban sido recibidos como hroes. Haban hecho ms de setenta prisioneros, matado diecisiete soldados y tomado cuatro goletas de la Marina, catorce veleros, quince caones y ms de cuatrocientas carabinas. Todo el esfuerzo haba valido la pena: Laguna era ahora republicana, y se iniciaba entonces el gobierno bajo el mando de Canabarro, ascendido a general. Conmemoramos la buena nueva con una cena casi alegre, pues en aquel tiempo tenamos discretas alegras. Doa Antnia, Caetana y doa Ana estaban jubilosas: Laguna era fundamental para los planes republicanos, con su puerto de mar y su localizacin estratgica. Hablaron mucho aquella noche, y vi como el viejo piano de mi ta resucitaba sus valses, que no se oan en la casa desde el baile en homenaje a Bento Gonalves. Pero mi madre poco o nada dijo, presa de su eterno estado de tristeza. Para ella, la guerra careca casi de importancia, a no ser porque Antnio estaba entre sus filas. Por aquel entonces, sufra por Rosrio, que andaba cabizbaja y llena de secretos, y que, desde la noche en que haba sido encontrada vestida de novia, apenas se sentaba a la mesa con nosotras. Aquella noche, cen en nuestra compaa y pude ver su rostro
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abatido, las manchas amoratadas que revoloteaban bajo el azul de sus ojos, tan vivos en otros tiempos. No habl de la Corte ni de los antiguos bailes que ella adoraba. Estaba ms delgada y totalmente ausente, sorbiendo la sopa con los ojos fijos en el plato, sonriendo a veces para nadie, o mirando las sillas vacas como si all viese la sombra de una persona slo suya, que nuestros ojos no podan percibir. Mariana haba mejorado de su estado de luto, pero no vea ninguna gracia en conmemorar una victoria que le haba comportado semejante pesar; poco comi y nada dijo. Yo estaba feliz por mi Giuseppe, al que haban recibido como a un hroe, como a un salvador de pueblos (de qu haban salvado a aquella gente de Laguna, yo no lo sabra decir), como a un hombre que mereca el afecto de las multitudes, el repique de las campanas de las iglesias, los aplausos de las damas en los balcones. Me hubiera gustado estar con l en aquel momento y compartir con l tamaa gloria. Ah, yo no saba entonces que mi Giuseppe estaba a un paso de conocerla, a la otra, a la que lo acompa y lo sigui, y vivi con l todos los sueos que tej para nosotros. Se llamaba Anita... S, entre la multitud que lo haba aplaudido en Laguna aquel da victorioso, con certeza, estaba ella, mirndolo de lejos, ansiando ya el momento de hablarle, de ser suya como finalmente fue. Pero yo tena diecinueve aos, poca o insuficiente edad para creer que mi frgil amor era un robusto castillo, que Giuseppe se guardara para m, para m que le estaba prohibida, para m que estaba prometida con el hijo del presidente de la Repblica por la cual l luchaba... Ah, qu tonta fui, hoy lo s. No tonta por creer que Giuseppe sintiera amor por m pues l me am con toda
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su alma, sino por creer que ese amor encontrara un da su sosiego. Nuestro noviazgo secreto, hecho de juramentos y de besos, que tan distante estaba de aquella realidad lagunense... Giuseppe ya no era el mismo entonces. Ni mejor, ni peor (tena ese don que Dios dio a unos pocos, tena honor), sino tan slo un hombre lejos de su patria, que haba visto morir a sus amigos y que an deba luchar mucho. Un hombre que viva, da tras da, por pura necesidad de afrontar la vida as, y que por esa causa tena un alma grande y un corazn valeroso, muy capaz de vivir profundamente el amor. Y el amor llegaba. Y el amor, otra vez, lo persegua en aquellas tierras lagunenses y l todava ni lo sospechaba. MANUELA

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Captulo 16 La casa haba recuperado una cierta paz, ya no se vea a Mariana llorando por los rincones, ni a Maria Manuela rezando en el oratorio durante tardes enteras: haca tiempo que no se oan noticias del corsario italiano, Rosrio haba mejorado un poco y, aunque inmersa en un silencio inexpugnable, ya se sentaba a la mesa todos los das y haba vuelto incluso a bordar. La primavera haba sido buena tambin para los ejrcitos republicanos. Victorias y expansin, la toma de Laguna, el traslado de la capital a la ciudad de Caapava; todo contribua a levantar el nimo de los partidarios de Bento Gonalves y de sus generales. Poco antes, Caetana haba ido a encontrarse con su esposo en Caapava, donde haba asistido a un fastuoso baile y haba vuelto a la Estncia impresionada con el progreso de la ciudad. Doa Ana no visitaba Caapava desde haca mucho tiempo, y se qued asombrada con las descripciones de la cuada: Caapava tena hospital, peridico, cuarteles, un gobierno con ministros, una iglesia fastuosa y edificios elegantes que probaban que la Repblica poda ser muy rica si los vientos continuaban soplando a su favor. No esperaba, por tanto, en aquella maana fresca y soleada, que una carta tan deseada haca mucho que no reciba noticias de Jos fuese a traerle semejante tormento. Y todava sorba su mate tranquilamente cuando Z Pedra le anunci la llegada de un soldado que deseaba hablar con la patrona. Doa Ana recibi al joven republicano en el porche, y sus ojos brillaron cuando reconoci la letra del sobre que ste le entreg. Mand que diesen comida y bebida
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al soldado, y que le buscasen un poncho nuevo (el que llevaba estaba hecho jirones), cosa que el joven agradeci con una sonrisa de alivio y orgullo al mismo tiempo. Doa Ana corri a su cuarto y abri el sobre ya medio arrugado. Senta el corazn latir fuerte en su pecho; haca mucho que Jos no iba a verla y ahora, estando en Laguna, era imposible que no temiese por l. Hasta cundo soplaran vientos de buena suerte para los republicanos de Santa Catarina? Los imperiales no dejaran impune la victoria de los republicanos. All, los rebeldes estaban lejos del grueso de sus ejrcitos, soportaban solos aquella revuelta, nicamente con el filo de sus dagas y la fuerza de su coraje. Y su hijo estaba en Laguna luchando al lado de la gente de Canabarro... El hijo que se pareca tanto a Paulo, el hijo al que ella haba enseado a leer, al que haba visto crecer y convertirse en un hombre hecho y derecho, de barba cerrada y voz grave, al que ella amaba tanto, tanto... Querida madre: Escribo desde mi cuarto aqu en la villa de Laguna, pues s que maana el italiano Rossetti despachar correo a Rio Grande, y espero que esta carta llegue a sus manos, madre. S que debe de estar pensando en m y en cmo estoy aqu, en esta nueva Repblica, y le digo que est tranquila en cuanto a mi salud, que estoy muy bien, y en cuanto a mis ocupaciones, pues que aqu tengo mucho que hacer y estoy con las tropas de nuestro valeroso Teixeira Nunes. No puedo decir lo mismo, madre, de esta nuestra Repblica recin instaurada. Todo aqu parece ir hacia atrs muy rpidamente, y slo Davi Canabarro ocupado en cometer excesos y ejercer su poder parece no darse cuenta de que
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las cosas estn mal encaminadas. Ha sucedido ya de todo. Davi Canabarro busca tan slo librarse de los que considera subversivos, sin hacer nada para ser bien visto por el pueblo, que ya ha empezado a despreciarlo. Hay un sacerdote aqu con grandes influencias llamado Vilella, y hasta con este hombre de la Iglesia ha tenido amargas desavenencias. Mand prender a ms de setenta personas en una villa pequea como es sta de Laguna. Es un abuso total, madre, y pienso en lo bueno que sera que Bento Gonalves viniese por aqu, con su palabra nica y su modo sereno y valiente de tomar decisiones. Pero Bento no viene, y el pobre Rossetti ya no consigue eludir el comportamiento desptico de Canabarro. Para que vea cmo va todo, atienda que hasta incluso el italiano Giuseppe Garibaldi, el honroso soldado a quien tanto debemos, cometi su falta, pues se ha enamorado y ha tomado para s una mujer de la villa que era casada, y cuyo marido est en la guerra con las tropas enemigas. Nuestro valeroso Garibaldi, que venci el bloqueo imperial aqu en la desembocadura de manera tan ingeniosa como atrevida, llev en su barco a esa muchacha de nombre Anita y puso rumbo hacia el litoral de So Paulo con el propsito de hacer algunas capturas en esas aguas. Esta villa est muy ofendida con ese amor impdico, consumado a plena luz del da, y todava ms con los desmanes de Davi Canabarro, y el pueblo de aqu ya no es el mismo que sali a la calle para recibirnos, es bien diferente, arisco y esquivo. Doa Ana dej de leer la carta para asimilar bien las noticias. Las cosas parecan muy seguras, todo muy bonito. A veces, sin embargo, le pareca que estaban construyendo castillos en el aire. En un soplo de brisa,
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todo se desmoronaba sin remedio. Pero su hermano no era hombre de construir castillos en el aire, no lo era, lo saba muy bien. Bento deba de estar al tanto de las escaramuzas en Laguna, y hara alguna cosa para contener los delirios de ese tal Canabarro. Ya haba odo hablar del hombre algunas veces, un gaucho tosco, pero un soldado valiente. Seguro que su hermano tena un plan para calmar las cosas, para domar a Canabarro. Pos sus ojos otra vez en el papel, pero no continu leyendo. Le vino a la mente la imagen de Giuseppe Garibaldi. Se qued pensando en l, en la sangre caliente del italiano, y pens en su sobrina. En la casa, lean todas las cartas en voz alta, durante la cena, era un acuerdo que tenan desde el comienzo de aquella espera. Ella leera la carta de Jos, pero no antes de llamar a Manuela a su cuarto y de mostrarle lo que haba sucedido, de ayudarla a entender que, antes incluso de que Garibaldi hubiese tomado como compaera a una mujer casada, el amor que ellos haban vivido en la Estncia ya estaba abocado al fracaso. No quera que Manuela se llevase una desilusin mayor de lo necesario, no era bueno que una mujer odiase en exceso a un hombre. El odio y el amor eran sentimientos demasiado semejantes. Y el odio en una mujer poda ser ms duradero que una guerra. S, era preciso hablar a solas con Manuela. Y hablar con cautela, con mucho cuidado. Doa Ana suspir. Eran tantas cosas... Haca un bonito da y el mundo pareca muy sereno. Pero no, Jos, su hijo, se encontraba ahora en un pajar a punto de incendiarse. Y Bento Gonalves estaba en Caapava. Y volvi a la lectura. Hay otras cosas que necesito contarle. Pero ser breve porque ya no tengo tiempo. Ayer, volvi la expedicin de Garibaldi. Los barcos estaban destrozados y los hombres muy
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cansados. A pesar de haberse zafado de un enemigo muy superior, pues la expedicin se cruz con el navio imperial Andorinha, no obtuvieron buenos frutos de la campaa. Haban apresado dos barcos imperiales, pero los dejaron marchar en su afn de lucha con el Andorinha, por lo que volvieron a Laguna con las manos vacas. Parece ser que la tal Ana Maria a quien Garibaldi llama Anita tambin volvi, y que luch mucho, con tanta bravura como un hombre. Ya se habla en las calles de su excepcional coraje. Pero si usted la viese... Es una muchacha delgada, de rostro delicado y gestos corteses, sencilla e incluso bonita. Es imposible imaginarse a una criatura semejante en medio de una cruenta batalla. Numerosas tropas imperiales han puesto rumbo hacia aqu, y el pueblo de Imaru, que queda ms al norte de Laguna, ya se ha puesto de su lado. Ayer, tras la llegada del italiano, Davi Canabarro los reuni a todos y orden que se tomasen crueles medidas contra el pueblo de Imaru para dar ejemplo. Design a Garibaldi y a sus hombres para atacar la villa, y en los ojos del italiano vi el pesar por tan terrible mandato, pero no puede desacatar las rdenes de un superior, as que maana los barcos parten para su duro destino. Por lo dems, madre, estamos viviendo y luchando. No se preocupe de este hijo, que soy muy capaz de seguir adelante y de luchar en cuantas batallas sea necesaria mi espada. Y acabo ya esta carta mandndole mi cario a usted, y a mis tas y primas. Su querido hijo, JOS Villa de Laguna, 6 de noviembre de 1839

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Manuela llam suavemente a la puerta. Entra respondi doa Ana, sentada en la mecedora cerca de la ventana. Manuela llevaba un sencillo vestido de color rosa, y su pelo negro intenso recogido en una larga trenza. Doa Ana admir la fuerza de su belleza. He venido a decirle que ta Antnia ha llegado. Va a pasar aqu la noche. Bueno dijo doa Ana sonriendo. Ahora iremos a ver a Antnia. Pero antes tengo que hablar contigo. Manuela estaba de pie en medio de la habitacin. Sintate aqu, a mi lado. Manuela se sent en la silla de rejilla y se qued esperando. Hoy he recibido una carta, Manuela. La voz de doa Ana era dulce y serena. Una carta de Jos. Una carta que habla del italiano Garibaldi. Los ojos verdes de Manuela ardan de inters. Doa Ana desdobl cuidadosamente las dos hojas de papel. No son cosas buenas, Manuela. Pero tampoco son cosas malas. Despus de leer la carta, entenders lo que te digo... Son cosas de la vida, Manuela. Entreg la carta a la sobrina. El rostro de Manuela empalideci un poco, y fue perdiendo ms y ms el color a medida que sus ojos recorran la narrativa desgranada en aquellas dos hojas de papel corriente. Cuando acab la lectura, tena los ojos llenos de lgrimas y el labio superior le temblaba, pero Manuela haca un esfuerzo atroz para contener el llanto y mantenerse digna frente a la ta. Doa Ana sinti una gran pesadumbre en su pecho. Qu pena sinti por la muchacha... Pero as era la vida, ni buena ni mala, tan slo la vida, como ella misma haba dicho haca poco. Eso es mentira. La voz de Manuela temblaba ligeramente. Es mentira, ta Ana... Yo s que es
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mentira. Para qu iba a mentir tu primo, Manuela? Es un malentendido, ta. Todas esas noticias se van distorsionando de boca en boca, ya lo sabe. Giuseppe me ama. Nos juramos amor el uno al otro. Nos vamos a casar, ta... Cuando esta guerra se acabe, nos vamos a casar. Acordamos eso en secreto. Nadie lo sabe, excepto nosotros dos y usted. Pero no diga nada a nadie, ta, por favor. l slo debe de haber ayudado a esa mujer. Tal vez ella quera salir de Laguna, huir. Giuseppe debi de sentir pena y la ayud, ta. Pero l me ama. Doa Ana tom la mano de su sobrina entre las suyas. No te alteres... Necesitas estar tranquila, Manuela, por eso te he llamado aqu, para contarte todas estas cosas. No quiero que Maria te haga sufrir ms... Es un secreto entre nosotras, de acuerdo? Voy a leerles la carta a las dems, pero me saltar esta parte. Slo t y yo sabremos del asunto. Ser mejor para todo el mundo. No pienses en Giuseppe, al menos por ahora. Ya suceden demasiadas cosas en esta vida, hija. Giuseppe no ama a esa tal Anita, lo s. Vi en sus ojos cunto me amaba. Es un hombre de honor, ta. No hara eso conmigo, no lo hara. Una gruesa lgrima resbal por la cara de Manuela. Pareca perdida como una nia que hubiese encontrado roto su juguete preferido. S, Manuela, Giuseppe tiene honor, pero es un corsario, un aventurero. l te am, pero su amor es inestable como su paradero. Y eso no lo convierte en una mala persona, Manuela, pinsalo bien; l es diferente de nosotros, slo eso. No le quieras mal, por favor. A saber qu ocurri entre esa moza y l... Acarici la melena negra de la muchacha. l nunca habra vuelto, Manuela. No es un hombre que pise dos veces la misma tierra. Y t ibas a quedarte esperndolo
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para siempre... Es por eso por lo que te he mostrado esta carta. Tu primo ha contado todo lo que saba y no ha mentido, hija. Pero ha sido mejor as. Ahora puedes olvidar a Giuseppe y seguir adelante. No lo odies, pero tampoco lo ames. Tienes por delante una vida llena de cosas bonitas para vivir... tienes a Joaquim, Manuela. Manuela mir a doa Ana con los ojos vacos. Siempre voy a amar a Giuseppe. Abraz a su ta y se puso de pie, muy erguida. Gracias por mostrarme esa carta, ta. Se lo agradezco desde lo ms profundo de mi corazn. Olvdalo todo, Manuela. Es el consejo que te doy. Imposible, ta. Pidi permiso y sali de la habitacin. El anochecer derram su brillo, tornando rojo el cielo sin nubes. Las hermanas de Bento Gonalves se hallaban reunidas en la amplia sala. Mariana y Perptua estaban en un rincn: una con la hija en los brazos y la otra leyendo distradamente una novela. Y Caetana, en voz baja, enseaba a hacer ojales a su hija pequea, en un pequeo trapo de lino blanco. Las ventanas estaban abiertas al campo, y el olor a flores y a hierba lo impregnaba todo. A lo lejos, se oa una cancin castellana, una milonga triste y llena de nostalgia. Faltaba poco para la cena. Doa Antnia examinaba los papeles de la venta de una punta de ganado. Estaba seria. La guerra iba empobrecindolos lentamente, las cosas ya no eran como antes. Ahora trabajaban para mantener las tierras, no sobraba casi nada y, a veces, incluso faltaba. Pero siempre se encontraba una solucin. Doa Ana estaba acabando un bordado. Llevaba en el bolsillo la carta de Jos, que leera a las dems antes de cenar. Estaba triste, y aquella cancin, all fuera, no ayudaba. Manuela se haba ido a su cuarto y ya no
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haba salido de all. Haba mandado decir que tena dolor de cabeza. Doa Ana no tuvo coraje de ir a molestar a su sobrina, pero saba muy bien que no era la cabeza lo que le dola, sino el corazn. Maria le haba mandado un t a la hija, pero la bandeja haba vuelto intacta. Ahora, bordaba frente a ella, pareca tranquila. Prestaba poca atencin a la vida y andaba muy angustiada con Rosrio. Ni le pasaba por la cabeza el sufrimiento de su hija, pens doa Ana. La cosa est fea dej escapar doa Antnia mientras recoga el papeleo de la Estncia. Mariana, Perptua y Caetana la miraron en silencio. No haba nada que decir. La pequea Teresa empez a lloriquear en los brazos de su madre. Doa Antnia, como siempre, se arrepinti de haber hablado demasiado. Dnde est Manuela? pregunt. Est en su cuarto con dolor de cabeza respondi Mariana. Hoy no quiere cenar. Debe de ser gripe murmur Maria Manuela. Despus le llevar un t con limn bien fuerte. Ayer por la noche refresc bastante y debi de coger fro. Doa Ana se qued mirando a su hermana menor. Maria Manuela se estaba distanciando del mundo poco a poco. Era eso. La vida era demasiado dura para ella. Desde pequea, la vida siempre le haba pesado en exceso. Manuela se solt el pelo, que cay por sus hombros en negras cascadas hasta la altura de la cintura. Eran hilos sedosos, brillantes y elsticos, que se anillaban en bucles pesados y bien hechos. Siempre haba tenido un cabello bonito, desde pequea. Su madre contaba que haba nacido con mucho pelo y que enseguida pudo adornarle la melena. Mir la imagen que el espejo le devolva. El rostro
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delgado, claro, bien formado. Los ojos verdes, ahora hinchados y enrojecidos por el llanto, haban sido siempre la debilidad de su padre. Esa nia tiene esmeraldas en vez de pupilas, deca l siempre. Tienes una selva dentro de los ojos, haba exclamado Garibaldi cierta vez. Manuela sinti las lgrimas calientes resbalando por su cara. En el espejo, pareca una extraa. Una extraa que lloraba. Una extraa con ojos de esmeralda. Pensar en su Giuseppe y no llorar era imposible. Por las cortinas entreabiertas entraba la ltima claridad del da. El cuarto entero pareca inmerso en una luz de ensueo, rosada y vivida. Manuela se mir en el espejo alto de cristal. La luz le imprima un aspecto mortecino. Era como un fantasma. Se toc el pelo, desliz la mano hasta el pecho y all la dej reposar, intentando tranquilizar su corazn afligido para que no explotase de dolor bajo el petillo del vestido. En una esquina del tocador, estaba el diario que vena escribiendo desde su llegada a la Estncia. Era su mejor cuaderno, el ms feliz, el cuaderno en que hablaba de Giuseppe. Lo cogi, lo hoje casi con ira y lo lanz lejos. Sonri. Era tan tonta y burra como cualquier otra muchacha. Tan tonta como Rosrio, que amaba a un hombre que no exista. Y se haba considerado siempre diferente, ms lista, ms terrenal que las otras, que siempre estaban soando. Sin embargo, tambin cometi su error: am a un Giuseppe diferente, a un prncipe, a un hroe, a un hombre bueno, delicado y romntico que la haba cortejado y le haba prometido cosas hermosas para un futuro que ahora estaba muerto. Abri el segundo de los tres cajoncillos del tocador. Revolvi entre los peines, pasadores y horquillas, y cogi del fondo la tijera negra, pesada. Era una tijera vieja que haba pertenecido a su abuela paterna. Acarici la hoja afilada y oscura. Pas la tijera por su
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rostro con cuidado, sintiendo la frialdad del metal. Ya no quera vivir ms si era para estar lejos de l. Para qu? Aguantar una lenta sucesin de das iguales, fingirse interesada por la guerra, por las victorias, por la sangre derramada, por aquella repblica... Ver otros veranos, sudar otras tantas tardes hasta que llegase un invierno, y otro, y otro ms, hasta que el minuano estallase en sus tmpanos, le corroyese el alma, hasta que envejeciese en una mecedora viendo la pampa, como un fsil. La tijera le pesaba entre los dedos. La tijera esperaba una decisin. Pero y si mora antes de tiempo? Y si Giuseppe volva arrepentido, explicando que todo aquello no haba pasado de una simple aventura? Y si Giuseppe regresaba, con su voz clida, con su olor a mar, diciendo cosas bellas y dulces? Carina. Carina mia. Giuseppe poda volver en cualquier momento. La guerra era imprevisible. Manuela no quera decepcionarlo. Y si l slo encontraba la sepultura de ella? l, un hombre tan valiente, que haba atravesado el mundo, surcado los mares y luchado contra todos los hombres. La tijera era negra como las palabras que Jos haba escrito en aquella carta. Anita, Anita, Anita. Jos deca que Anita tena coraje. No quera ser una Manuela sin coraje. La mujer que siguiese a Giuseppe Garibaldi por los caminos de esta vida haba de tener coraje. No. Yo no soy cobarde. La voz reson en el cuarto vaco. Fuera, la noche haba cado sobre la pampa y apenas un haz de luz entraba por las ventanas. Alguien haba encendido una lmpara cerca o, tal vez, fuesen las estrellas. En un rincn de la habitacin, los ojos de Regente brillaban de curiosidad. El perro gimi, senta su tristeza como una presencia. Ella no vea su reflejo en el espejo, as era mejor. Apret bien la tijera con la mano derecha y, en un gesto
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gil, se enroll el pelo en la izquierda. La tijera cort los cabellos sin apenas ningn esfuerzo. Era como si estuviese partiendo por la mitad el cuerpo de un animal. Sinti los mechones que se derramaban por el suelo, libres, muertos, perdidos. Tir la tijera sobre la cama. El corazn le lata con fuerza, pero no tena miedo. Soy valiente como Anita. La falta de coraje no es lo que va a decidir nuestra vida Se llev las manos al cuello y sinti un escalofro en la piel desnuda. Manuela experiment una libertad extraa, masculina, casi animal. Alguien llam a la puerta. Manuela, en la oscuridad, vacil un instante, pero era preciso tener coraje. Adelante. La puerta se abri y la luz de un candelabro se adentr en la habitacin. Doa Antnia apareci en el cuarto, acostumbrando los ojos a la oscuridad. Te encuentras mejor? Haba cierta desconfianza en su voz. Levant el candelabro de cinco velas y vio a su sobrina frente al tocador, tranquila, plcida, con el pelo esparcido por el suelo en una masa difusa. Vio su cuello largo, muy blanco, y sus ojos secos y duros. Doa Antnia cerr la puerta y ech el cerrojo. Por Dios, hija, qu has hecho? Doa Antnia era una mujer dura, curtida por la vida. Saba que era preciso ser fuerte, pues los dbiles se quedaban por el camino, pero al arrodillarse en el suelo para juntar los cabellos de Manuela, algo se desat en su interior, se abri una compuerta, y empez a llorar. Qu has hecho? Con delicadeza, cogi el pelo entre sus manos,
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como quien carga el frgil cuerpo de un nio muerto. Giuseppe ha encontrado a otra mujer, ta. La voz de Manuela temblaba, se deslizaba por el aire, se esparca por el suelo. Giuseppe la haba llevado en su barco, iban a vivir un sueo de libertad. Y la mujer era valiente, lo haba dejado todo por l. Quin te ha dicho todas esas cosas? Haba sido Jos. O mejor, haba sido doa Ana. Doa Ana le haba enseado la carta y ella misma lo haba ledo todo. Era verdad. La muchacha se llamaba Anita y peleaba como un hombre. Ella no, se haba quedado esperando, como las dems. Y Giuseppe no quera una mujer como las dems, quera una mujer especial. Manuela, ahora, lloraba a lgrima viva. Sin su melena, pareca una nia. Doa Antnia empez a hacer una trenza con los largos mechones sueltos. Sus giles manos trabajaban con destreza. No ha sido culpa tuya, Manuela iba diciendo mientras trabajaba. Garibaldi es un aventurero, un hombre sin ataduras. Cuando se fue a Laguna, fue para no volver ms, hija ma. No... l iba a volver, me lo haba prometido. Y abri un cajn del tocador y sac de all una cajita repleta de cartas. l me lo escribi en estas cartas, ta, muchas veces. Me amaba... Tal vez todava me ame. Tal vez, Manuela. Doa Antnia pens en la conversacin que haba tenido con Bento. Tal vez no. Garibaldi es como un pjaro, le gusta la libertad y lucha por lo que desea. Esa Anita est casada. Doa Antnia coloc la trenza sobre el tocador. Sonri tristemente. Las velas derramaban una luz plida e inquieta. Bento le pidi que se fuese, que te olvidase, hija ma, porque Joaquim te ama, y porque vosotros no estis hechos el uno para el otro. Yo estaba enterada
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de todo y me mostr de acuerdo con l. Entonces, fue eso... No, no fue eso, hija ma. Giuseppe no dijo nada, no luch por ti, y l es un luchador. Las lgrimas resbalaban por el rostro de Manuela. Doa Antnia contuvo la tristeza en su pecho, con fuerza. l puede volver un da y luchar por m. Hay que esperar y ver qu pasa, hija. Esperar el tiempo adecuado dijo mientras coga la trenza. Por qu has hecho esto? Porque no he tenido el coraje de matarme. Tienes mucha vida por delante para cometer una locura as, Manuela. Ten fuerza. Yo confo en ti, nosotras nos parecemos. Y suspir. Qu vamos a decir a las otras? Manuela se encogi de hombros. Dgales la verdad, ta. Ellas no lo entenderan, Manuela. Parecera algo muy feo y no necesitamos ms problemas en esta casa. No me importa. Todo lo que deseaba ya lo he perdido. No me importan ni mi madre ni los dems. Tu madre est confusa por causa de Rosrio. Vamos a dejar que esto quede entre nosotras y vamos a esperar. Esperar para qu? Doa Antnia mir a su sobrina a los ojos. Es preciso ser valiente para esperar con dignidad, Manuela. Y t eres valiente, lo s. Doa Antnia cogi un puado de horquillas y fue prendiendo el cabello de Manuela a la altura de la nuca, arreglando los mechones. Despus cogi la trenza y, con dos pasadores, la sujet en la cabeza de la sobrina como un aplique, disimulando el trabajo hecho con las horquillas. Cuando era joven, haba tenido mucha maa para los peinados. Manuela sonri con tristeza. Est casi tan bien como antes, ta.
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Doa Antnia le acarici la cara. Lo que yo quiero que quede tan bien como antes es ese corazn, no lo descuides. En cuanto al pelo, voy a ayudarte a recogerlo como es debido. Con el tiempo te resultar fcil. Y suspir. se va a ser nuestro secreto, Manuela. Y ahora vamos a cenar, antes de que las dems sospechen. Madre: Despus de las ltimas noticias que te mand, sucedieron muchas cosas en Santa Catarina. Como estoy seguro de que mi to, el general Bento, est enormemente ocupado con esta guerra, y supongo que usted no ha tenido noticia de lo que sucedi en Laguna, le escribo estas lneas. Madre, cuando lea esta carta, no se preocupe por m, que soy decidido, como usted dice, y me libro de lo que haga falta. Pues bien, el da 15 de noviembre, la suerte cambi en la villa de Laguna. El almirante Mariah, comandante de la escuadra imperial, coloc veintids navios en la desembocadura, cosa que asust mucho a los nuestros, aunque confibamos en que el arenal era insalvable para las embarcaciones de peso y en que estbamos muy bien armados en el fuerte que protega la entrada de la baha. Las gentes de Laguna, al ver que el combate era inminente, huyeron. El pnico y las luchas convirtieron las calles en un caos. Fueron pocos los lagunenses que se quedaron con nosotros, y por ms que se intentase, y Garibaldi y Teixeira lo intentaron, era imposible organizar una defensa terrestre. A pesar de las dificultades, montamos una lnea de fuego con ciento cincuenta de nuestros mejores tiradores, y seis caones protegan la entrada, ya que
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Garibaldi haba dispuesto nuestros seis barcos en semicrculo para atacar cualquier navio que entrase en la barra de arena de Laguna. Pasaba del medioda cuando supimos la noticia: los barcos de Mariah estaban forzando la entrada de la barra. Era aterrador. Por causa de las mareas, la flota imperial consigui alcanzar el canal y entonces comenz la batalla. Nuestra artillera respondi con todo lo que tena, intentando llevar a pique a los barcos enemigos. El intercambio de fuego fue terrible, pues estbamos muy cerca unos de otros, y por todos lados se vean barcos incendiados y cuerpos mutilados y gritos. La superioridad de las fuerzas imperiales enseguida se puso de manifiesto, a pesar de los esfuerzos de Garibaldi, que lideraba a sus marineros con toda la gallarda que jams he visto en un hombre sobre la faz de la tierra. El fin del mundo no tendra imgenes tan crueles, madre. Un caonazo parti en dos al americano que usted conoci, John Griggs, y por todas partes se vea muerte y sangre, y de mis ojos, tan acostumbrados ya a las miserias de esta guerra, an brotaron algunas lgrimas, y fue de pena por tantos sacrificios. La mujer que ahora vive con Garibaldi, Anita, luch como un hombre, transportando gente y salvando a los heridos en un pequeo barco. Y la veamos en medio del fuego cruzado yendo de un lado a otro, intacta y valiente. La batalla destruy los barcos de nuestra Repblica, y lo que qued de ellos conoci el fuego, pues Garibaldi los incendi antes de partir para que no cayesen en las manos sediciosas de los enemigos. De los nuestros, murieron sesenta y nueve hombres que pudiramos contar. La tarde de ese terrible da, la escuadra de Mariah todava
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estaba anclada en el puerto de Laguna, mientras nuestras tropas abandonaban la villa y tomaban rumbo a Torres, desde donde le escribo esta carta. Davi Canabarro sigui con nosotros, y yo estoy en el destacamento del coronel Teixeira Nunes, y partir con ellos en breve para Lages. Giuseppe Garibaldi, Anita, Rossetti y lo que ha quedado de sus hombres vendrn con nosotros. Madre, no necesito decirle lo triste que fue ver nuestros esfuerzos frustrados de esta manera, ver esa matanza y perder a soldados tan valientes. Pero igualmente le digo que los nuestros tambin cometieron muchas barbaridades, a lo que contribuy la furia de ese general Canabarro, que a mi entender es malo como la peste. Canabarro mand matar al padre Villela a pualadas, orden adems que le arrancasen los ojos por traidor y dej su cadver en medio de la calle, al alcance de los imperiales, como un presente por la derrota que nos haban infligido. Tambin cometi otras atrocidades, pero no me atrevo a contarlas aqu. Todo esto me hace sufrir mucho, ms todava que el hambre y la crudeza de esta aventura que no acaba. Por suerte, no me hirieron en estas batallas, y eso al menos me hace estar tranquilo. El camino que nos queda por recorrer es muy largo para los hombres heridos y, si yo lo estuviese, tal vez usted recibira noticias an ms tristes. Pero sus oraciones me han protegido, madre. Imagino que Bento Gonalves desaprobar enrgicamente todas estas cosas, madre. Pero usted guarde esta carta consigo y no se la muestre a nadie, pues estos desahogos mos son solamente para sus odos. Y tenga fe en que pronto estar con usted otra vez. Antes de eso, intento tener coraje para seguir
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con el coronel Joaquim Teixeira Nunes rumbo a la sierra, pues hay cosas todava por resolver en Santa Catarina. Adems, no deseo seguir con Canabarro hasta Torres, que es el destino que l ha escogido. Su hijo, JOS Camacho, 26 de noviembre de 1839 La mesa estaba vestida con una mantelera blanca de encajes que slo se pona en das de fiesta. Los candelabros de plata haban vuelto a sus lugares sobre las consolas, las mesitas, en el centro de la gran mesa de comer, y esparcan su luz tenue y dorada por la sala. Aquella noche del 24 de diciembre, haca un calor agradable. Las ventanas estaban abiertas para recibir la brisa que llegaba del campo, la sala estaba toda adornada con flores, cosa en la que doa Ana haba insistido: aunque fuese una Navidad triste, de soledad, era Navidad y la casa tena que estar bien engalanada, bonita. Las nias jugaban en un rincn de la sala. Maria Anglica, alta para sus nueve aos, cantaba para que Ana Joaquina bailase (decan que Ana Joaquina haba heredado de sus padres sus dotes de bailarina), y, desde su cunita con puntillas, la pequea Teresa pareca examinarlo todo, silenciosa. Perptua vigilaba a la hija y pensaba en el marido: Incio haba prometido volver para Navidad, pero en la ltima carta que haba recibido de l, le deca que estaba en Cima da Serra. Saba que se luchaba por all, que Jos, el italiano Garibaldi e incluso su marido estaban luchando al mando del coronel Teixeira. Sinti un nudo en el pecho y se santigu. Que Jess velase por Incio, que le diese, al menos, una Navidad de paz, un poco de sosiego y buena comida. Ella tena mucho que darle. En su pecho
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se acumulaba tanto amor que incluso arda, un amor guardado desde haca meses, amor de mujer joven, enamorada, que contaba los minutos de aquella espera interminable. Pero ella nada poda hacer. Mir a las dems. Doa Ana indicaba a las negras la disposicin de los manjares. Haban trabajado durante das para servir los dulces ms apetitosos, las carnes asadas, el ponche, los melocotones en almbar. Doa Ana insista en aquella cena. Perptua suspir. Despus de todo, la ta tena razn. Era mejor ser fuerte, vivir el da, que rendirse como Maria Manuela y Rosrio, que estaba cada da ms callada, ausente. No estaban todas sanas? Teresa no era una niita saludable y hermosa? Y sus hermanos y primos, aun estando en la guerra, no tenan valor para mantener la fe? Entonces, tambin era tarea de ellas aceptar el devenir de los acontecimientos. Vivir, de algn modo. Doa Antnia entr en la sala portando una bandeja de bizcochitos de yema y almbar. Manuela iba detrs. ltimamente, se las vea muy unidas. Manuela ayud a su ta a colocar los dulces en la mesa. Llevaba un vestido claro, sencillo, y el pelo recogido en un moo a la altura de la nuca. Manuela haba adelgazado un poco en los ltimos tiempos, pero hasta la suave palidez de su piel la haca parecer ms bonita y delicada. La mesa est puesta dijo doa Antnia con satisfaccin, mirando la luz del candelabro iluminar el almbar mbar en la compotera de cristal. Parece una cena hecha por nuestra madre. Doa Ana entr en la sala. Tu memoria ha llegado lejos, Antnia dijo sonriendo, pero enseguida cambi de tono. No vamos a caer en la tristeza. Hay que alegrar esta casa. Hoy es noche de fiesta. Fue hasta el piano. Voy a tocar algo bonito. Leo lea un viejo peridico con Regente a sus pies. Ahora ya no jugaba a la guerra, se estaba haciendo un
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hombre, con los cambios de voz y los primeros pelos de la barba oscurecindole la cara. A sus quince aos, quera ir a la guerra como los dems. Quera ir a la guerra junto con Caetano, que slo pensaba en eso y que se haba decidido a partir a primeros de ao. Pero qu hora es ya, ta Ana? Ya es Navidad? Falta poco para las once, Leo. Enseguida ser Navidad. Y tengo un regalo para cada uno de vosotros. Poca cosa, pero aun as es un regalo. Hace tiempo que no recibo ningn regalo. Slo por eso hay que celebrarlo dijo Manuela en un simulacro de alegra. Caetana lleg de la cocina diciendo que la carne estaba casi lista, en su punto. Enseguida serviran la comida. Tena la esperanza de que Bento vendra dijo ella. Pero ya ha pasado la hora, y nada. l vendr asegur doa Antnia. Si no hoy, otro da. Ser presidente acarrea muchos compromisos. Pero ser padre es importante para l. Seguro que viene para Ao Nuevo, para estar contigo y con sus hijos. Caetana sonri con tristeza. Ver a su marido era casi un sueo, sobre todo estando las cosas tan confusas en la sierra y con la prdida de Laguna. Oyeron ruido fuera. Los perros ladraron. Caetano, que estaba en el porche, entr corriendo y anunci que dos caballeros acababan de cruzar la portilla y suban hacia la casa. Uno de ellos era su padre. Lo haba reconocido incluso de lejos, incluso en la oscuridad de la noche. Poco despus, la alta figura de Bento Gonalves da Silva ocup por un instante el vano de la puerta. Se hizo un gran silencio, todos estaban sorprendidos. Leo, al ver a su padre, lanz el peridico por los aires. Marco Antnio, que llegaba a la sala en ese momento, se asust ante la visin repentina del padre. Era un muchachito tranquilo y contrario a las guerras.
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Hurra! Nuestro padre ha venido! grit Leo, y corri a abrazar la figura barbuda que entraba en la sala con uniforme rojo y azul. Bento Gonalves solt una carcajada. La esperanza es lo ltimo que se pierde. No es lo que se dice? Adems, Cristo no naci hasta medianoche y, por lo que s, todava no ha pasado. Entr en la sala y el aire pareci desaparecer como absorbido por sus pulmones. Estaba ms delgado, sucio del polvo, pero haba en l una fuerza que se extenda por el suelo, por los sofs, por las esquinas de los muebles, y haca asomar una sonrisa en los rostros de las mujeres . Ven aqu, Caetana. Ven a darme un abrazo. Ya estoy muy viejo para pasar solo tanto tiempo. Caetana se lanz a los brazos del marido. Respir el olor a hombre mezclado con polvo y relente de la noche. He rezado mucho, Bento. Ped a Dios que vinieses. Se lo he pedido tanto... Los hijos contemplaban la escena enternecidos. Y he venido. Senta aoranza como un cachorrillo abandonado. Y tambin quera conocer a mi nieta. Perptua cogi a la nia en brazos y la llev ante Bento Gonalves. Esta es Teresa, padre. La nia pareci sonrer, como si reconociese alguna cosa en aquel hombre de barba y de ojos profundos. Es una pena que Incio no est aqu para compartir este momento con nosotros. Bento acarici la cabecita de la nieta. Incio no ha podido venir, Perptua. Est sirviendo a nuestra causa como buen soldado que es. Pero he trado a otro conmigo. A Joaquim. Un rubor encendido asom a las mejillas de Manuela, que estaba sentada en un rincn de la sala. Se llev sus delgadas manos a la nuca para arreglarse bien el moo, tal como doa Antnia le haba enseado. Busc los ojos de la ta, que la miraba con total
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serenidad. Compartan un secreto. No quera herir a su primo, no quera importunar a la familia. Pero hubiera preferido que Bento Gonalves hubiese trado a otro acompaante. Todava se senta muy afectada por todo lo que haba sucedido. Joaquim entr en la sala, disculpndose por llevar las botas llenas de barro, abraz a su madre con cario y bes a sus hermanas. Como una brisa de primavera, derram su gracia entre todos, tom en brazos a la pequea Teresa, y cogi un pastelillo de la bandeja de plata. La guerra lo haba vuelto enjuto de carnes, tena la piel curtida por el sol y una pequea cicatriz le haba marcado sutilmente la frente. Tir el dolmn en un rincn de la sala y mir a su prima. Aquella mirada, lenta, serena, llena de alegra por el reencuentro, era su prueba de amor. Manuela le correspondi con una tmida sonrisa, y sinti una rabia sorda corroerla por dentro: por qu no poda amar a ese primo guapo y joven que ella conoca tan bien, y deba sufrir toda esa pena? Por qu tena que latir ese corazn rebelde en su pecho? Los dems rodeaban a Bento, queran saber noticias de las batallas, de Jos, Antnio, Bentinho y Pedro. Joaquim se acerc. Ests muy hermosa, Manuela. Ms de lo que recordaba. Ella esboz una clida sonrisa y contuvo las lgrimas que le asomaban a los ojos. Las contuvo con fuerza, como quien doma un animal salvaje que corcovea en los pastos. Era muy gentil por parte de su primo decir eso. Ni siquiera llevaba el vestido nuevo, ya que no esperaban tener compaa para la cena. Joaquim bebi la voz de ella con la sed de muchos meses de separacin. Los vestidos no embellecan a nadie, respondi l. Adems, era preciso que una muchacha tuviese belleza propia, como ella. Manuela agradeci el elogio. Invit al primo a tomar
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algo, un vaso de ponche, un vino, hasta un mate si le apeteca. Intentaba parecer alegre, feliz de volver a verlo. Joaquim se qued un rato hablando con su prima, pero, a pesar de la aparente tranquilidad que ella demostraba, no dej de percibir una vaga tristeza en aquellos ojos verdes, un vaco de cosas perdidas, de sueos despedazados. Una soledad de pozo sin fondo. Amaneca. Manuela haba dormido poco y mal, pero por fin haba conseguido entregarse a un sueo sin sueos, brumoso e inquieto. Cuando la primera piedrecita golpe el cristal de su ventana, abri los ojos asustada. Las piedrecitas se sucedieron y, entre una y otra, oy susurrar su nombre. Se levant de la cama y se envolvi en un fino chal. Iba a abrir la ventana cuando se acord del pelo. Lo llevaba suelto, corto. Sobre el tocador, la trenza de negros cabellos esperaba. Acerc la cara al postigo. Quin es? pregunt bajito. Soy yo, Joaquim. Necesito hablar contigo. El corazn le dio un vuelco en el pecho. Qu poda decir? Fuera, el primo volva a llamarla. Una claridad rosada y fresca se esparca en el aire. Slo un minuto, Joaquim. Tengo que arreglarme. Se sujet la trenza con prisas y se lav la cara. En su cama, Mariana dorma profundamente, tena el sueo pesado. Manuela sali del cuarto de puntillas con las zapatillas en las manos. En el exterior, el aire fresco del amanecer le arranc los restos de sueo. Joaquim ya llevaba el uniforme puesto, se haba afeitado y estaba sentado en un escaln del porche. Sus ojos estaban llenos de promesas. Encontr a su primo muy guapo, de una belleza perfecta, intachable. Giuseppe inund su pensamiento, arrebatador como un vendaval.
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Joaquim sonri al verla. Necesito hablarte urgentemente. Perdona si te he despertado, pero vamos a partir muy temprano. Adonde vas? A Caapava. Caetano viene con nosotros. Manuela se sent a su lado en el escaln del porche. Se senta como una nia cometiendo una travesura, como cuando, de pequea, iba a robar dulces a la cocina y despus sala huyendo hacia el cobertizo. Ahora tena las manos vacas y un gusto amargo en la boca. Uno ms que se va. Manuela... Joaquim sujet sus manos y ella se dej hacer. Manuela, quera decirte una cosa antes de partir. Quera pedirte algo... Slo as me ir en paz. Reuni valor y continu: T sabes cunto te quiero. Manuela se mir los pies. La piel blanca de sus tobillos. La puntilla que remataba el camisn de algodn. Y mir al suelo, a la tierra hmeda, a un macizo de flores que haba ms all. Finalmente respondi: No deberas haberme llamado, Joaquim. Por qu? No merezco tu aprecio. Por eso. l apret todava ms las blancas palmas entre las suyas. Manuela sinti que l temblaba. Yo no te aprecio, Manuela, yo te quiero. Y el amor es muy distinto del aprecio. El amor perdona. Y entiende. Suspir profundamente. Lo s todo Manuela. Se miraron a los ojos. Quin te lo ha contado? Mi padre, doa Ana, mi madre. Esas cosas, siempre acaban sabindose, no es necesario preguntar a nadie. Yo amo a Giuseppe. Joaquim pareci sentir dolor.
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No digas eso, Manuela. Te encandilaste con el italiano, algo pasajero. Lo entiendo... La guerra tiene esas cosas. Yo tambin me encandil con otras muchachas de la pampa. Y hasta de la Corte. Pero amar no. Amar, slo te amo a ti. Ella lo mir. La angustia barri el verde de sus ojos. S lo que es el amor, Joaquim. Lo tengo aqu en mi pecho, como un pual. Un pual clavado para siempre. l sonri con tristeza. El amor no es herida, Manuela. No es necesario que lo sea... Mira, voy a volver a la guerra, esta lucha todava tardar en acabar. Qudate aqu olvidando, curando ese dolor. Yo volver, lo juro, y entonces nos casaremos. S que vas a amarme. Lo s desde que era un nio. He soado con ello muchas veces. Viviremos en una Estncia y criaremos a nuestros hijos. Para entonces, la guerra ya habr acabado, y seremos felices. Ni te acordars de ese italiano. Manuela se puso en pie. No digas eso. La voz de ella son tensa. No digas eso ms. T no puedes juzgar mis sentimientos. Se toc levemente el pecho. Yo los siento aqu. Aqu me duelen. No te he pedido amor, ni desdn. Joaquim pareci confuso. Perdname, Manuela. No quera herirte. Se puso en pie tambin. Cogi a su prima de los hombros y vio sus ojos verdes humedecidos por las lgrimas. Y sinti unas ganas enormes de besarla all mismo, en aquel momento, l de uniforme y ella en camisn. Perdname... S que ests sufriendo, y te propongo que dejemos pasar un tiempo. Despus, cuando llegue el momento, hablaremos. Ella dio un paso atrs. Lo siento mucho, Joaquim. Nunca ms habr motivos para hablar. No sobre este tipo de amor del que me ests hablando. Si es para vivir de esa manera, no me casar ni contigo ni con nadie. Me quedar
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esperando a Giuseppe. De repente, Joaquim pareci exhausto. El italiano no va a volver, Manuela. Lo veremos. Ella dio media vuelta y entr en la casa. Pareca pequea y frgil comparada con la gran construccin blanca. Manuela! Manuela se detuvo un instante en lo alto del porche. S? l estaba quieto al pie de la escalera sujetando el dolmn. Sus ojos brillaban tristemente. Yo te quiero. Voy a esperar el tiempo que sea necesario... No has de decir nada. Te esperar. Manuela entr y desapareci, engullida por la casa. Joaquim mir la suave pampa, dorada por el sol que estaba naciendo. Tena ganas de llorar. Pero un hombre de verdad lloraba? Esperara todo ese tiempo. Por ellos. Empez a andar en direccin al cobertizo. El dolmn le pesaba sobre el brazo como si fuese de madera. La cara del italiano, que l haba visto de refiln una nica vez, surgi ante sus ojos, sonriente. Curiosamente, no le tena rabia. El italiano no era culpable de todo aquello. Le tena rabia a la vida, a aquel engranaje invisible que algunos llamaban destino.

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SEXTA PARTE: 1840

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Captulo 17 Doa Antnia sirvi el mate y se lo dio a Incio. Acababa de apearse del caballo y mientras una de las negras preparaba el agua, l dijo que estaba a punto de partir. Haba venido a verla porque iba de paso y no quera desaparecer as, sin ms, sin haberle hecho una visita. El tiempo que haba pasado en la Estncia da Barra haba sido muy corto, apenas haba tenido ocasin para matar la nostalgia de su esposa y su hija. Como todos los que volvan de la guerra, Incio tambin estaba ms delgado, con el rostro huesudo y los ojos encajados en las rbitas cavadas en los pmulos de la cara. Pero su sonrisa era la misma, luminosa. Haca dos das que haba llegado y ya tena que irse. El caballo lo esperaba ms all, pastando tranquilamente bajo la sombra de una higuera, ya cargado con sus brtulos, una cacerola para el camino, el poncho, una buena manta y un libro. Me voy a Caapava, doa Antnia. Pero no quera marcharme as, sin saludarla. En estos dos das apenas he podido descansar y disfrutar de la nia... La pobrecita va a crecer estos primeros tiempos lejos de su padre. El atardecer de verano se iba consumiendo como una vela en un altar. A lo lejos poda orse el murmullo del ro. La Estncia do Brejo estaba silenciosa y en calma. Algunos peones regresaban del trabajo. Doa Antnia respir hondo el aire que ola a madreselva. Desde que se desmont el astillero, aqu hay una paz que hay que verlo para creerlo dijo ella. Una paz medio triste. Pues disfrtela, doa Antnia, que por ah fuera
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las cosas estn difciles. Slo me voy ms tranquilo porque s que Perptua y la nia se quedan con ustedes. Doa Antnia baj los ojos. Esta guerra no se acaba, Incio. Est ms encarnizada que nunca. De donde vengo, de la zona de So Francisco de Cima da Serra y de Vacaria, todo est saliendo mal, doa Antnia. Sera justo que todo acabara bien. Nuestros soldados tienen gran valor, pero hemos perdido muchos hombres indic, y dej que su mirada se perdiera por la pampa . Tal y como van las cosas, an pasar mucho tiempo y perderemos muchas ms vidas, quiz sin ningn provecho. Cuntos hombres cayeron en esa batalla? Incio baj la mirada. En Currbanos, cerca del ro Marombas, camos en una emboscada preparada por los imperiales. En una hora perdimos cuatrocientas almas. El coronel Teixeira Nunes fue valiente, es un hombre excepcional; aun as, la caballera se vio rodeada por las tropas de Melo Manso. Fue una matanza sin parangn. Doa Antnia empalideci. Cruz sus largas manos, finas, en el regazo como para sujetar aquella angustia. Cuatrocientos hombres. Cuatrocientos padres, hijos, jvenes del Continente. Qu horror! susurr, y despus pareci recordar: Lo sabe Ana? Me parece que Jos estaba en la tropa del coronel Teixeira. Y el italiano, Giuseppe, tambin. Jos estaba all. Result herido, nada grave. No se preocupe, doa Antnia. He contado a doa Ana lo de su hijo y tambin le he dicho que estaba repuesto cuando vine hacia aqu, incluso ya cabalgaba. La guerra endurece las carnes, una simple herida de lanza no arruina la vida de un soldado. Y el italiano es muy valiente. Es un hombre... La chica que vive con l,
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Anita, sa s que tuvo mala suerte: la hicieron prisionera. Prisionera? Ha muerto? Incio se encogi de hombros. S poco de esa mujer. Cuando vine hacia aqu, la chica todava no haba aparecido. A lo mejor se ha convertido en fulana de los soldados. Nada ms verla se ve que es muy valiente. Creo que los imperiales, al saber quin era, deben de haberle dado un trato ms justo. Guardaron un rato de silencio. Los primeros grillos ya cantaban en la noche. Doa Antnia le ofreci otro mate, pero Incio lo rechaz. Tengo que irme ya, me queda mucho camino por delante, doa Antnia, y quiero aprovechar la noche. Se levant. Era un hombre alto. Doa Antnia pareca muy pequea a su lado, tan pequea que lleg a preguntarse si la edad ya le estaba encogiendo los huesos. Vaya con Dios, hijo mo. Y descuide, que cuidaremos de su esposa y su hija. Incio sonri. Por eso me voy tranquilo, doa Antnia. Y se encaj el sombrero de barboquejo en la cabeza. Adis. Se dirigi hacia donde estaba su zaino negro. Las primeras estrellas brillaban en el cielo. El caballo relinch, ansioso. Doa Antnia permaneci de pie, en el porche, vindolo montar en el animal y partir al trote, lentamente, hasta desaparecer por la pampa, como un fantasma. Y all se qued tomando un ltimo mate y pensando en el destino de aquella muchacha, Anita. Que Dios protegiera a la pobrecilla! La noche ahogaba como un abrazo muy apretado.
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Por las ventanas abiertas entraba un silencio repleto de roco. La habitacin estaba casi a oscuras, slo una lmpara derramaba su dbil luz sobre la cama donde Rosrio dorma. Desde haca un tiempo, a Rosrio le daba miedo la oscuridad. Ahora ms, pues dorma sola: la cama de Perptua estaba vaca desde la boda, ocupaba otra habitacin al final del pasillo, junto con su hija. Rosrio haba tenido pesadillas. Se mova bajo la colcha, inquieta. Su pelo liso, dorado como el oro plido, estaba revuelto sobre la almohada. Un hombre cabalgaba hacia ella, atravesaba la pampa en un caballo blanco. Rosrio sonrea. Saba quin era ese caballero. Ella se arreglaba el vestido de encaje y sujetaba con fuerza un ramo de flores que haba recogido para regalarle. Una risa ntida iluminaba su cara. El caballo blanco avanzaba, suba y bajaba por una colina. El sol era clido. A lo lejos, ella lo saba, se libraba una guerra, pero no all, no en aquel campo florido donde el nico movimiento que se apreciaba era la danza de aquel caballo delgado y de su jinete. Se estaba acercando. Rosrio no se cansaba de admirar su porte hidalgo, la belleza morena de sus cabellos que el viento agitaba, la elegancia de su uniforme. No era un uniforme republicano. Steban se detuvo. Sus ojos brillaban de euforia por la cabalgata, brillaban por ella. Salt del caballo. Estaba de pie delante de ella, apuesto, sonriendo con su boca carnosa y la frente sin cicatrices, sin vendas. Ests curado, Steban! Ella se lanz a sus brazos y sinti el calor de su pecho y un aroma a hombre. Sobre ellos brillaba un sol agradable. Las flores cayeron al suelo, habra que recogerlas otra vez, pero a Rosrio no le importaba. Steban estaba curado. No haba sangre en su ropa, ni palidez en su cara, ni cicatrices, ni vendas.
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Rosrio sonrea. Nunca haba sido tan feliz como en este instante. Cogi la cara de Steban con ambas manos, acarici su pelo revuelto. Por un momento, l la retribuy con una sonrisa, hermoso como un prncipe. Y entonces sus ojos derramaron lgrimas de sangre y su rostro adquiri la palidez translcida de la luna. No estoy curado, Rosrio. Estoy muerto. Muerto, muerto... Aqu me ves, muerto. Su voz reson por la pampa atravesando aquel bonito da de sol. Muerto y fro y descarnado. Estoy muerto y no tengo sepultura, no tengo a nadie... Qudate cerca de m. Y entonces sus ojos se salieron de las rbitas y todo su bello rostro adquiri un aspecto cavernoso, un olor a carroa se elev por los aires y enseguida se transform en un montn de huesos decrpitos que Rosrio sostuvo entre las manos. Rosrio grit. Grit. Grit. Abri los ojos, se sent en la cama. Estaba empapada en sudor. Por la ventana todava entraba el mismo silencio. Una lmpara iluminaba la habitacin vaca. La voz de Rosrio agonizaba en el interior de su garganta, se encaminaba hacia sus entraas, se ahogaba en un pavor mudo. Maria Manuela y doa Ana entraron en la habitacin, ambas en camisn, descalzas, asustadas. Maria Manuela se sent al lado de su hija, le cogi las manos fras, hmedas. Qu ha ocurrido, Rosrio? Has tenido una pesadilla, hija ma. Ahora tranquilzate, ya ha pasado. La voz le sali trmula, como un susurro: No ha sido un sueo, mam. l est muerto. Muerto. Steban est muerto. Como esta guerra, como nosotras. Doa Ana se enjug los ojos hmedos. Voy a mandar a Milu que prepare una manzanilla para las tres dijo. Bien cargada.

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En el desayuno no se coment lo ocurrido, pero doa Ana y Maria Manuela se pasaron gran parte de la maana conversando, a puerta cerrada, en el despacho. Haban tomado una decisin. Rosrio estaba enferma, una enfermedad grave, traicionera. Esta guerra puede durar an mucho ms, Maria. Lo mejor ser que hagamos algo por Rosrio, pronto. Despus puede ser tarde. Doa Ana estaba sentada en la silla que haba sido de su marido; sus ojos negros, serios, expresaban convencimiento. No se trataba de un asunto fcil de resolver, pero tenan que tomar una determinacin. Rosrio empeoraba a ojos vistas. Maria Manuela se sec las lgrimas con un pauelo blanco. ltimamente haba envejecido, su rostro antes lozano haba adquirido un aspecto deslucido, la piel alrededor de los ojos y la boca se haba llenado de arrugas. Maria apoy sus manos temblorosas en el regazo. Llevamos cinco aos aqu dijo moviendo la cabeza con tristeza. Es demasiado tiempo para la chica, est sufriendo mucho. Adems, la muerte de su padre... Todas estamos sufriendo. Mariana y Manuela tambin han perdido a su padre, a Anselmo... Pero tenemos que ser fuertes. Si la guerra es dura para nosotras, imagnate para nuestros hombres, Maria. Han pasado muchas cosas. T y yo nos hemos quedado viudas, pero aqu estamos, viendo fantasmas, hablando con los muertos, adelgazando con las pesadillas... Suspir. Hay que hacer algo, hermana, y rpido. Maria Manuela asinti con tristeza. Se levant y fue hasta la ventana. Fuera, un cielo gris y encapotado se extenda sobre la pampa. Hoy va a llover dijo y mir a su alrededor. Era aqu, en este despacho, donde Rosrio vea al
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fantasma, verdad, hermana? Doa Ana dijo que s. Est bien, voy a escribir a Antnio para consultrselo. Tras la muerte de su padre se ha convertido en el hombre de la familia. Vamos a esperar su respuesta. Voy a escribirle a Caapava. Como quieras. Manuela lea sentada en el porche. Desde la conversacin con Joaquim se haba quitado un peso de encima. No se casara con su primo para agradar a su familia, no echara su vida a perder por una promesa, por un sueo que ella nunca haba soado. Esperara a Giuseppe porque no tena otro camino. Era de esas mujeres con un solo destino y nada ms. Hoje el libro distradamente. Todava no haba comunicado a doa Antnia su decisin. Se imagin la cara de su ta, impenetrable, y aquel brillo en su mirada, de aprobacin y de pena. Manuela! Levant la vista. Marco Antnio llegaba corriendo. Era un muchacho alto, muy delgado, moreno como su madre. Qu pasa, Marquito? Se par, jadeante. Ven, ven conmigo, Manuela. He descubierto algo horrible! Una cosa horrible cerca del cobertizo! Manuela dej el libro y se fue con su primo. Rodearon la casa y siguieron por un camino que llevaba al cobertizo donde se preparaba el charqui de la Estncia. Caminaban a paso rpido y ansioso. Pasaron cerca de unos braceros y de la negra Zefina, que se diriga al ro cargada con una palangana llena de ropa para lavar cantando una antigua romanza. Llegaron. El fuerte hedor del lugar les inund la nariz.
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Dnde? Detrs del cobertizo respondi Marco Antnio cogiendo la mano de su prima. Dieron la vuelta pisando suavemente la hierba. Regente yaca sobre un montn de tablas, con la garganta cortada de un nico tajo. Sus ojillos negros, totalmente abiertos por el susto, miraban aquel cielo grisceo de finales de verano. Era un cachorro pequeo, de pelaje ralo y suave. Vlgame Dios! grit Manuela y empez a llorar. Haba cuidado de aquel perro desde pequeo, le haba dado leche y cario, y en su habitacin siempre haba una manta vieja que le serva de cama. Cuntas noches se haba despertado con Regente mirndola en la oscuridad? Se arrodill. Las lgrimas le brotaban de los ojos. Quin ha sido capaz de una crueldad semejante? Regente nunca ha hecho dao a nadie... Marco Antnio se acomod al lado de su prima. Una mosca se pos en el hocico de Regente y se qued all, parada. Hay mucha maldad en este mundo, Manuela... Puede incluso que haya sido un bracero o alguien de fuera. Seguro que ha sido esta noche. Pero no llores ms, ya no tiene remedio. No llores. Pobrecito. Ya me extraaba a m que hoy por la maana no viniera a la habitacin. Siempre vena, siempre. Voy a llamar a Z Pedra para que recoja a Regente... Vamos a cavarle una tumba, quieres? Manuela asinti. De acuerdo, pero no se lo cuentes a las nias, se van a poner muy tristes... A Maria Anglica le encantaba el animalito. Podemos contarles que se ha escapado. Regente siempre fue un perro muy travieso. Vamos a decirles que se ha ido por la pampa. Marco Antnio sali corriendo hacia la casa.
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Manuela se qued all, llorando. Realmente, haba mucha maldad en el mundo. All, en aquella Estncia, tambin... Quin habra hecho eso con el perro, quin? Caetano lo observaba todo con los ojos llenos de curiosidad. La ciudad herva como una sustancia viva, inquieta y voraz. Hombres que andaban por las calles con sus uniformes, entraban en edificios elegantes, tomaban mate. Carretas que iban de un lado a otro. Negros descalzos, pero con el dolmn de la Repblica, que se agrupaban en las esquinas, hablaban de la guerra, y que enseguida seguiran hacia sus destinos. En una bodega se venda aguardiente y cosas de comer. Estaba llena de soldados. Joaquim se abra paso entre la gente; Caetano lo segua. Haba notado que su hermano, desde su vuelta de la Estncia, estaba cabizbajo, hablaba poco, slo de los asuntos de la guerra con su padre, nada ms. Bento Gonalves pareca respetar los silencios de su hijo mayor. Haban hecho aquel largo viaje prcticamente callados. Joaquim, con la mirada perdida en el horizonte, contemplaba el campo y las estrellas. Caetano, en cambio, buscaba conversacin, quera saber cosas de las batallas. Estaba ansioso por aquella guerra, por ver a Bentinho, por matar a su primer caramuru, a su primer imperial, por aportar su granito de arena a la Repblica, por hacer que su padre se sintiera orgulloso de l. Adelante, Caetano. Nuestro padre nos espera en el Palacio del Gobierno. Joaquim tir del brazo de su hermano. Ya tendrs tiempo de verlo todo ms tarde. Ahora, vmonos. En una esquina un grupo de mujeres mal vestidas se rea mirando a los soldados, bromeaban, mostraban unas sonrisas desdentadas. Quines son?
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Son las fulanas que acompaan a las tropas. Caetano fue siguiendo a su hermano. Entraron en un edificio, pasaron por delante de guardias, de criados uniformados. All haba mucha abundancia. Caetano pens en los negros que haba visto en la calle. Bento Gonalves despachaba con dos ministros. Levant la cara con el bigote encerado en cuanto advirti la llegada de sus dos hijos. Sac una carta lacrada de un cajn y se la entreg a Joaquim. Busca un mensajero con buenas piernas. Esto es urgente. Teixeira, Garibaldi y las tropas estn en Lages. Ya sabes que perdieron en una desgraciada batalla contra Melo Manso. Han muerto ms de cuatrocientos soldados y ellos han llegado a Lages destrozados, bajo la lluvia, sin caballos y hambrientos. La mala suerte se ceb con toda la tropa. Bento Gonalves hizo una pausa. Senta una gran presin en el pecho y un dolor profundo en la espalda. Respir hondo, esper a que pasara el dolor y prosigui: Ahora estn all esperando refuerzos. Esta carta es para decirles que no esperen, que no habr refuerzos. Tienen que abandonar la sierra lo ms rpido posible y poner rumbo hacia el ro Taquari. El coronel Joaquim Pedro est all con dos mil hombres, que se unan a l y esperen en esa zona. Joaquim se guard la carta en el bolsillo del dolmn. Y despus? Despus vosotros dos os vais hasta Porto Alegre y os reuns all con el general Netto. Hay que suspender el cerco. Lo necesitamos. Dile que maana yo mismo ir a Viamo para reunirme con mis hombres. Quiero que Netto llegue a Viamo lo antes posible. Tenemos que trazar un plan de ataque, un plan fundamental para la guerra. Caetano escuch con atencin las palabras de su padre. Se imagin todos los ejrcitos juntos y sinti un hormigueo en la cara, una emocin nueva, clida y buena. Empez a soar con Taquari.
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Los dos jvenes salieron de la sala. Uno de los ministros todava esperaba, callado, en un rincn. Bento Gonalves volvi a mirar los documentos que haba encima de la mesa. De nuevo sinti aquel dolor en el pecho. Haba empezado a sentirlo haca unos meses, lento, discreto. Con la llegada del verano haba remitido, pero las lluvias de otoo lo haban reavivado otra vez. Ya no era un hombre joven, la guerra lo haba hecho envejecer. Haba envejecido su carne, haba envejecido su alma. Hizo cuentas mentalmente: tena cincuenta aos. Tena por delante un invierno ms. Se encuentra bien, presidente? El hombre lo mir con una cierta extraeza. Bento Gonalves se recost en la silla. Tanto como cualquier persona que acaba de dar la noticia de la muerte de cuatrocientos soldados en una batalla dijo deglutiendo sus palabras con tristeza. Pero saldremos adelante. Si esta maniobra funciona, ser decisiva para la Repblica. Y la Repblica necesita ms que nunca una victoria. Est empezando a agonizar. Por las ventanas entraba, sofocado por las cortinas, el bullicio de la vida en el exterior. Maria Manuela se encerr en su habitacin y encendi la lmpara de la mesita de noche. El sol se desdibujaba entre las nubes, a lo lejos, en las colinas. Maria Manuela ya no disfrutaba del sol ni de la lluvia; haca tiempo que su corazn se haba vuelto gris, neblinoso como una fra tarde de invierno. Mir bien la carta antes de quitar el lacre. Era una carta de su hijo. Saba perfectamente de lo que se trataba, y tena miedo de leerla. Tema tanto el acuerdo como el desacuerdo de Antnio. La carta que tena en las manos le daba miedo porque despus de leerla tendra que tomar una determinacin. Y todo lo que ella
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quera era no pensar en nada nunca ms. Suspir hondo, abri el sobre. La letra de Antnio era irregular y presurosa. Ley las primeras palabras y era como si la voz de su hijo le susurrase al odo. Sus ojos se llenaron sbitamente de lgrimas. Estimada madre: He recibido su carta esta maana y he buscado un momento para responderle, pues la gravedad de ese asunto me ha afectado mucho. Estoy acuartelado en Viamo, junto al resto de las tropas de Bento Gonalves, y hacia aqu se dirigen tambin los dems generales y caudillos de la Repblica, puesto que maana muy temprano se reunirn para planear los nuevos movimientos de las tropas. Se librarn grandes batallas. Yo, madre, parto junto al to, pero todava no puedo decirle adonde, pues se trata de un asunto muy secreto y slo puedo adelantarle que preparamos una gran ofensiva. Han pasado muchas cosas, madre, y entre otras le cuento que un coronel imperial de nombre Loureiro avanz sobre Caapava, pocas horas despus de que el vicepresidente Mariano de Mattos abandonase la ciudad a toda prisa, ya que iba a ser atacada, llevndose los documentos de la Repblica en una carreta, y se dirige tambin hacia aqu. Desde ese da, Viamo ha vuelto a ser nuestra capital. A pesar de todas esas maniobras polticas y blicas, la vida sigue su curso fuera de aqu. Cunto me asombran sus palabras, madre, en las que me dice que Rosrio est enferma, enferma de una dolencia misteriosa que le ha atacado las ideas y los nervios. Hace demasiado tiempo que no voy a visitarles y el ltimo recuerdo que tengo de mi hermana es muy bueno. Estaba tan guapa y
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tan saludable que todo lo que me cuenta me deja profundamente triste y asustado. Pero, madre, usted misma me dice que Rosrio ha visto un fantasma uruguayo o el alma de un descarnado cualquiera y que ella jura amar a esa aparicin y dice que hasta quiere casarse. Tambin me dice que se despierta cada madrugada con pesadillas y que habla poco, que ha adelgazado y que llora mucho. Qu triste es ver los estragos que esta guerra causa en el cuerpo y el alma de nuestra gente! Yo creo, madre, en lo ms profundo de mi corazn, que es la guerra la que envenena los pensamientos de Rosrio y que el reposo en un lugar adecuado, las oraciones y la paz le darn una nueva frescura. Slo as, cuando estas batallas acaben, mi hermana podr vivir feliz otra vez. Por todo eso, madre, y por estar yo mismo implicado en las decisiones que antes correspondan a mi padre, le digo que su idea es muy acertada. Tambin se la he comentado a Bento Gonalves y el to la ha considerado justa. Lo mejor ser que Rosrio vaya a vivir a un sitio alejado de la revolucin y cerca de Dios Nuestro Seor, un lugar donde su alma pueda respirar en paz y recuperar el juicio, donde sus ojos no vean fantasmas, ni su sueo se vea asaltado por pesadillas y miedos. Si usted ya tiene en mente un convento digno de cuidarla como se merece, le pido incluso que lo haga sin tardanza. Por lo dems, madre, reciba mi cario lleno de nostalgia y de recuerdos para mis hermanas, especialmente a Rosrio. Su ANTNIO Viamo , 23 de marzo de 1840

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El mes de abril haba empezado con lluvias, despus de un marzo soleado y clido. En la Estncia da Barra las mujeres esperaban ansiosas el xito de las maniobras republicanas. Saban, por mediacin de algunos informadores y por las cartas que reciban, que Bento Gonalves y otros jefes preparaban una gran batalla que reunira a todo su contingente. Por lo dems, imaginaban lo que estaba por llegar. Tenan miedo, rezaban. Siempre era as: la misma angustia de la noticia incompleta y el miedo, el miedo siempre, de que llegase un emisario en mitad de la noche. El miedo a la derrota y a la muerte. Y aquella espera que ya duraba cinco aos. Caetana siempre andaba con un rosario en las manos, encenda velas para la Virgen, rezaba con sus cuadas. Si hubiese una victoria, si las maniobras imaginadas por Bento Gonalves fuesen fructferas, quiz la guerra tocase entonces a su fin. Quera creer en eso. En el regreso de la paz. En el reencuentro con sus hijos, con su marido. Los ltimos das haban sido tristes con la preparacin del viaje de Rosrio, sus escasas maletas, los llantos de Maria Manuela que no se resignaba a ver a su hija mayor en aquel estado. El fin de la guerra sera una bendicin para todas, para el Continente, que ya no soportaba absorber ms sangre, albergar a tantos muertos bajo su suelo. Caetana encendi una vela y se santigu. Desde el fondo del pasillo llegaba el lloriqueo pueril de su nieta. Caetana sonri con cario. Estaba arrodillada cuando doa Antnia entr: Perdona, no saba que estabas rezando ahora, a media maana. Caetana sonri: La gracia que pido se merece todas las oraciones, cuada. Y este oratorio es mi sitio, como lo es la guerra para Bento. Doa Antnia la toc en el hombro. Tena la mano
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caliente. El sitio de Bento debera estar aqu, cerca de nosotras. Suspir y record lo que haba ido a decir: La madre superiora ya ha llegado. Ha venido a buscar a Rosrio. Caetana se levant y juntas se dirigieron a la sala. Por las ventanas entraba la claridad sin brillo de aquel da lluvioso y un aire fresco casi cortante, invernal. Maria Manuela y doa Ana estaban sentadas delante de la hermana Lcia y hablaban en voz baja. Maria Manuela tena la cara congestionada. Tena miedo de que su hija, lejos de sus cuidados, empeorase todava ms. La madre superiora despleg una sonrisa amigable y plcida. Su hija estar bien con nosotras. En la casa de Dios, Maria Manuela, las almas slo hallan la paz. Doa Ana asinti. Beata entr en la sala llevando una bandeja con t. La monja acept una taza y dio un pequeo sorbo. En cuanto la guerra acabe, madre, en cuanto podamos regresar a Pelotas, mandar buscar a Rosrio. Puede quedarse con nosotras el tiempo que sea necesario dijo la madre superiora. Las visitas son semanales, pero les aconsejo que al principio est con nosotras sin recibir visitas. Necesita sosiego y soledad. Dios la proteger. Maria Manuela asinti. Caetana y doa Antnia tomaron asiento en un sof. Cmo estn las cosas en Camaqu tras la llegada de los imperiales? pregunt doa Antnia. El convento est en los alrededores, no? Dios no es imperial ni republicano, doa Antnia, sino que cuida de todos sus hijos. De las cosas que suceden en la villa de Camaqu poco sabemos, pero en nuestra casa la paz persevera. Qudese tranquila, seora, no hay lugar mejor para su sobrina. Es una chica muy delicada.
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Sabremos cuidar de Rosrio asegur la monja. Maria Manuela se levant. Rosrio est ah dentro, con sus hermanas y Perptua. Voy a buscarla, que usted ya debe de ir con retraso. Es un viaje muy largo, hija ma. Y estas carreteras no son de nadie. Maria Manuela desapareci en el interior de la casa. Volvi unos minutos ms tarde con los ojos irritados. Traa a Rosrio de la mano. Rosrio llevaba un vestido oscuro y un chal que le cea los hombros. Su melena, muy rubia, cayndole por la espalda, le daba un aire de fragilidad y dulzura. Mir fijamente a la madre superiora con sus grandes y hmedos ojos azules. Madre... La monja se levant y abraz suavemente a la chica. Rosrio sinti su olor a jabn e incienso. No tengas miedo de venir conmigo, hija ma. Dios te est esperando y te reconfortar. Rosrio mir a su madre y sonri tmidamente. No tengo miedo, pero Steban sabr dnde encontrarme? El convento est muy lejos de aqu. La monja baj la mirada. Maria Manuela se sec una lgrima. Doa Ana se acerc a su sobrina y la cogi suavemente por los hombros. Venga, nia. No te preocupes por nada. Steban te encontrar, estoy segura. Rosrio sonri agradecida. Manuela apareci con la maleta de su hermana. Deja la maleta en el porche, Manuela. Z Pedra acomodar todas las cosas en la carreta dijo doa Antnia. La madre superiora se despidi de las tres hermanas de Bento Gonalves. Por ltimo estrech levemente las manos de Caetana. Ten fe, hija. Esta guerra se acabar enseguida.
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Caetana sonri. Fueron al porche. Caa una lluvia fina. El campo hmedo pareca triste. Rosrio ech un ltimo vistazo a la casa. Sinti una opresin en el pecho, y un alivio, una bocanada de satisfaccin. Hace cinco aos que estoy aqu... dijo en voz baja. Y parece que llegu ayer. Maria Manuela la abraz con fuerza conteniendo las lgrimas. Perptua y Mariana tambin salieron al porche para despedirse. Fue todo muy rpido. La madre superiora cogi la mano plida de Rosrio y la condujo hasta la carreta, donde un indio charra la esperaba, acomodado en el asiento del conductor. Vamos, hija ma. Tenemos mucho camino por delante. Rosrio subi al vehculo y la monja se sent a su lado. El indio charra hizo un chasquido con la lengua y la pareja de caballos empez a trotar lentamente. Rosrio todava lanz una ltima y discreta mirada a la ventana de uno de los lados del casern. La ventana del despacho. Crey ver la silueta de Steban escondido detrs de los visillos de encaje. Suspir aliviada. Ya sabe adonde voy. Maria Manuela se qued llorando apostada en el porche, amparada en el abrazo de doa Ana. Y la lluvia sigui cayendo, doliente, del cielo.

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 4 de junio de 1900 Rosrio parti de la Estncia aquella maana de otoo, pero, en realidad, era como si ya se hubiese ido haca mucho tiempo, desde que se haba sumergido en su tnel de silencios, desde que haba encontrado aquel amor de otro mundo. Era mi hermana y, sin embargo, supe muy poco de ella, bien poco. Habamos crecido juntas, jugado con las mismas muecas y, tantas veces, soado sueos de amor idnticos. Pero habamos sido talladas de diferentes materias y nos fue imposible salvar esa diferencia. Bajo el techo de la misma casa, durante aquella guerra, nuestras vidas se distanciaron hasta la encrucijada final: ella parti rumbo al silencio que deba recomponer el frgil equilibrio de su alma, yo permanec en la Estncia, a merced de aquellos das de incertdumbre, viviendo del mismo amor y sufriendo idnticas angustias hasta el fin de la revolucin. Nunca ms la vi. Todava hoy la recuerdo con su vestido de viaje, la melena suelta, mirndonos con sus ojos azules oscurecidos por el adis. Todava hoy recuerdo el movimiento de su falda cuando subi a la carreta que la llevara fuera de casa, y la calma hueca con la que se resign a aquel destino, una calma solamente digna de un espritu perdido en un laberinto de miedos. Rosrio muri en el convento el ltimo ao de la revolucin. No pude ir a visitarla, tampoco
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comparec a su entierro. Mi madre estuvo con ella unas cuantas veces y siempre volva con los ojos empaados, silenciosa y triste. Estaba convencida de que su hija haba tomado un camino sin retorno y de que cada da se haca ms inalcanzable y etrea. Para las mujeres de la pampa nada es ms incomprensible que lo que no se puede tocar o medir y todo lo que es voltil asusta y desorienta. La enfermedad de mi hermana, por tanto, fue el ltimo castigo que mi madre pudo soportar. Aquel gusano invisible, casi mgico, envenenaba a su hija mayor, diligentemente, ms y ms, da tras da. Doa Antnia dijo que Rosrio haba enloquecido de soledad, que algunas mujeres, incluso las riograndenses, no tenan nimos para la espera y que los aos las corroan hasta que la eternidad pona fin a su dolor. Tambin dijo que haba sido necesario sacarla de casa, pues la locura, como la gripe, era contagiosa. Quiz doa Antnia no esperase la muerte de su sobrina, quizs imaginase que la distancia y las novenas del convento la devolveran a la vida normal, no s... No hablamos nunca ms de Rosrio y, despus de la guerra, vi pocas veces a la ta. Se encerr en la Estncia do Brejo y all se qued. De ella hered aquella mirada profunda que aprend a imitar a fuerza de sobrevivir tambin yo a mis fantasmas, de ella hered aquella serenidad calculadora cuando todos estaban al borde de la desesperacin, serenidad a la que me agarr muchas veces cuando estuve a punto de ahogarme en mi propia desilusin, como un nufrago en un mar revuelto que slo tiene una tabla en la que apoyar su fe.
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De Rosrio, mi hermana mayor, poco qued. Recuerdo que siempre fue muy guapa, de una belleza cremosa y dorada, casi frgil, y que anhelaba vivir en la Corte. La pobre Rosrio falleci con la Repblica que ella misma tantas veces reprob. Pero esos recuerdos, ay, se adelantan a tantas cosas...! Cuando Rosrio nos dej, rumbo al convento, aquel abril de 1840, la guerra an estaba en la mitad. Mi pelo empezaba a crecer lentamente otra vez, como crecan en mi corazn la nostalgia de Giuseppe y la esperanza de que me enviase una carta, cualquier seal, un gesto que aportase brillo a mis das. Anita, la mujer que l haba elegido para compartir la guerra y su vida en el Continente, despus de haber sido capturada por los imperiales consigui huir y se reencontr con l. Cuando Manuel, el capataz, que haba vuelto de un viaje reciente a Viamo , acab de narrar esa hazaa, mi alma se llen de sentimientos contradictorios. Yo haba deseado que muriese, haba deseado escuchar la narracin de su muerte con detalles escabrosos para poder dar mi amor y mi consuelo a Giuseppe; y l entonces habra vuelto a m, arrepentido de la aventura, con la seguridad de que estbamos realmente unidos por el amor y por el destino. Pero Anita an no se haba encontrado con la muerte encuentro que no tardara en producirse, y que para m fue un cargo de conciencia, sino que estaba de vuelta en los brazos de Giuseppe y embarazada. Esta noticia me hiri como una lanza y me fui corriendo a mi habitacin. Poco ms me interesaba de aquella desgraciada guerra... Cog mis cuadernos de recuerdos y romp muchas pginas de mi diario. Ya no tena ms pelo que
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cortarme, slo estas muecas finas, de sangre y savia, que de casi nada valan y que no os profanar... La semilla de Giuseppe se perptuaba en otro vientre. Y yo, qu tena suyo? Un puado de escritos y media docena de cuadernos repletos de sueos y divagaciones en los que su nombre se multiplicaba en lneas y pginas... Recuerdo que era una tarde de otoo, soleada, a pesar de mi dolor, y recuerdo que fui hasta la cocina, donde las negras trabajaban bajo la supervisin de Rosa. Delante de los fogones arranqu pginas y pginas de un cuaderno y las vi arder bajo las llamas con los ojos inundados de lgrimas. Qumate, desgraciado fue lo que dije. A quin se refiere una muchacha loca de amor cuando habla as? A Giuseppe o al amor que me enfermaba, que me encadenaba a l? Al pasado, con sus esperanzas, errores y desilusiones? Mariana acudi al or los gritos de asombro de Rosa. Mariana, que haca poco haba visto cmo recluan en un convento a Rosrio, me cogi entonces de los brazos, con cario, y con una voz suave me pidi que le diese los cuadernos, que los apartase del fuego. Un da querrs leerlos, Manuela. Estos cuadernos son tu vida en esta Estncia. Nunca ms. Entonces, dmelos a m, por favor. Y se llev mis cuadernos. Despus volvi a la cocina. Yo estaba de pie al lado del fuego sin saber qu hacer. Mir fijamente a mi hermana: Giuseppe va a tener un hijo. Ella sonri con tristeza. Me cogi la mano. Vamos adentro. Un da, cuando t quieras y esta pena se te haya pasado, te devolver los cuadernos. Deja que Giuseppe tenga a su hijo. La pena resec mi corazn, pero, al final, se
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seren sin alborozos. Un tiempo despus empec a escribir de nuevo porque ya no poda soportar los das sin verter mis pensamientos sobre el papel, y las silenciosas tardes en la Estncia me pedan la compaa de las palabras. Cuando la guerra acab, Mariana me entreg una caja de madera. Dentro estaban mis viejos cuadernos. Leyndolos ha sido como he llegado hasta aqu. Despus de todo aquello, ha pasado mucho tiempo, muri mucha gente, murieron casi todos... Me qued yo, como un fantasma, para narrar una historia de hroes, muerte y amor en una tierra que siempre vivi de hroes, muerte y amor. En una tierra de silencios donde el brillo de las dagas centelleaba en las noches de hogueras. Donde las mujeres tejan sus telas como quien teje su propia vida. Ay! Pero para llegar hasta aqu pas mucho tiempo, demasiado... Durante aquellos das, mi pelo todava creca. En aquel tiempo an tenamos muchos sueos. MANUELA

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Captulo 18 Haban salido de Viamo el da 22 de abril y marchado durante dos das enteros, sin comer ni beber. Bento Gonalves lideraba a ms de dos mil hombres bajo una fina lluvia. Canabarro, Lucas de Oliveira y Corte Real marchaban junto a l. Haba cuatro batallones de infantera, artillera, caballera y una compaa de marineros comandados por Giuseppe Garibaldi. Por donde pasaban slo vean tierras abandonadas, Estncias saqueadas y desilusin. Los hombres iban cabizbajos, desfallecidos por el hambre, pensando en aquella batalla que debera ser la decisiva. Sera el mayor encuentro de tropas de toda la historia de Rio Grande do Sul. Cruzaron el ro Ca una noche sin estrellas. No encontraron muchas dificultades por parte de las tropas imperiales, slo un pequeo destacamento que rpidamente fue dispersado. Acamparon en la colina Fortaleza. Bento Gonalves mand a un mensajero para que avisase a Netto de que haban cruzado el Ca. El momento de la unin de las tropas se acercaba. Se encontraron el ltimo da de aquel mes de abril. Netto atraves el Ca con dos mil quinientos soldados. De todas partes llegaban refuerzos: hombres a caballo, la lanza en ristre, el pauelo rojo al cuello, y hombres a pie, descalzos, con los ponchos hechos jirones, pero con las mismas ganas de luchar junto a sus generales. Las dagas brillaban a la luz de las hogueras. Hubo risas y abrazos de reencuentros. Hubo fiesta, haban conducido bueyes para matar el hambre del ejrcito. Mientras, en la tienda de Bento Gonalves, se reunan todos los jefes farroupilhas. Lucas de Oliveira, Corte Real, Joo Antnio, Netto, Teixeira, Canabarro, Crescendo, todos
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estaban all. La llanura amaneci atestada bajo un tmido sol que intentaba disipar el fro de la madrugada otoal. Eran seis mil hombres reunidos, los ojos se perdan en la contemplacin de todo aquel ejrcito. Una energa latente flotaba en el aire, sobre las cabezas de todos, como un gran pjaro con las alas abiertas. Bento Gonalves se levant con la aurora. Haba dormido mal, sus pulmones estaban dbiles, pero se despert con una rara disposicin. Era un da especial para la Repblica. Cuando se estaba poniendo las botas, Joo Congo entr en la tienda con el mate. Congo, di a Joaquim que rena a todos los jefes aqu. Joo Congo sali rpidamente. Al poco estaban todos all. Garibaldi fue el ltimo en llegar. Pidi disculpas, Anita haba pasado una mala noche. La guerra no es lugar para una mujer a punto de dar a luz dijo Bento Gonalves sin el ms mnimo atisbo de emocin. Garibaldi sostuvo su mirada. Slo se haban mirado as una vez, haca tiempo, en el astillero. Garibaldi se acord de Manuela. Ahora el general gaucho ya no tena poder alguno sobre su vida. Anita prefiere estar al mio lado, general, a estar en cualquier otra parte de questo Rio Grande. Bento Gonalves despleg una sonrisa de comprensin. El italiano tena fuego en la mirada. Sabemos que Anita es una mujer valiente, capitn. Ahora vamos a lo que importa dijo Bento recorriendo con los ojos a todos los all reunidos. Los imperiales estn cerca del ro Taquari, a pocas leguas de nuestro campamento. Hemos conseguido agruparnos delante de sus narices, pero ya saben dnde estamos. Hizo una pausa. Pero eso no sirve de nada, porque vamos a atacarlos maana, al
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amanecer. Manuel Jorge tiene el doble de infantera que nosotros y una artillera muy fuerte dijo Corte Real. Tienes razn, pero nosotros atacaremos antes y estamos mejor posicionados. Vamos a ganar esta guerra de una vez por todas. Caetano anduvo unos metros y se acomod debajo de un rbol. La noche se infiltraba en el campamento, lentamente. La luz mbar del otoo iba extinguindose, emitiendo sus ltimos reflejos sobre la tela desteida de las tiendas. Los hombres se desplazaban a su propio ritmo, cadencioso, con el rostro curtido por el sol y la intemperie, con las manos encallecidas y una barba de muchos das, a caballo. Indios, mestizos, castellanos, riograndenses y negros, todos formando un nico cuerpo, un cuerpo vivo y palpitante, lleno de rabia acumulada, como un animal al acecho que espera el momento de atacar. Las primeras hogueras empezaban a encenderse. Caetano sinti el fro bajar del cielo y se encogi un poco ms bajo su poncho de lana. Sus ojos estaban empapados de todo aquello. Quera hartarse de aquella escena, baarse en la energa que senta vibrar bajo la hierba, que suba por las patas de los caballos, que exhalaba de las hogueras como una especie de luz misteriosa. Es la guerra... y tambin tiene su brillo. La voz de Joaquim surgi de la nada. Su hermano estaba de pie ms o menos a un metro con una extraa sonrisa en su apuesto semblante. Hay mucha grandeza en todo esto, Quincas, algo que nunca haba visto antes. Siento un hormigueo por el cuerpo. Una excitacin. Maana, despus de la batalla, no existir toda esta belleza. Ser un feo enfrentamiento. La guerra es
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dura... dijo y mir alrededor del campamento. Un olor a carne asada lo asalt de repente y descubri que estaba hambriento. Nuestro padre quiere hablar contigo, est all, en su tienda, con Bentinho. De acuerdo. Caetano fue a la tienda de Bento Gonalves. Joaquim mir al suelo. Al da siguiente, el brillo de los ojos de Caetano se empaara con las primeras nubes. Era imposible pasar inmune ante el horror de la guerra. Y Caetano slo tena dieciocho aos, pero en la pampa a esa edad se era un hombre hecho y derecho. Joaquim oy los tambores que venan del campamento. Eran los Lanceros Negros preparndose para el combate del da siguiente. Seguro que Netto estara entre ellos. Se qued pensando cmo un nico hombre podra tener tantas facetas como el general Antnio de Souza Netto. Algunas personas nacan con un don especial, sa era la verdad, con una fuerza que arrastraba multitudes tras de s. Como Netto, como su padre. A las ocho y doce minutos del da 3 de mayo de 1840 empez la batalla. Los imperiales haban decidido alejarse disimuladamente protegidos por el ro Taquari; ya haba pasado la mitad de la caballera cuando Bento Gonalves atac al frente de las tropas con un brillo seco en sus ojos negros, como una estrella. Netto capitaneaba el ala derecha y Canabarro la izquierda. El clarn retumb en el cielo y la masa humana avanz con un nico paso. Empez el combate. Los caballos imperiales, en el agua, se empujaban, se alborotaban. Retrocedieron. Las tropas republicanas avanzaron, se rompi la formacin, los flancos quedaron desprotegidos. Caetano, montado en su zaino negro, recibi rdenes de su padre: tena que quedarse pegado a Bentinho, tena que seguirlo como fuera.
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Bentinho atacaba, arremeti con su lanza en ristre y clav la hoja en el costado de un infante imperial. Caetano tambin levant su lanza. Estaba a la orilla del ro. All era difcil dominar el caballo, el suelo arenoso resbalaba, dificultaba los movimientos. Un soldado imperial galop en su direccin. Grit. Caetano grit tambin, grit por la Repblica, avanz como pudo. Las lanzas chocaron, un ruido de metales rechin. Las miradas se cruzaron llenas de una determinacin semejante al odio. Caetano sinti la bilis en su boca. La lanza imperial ejecut una danza en el aire. El hierro era fro, duro y cruel cuando penetr en su cuerpo. Un velo nebuloso baj de sus retinas. La cara de su madre, bordando en el porche de la Estncia de doa Ana, fue lo ltimo que record cuando cay. Las tropas imperiales empezaron a retirarse. El terreno ya no favoreca el avance republicano, pero no haba otra salida. O todo o nada. Los hombres queran luchar, ya no era posible dar marcha atrs a todo el engranaje en movimiento. Giuseppe Garibaldi estaba al frente de sus soldados. Quera atacar. Netto quera atacar. Haba que arriesgarse. Bento Gonalves orden la retirada. Los republicanos recogan a sus heridos, los imperiales realizaban la misma maniobra. Los dos inmensos ejrcitos estaban frente a frente sin enfrentarse. Caetano no muri. Estaba en el campamento. Abri los ojos y vio a Joaquim, con su mirada dulce, sus manos hbiles. La herida era profunda y la fiebre resecaba su boca. Te pondrs bien, hermano, pero una lanza te ha atravesado las costillas. La herida es muy profunda; sin embargo, por suerte no te ha tocado el pulmn. Caetano intent hablar. Calla, no te muevas! Cuando te pongas bien se lo agradeces a Bentinho. l te recogi
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del ro. Joaquim se levant y se lav las manos en un cubo. Sali afuera. Los hombres estaban reunidos en consejo. El comandante de las tropas imperiales, Manuel Jorge, quera evitar la batalla y cruzar el ro Taquari con todos sus hombres. Y Greenfell, con sus barcos, dara cobertura a la retirada de sus tropas. La cuestin es impedirles el movimiento. Vamos a mandar un destacamento para vigilarlos, no hay que quitarles la vista de encima. Maana atacaremos. La noche cay otra vez sobre la pampa. Una oscuridad fra cubri el campamento. A los hombres les faltaba agua y comida. Se oa el sonido triste de una guitarra que lamentaba aquella espera. En su pequea tienda, Caetano arda de fiebre. Al amanecer un mensajero les llev la noticia: el ejrcito imperial haba desaparecido durante la noche. Siete mil hombres se haban esfumado como en un sueo. Como una pesadilla. Bento Gonalves tir lejos el mate. Malditos! No os escaparis! La segunda brigada de infantera inici el ataque, pero la superioridad numrica de los imperiales los oblig a retroceder. La Marina imperial dispar con caones. La artillera republicana y los hombres de Giuseppe tambin atacaron. El combate fue encarnizado y terrible. Los cuerpos se desplomaban en el suelo, en el agua. En la parte ms densa, donde haba bosque, retumbaban los gritos y los tiros. Los rboles eran arrasados por el avance furioso de las tropas. Las aguas del Taquari arrastraron los cuerpos de los soldados muertos, y un tono rojizo de sangre ti el ro. El fuego cerrado continu; pero, aun as, los imperiales lograron forzar el paso del Taquari y avanzar. Los republicanos lucharon con garra, con el alma, pero fue imposible contener el paso de los
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imperiales. Y al final, el da se desvaneci. Al amanecer contaron los muertos. Ms de quinientos. Bento Gonalves tena la cara contrada, respiraba con dificultad, no saba seguro si de ira o si era la nueva sorpresa que el cuerpo le iba anunciando. Saba que no haba dormido en toda la noche, que lo haba apostado todo a un fracaso, que haca un momento sus manos haban temblado hasta el punto de no poder sujetar el mate, que no haba habido victoria, que los imperiales tambin haban tenido muertos y heridos. Pero eso no era un consuelo. A lo lejos, Netto se liaba un cigarrillo. Tena la boca contrada, agarrotada. Deberan haber vencido. Deberan haberlo hecho. Estaba escrito en algn sitio, pero dnde? Dos das despus, las tropas recogieron el campamento. Haba que regresar, regresar con las manos vacas. Retomar el cerco a Porto Alegre. Regresar a Viamo. Giuseppe Garibaldi ayudaba a Anita a subir a la carreta. Estaba cansado y flaco, con hambre. La parte de su escasa racin se la haba dado a su mujer, que tena que comer mejor. El parto se acercaba. Garibaldi pensaba en la batalla. Senta algo ambiguo hacia Bento Gonalves... No saba definir ese sentimiento. Bento Gonalves era un gran general, un hombre ntegro y justo, pero no tena suerte. Es necesaria la fortuna para ganar una guerra. Has dicho algo? La voz de Anita pareca dulce y cansada. Niente. Scusa, estaba pensando en voz alta. Se qued unos segundos en silencio. Espera un po'. Voy a resolver un asunto. Garibaldi se alej de la carreta. Tena una carta en el bolsillo del pantaln. La carta quemaba su piel como
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una brasa. An se acordaba de sus ojos, de sus ojos de bosque. Pero haba encontrado a Anita. Y la vida no vuelve atrs. Joaquim estaba ayudando a Caetano a subirse al caballo. La fiebre ya haba pasado, pero todava estaba plido y flaco. El viaje hasta Viamo iba a ser duro. Giuseppe Garibaldi se acerc. Scusa, io podra hablar con usted? Joaquim mir al italiano. Iba mal vestido, estaba cansado, flaco. l tampoco estaba en buena forma, tena el poncho hecho jirones y estaba manchado de sangre. Joaquim sonri. Le ocurre algo a su mujer? Ya ha llegado el momento? No, Anita est bene. Io quiero pedirle una cosa. Sac la carta del bolsillo. El nombre de Manuela estaba escrito con letras grandes en el sobre pardo. Io s que usted la ama. Por eso le pido questa gentileza. Es una carta de addio para Manuela... Io le debo questo. Comprendo. Garibaldi entreg la carta a Joaquim. Io am a Manuela... Pero adesso la vida me trajo otra mujer. Una que me puede acompaar por questo mondo. Ma io la am. Adesso, le deseo que sea feliz con Manuela. La ragazza merece un hombre bueno. Y usted quiere decirme que ese hombre bueno soy yo? Garibaldi pos su mirada sobre el joven oficial. Una fuerza emanaba del italiano, que despleg una sutil sonrisa. Questo es usted quien lo sabe. Io slo le pido el favor de que le enve esta carta junto con las que va a enviar a su casa. Joaquim dobl la carta y la guard en el bolsillo de su dolmn. Se volvi a Caetano y le pregunt si quera una manta, un mate. Garibaldi tena los ojos hmedos, pero no era el viento fro lo que le haca llorar. Se dirigi
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hacia donde estaba Anita. Un peso ms cea su corazn en aquella maana nublada y triste del regreso. Los caballos avanzaban por el camino, lentamente. Eran pocos. La mayora de los hombres iban a pie, acurrucados bajo sus ponchos para protegerse del viento fro. El invierno lleg sin avisar, glido, pero el cielo era un manto de estrellas. La Cruz del Sur brillaba sobre la cabeza de Joaquim, brillaba como una joya sobre terciopelo negro. Llevaba la carta guardada en el bolsillo del dolmn, junto con otra, que pretenda enviar a su madre en cuanto llegasen a Viamo. En la carta de la madre hablaba de Caetano, que haba resultado herido pero que estaba bien, que haba mejorado, que la fiebre ya estaba bajando. Cuando llegasen a la ciudad, donde haba ms medios y podra tener una cama con sbanas limpias, estaba seguro de que Caetano se pondra bien. Estara preparado para una nueva batalla. Y otra ms, y otra. La guerra pareca no acabar nunca. Haban conseguido muy poco, la Repblica estaba otra vez en un callejn sin salida, sin puerto, sin horizonte. Joaquim acariciaba el bulto de su bolsillo. Se haba olvidado de la Repblica y de sus derrotas. Manuela era lo ms importante. Y aquella carta que el italiano le haba entregado... Maldito. La sinceridad del italiano lo irrit. Pens muchas veces en tirar la carta. Manuela estara esperando siempre una palabra, una explicacin, un consuelo y slo tendra silencio. Quiz fuera lo mejor. El italiano no volvera y Manuela acabara olvidndose de todo aquello. Lo odi por tener aquella valenta que lo empujaba a enviar la carta a su prima. Era un adis, lo saba. Pero qu palabras habra escrito Garibaldi, qu esperanzas habra sembrado en aquellas pginas, qu promesas le habra hecho a
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Manuela? El amor poda ser como un vendaval en el alma de una mujer; quizs un puado de palabras escritas en una hoja de papel no fuese suficiente para disuadir a la frrea Manuela de esperar al italiano, de esperarlo para siempre, como una Penlope que espera a su Ulises. Giuseppe Garibaldi le haba dado aquella carta porque lo conoca. Todos los mdicos de la tropa eran conocidos por su nombre. Salvaban pocas vidas debido a la penuria, a la falta de medicinas, a la lluvia y al fro, pero eran personas respetadas. Garibaldi haba confiado en l al entregarle aquel sobre. Y Joaquim hara justicia a la confianza depositada, aunque una parte de l senta vergenza por no ser tan honesto, por ser incluso tan inocente. Cualquier otra persona, en su lugar, tirara la carta en el primer barranco o quemara el sobre sin pensrselo dos veces, menos l. l no. Fue siguiendo a la tropa. El caballo iba al trote, poco a poco, por el camino iluminado por la luna. Los hombres avanzaban en silencio, hambrientos. Joaquim pens en la mujer que iba detrs, en la carreta, con un hijo en sus entraas. Enviara la carta. Garibaldi iba a ser padre. Y, un da, cuando llegase el momento, cuando la revolucin acabase, l se casara con Manuela y todo volvera a ser como antes, como haba soado cuando era un chiquillo. Doa Antnia se coloc mejor el chal de lana. Un fro suba por sus piernas, naca en la planta de sus pies, a pesar de los botines y los calcetines, e iba avanzando por todo su cuerpo y concentrndose en su pecho, haciendo que le doliera la espalda cada vez que intentaba llenar de aire los pulmones. Mir hacia fuera y vio el viento barriendo el campo, sacudiendo las hojas del mango, espantando a los chuchos que correteaban
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por el patio. Las negras trabajaban en la cocina: un olor a sopa flotaba en el aire, como un consuelo. Doa Antnia atraves el pasillo vaco sintiendo aquel dolor en el pecho, aquella angustia que era ms que una molestia, era un malestar, un aviso. El viento zumbaba. La mecedora chirri bajo su cuerpo cuando se sent y se tap las piernas con una colcha de lana. Haca das que se senta como una vieja. Ech cuentas. Iba a cumplir cincuenta y cuatro aos. Su madre haba muerto cerca de los setenta, callada, como ella misma morira algn da, quizs una tarde primaveral donde el cielo azul brillase en la pampa. Que Dios la librase de morir un da de ventisca, cuando todas las cosas del mundo parecen emitir una cantinela triste, cuando las hojas vuelan por el campo como fantasmas sin rumbo! La verdad es que se haba despertado con el corazn encogido, y aquel viento... Haba soado con su hermano. Un sueo desagradable, teido de sangre, oscuridad y angustia. Sinti que la fiebre le lama el cuerpo como un perro misterioso y un escalofro le recorri el cuerpo, le eriz el pelo de la nuca, le hel el corazn. No quera quedarse sola en la Estncia, con las negras, los braceros, aquel viento maldito y aquellos sueos que atenazaban sus noches. Toc la campanilla. Una mulata menuda entr en la sala. Manda llamar a Nettinho dijo doa Antnia, que se asombr de la debilidad de su voz. Quiero ir a casa de doa Ana. Estoy enferma. Quiere una medicina? Le preparo un t fuerte? No, nia. Slo quiero la carreta preparada enseguida y una manta, estoy congelada por dentro. Z Pedra abri la cancilla al reconocer la carreta. Nettinho salud, enrollado en su poncho. El cielo gris se derramaba por doquier y pareca morirse en el ro
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Camaqu, pesadamente, como si quisiese ahogarse en sus aguas. La carreta subi el pequeo camino. Un perro la sigui ladrando, aullando. La puerta se abri y la cara de doa Rosa apareci por una rendija. La casa blanca era un bloque slido en mitad del campo raso, un refugio. Doa Ana apareci en el porche envuelta en una pesada manta, con el pelo suelto y vestida con ropa casera de lana. Nettinho ayud a su patrona a bajar de la carreta. Qu te trae por aqu, hermana? Crea que hoy no vendras con este fro dijo y observ la cara plida de doa Antnia. Ha pasado algo? Doa Antnia despleg una sonrisa cansada. Estoy enferma, con fiebre. Debe de ser una gripe muy fuerte, tengo un malestar en el pecho. Suspir. Y este viento diablico! Me entra por los odos como un lamento... No he querido quedarme sola en la Estncia. Has hecho bien. Doa Ana cogi a su hermana mayor del brazo. Hemos comido hace poco. Voy a mandar que preparen algo para ti. Dentro de la casa, el fuego arda en el hogar. Doa Antnia se sent en un silln, movi sus pies helados, se puso la manta sobre el cuerpo. Te encuentro abatida, Antnia. He pasado una noche de perros. He soado con Bento, una pesadilla. No puedo quitrmelo de la cabeza. Doa Ana se sent al lado de su hermana. La guerra no va bien, Antnia. Joaquim mand una carta, Pedro tambin. Rio Pardo ha sido un fracaso. Se est alargando demasiado. Mi ganado se ha reducido a la mitad. Si esta guerra dura mucho ms no s qu va a pasar. Tosi. El dolor del pecho la azot como un ltigo. Pero hoy no quiero hablar de eso, que estoy ms con un pie all que aqu. Dios nos libre, Antnia! Doa Rosa entr en la sala con una bandeja.
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Le he trado un caldo de gallina, doa Antnia. Est muy calentito. Le sentar bien. Doa Antnia dio las gracias. El fuego crepitaba en el hogar y exhalaba un agradable aroma a pino. Doa Antnia record la cara que haba visto en sueos. Cadavrica, plida, barbuda. La cara de su hermano, de su hermano cansado, triste, sufrido, derrotado, la cara de su hermano presidente. Extravi la mirada en el fuego. Intent tranquilizar su alma. Un da, Bento volvera a casa y lo empezaran todo de nuevo, desde el punto exacto donde haban dejado de vivir. Manuela guard la carta en el corpio de su vestido. Se envolvi en el chal otra vez y no dijo una palabra. Caetana, que le haba dado el sobre que haba llegado junto con la correspondencia de la casa, tampoco le pregunt nada. Todava tena una carta para entregar a Perptua, una carta de Incio. Caetana sali de la habitacin con su paso firme, erguida y elegante como si anduviese por una sala de baile, y dej a Manuela con sus fantasmas. Manuela fue a su cuarto, que estaba vaco. Agradeci que Mariana hubiese ido hasta la Estncia do Brejo a buscar algunas pertenencias de doa Antnia con Z Pedra. Necesitaba estar sola. La carta era como una brasa en sus manos. La dej encima de la cama y se qued mirndola un rato, con el corazn latindole fuerte y un nudo en la boca del estmago. Aquel trozo de papel podra cambiar su vida. Dios mo, Dios mo! l le haba escrito. Despus de tanto tiempo... Ms de un ao. Un largo ao en que haba esperado una palabra, cualquier noticia. Un largo ao en el que haba contado minutos, das y meses, y que se haba arrastrado con el peso de un siglo entero. Y ahora aquella carta, con sus misterios y esperanzas, con sus
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secretos y verdades, venida vete a saber de qu campo de batalla, de qu pueblo, de qu punto de aquel Continente sin fin. Levant la vista y, sin querer, se mir en el espejo del tocador. Se asombr de su propia palidez y del brillo angustioso que emitan sus retinas. Su pelo creca rpido, ya le llegaba a la altura de los hombros, pero segua ponindose una trenza postiza. Nunca nadie haba sospechado nada. Slo doa Antnia y Mariana, con quien comparta la habitacin, saban que lo haba hecho por amor. Y por Giuseppe hara mucho ms. Abri el sobre manchado y sucio. Con los dedos temblorosos sac la hoja blanca, a salvo del viaje, de las manos de los mensajeros, del barro, de la sangre y el sudor. Las letras grandes de Giuseppe surgieron. Sus ojos se llenaron de lgrimas. Cuando empez a leer era como si la voz clida y melodiosa de Garibaldi le estuviese susurrando al odo. Era como el ruido de las olas que nunca haba visto, pero que imaginaba parecido a la risa de Giuseppe. Carina Manuela: Hace molto tempo que deseo escribirte, pero questa guerra ha sido dura y difficile, y debido a questo, el tiempo pasa sin que te diga las palabras que necesito decirte, Manuela. Siempre recuerdo con mucha nostalgia ese lugar querido y a ti, que embelleciste mis das como ninguna otra dama lo ha sabido hacer. A tu lado, io fui felice, y compart un amor puro que tranquiliz mucho mi alma. Pero la vida, las exigencias superiores y el destino me llevaron lejos de ti. La vida, Manuela, no siempre nos da lo que deseamos, pero nos da otras y nuevas cosas con las que aprendemos a vivir. Questo sucedi conmigo. Y hoy me siento contento, aunque recuerde aquellos das con una sonrisa llena de nostalgia.
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Mas io me fui. Y, lejos de esa Estncia que te alberga y te cobija, he conocido cosas y personas. Y he conocido a Anita, que hoy es mi compaera y amorosa esposa. Anita, que atraviesa conmigo las batallas y los sufrimientos y que lo ha dejado tutto para estar al mio lado. No te digo esto sin dolor en il mio corazn, Manuela, porque sono un enamorado tuyo para siempre, pero la vida me ha trado una compaera ms capaz de seguirme, una que nunca ha conocido la riqueza y la paz de la propiedad y que puede ir conmigo por questo mondo sin echar de menos ningn rincn. S que t me dijiste que seguiras al mio lado per sempre, y s que decas la verit. Pero la vida es molto diversa y no dese verte infelice al mio lado, en tierras distantes de este Continente, pasando por privaciones y trabajos donde tu madre y tus compaeras no estuviesen. La vida al mio lado es molto difficile, Manuela. Soy un hombre en busca y captura en Europa y aqu, in questa terra, tampoco tengo nada mo a no ser el valor y el sueo de ver la Repblica fuerte, el sueo de ver la libertad de la gente. As pues, he tomado la decisin que me corresponda. La vita nos brinda un igual a cada uno de nosotros, Manuela, e io encontr il mio. Piensa, per favore, que as es mejor per noi. Has de encontrar un hombre que te agrade y que sea un igual en tu mundo, un hombre que te entienda y te haga felice, que te d consuelo y amor. Io sono un hombre diverso, sin hogar. Y non podra hacerte felice como mereces ser. Adesso, te dejo aqu mi afecto, que ser tuyo per sempre, Manuela. Y espero que un da la vita nos acerque un' altra vez.
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Y qudate con il mio amore per sempre, pues per sempre io pensar en ti como algo bello y delicado que alegr la mia vita. De un' altro modo, ser sempre tuyo. Con cario, GIUSEPPE GARIBALDI Viamo , 25 de abril de 1840 Manuela dej caer la carta. La hoja se pos suavemente en el suelo de madera como una paloma muerta. Un grito ronco brot de su pecho como si le hubiesen abierto una llaga. Manuela se tumb en la cama y empez a llorar. El viento sacuda el mundo en el exterior con una insistencia de alma en pena. Empezaba a oscurecer. Las primeras sombras surgieron en la habitacin. Manuela estaba tumbada con los ojos cerrados. Las lgrimas le resbalaban silenciosamente por la cara. Record la primera vez que lo vio, de pie frente a la casa, cubierto de polvo por el viaje, el pelo rubio al sol, el brillo que le naci en sus ojos cuando l la mir. Record la ltima vez, cuando l parti con los barcos por el Camaqu, para despus llevarlos por tierra hasta el ro Tramanda. Nunca le haba parecido tan guapo como aquella ltima vez, con la sonrisa repleta de sueos de quien va a ganar grandes batallas. Y l le haba prometido que volvera... Las lgrimas salan directas del corazn, eran trozos de su alma que se deshacan sobre la colcha de colores que cubra la cama. Sollozaba fuerte. Dese con todas sus fuerzas que anocheciese rpidamente y que no amaneciese nunca ms, nunca ms. Que todo el Continente de So Pedro do Rio Grande se convirtiese en una nica e inmensa oscuridad, en la nada, que engullese para siempre todo aquello, a todos ellos, como si jams hubiese existido nada sobre aquella
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pampa. Rosrio se levant junto con las dems. En la capilla, iluminada por las palmatorias, haba un silencio de lugar sagrado. Era una capilla austera, con bancos de madera rstica, las paredes casi desnudas, con pinturas sencillas que representaban el Martirio. En el altar, un Cristo de ojos tristes, preso en una cruz, derramaba lgrimas de sangre. Las monjas empezaron a salir lentamente, una detrs de otra, todas cabizbajas, humildes en su paz, plenas de recogimiento al caer aquella tarde fra y nublada de invierno. Rosrio esper a que las novicias empezasen a retirarse y luego las sigui. Las vsperas todava resonaban en sus odos como una cantinela triste. Camin por el pasillo hasta su habitacin. Era un cuarto sencillo, con una cama de madera, un pequeo armario y un crucifijo clavado en la pared. Se sent en la cama. Se solt la melena dorada, recogida en una trenza muy bien hecha. En el convento estaba prohibido llevar el pelo suelto. A Dios pareca no gustarle el ms mnimo atisbo de vanidad, eso dijo la madre superiora. Steban... llam en voz baja. Steban, ya he vuelto repiti sonriendo. l la haba seguido por los caminos de la pampa hasta el convento. All pareca ms feliz, menos plido y enfermo, entre aquellas paredes gruesas de silencio que olan a incienso, pureza y proteccin. Rosrio cogi una pequea Biblia que estaba en la almohada, abri una pgina, ley un fragmento. Esperaba. Steban no siempre apareca inmediatamente. A veces pasaban horas hasta que su silueta esbelta, su sonrisa maliciosa y su rostro galante aparecan en la penumbra de la pequea habitacin. Pero la madre superiora le haba enseado a tener calma. Era
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necesario tener calma, cultivar el silencio, la paz del espritu, la serenidad. Deba ser tranquila y serena como la misma pampa. Rosrio se acord de las muchas horas de angustia que haba vivido en la Estncia, de los minutos sufridos que se colaban lentamente, fatalmente, por las rendijas del suelo de madera. Las pesadillas y el miedo. All, en el convento, senta una paz tan grande que incluso hasta poda ser feliz. Y Steban haba ido con ella. En aquellos pasillos inhspitos ambos se amaban sin prisa y sin peligro. Por primera vez en muchos aos poda sentirse lejos de aquella guerra y de todo lo que representaba. Nunca haba contado a su madre nada sobre Steban, sobre cmo la haba encontrado una noche de tormenta, all, en aquella habitacin minscula, despus de haber recorrido colinas y descampados detrs de ella. Su madre, seguramente, no habra permitido aquel amor lleno de misterios. Era verdad que Dios no toleraba ms misterios que los suyos. Y Steban le haba pedido que guardara el secreto. Rosrio oy un ruido distante. Casi el ladrido de lamento de un perro a lo lejos. La habitacin estaba inmersa en la clida oscuridad de las primeras horas de la noche. Rosrio encendi la lmpara. Enseguida la llamaran para cenar, para las oraciones. Siempre haba oraciones. Era una buena forma de vivir, sin esperar nada, sin nada que desear, slo aquellos das iguales, compartidos entre oraciones, apartados del mundo exterior y la guerra. Otra vez el ladrido de lamento. Rosrio se levant con la lmpara en la mano y fue hasta la estrecha ventana que daba a la huerta del convento. Una figura estaba de pie en mitad de aquella noche lgubre y de ventisca. Pareca flotar con el viento. Steban! Rosrio se envolvi con su chal negro y se recogi el
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pelo. Tena muy poco tiempo para estar con Steban. Era casi la hora de cenar y la madre superiora no toleraba los retrasos. A Dios le gustaba que todo se celebrase a la hora exacta, deca la hermana, siempre. Doa Ana se subi las mangas del vestido y se anud el delantal a la cintura. Poda or cmo cortaban la lea. Un calor agradable inundaba toda la cocina. Empez a remover la cacerola con fuerza. Has cortado la guayaba a trozos muy grandes, Milu. As, tardar ms en cocerse. Milu se disculp y fue a separar los botes de cristal. A doa Ana le gustaba quedarse al lado de los fogones. Cuando estaba preocupada por algo, mover y remover la cacerola era mano de santo. Expulsar los pensamientos de su cabeza, no darles vueltas. Todo lo que le importaba era el color del dulce, el punto de coccin, el sabor. El placer de verlo dorarse y adquirir el color y la consistencia adecuada. La mano ejecutaba un movimiento siempre igual, ni removiendo muy rpido ni demasiado lento. Como su madre le haba enseado cuando todava era una nia de calcetines cortos. Saba que Antnia adoraba la guayaba, que le gustaba comerse el dulce con pan caliente, masticarlo despacio y saborearlo bien. Aparte de la guayaba, doa Antnia no tena muchas predilecciones. Moderadamente siempre haba comido de todo, muy poco, nunca haba dicho que algo no le gustase. Ana quera complacer a Antnia. Su hermana mayor tena fiebre desde haca das, tena los pulmones dbiles. Haban mandado llamar al mdico, pero estaba lejos, en la guerra. Entonces, Rosa se puso a cuidarla con ungentos e infusiones; Rosa tena buena mano para esos asuntos de hierbas y plantas, pero la verdad es que doa Antnia no mejoraba, estaba delgada y plida. Doa Ana haba ido a ver a su hermana a la
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habitacin haca un rato y ronroneaba, pronunciaba en voz baja el nombre de Bento Gonalves. Doa Ana se enroll un pao en la mano. El vapor que suba de la cacerola empezaba a quemarle ligeramente la piel. Removi con fuerza el fondo de la olla. Los dos hermanos haban tenido siempre una especie de simbiosis, de unin misteriosa, como si los uniese un hilo invisible. Bento explicaba a Antnia sus miedos acaso Bento tena miedos que se atreviese a declarar?, le contaba sus planes, las maniobras de aquella guerra. Siempre los haba visto por los rincones de la casa, desde que eran pequeos, ayudndose el uno al otro, hacindose confidencias. Ahora Antnia estaba enferma y llamaba a Bento en sueos. Estaba preocupada por l. Le habra pasado algo a su hermano general? Algo que todava nadie supiese? Una emboscada? Doa Ana se sec con un pauelo el sudor que resbalaba por su frente. El dulce de guayaba empezaba a adquirir un color rojizo, como la buena madera, un color de tierra viva, un color clido, bonito y uniforme. Milu, pon los botes en la pila. Me gusta guardar el dulce cuando todava est caliente. Voy a separar tambin una parte para hacer pasta de dulce de guayaba. La negra coloc los botes diligentemente uno al lado del otro. Doa Ana pens en enviar un poco de dulce hasta Viamo para sus hijos, para sus sobrinos y para Bento. Necesitaba imperiosamente que Manuel fuese hasta all para tratar con Bento de una venta de ganado y comprar unos vveres que en la Estncia eran difciles de conseguir. La guerra lo complicaba todo. Pens en escribirle una nota contando que doa Antnia estaba en cama enferma de los pulmones. Despus cambi de idea. No era bueno preocupar a Bento con cosas as, seguro que ya estaba ms que preocupado con otros
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asuntos y problemas. Adems, a Antnia no le gustara. Antnia era muy reservada en todo, hasta en las cuestiones de salud. Doa Ana mandara el dulce y nada ms. Un bote bien lleno, el ms grande de todos. Bento Gonalves ley el mensaje que Garibaldi le haba enviado desde Mostardas, donde trabajaba en la construccin de dos nuevas embarcaciones. Los barcos no estaran listos a tiempo para utilizarse en So Jos do Norte. Pero la Repblica ya no poda esperar ms. Tendran que atacar la ciudad sin los barcos, no haba otra solucin. Estaba cansado. Cansado de la guerra, de aquella batalla sin fin, de ver tanta sangre, tantos muertos, tantos sueos desperdiciados. El ro Taquari haba sido demasiado duro para sus posibilidades. Necesitaban aquella victoria y haban perdido. Y, sin embargo, podran haber ganado, podran haber derrotado al ejrcito imperial aunque estuviese ms armado, aunque fuese mayor, porque tenan energa y valor. Aquellos hombres luchaban hasta el fin, luchaban al escuchar su voz, la voz de Netto, cuando vean el estandarte de la Repblica apuntando hacia el cielo de aquel Rio Grande que amaban como devotos. Nada de eso vala. Los hombres moran con su valor y su creencia, y todo lo que hacan era seguir adelante, por encima de los cadveres, hacia la siguiente batalla de la revolucin. Y habra otros consejos, otros planes, otros muertos. Gritos de dolor y desesperacin, de fiebre, de carne quemada, lacerada, podrida. Y otro silencio de retirada bajo el fro o la lluvia, y aquella hambre cruel, aquella ansia de comida, de calor y paz. Enseguida llegaran los dems. Netto, Lucas, Canabarro, Teixeira, Onofre. Enseguida las voces se alteraran en discordias, en planes diferentes y
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voluntades tan distantes como la noche y el da, y l debera calmar los nimos, silenciar las controversias, serenar el tumulto de aquellos gigantes heridos, heridos como l. Y pensar en los que quedaron atrs! En Joo Manuel y en Corte Real, que haba muerto haca dos semanas. La peor de las muertes. La muerte lejos del campo de batalla, de los caonazos de la lucha. Muri en una misin, rodeado de imperiales, dentro de una choza de madera con un tiro en medio de la frente. Afonso Corte Real tena treinta aos. Bento haba pensado en casarlo con Rosrio algn da. Ambos jvenes, bellos, ardientes. Pero eso haba sido antes de la guerra. Ahora Rosrio se haba vuelto loca y Corte Real estaba muerto. Y l, Bento Gonalves da Silva, estaba all, en aquella sala, sintiendo el pinchazo de la fiebre en su frente como una aguja fina y cruel, sintiendo un dolor en la espalda que lo acompaaba desde haca un tiempo, como un presagio, y mirando sus manos trmulas y envejecidas, retorcidas de tanto empuar la espada. Mientras, todo se desmoronaba a su alrededor y Caetana envejeca en la Estncia, mientras sus hijas crecan y sus hijos sangraban en la guerra y el mundo se iba desdibujando lentamente, como una acuarela bajo la lluvia.

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 14 de abril de 1900 Mil caballeros marcharon durante ocho das bajo la lluvia. El fro de aquella tierra les penetraba en la piel como chuzos de hielo, el viento les pegaba al cuerpo sus harapos empapados. Casi todos iban descalzos, pisaban la tierra glida que engulla sus dedos como la boca vida de un muerto. El fro que se les meta por las plantas de los pies no significaba nada. Aquellos hombres tenan mucha fuerza. Hay un destello de valor que brilla en el pecho de muy pocas criaturas de este mundo. Qu nimo los mova? Por qu sueo murieron tantos en aquella maniobra y en otras de la guerra? Qu admiracin extraa mantena viva la llama en sus ojos cansados, empapados de lluvia, en su carne hambrienta, enflaquecida y mutilada? En aquellos hombres haba algo especial. Algo sobrehumano, celeste, animal. Algo ms all de las fronteras de la carne. Vena del suelo, como una energa viva que los alimentaba a cada paso, que insuflaba en sus cuerpos la fuerza para seguir adelante contra todas las tormentas, a pesar del ms riguroso de los inviernos, olvidndose de todas las derrotas. Los farroupilhas. Hace muchos aos que ese sueo pereci... De los grandes hroes que condujeron aquella guerra quedan hoy sepulturas y huesos y, de otros muchos, no queda absolutamente nada. Los que fallecieron en medio de la batalla, los muertos a
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espada, a daga y de fro. Los generales engullidos por la noche, por los tiros en la oscuridad. Algunos posean un suelo propio, oraciones y homenajes postumos a los que, seguramente, tuvieron que renunciar. Pero todos partieron. Incluso mi Giuseppe, tan lejos, se cans de esperarme y se fue. De aquella poca slo quedo yo, con estos recuerdos, con este horror y todos esos muertos y esta lluvia que fustiga mi rostro como si tambin yo hubiese estado all. En So Jos do Norte. Mil caballeros marcharon ocho das bajo la lluvia. El mes de julio derramaba su furia invernal sobre la pampa. El agua caa del cielo como una vara, doblando el ala de los sombreros y mucho ms que eso, doblegando hombros, almas y esperanzas, penetrando profundamente en aquellos cuerpos que avanzaban en silencio de oracin. No se poda gastar energa, haba mucho camino por delante. Barro, viento y fro. Y el hambre que se enroscaba en sus tripas como un gato viejo y ocioso. Pero el hambre no poda reclamarse. Todos los que iban all saban las dificultades que encontraran por el camino. Tenan que ser invulnerables. Al final de aquel universo hmedo, cruel y atroz estaba la gloria. Estaba el mar. En So Jos do Norte. Y todo lo que necesitaban era el mar, un puerto. Por eso seguan adelante. Silenciosos como viejos fantasmas, sin recordar a los hombres que haban muerto por el camino, de fro y hambre, o que slo desistieron para siempre de esa lucha y esta pampa. Murieron amoratados, glidos y mojados. No tuvieron sepultura. El suelo de barro que escupa los cuerpos y los devolva a la luz opaca de ese mundo acuoso no los al-berg. Slo se quedaron atrs. Estn en la memoria de sus compaeros,
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pero no recibieron su adis. No se poda desperdiciar la energa. Los dos caones se encallaban constantemente. Los hombres los empujaban con una organizacin muda y exacta, eran las nicas bocas de fuego que tenan para atacar la ciudad. Y seguan adelante. Por poco tiempo. Enseguida los caones volvan a encallarse en el barro. De nuevo una masa humana a su alrededor en una lucha sin tregua contra el mundo acuoso y mineral. La lluvia esconda el ms all como un manto de sueo. Los caballos empujaban, los hombres gritaban, la energa se consuma, era un bien preciado, y los caones permanecan inertes en el lodazal. Aquel hombre alto, fuerte, de grandes silencios y palabras medidas que fue mi to Bento Gonalves da Silva dio la nica orden posible: enterrar los caones. Atacaran So Jos do Norte sin las dos bocas de fuego. Los hombres obedecieron y siguieron adelante por los charcos. El Continente de So Pedro do Rio Grande era en esos momentos un inmenso charco por donde avanzaba el ejrcito. Avanzaba en direccin a un sueo, mil hombres que ya no existen y que ni siquiera volvern a existir algn da. Hechos de otra materia. De una madera extinguida. Mil hombres del ayer. Y de la gloria. Y del valor. Aparecieron las primeras dunas. El mundo empez a tener olor salino. A lo lejos, en alguna parte, estaba el mar. Giuseppe Garibaldi no pudo contener la sonrisa (me imagino su cara, en la que la alegra se anunciaba como un sol), llegara por fin a su elemento, vera las olas, la furia de stas en el mar revuelto por los vientos del invierno, vera su cuna y su pasaporte: el mar. La playa desierta pareca congelada en el tiempo debido al aire fro. El mar era una masa
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griscea y furiosa que ruga y se deshaca en la arena oscura, y creca y disminua y volva a crecer a su ritmo, encantando y atormentando a la mayora de aquellos hombres. Eran hombres de tierra firme. La pampa era su mar. Aquella cantidad de agua misteriosa era cruel para sus ojos de colinas y vastos horizontes de tierra. Pero Giuseppe sonrea y su sonrisa se perda en la noche que bajaba del cielo. So Jos do Norte brillaba sutilmente, a lo lejos. Era una guarnicin bien defendida que estaba a la espera, como una presa o, quin sabe, como un cazador experto. Bento Gonalves capitaneaba el avance. El ejrcito segua por la playa desierta. La ciudad, a lo lejos, vibraba en la noche invernal. Casi quinientas casas donde se coma delante de un fuego. Y mil estmagos bajo aquella lluvia, sin comida, con cuarenta kilmetros recorridos al da. Del lado opuesto, entre la laguna y el mar, estaba Rio Grande llena de imperiales, con sus barcos bien equipados, sus caones, con sus hombres bien alimentados y descansados. El ejrcito farroupilha no tena caones, estaba empapado, exhausto, hambriento. Necesitaba contar con la sorpresa del ataque. Con el mar revuelto que impedira la ayuda procedente de Rio Grande. El ejrcito farroupilha necesitaba contar con la centella que arda en cada uno de los novecientos noventa y siete hombres (tres murieron de fro por el camino) que all, parados en aquella playa, vigilaban las murallas de So Jos do Norte. So Jos do Norte estaba provista de una lnea de trincheras a lo largo de la que se disponan pequeos fuertes denominados bateras. Bento Gonalves da Silva y Antnio Netto reunieron a los hombres a lo largo de la playa. La muralla que
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protega la ciudad tena tres metros de altura y haba que escalarla. Los soldados sujetaban sus dagas con la boca e iban trepando por la muralla en absoluto silencio, mezclados con la noche, con el fro de la noche, con la arena. Unos ayudaban a otros, una escalera humana; dos, tres, veinte farroupilhas saltaron al interior del gran patio. Eran como gatos, como espectros. Un centinela fue degollado. Muri en silencio, sin saber qu le haba pasado. Entre las bateras dos y tres, otros centinelas fueron atrapados en la oscuridad. Las dagas cumplan su ardua tarea. La sangre, en el suelo de piedras, se confunda con la negra madrugada salina. Se abrieron los portones. Me imagino a Giuseppe, alto y fuerte, quizs harapiento, despus de la larga jornada, con su daga entre los dientes, empujando los portones por donde la caballera republicana avanzara. Como un animal de rapia, con aquella energa que le entraba por los pulmones y que lo alimentaba de mar. sta ser una gran victoria, pensara l. Un regalo para Anita y para su hijo que estaba a punto de nacer. Quince gargantas degolladas, todo aquel silencio de peligros y una salida al mar. Bento Gonalves arremeti con su caballera. Se dirigi a la plaza de la iglesia. Garibaldi y sus hombres conquistaron la segunda batera. Los farroupilhas empezaron a abrir fuego sobre el cuartel de los soldados del segundo batalln. La lluvia volvi a caer con el doble de fuerza, encrespando las olas y haciendo resbalar las patas de los caballos que avanzaban por la ciudad. La caballera tom las calles sacudiendo sus lanzas, gritando palabras que se llevaba el viento. Crescncio, Teixeira, Netto y Bento Gonalves
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eran como baluartes, el viento no los doblegaba, la lluvia no los alcanzaba, mticos centauros de la pampa. Las luces de las casas se apagaban y los hombres hambrientos, cansados, congelados, reventaban las puertas. Slo queran comida. Un trozo de pan, un cuenco de vino, un pedazo de carne. No queran usar la violencia, pero eran como apariciones harapientas y espantadizas. La ciudad de So Jos do Norte se llen de pavor. Ms all de las murallas, en el mar, los navios imperiales esperaban. En la tercera batera, ya completamente tomada, alguien atizaba fuego en una hoguera. Fuera, la lluvia caa del cielo. Bento Gonalves entr. El agua le chorreaba por la ropa, haba deshecho su pelo y su bigote, pero segua pareciendo un gigante, tranquilo y decidido, y sus ojos ardan con la misma llama de conviccin. El comandante Soares de Paiva y sus imperiales estn en una casa de la ciudad, todos reunidos. All resisten. Es necesario que se rindan. Uno de los hombres sali otra vez a la noche lluviosa. Su estmago vaco reclamaba comida, sus pies estaban congelados dentro de unas botas destrozadas. Fue a hablar con el comandante de las tropas imperiales. So Jos do Norte haba sido tomada. Gracias al temporal o a pesar de l. Gracias al valor de aquellos mil hombres. Soares de Paiva estaba gravemente herido, pero no se renda. El valor habitaba en ambos bandos de la guerra. El hombre volvi por el mismo camino. El viento barra las calles desiertas. Haba cadveres en las esquinas. El mar bramaba, lamiendo con ansia las paredes de la gran muralla ya tomada por los republicanos. Y entonces el mundo se vio envuelto en un nico y terrible rugido. Lenguas de fuego se
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levantaron hacia el cielo provocando la lluvia, el viento y los rayos. El tercer fuerte explot como una bomba gigantesca. All estaban las municiones imperiales, all arda el infierno. Se oyeron gritos. Soldados farroupilhas resultaron destrozados por la explosin, otros se arrastraban bajo la lluvia con los cuerpos mutilados y quemados. La noche, de repente, se ilumin de llamas y horror. Con esa imprevista maniobra, los hombres del Imperio consiguieron causar grandes estragos en las huestes farroupilhas. Los jefes republicanos contemplaban admirados aquella terrible hoguera. Haba asombro e incredulidad en aquellos rostros. Entonces, los imperiales vieron que era el momento de reaccionar. De la batera nmero cuatro, la artillera empez a disparar. Algunos cuerpos se desplomaron por las calles empedradas, por los charcos, silenciosamente. Era necesario olvidar el fortn y reaccionar. Olvidarse de los muertos, de los mutilados, del olor a carne chamuscada. Y entonces la lluvia empez a ceder. Hubo un momento de miedo entre los republicanos. Si la lluvia amainaba, los navios del Imperio que estaban en Rio Grande podran llegar al puerto y retomar la ciudad. La batalla sera sangrienta e intil y, despus, llegara la derrota. Bento Gonalves mand a Giuseppe Garibaldi a que reorganizase la defensa de las murallas. Haba que estar preparado para el desembarque enemigo. Eran las dos y media de la madrugada. Del mar revuelto empezaron a llegar los refuerzos imperiales. Rio Grande decidi vencer la lluvia y el viento. Los farroupilhas disparaban desde las murallas, pero los imperiales avanzaban bajo el fuego cerrado. La lucha volvi a empezar en el
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fuerte, en las calles empedradas, en lo alto de las murallas. Hombre contra hombre. Dagas y lanzas. Algunos imperiales se atrincheraron en los cuarteles. Y la noche sigui su camino de violencia y sinrazn. El da amaneci a un ritmo muy lento, casi temeroso, y una luz opaca y triste venci a las nubes negras que cubran el cielo. Todava llova. Las tropas llegadas de Rio Grande empezaron a desembarcar en masa, llegaron al canal que llevaba al puerto de la ciudad. Los republicanos luchaban en las murallas intentando impedir el acceso enemigo. Y la luz del da descubra aquellos rostros insomnes, fatigados, sucios y hambrientos. La batalla dur siete horas. Ya no haba mucho que hacer. Haban perdido a ms de doscientos soldados, estaban exhaustos por el viaje y la batalla, mientras que los imperiales descargaban centenares de hombres en la playa. Era imposible detenerlos mucho ms tiempo. Alguien dijo que la nica salida era quemar la ciudad. Matar a los soldados acuartelados. Destruir la ciudad y asegurar su posesin. Bento Gonalves engull el silencio del amanecer hmedo como si fuera un trago de salud. Su pecho arda, su cara se convulsionaba, la tos insista en provocarlo con su persistencia cruel. Reuni a sus hombres. Tenan un rgido cdigo de honor. Ni por la guerra, ni por la Repblica, se matara a inocentes y civiles. Destruir tantas casas, una ciudad entera. Incluso habiendo viajado muchos das bajo la lluvia y el fro, incluso habiendo visto a sus hombres morir de hambre, volar en la explosin del fortn, caer en aquel mar de aguas cenicientas. No haba hecho una revolucin para llegar a ese punto.
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A las rdenes del gran general, los republicanos organizaron su retirada. Haba cosas que determinados hombres eran incapaces de hacer. Mi to haba iniciado una guerra por la libertad y por los derechos de los estancieros. Haba aceptado luchar contra un emperador al que, en realidad, nunca haba odiado. Haba hecho muchas cosas que nunca haba osado imaginar, pero no matara civiles. Aunque perdiese aquella ciudad, aquella batalla, la Repblica entera. El descontento se palpaba en el aire, se escurra como las gotas de lluvia que caan del cielo, pero los hombres se organizaron para partir. Algunos no se conformaban con desistir, pero recorreran el camino de vuelta. Ms hambrientos, ms cansados. Cargando con heridos y prisioneros. Y un dolor en el corazn. Ya no haba un puerto para la Repblica Riograndense. El da exhiba sus luces plidas mientras el ejrcito se bata en retirada con sus heridos. Los imperiales todava los perseguan, pero ellos avanzaban por las dunas, pisaban la arena endurecida por la lluvia, respondan al fuego y marchaban por el mismo camino de la ida. La lluvia no dej de molestarles, mojaba sus caras apenadas, dificultaba an ms la retirada. Bento Gonalves iba en su caballo. Estaba herido y un hilo de sangre se derramaba de su frente altiva diluyndose bajo la lluvia. Su rostro era como una mscara de piedra. Era imposible percibir la fiebre que le remova las entraas. Quiz fuera la ltima gran derrota republicana y su ltimo gran asalto. Durante muchos aos todava se sigui hablando de aquella noche
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fatdica, catastrfica, donde la victoria se transform en derrota en un instante, donde un hombre hizo una eleccin y pag por ella con sus sueos. Ms de doscientos heridos agonizaron durante muchos das bajo la lluvia y el fro de aquel mes de julio indescriptible: la mayora de ellos murieron. Los que regresaron a Viamo y So Simo llevaban en los ojos una amarga y eterna desilusin y, en las carnes, las marcas de muchas heridas y la debilidad del hambre. MANUELA

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Captulo 19 Doa Antnia tomaba la sopa que Maria Manuela le iba dando a cucharadas. No tena hambre, pero su hermana haba insistido. Sin embargo, saba que su debilidad necesitaba el calor de aquel caldo; entonces cerr los ojos y record el tiempo en que su cuerpo tuvo apetito, muchos aos antes, cuando era una muchacha y la vida no era ms que un camino soleado por recorrer. Acab comindose el plato y Maria Manuela se sinti muy satisfecha. Adems, era cierto que haba sentido un calorcillo agradable en el estmago, una tibieza que le haba dado cierto placer. Quieres algo ms? No, Maria, muchas gracias. Su voz todava titubeaba. Maria Manuela sonri. Entonces, voy a dejar que duermas un poco. Y sali de la habitacin. Doa Antnia se recost en la almohada. Poda entrever que fuera luca un sol dbil, un sol que secaba la tierra tras el invierno lluvioso. Lleg a pensar que quiz fuese su ltimo invierno. La neumona haba azotado su cuerpo, haba apagado la claridad de su mente gil y todo lo que poda recordar de aquellos ltimos meses eran imgenes opacas y perdidas de horas inquietas en que la fiebre la haca decir tonteras y donde vea las caras de sus familiares y sus muertos con la misma nitidez. En uno de esos momentos, Bento Gonalves se le apareci a la cabecera de la cama, pero tan plido y tan escaso de carnes, con la mirada tan triste y tan huidizo, que no supo reconocer en l a un ser vivo y lleg a pensar que era un difunto. Aquel da se despert dando gritos y ni la insistencia de Ana
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que le aseguraba que Bento estaba vivo, que era verdad que haba perdido una batalla, pero que estaba muy bien de salud y que haba mandado una carta a Caetana lleg a calmar sus miedos. Desde el inicio del invierno hasta aquel momento haban sucedido muchas cosas y ahora ya floreca la primavera en la Estncia y se poda adornar la casa con jarrones de jazmines. Quien le daba las noticias de la guerra era Ana, que se sentaba durante horas a la cabecera de la cama y, mientras bordaba o teja infatigablemente, le iba contando las novedades de las que tena conocimiento. As, doa Antnia se enter de que el Imperio haba amnistiado a Bento Manuel, el tocayo de su hermano, el traidor de Rio Grande, que ahora estaba en su Estncia, en Alegrete, seguro que muy contento, tomando mate y calculando las ganancias que haba obtenido con sus pillajes, mientras Bento Gonalves todava intentaba levantar el fantasma de la Repblica Riograndense quiz pagando con sus ltimas fuerzas. Fue su hermana tambin quien le habl del nacimiento del hijo de Giuseppe Garibaldi, en septiembre, un nio de nombre Menotti, que Anita haba dado a luz en la ciudad de So Jos das Mostardas. Ana dijo que el nio haba nacido con una cicatriz en la frente, quiz fruto de una cada que la madre haba sufrido en una de las muchas batallas en las que haba participado. Doa Antnia pens en Manuela, en el peso que aquella noticia significara para ella. Su sobrina sufra en silencio, fiel al cdigo de las mujeres de la pampa: all no se derramaban lgrimas en vano, no se araaban el rostro, all se ganaba la vida da tras da, con dignidad, con fe en el trabajo. Manuela nunca ms mostr ningn gesto de desvaro, como cuando se cort el pelo a la altura de la nuca y pareca un nio demasiado crecidito, nunca ms. Doa Antnia nunca ms la haba odo pronunciar el nombre del
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italiano aunque supiese, con una seguridad tan inquebrantable que la fiebre no pudo disuadir, lo mucho que todava amaba su sobrina a Garibaldi. Manuela ya lo sabe? Doa Ana asinti. Yo misma se lo he contado y no ha derramado una sola lgrima. Doa Antnia se recost entre las almohadas y suspir. Era bueno que Manuela llorase en su habitacin durante unas horas. La tristeza, bien administrada, era un blsamo. Pero tena miedo de que Manuela se endureciese por dentro demasiado pronto, como ella misma. Fuerza y dureza eran cosas muy diversas. Manuela ha sufrido mucho. Tiene que ser feliz muy pronto, si no se deshabituar a la alegra. Doa Ana dej el bordado en el regazo. Todas nosotras sufrimos mucho, Antnia. Manuela lo olvidar todo. Es una chica guapa, se casar, tendr hijos y un buen marido. Quiz no se case nunca. Es lo suficientemente cabezota como para amar al italiano toda la vida. Dijo eso y cerr los ojos. La noche entraba por la ventana como una exhalacin fresca y silenciosa. Doa Antnia se imagin que, en algn lugar, no muy lejos de all, farroupilhas y caramurus se estaban matando mutuamente. Sinti un olor a sangre en el aire y un olor de cera de velas y nostalgias muy antiguas. Volvera a sentir algn da el aroma del campo, libre de tristezas y de horror, y slo lleno de viento, caminos y horizontes, aquel aroma que le gustaba retener en los pulmones hasta el ltimo instante? Perptua recogi a su hija del suelo, limpi sus manitas rechonchas, bes su carita redonda, de piel pecosa y ojitos oscuros. Teresa le sonri y su sonrisa
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form dos hoyuelos en su bonita cara. Ahora vas a baarte, hija ma. Llevas la ropa muy sucia. Entreg la nia a Xica. La negra tom a Teresa en los brazos y fue al cuarto de bao canturreando en voz baja. Perptua se sent en la cama de matrimonio. Su hija se iba pareciendo cada vez ms a Incio, aunque tuviese sus mismos ojos y aquella piel triguea, herencia de la familia de su madre. Se llev la mano a su vientre liso. Si cerraba los ojos un instante, si se concentraba totalmente, le era posible sentir el soplo de vida que ya se haba instalado en su carne. La simiente. Aquel soplo era muy leve an, pero la nueva ligereza de su cuerpo, la languidez de sus gestos, el sueo que senta a horas intempestivas, las faltas, todo eso le deca que s, que llevaba dentro otro hijo de Incio. Su marido haba estado en la Estncia haca cosa de dos meses, a finales del invierno, justo despus de que su padre hubiese regresado a Viamo y de que el general Netto hubiese retomado el cerco a Porto Alegre. Incio haba llegado dbil, cansado de la lucha, del viaje que haba emprendido a So Jos do Norte junto con los dems. Haba llegado desilusionado con la derrota, pero aun as, tras unos das de descanso, pudo tener a Perptua entre sus brazos y fue el amante tierno y dulce que ella siempre haba adorado. En un par de das revivieron la boda y sus placeres. Ni su madre ni sus tas los molestaron en sus largas veladas en la habitacin, mientras las ltimas lluvias del invierno aguaban el mundo exterior. Despus, Incio se march a So Gabriel. Perptua conserv su olor y su sabor durante muchos das, como un recuerdo vago, pero al final todo se perdi en la sucesin del tiempo en la Estncia y la vida volvi a llenarse de bordados, libros, de Teresa y de espera.
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Pero ahora tena de l ese otro hijo. Cuando Incio regresase, le dara la gran noticia. O a lo mejor le escribira una carta contndole cosas de la nia. An no se haba decidido. Sali de la habitacin. Del fondo, de la cocina, llegaba el olor del pastel de maz que estaba en el horno. Sinti hambre, un hambre urgente y nueva. S, el hijo que llevaba en su vientre ya tena sus propios deseos. Encontr a su madre en la salita de lectura. La luz del sol entraba a raudales por las ventanas abiertas. Caetana hojeaba un libro, sin prestarle mucha atencin. Perptua se dio cuenta, por su cara de preocupacin, que su madre estaba pensando en la guerra, en algo que afliga su corazn. Caetana not la llegada de Perptua. Sintate aqu, hija. Vamos a hablar un poco. Caetana Joana Francisca Garcia da Silva haba envejecido aquellos aos. Su negra melena haba perdido el brillo de antao, aunque estuviera peinada con la misma elegancia, y se haban formado algunas arrugas alrededor de su boca bien perfilada. En toda su figura haba un cansancio nuevo, un cansancio hecho de silencios y oraciones susurradas, y su risa haba perdido algo de su magia de cascada; ahora se rea suavemente, casi avergonzada de las pequeas alegras. Perptua se sent y cogi las manos de Caetana. Estaban un poco fras, eran unas manos de largos dedos y uas muy bien formadas. No se preocupe, madre, que tengo una buena noticia... Se acuerda de la ltima vez que Incio estuvo aqu? Hace dos meses, a finales de agosto. Me trajo una carta de tu padre. Perptua sonri. Pues cuando se fue, Incio me dej esperando un hijo. Hace das que no me viene la regla, pero slo hoy,
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al despertarme con mareos y deseos de comer naranjas, me he convencido. Caetana abraz a su hija. Tena los ojos hmedos. La vida sigue, Perptua. Traes la vida en tu vientre... Bes a su hija mayor en la frente. Dios mo, estoy muy contenta! Yo tambin, madre. Yo tambin. Ser bueno para todas nosotras. Y para Teresa, que tendr un hermanito. Ambas se quedaron con las manos dadas. Era como si viesen, por los pasillos de la casa, aquella nueva criatura corriendo, rebosando alegra y esperanza. Una nueva vida. Mucha gente mora en la guerra, pero la vida segua su curso. Caetana puso la mano en la barriga de su hija. Aqu est el futuro, hija. El futuro de todos nosotros. Perptua sinti un nudo en la garganta. Incio se pondr muy contento. Y t tendrs un motivo ms para esperar, Perptua... Durante el embarazo, los das tienen un aliciente nuevo y no importa que sean largos. Adems, aunque aqu estemos esperando todos estos aos, al menos para ti han sido buenos. Tienes un marido, tienes a Teresa y ahora tendrs un nuevo hijo. Perptua recost la cabeza en el hombro de su madre. Un calor agradable y bueno la confort. Era verdad. A pesar de la guerra era una mujer feliz. Voy a encender una vela en agradecimiento a la Virgen dijo. Caetana le acarici la melena abundante y negra. En silencio rez su propia oracin. Aquella criatura era como una bendicin de Dios. Un aviso de que las cosas mejoraran. De que Bento y sus hijos volveran pronto a casa.

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Giuseppe Garibaldi entr en una pequea casa de madera y sus pasos dejaron un rastro de agua en el suelo. Haba una sala minscula con una mesa, dos sillas y un quinqu. Atraves la sala y se adentr en la pequea y silenciosa habitacin. Anita estaba sentada en la cama con Menotti en los brazos. Fuera, en el campo, caa una suave llovizna de verano que entristeca el final de la tarde y que levantaba del suelo un agradable olor a tierra. Giuseppe Garibaldi se sent al borde de la cama. Su ropa estaba echa jirones y sucia; sus botas, cubiertas por una capa de barro. Dej un paquete a los pies de la mujer. Anita not la humedad en aquellos ojos de miel que siempre lucan con una alegra llena de exuberancia y estrech con ms fuerza a su hijo en los brazos. Qu ha pasado, Giuseppe? Dos lgrimas resbalaban por el rostro del italiano mezclndose con su barba dorada y mal arreglada. Aqu est la ropa para il nostro Menotti. Pero qu te ha pasado durante el viaje? Y esas lgrimas? Giuseppe desvi los ojos hacia la pequea ventana y contempl la lluvia unos instantes. Me he encontrado con tropas imperiales por el camino, pero no ha sucedido niente... Me desvi por un sendero, tom un altro camino, Anita. He conseguido comprar tutto lo que necesitbamos. La mujer acarici sus espesos cabellos enroscando los dedos entre sus rizos claros, polvorientos. Al ver la tristeza de su hombre se le encogi el corazn. Por qu lloras? Giuseppe levant la vista. En sus retinas haba un dolor inexplicable. Han matado a Luigi Rossetti. Anita se llen de sorpresa. Aquel italiano serio y comedido siempre le haba cado bien. Giuseppe deca
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que Rossetti haba abandonado el seminario, que casi se hizo cura. No me lo creo... Es verdad. Il mio amigo Rossetti ha muerto... En Viamo. La ciudad fue atacada por el Moringue. Rossetti estaba al mando de la defensa. El general Bento Gonalves y los dems ya se haban ido. Luigi fue herido, per Dio, no quiso rendirse. El Moringue lo mat en el acto. Se qued callado un instante. Anita dej a Menotti en la cuna y volvi al lado de su marido. Luigi ha sido el hombre ms valiente que io he conocido in questa vita, Anita. La Italia debera sentirse orgullosa de l per sempre. Cundo ha pasado? Hace cinco das. Menotti sollozaba en la cuna. Era un nio de piel clara y ojos azules, un poco enclenque. Anita fue hasta la cuna a tranquilizar a su hijo. Y ahora, Giuseppe? Para m, questa repblica ha perdido el brillo. Carniglia muri ahogado, Rossetti de un tiro en la cabeza. Slo io sono vivo. Ya es hora de que nos vayamos a un' altra vita, lejos di questa pampa. Adesso, no hay niente que io pueda hacer por aqu, ahora tutto es una cuestin de poltica... Io ya he hecho tutto lo que poda, Anita. Anita cogi sus manos grandes, encallecidas, de piel clara, entre las suyas. Temblaban como dos palomas asustadas. Se las llev a los labios y bes las palmas que se saba de memoria. Aspir el olor de aquel hombre que tanto amaba. Nunca haba visto ese sufrimiento en los ojos vivaces de Giuseppe, nunca haba visto aquella angustia en sus labios crispados, de sonrisa amplia y palabras bulliciosas. Ambos se quedaron all, al lado de la cama, hasta que fuera anocheci, hasta que el mundo se convirti en una mancha oscura y silenciosa. La lluvia fina sigui
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cayendo, suavemente. El aire estaba impregnado de una tristeza hmeda y pegajosa que se pegaba a la piel. Giuseppe haba perdido a su gran amigo. No existan palabras suficientes para poder expresar su dolor. Y no haba ms lgrimas. Giuseppe Garibaldi nunca supo llorar. A finales de noviembre de 1840, el Imperio nombr al diputado Alvarez Machado nuevo presidente de la Provincia del Continente de So Pedro do Rio Grande. Y el general Joo Paulo dos Santos Barreto recibi el cargo de comandante de armas del Ejrcito imperial. Encargado de negociar la paz en la provincia, Alvarez Machado escribi al general Bento Gonalves para llamar al gobierno de la patria, y por los medios ms flexibles posibles, a los brasileos disidentes. El Imperio ofreca la paz con algunas condiciones: todos los involucrados en el movimiento seran amnistiados; los funcionarios pblicos permaneceran en sus antiguos cargos; los esclavos no obtendran la libertad, sino que seran comprados por el Ejrcito imperial. Bento Gonalves se reuni con los dems jefes polticos de la Repblica. La mayora de los caudillos gauchos consideraron infames las propuestas del emperador. La ruptura de la promesa de libertad a los esclavos fue una provocacin para el general Antnio Netto y otros abolicionistas como Teixeira Nunes y Lucas de Oliveira. Los nimos se exaltaron, las voces se alteraron. No se lleg a ningn acuerdo sobre las propuestas del Imperio. Cuando los hombres salieron de su despacho, ya al caer la noche y despus de exacerbadas discusiones polticas, Bento Gonalves tom su pluma y escribi una larga misiva a Alvarez Machado. Su Excelencia recordar
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que

le

dije

que

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deseaba de corazn la paz y que, por eso mismo, quera que fuese slida y duradera; que para ser slida y duradera era menester que conviniese en ello la voluntad general de mis conciudadanos; que de lo contrario yo no sera capaz de entrar en arreglo alguno, porque mi defeccin y la de aquellos que me seguan, si no hubiera consenso general, disminuira la fuerza numrica, pero no acabara con la lucha, pues algunos jefes de prestigio querran tenazmente continuarla; y entonces, la consecuencia natural de este mal paso sera convertirme yo mismo en la vctima del odio y del desprecio de ambos partidos, con poca o ninguna utilidad para nuestra patria, porque la guerra se prolongara como antes. Todo cuanto acabo de responder nace del corazn; no deseo ganar tiempo, porque estoy firmemente decidido a hacer la paz bajo las condiciones que verbalmente le indiqu en nuestras anteriores conversaciones. No pido nada que sea deshonroso o indigno para el trono imperial. Slo pedimos el pago de nuestra deuda pblica, la libertad de los esclavos que estn a nuestro servicio y la promesa de que no sern reclutados para estar en primera lnea ni obligados a servir en la Guardia Nacional, sino en los puestos que ahora ostentan, como oficiales de nuestro ejrcito. He aqu las principales concesiones que debo exigirle, y que son justas y razonables. Bento Gonalves acab de escribir la carta y la sell. Mand llamar a un mensajero. Tena que llevarla urgentemente a las manos del representante del emperador. La respuesta de Alvarez Machado no tard. Lleg al da siguiente. Bento Gonalves ley la carta sin demostrar expresin alguna. El silencio recorra la sala
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como el ter que se evapora mientras el general farroupilha se tragaba las palabras de su opositor. Sentado en una silla, erguido, con sus ojos negros turbios de sentimientos, bajo el bochornoso calor del inicio de la tarde, Bento Gonalves deposit la carta sobre la mesa. El emperador de Brasil, que nunca aceptar condiciones de nacin alguna, por ms rica y poderosa que sea, mucho menos las recibir de una parte de sus subditos desviados del camino de la ley. Estas ltimas palabras se quedaron latiendo muchas horas en su cabeza. No habra paz. Todava moriran muchos, todava se derramara ms sangre, aunque el pueblo ya estuviera cansado de tantas batallas. Bento Gonalves da Silva sinti el cansancio como algo palpable. En su espalda exhausta pesaba un mundo, un mundo ensangrentado y hostil. La fiebre le acometi otra vez, grcil como una serpiente, esquiva, devastadora. Y ech de menos su casa, el abrazo clido de Caetana, las largas y silenciosas tardes de invierno de la Estncia.

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SEPTIMA PARTE: 1841

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Captulo 20 Mariana escuch el silencio de la casa. Eran las dos de la tarde de un enero abrasador. Fuera, el sol inclemente castigaba la pampa y haca que los animales buscasen una sombra; dentro, la temperatura era agradable y haba un suave murmullo de sueo. Todos estaban recogidos en sus cuartos. Manuela, tendida en la cama, dorma en ropa interior, cuya blancura casi se mezclaba con la palidez tibia de su propia piel. Mariana se levant sin hacer ruido ya haba aprendido el arte de moverse como una sombra , se puso rpidamente el vestido y se calz los botines. Tranquilamente, sali del cuarto. No haba nadie en el pasillo. Mariana saba que doa Rosa no dorma la siesta, que estara ocupada en algo en la cocina, bordando, preparando el pastel de la tarde. Doa Rosa siempre estaba trajinando, con gestos giles y pocas palabras. Mariana pas lejos de la cocina y de los ojos atentos de la gobernanta. Cruz la sala. Los bordados esperaban en sus cestos, los jarrones de flores dormitaban, haba en todo una especie de expectacin, la expectacin de que el calor disminuyese y la vida tomara su rumbo otra vez. Fuera, el aire sofocante la envolva, le humedeca la piel. Le importaba bien poco. Rode la casa y fue por la sombra, cuando la haba, y sigui hasta el cobertizo del charqui. Saba que los braceros tambin estaran descansando, aqu y all, a la sombra de algn rbol, detrs de la casa, en el cobertizo de los animales, en el corral. No era hora de trabajo en esa pampa asolada por el verano. Haba una sola persona en el cobertizo del charqui, y esa persona era Joo. Mariana haba conocido a Joo haca poco ms de
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un mes. Joo no estaba en la guerra, no era caramuru ni farrapo, era un bracero de la Estncia y un buen guitarrista. Lo haba llevado Manuel. Y doa Ana necesitaba brazos para el trabajo, pues muchos hombres se haban alistado y estaban luchando con los republicanos, muriendo por todas aquellas colinas. Joo tena veintitrs aos y era muy joven para morir. Era buen domador de caballos y buen conversador, y el personal de la Estncia le haba cogido cario. Por las noches, cantaba junto al fuego. Era un hombre guapo, alto, de ojos castaos y pelo negro. Haba algo de indio en sus ojos rasgados y sonrea como un gato. Esa sonrisa haba sido lo primero que haba visto Mariana. Lo segundo, el tacto clido de sus rudos dedos. S, Joo la abraz enseguida, en cuanto se cruzaron una tarde cerca del arroyo, cuando Mariana haba ido a llevar a Ana Joaquina, la hija pequea de Caetana, a baarse all. Ana Joaquina se qued jugando, tranquilita, mientras Joo y Mariana se abrazaron y se tocaron y se besaron y vencieron esa frontera misteriosa y escarpada. La nia no pregunt por el pelo desgreado de la prima, ni por el rubor en su rostro, ni repar en los botones mal abrochados de su vestido un poco sucio de tierra. Despus de aquella tarde, se haban visto a menudo. En el arroyo, en el cobertizo del charqui, en el bosque. Mariana haba pasado a encontrar en los das un nuevo atractivo y, en la soledad de aquella Estncia, el terreno perfecto para ver florecer su amor. Planeaban sus encuentros con la minuciosidad de la pasin, huan de los dems, mentan, hacan que los minutos robados al da les rindiesen con un ansia semejante a la adoracin. Mariana adquiri una frescura diferente, estaba rebosante de alegra, pero no habl de esos amores con nadie, ni con su hermana, ni con su prima. La puerta del cobertizo chirri ligeramente cuando
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ella entr. Los brazos de Joo surgieron de las sombras y rodearon su cintura. El sol penetraba por las rendijas dibujando arabescos en el suelo. Ella sonrea mientras aquellas manos hambrientas suban por su cuerpo, por su cuello, por su cara, y dibujaban su boca, y deshacan las trenzas de su pelo negro. Besos salados y urgentes. Ah, Mariana, no consigo hacer nada... No hago ms que pensar en ti, Mariana ma. La voz de l era un dulce susurro. Haca calor. l sonri con su sonrisa de gato, su piel morena del sol, y los ojos brillando con ese ardor de hombre joven, de animal en celo. Mariana lami el cuello hmedo y sinti el sabor del hombre con quien soaba todas las noches, por quien esperaba, suspiraba y arda. Fuera, ya no exista nada, ni la guerra, ni la casa, ni las tas, ni su madre, ni las negras. No exista nada, y ella hara lo que deseaba hacer, lo que su cuerpo trmulo estaba pidiendo. Seguira ese instinto que le naca de las entraas, que nunca estuvo en ningn libro de oraciones ni en la boca de una mujer respetable, pero que vibraba, peda, ordenaba. La vida corra por sus venas como un ro caudaloso que buscase el mar. Se tumbaron en el suelo. Haba un cobertor viejo extendido y se acomodaron en l. Las manos de Joo eran hbiles con los pequeos botones del vestido claro. La piel blanca y perfumada de ella iba surgiendo como un ptalo, suave como el ptalo de una flor muy hermosa, y Joo se perda en aquel camino blanco, casi mstico. l estaba hecho de aristas, como ella estaba hecha de suavidad. Ambos se buscaban, se descubran y se sumergan en aquel ocano de manos y sensaciones. Fuera, bajo el sol del verano, el mundo dorma. En su fresca cama, bajo la sbana perfumada con lavanda, Maria Manuela dorma plcidamente. Haba rezado antes de la siesta, pidiendo por sus hijas, por Antnio, por el fin de la guerra que ya duraba
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demasiados aos. Ahora dorma. Tal vez no soaba y estaba en un limbo lechoso y clido y acogedor. En el cobertizo del charqui, bajo el cuerpo de Joo, Mariana solt su primer grito de mujer. Cerr los ojos, desagu en el mar y se qued en paz. Las cartas llegaban en das impredecibles, dependiendo del tiempo y la suerte del ejrcito republicano. Llegaban por medio de soldados, estafetas, o gente amiga que coincida con algunos de los hombres de la familia, y que despus recorran leguas con los sobres bien guardados en las guayacas. Las cartas para la Estncia da Barra contenan tanto cosas personales y crnicas de lo cotidiano, como planes y secretos de guerra, as que era preciso llevarlas con gran reserva para que no cayesen en poder de ningn caramuru. La carta de Joaquim lleg de manos de un chiquillo negro de la Estncia de doa Antnia, que se haba cruzado con un oficial de la Repblica en una taberna del camino. Todos en los alrededores saban que Nettinho perteneca a la casa de la hermana del presidente. Por eso le haban dado la carta, y all estaba l, todo orgulloso, aquella maana azul de verano, para hablar con la seorita Manuela. Doa Antnia, que haca meses que no volva a la casa, quiso ver al chiquillo, le pregunt cmo iban las cosas por la Estncia, cmo estaban los de la cocina, los braceros. Guard ella misma la carta y se la entreg a Manuela aquella tarde, cuando la sobrina fue a llevarle su merienda. Joaquim tiene paciencia, hija ma dijo doa Antnia al tenderle el arrugado sobre. Deberas tener eso en consideracin. La paciencia es algo raro en un hombre. Manuela sonri y no dijo nada. Sirvi a la ta con
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cario y elogi su mejora. Se qued all algn tiempo, leyendo los peridicos que haban llegado de la ciudad, hablando de banalidades, del calor de ese verano y de los animales de la Estncia. Slo por la noche, antes de acostarse, abri el sobre. Querida Manuela: Te escribo esta carta recin llegado a So Gabriel, donde hemos acabado despus de la penosa marcha por esta regin de la Campanha, pasando penurias que no me atrevo a contarte en estas lneas. Hace cerca de un mes, levantamos el cerco de Porto Alegre porque era insuficiente, pues, a pesar de todos nuestros esfuerzos, la ciudad estaba siendo abastecida por va lacustre. El cerco ha durado cuatro aos, e imagino que ya ha llegado a su verdadero final. Durante los ltimos tiempos cambiaron muchas cosas para la Repblica, y se decidi que deberamos salir de Viamo rumbo a Cruz Alta, pues es en la Campanha donde estamos ms fuertes y tenemos ms efectivos. La capital tambin ha sido transferida aqu, a So Gabriel, adonde llegu ayer en compaa de mi padre y de algunas tropas. Para llegar a la Campanha, tuvimos que atravesar la sierra y cruzar la columna imperial de Labatut. Por suerte, pudimos escapar de esa pelea que, con toda seguridad, nos habra sido muy desfavorable debido a las condiciones de nuestra artillera y caballera. Llovi buena parte del camino durante esa travesa de nueve das. Lucas de Oliveira fue delante con sus tropas, seguido de Canabarro con el grueso de nuestros hombres, y despus nosotros y el general Netto. Por el camino, debido a las dificultades y al temor de que Labatut
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atacase, muchos soldados desertaron, pero finalmente llegamos el 27 de enero a la ciudad de Cruz Alta, donde fue posible alimentar a los soldados y fabricar algunos uniformes, visto que los antiguos estaban en un estado lamentable y que algunos hombres iban desnudos de cintura para arriba. Tambin pudimos ocuparnos de la caballada y engrosarla un poco. Desde Cruz Alta, la mayora de las tropas sigui hasta Santa Maria, y yo acompa a mi padre y a sus efectivos a esta villa de So Gabriel, desde donde te escribo. Debes entender que llevamos una vida muy difcil y agitada, la Repblica se enfrenta con problemas financieros y morales, las tropas estn desengaadas, la guerra est durando demasiado, y el pueblo ya no soporta tanto sufrimiento. Yo, como mdico, me paso los das cuidando heridos que casi nunca logran sobrevivir, pues nuestras medicinas son escasas y nos falta de todo, y eso me hace sufrir mucho. El general Bento Gonalves ya no es aquel hombre enrgico y sereno, sino un soldado cansado, herido por el tiempo y por las privaciones, debilitado por los males de pulmn y por repetidos fracasos y presiones de todas partes. Pienso en cunto podr soportar todava en nombre de la causa y de las gentes de Rio Grande, pues s que es slo por ellas por lo que contina en la lucha. Maana, mi padre volver a asumir la presidencia de esta Repblica, que ahora ejerce el vicepresidente, Jos Mariano de Matos. Rezo para que tenga fuerzas suficientes para esta tarea, pues, a veces, la poltica puede ser ms extenuante y cruel que la batalla. En cuanto a m, Manuela, voy cumpliendo con lo que de m esperan, ayudando a mi padre y luchando en esta guerra. Y la nica cosa que me
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anima es pensar en ti. S que el mismo tiempo que a m me abate, hace que t te recuperes, y se es mi consuelo. Todos estos meses que no nos hemos visto, desde aquella maana tan triste en que juraste amor eterno a Garibaldi, deben de haber aplacado en tu alma ese sentimiento. Rezo por ello, para que hayas visto sanar tu malherido corazn, y encuentres en l el espacio para querer bien a este que te adora fielmente. Queda en paz y piensa con cario en nuestro futuro. Tuyo, JOAQUIM So Gabriel, 13 de marzo de 1841 Manuela se acost pensando en las palabras de su primo. De qu haban valido todos aquellos aos? El Continente estaba empobrecido, muchos de los suyos haban muerto, otros perecan en la miseria, y la guerra permaneca como una nube de tempestad sobre las cabezas de todos. Y estaba Giuseppe. No haba tenido ms noticias de l. Seguira an en Rio Grande? Y estaba Joaquim. Esa dulzura y esa atencin. La belleza clida y otoal que poco poda con su corazn agreste. La carta no le haba llegado al alma, ni haba hecho que le temblasen las manos, ni que brotasen lgrimas en sus ojos. No era el vendaval que haba conocido con Giuseppe. Y ella seguira la senda de aquellos aos, estaba segura, tan sola como entonces, porque despus de haber probado el sabor mundano del viento, no poda contentarse con la brisa o la calma. Doa Antnia volvi a su casa al acabar el mes de marzo. Encontr la Estncia un poco ms empobrecida de lo que la haba dejado. Las tropas de la Repblica
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haban confiscado algunas cabezas de ganado y una parte de la caballada. Pero le gust pasear entre los naranjos en flor. Habra mucha fruta en invierno, y ella siempre haba considerado aquello como un buen presagio para su vida personal. Le gustaba poner junto al fuego las pieles de naranja para que se quemaran, le gustaba ese olor ctrico y limpio que se esparca por la casa, el olor de su infancia. Durante la convalecencia, pase muchas veces por el naranjal. Era all donde pensaba, entre sus rboles. Ya no tena grandes esperanzas con respecto a aquella guerra. Eran cinco aos de sufrimiento. Haba ganado muy poco con todo aquello, pero saba que por un sueo se arriesgaba mucho y no le importaba pagar el precio. Sin embargo ahora, andando por sus tierras, sola, cansada y dbil a causa de la enfermedad, descubra una nueva verdad: haban sufrido en vano. La economa de la Estncia no andaba bien, todo Rio Grande estaba empobrecido y, en las casas de la gente, era raro ver un joven, pues los muchachos haban partido para la guerra. Y muchos ni siquiera volvan. La pelea es para los jvenes divag. Pero y la muerte? Ahora hablaba sola ms que antes. Como su madre. Pero deca verdades. No senta ningn placer en la vejez agitada de una guerra. Ya no era joven... Ni Bento. Cada vez, se preocupaba ms por Bento, soaba con l. Sueos ambiguos, difciles, tristes y opacos. Saba que todos esos aos le haban pesado ms que a nadie. Los muertos no haban podido sentir aquel tiempo, estaban ms all de l; slo los vivos, los que peleaban en las colinas, que cabalgaban bajo la lluvia, que cargaban con la bandera y la agona de la Repblica, sos s eran creadores de aquel sueo frustrado. Haba recibido carta de Bento. La haba ledo junto con las dems, la noche anterior, antes de volver a la
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Estncia do Brejo. El hermano haba vertido amargas palabras sobre el papel. Deseaba la paz, ms que nunca, pues aquella guerra no poda ganarse. Estaban debilitados, pobres y cansados. Bento estaba cansado. Pero la paz no llegaba a alcanzarse. Los acuerdos moran siempre en conflictos a causa de las clusulas e ideas y detalles en los que no se poda ceder por una cuestin de honor o por la palabra empeada, o incluso por orgullo. Todos los negros del ejrcito esperaban la libertad. Merecan la libertad, haban peleado y muerto por ella. Pero la libertad no llegaba. Doa Antnia puso rumbo a la casa. El horizonte comenzaba a teirse de rojo sobre las colinas, a lo lejos. La cara de su hermano, tal como la haba visto en un sueo, se apropiaba de su mente. Estaba delgado, plido, con la barba canosa y la piel marchita. Bento Gonalves, un esclavo de todo aquello. Pens en volver a la casa e ir directa al despacho a escribir a Bento. Decirle que abandonase la guerra, que se fuese a Uruguay, donde tena tierras, que volviese con Caetana y le cediese su cargo a otro ms joven, sediento de victorias y de vicisitudes. Pero doa Antnia no le escribira esa carta. Bento la quemara como una vil ofensa. Y haban aprendido siempre, de su padre y de su madre, con todas las historias que haban odo desde pequeos, que el honor consista en llegar hasta el final. Entr en la cocina. Una de las negras estaba amasando pan sobre la mesa de madera gastada, marcada por los cuchillos. Necesito un mate bien caliente. La negra esboz una dbil sonrisa. Las manos blancas de harina contrastaban con su piel oscura. Se limpi en el delantal y fue a calentar agua. Fuera, la tarde mora con una belleza que encoga el corazn. Doa Antnia intent imaginar desde qu ventana, desde qu colina, campo, lugar solitario o
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tienda, Bento Gonalves estara contemplando aquella terrible y fantstica puesta de sol del color de la sangre. Maria Manuela se despidi de doa Ana con un abrazo. Llevaba un vestido oscuro de viaje, el pelo recogido en un moo alto. Iba a visitar a Rosrio. Despus de tantos meses, iba a visitar a su hija. La madre superiora haba escrito autorizando la primera visita de la familia. Mariana la acompaaba. Estaba un poco disgustada por tener que dejar la Estncia durante tres das, pero se haba despedido de Joo aquella madrugada y el sabor de sus besos todava endulzaba su boca. Doa Ana recomend que fuesen por los caminos ms anchos, que tuviesen cuidado y volviesen enseguida. Manuel las llevara hasta los alrededores de Caapava, donde estaba el convento. Manuel conoca los caminos y los cdigos de aquella pampa convulsionada por la guerra. Subieron a la carreta. Haca un da bonito. Haba llovido durante la noche, el camino estara menos polvoriento. Se despidieron con la mano. Manuel arre a los dos caballos y la carreta empez a moverse. Maria Manuela rez una breve oracin. No saba bien por qu. El viaje fue tranquilo. Por el camino, se cruzaron con un piquete imperial, pero no los molestaron y pudieron seguir adelante. El otoo empezaba a dar muestras de su llegada, esparciendo flores por el campo, refrescando el aire. Mariana se anim con el paisaje que se descubra ante sus ojos. Haca aos que no abandonaba los alrededores de la Estncia, como mximo, haba ido a visitar a doa Antnia. Empez a gustarle el viaje. Maria Manuela iba inquieta pensando en Rosrio. Cmo estar ella? Quin? pregunt Maria Manuela.
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Mi hermana. Se sentir sola? Espero que se sienta en paz. La soledad es algo que todas sentimos. Yo me siento sola. Ana se siente sola. Caetana se siente sola. Mir a los ojos de su hija : T tambin te sientes sola? Mariana pens en decir que no. Se haba sentido muy sola durante aquella guerra. Un vaco en el alma, en todo su ser. Pero ahora no. Ahora tena a Joo. S, madre minti. Era mejor as. Pero he aprendido a manejarla. Eres joven, hija. En la juventud, se aprende a lidiar con todo. Por eso tengo fe. Rosrio estar bien, ya no tendr aquellos delirios. Continuaron por el camino hasta casi el anochecer. El convento era un edificio oscuro, encerrado entre altos muros, rodeado de un jardn de flores, con una huerta grande al fondo y, a lo lejos, un bosque donde los pjaros iban a esconderse. La superiora las recibi en la puerta con un solemne apretn de manos y pocas palabras. Nada ms entrar en el convento, Mariana pareci sentir fro. Haba all una tristeza encrudecida por los silencios y el incienso. Pens en la alegra de su hermana, que haba adorado siempre las fiestas y los bailes. Sinti pena. Poda fenecer all como una rosa en una helada. La superiora y la monja iban delante recorriendo los pasillos llenos de sombras, hablando de Dios. Algunas novicias se cruzaron con ellas, cabizbajas, rozando apenas el suelo con los pies. Cualquier ruido pareca ser una especie de pecado. ste es el cuarto de Rosrio dijo la superiora. Est en la capilla, pero viene ahora. Entren y esperen un instante. Una brisa agradable penetraba por la ventana. Era una pieza austera, sin adornos. Mariana mir al Cristo que colgaba de la pared, sus ojos reflejaban sufrimiento. La superiora se retir diciendo que iba a buscar a Rosrio.
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Qu triste es esto dijo Mariana. La madre la mir con extraeza. Es que ya est anocheciendo. Pero me parece un buen lugar. Aqu hay paz. La guerra est muy lejos de estas paredes. La guerra y la vida, madre. El tiempo no pasa por aqu. Maria Manuela se sent en la nica silla del cuarto y se quit el sombrero de viaje. El tiempo slo trae disgustos, algn da aprenders eso, hija ma. Es bueno vivir apartada de l. Ambas se quedaron en silencio. Mariana pens en cunto haba cambiado su madre en los ltimos aos, sobre todo desde la muerte de su padre. Rosrio lleg enseguida. Llevaba un vestido oscuro, el pelo recogido, pareca mucho mayor de lo que era. Los ojos le brillaron de alegra cuando vio a sus parientes, pero ahora tenan un azul apagado y dbil. Maria Manuela abraz a la hija y llor. Ests bien? pregunt mirando su cara hermosa y bien formada. S que lo ests, se ve enseguida. Dios tiene buen cuidado de ti. Estoy bien respondi Rosrio. Rezo mucho. La oracin es un blsamo dijo la madre, seria. Mariana abraz y bes a su hermana. Le not las manos fras, pero no dijo nada. Se quedaron all las tres hasta que la superiora invit a Maria Manuela a ver el cuarto que les haba preparado para alojarlas. Las dos mujeres mayores salieron al pasillo. Mariana se sent en la cama y llam a Rosrio a su lado. Ests bien? Quiero saber la verdad. Es preciso estarlo, Mariana. Aqu estoy en paz. Pero no te sientes sola? Rosrio sonri. No. Tengo a Steban. Acerc su rostro al de la hermana y susurr: l vino conmigo. Nos vemos todas
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las noches... Vamos a casarnos. Mariana not los ojos humedecidos por las lgrimas y abraz a Rosrio, que sonrea de felicidad. Qu bueno sera que volvieses a casa, Rosrio. Te echamos en falta. Podramos pasear, ir en carreta, cantar... Ta Ana tocara el piano, haramos un baile, quin sabe? Acarici su pelo dorado. Si se lo pidieses a nuestra madre y no hablases de Steban, ella te llevara de vuelta. Pero yo no quiero volver, Mariana. A Steban no le gusta la Estncia. Tiene miedo de to Bento... Desde Uruguay, tiene miedo del to. Aqu estamos mejor. Mariana tom las manos de su hermana entre las suyas. Sinti una opresin en el pecho y unas ganas locas de volver corriendo a casa y cobijarse en el abrazo clido de Joo. El mes de mayo haba trado las lluvias. Desde el amanecer hasta la noche, el cielo permaneca cargado y denso, cubierto de nubes oscuras y tristes. Por las noches, llova constantemente. Bento Gonalves y sus hijos estaban instalados en una casa baja, con un patio donde dorma una higuera muy grande. Las ventanas de las habitaciones daban a poniente, la sala era amplia y estaba prcticamente desprovista de muebles. Joo Congo y una muchachita negra cuidaban de todo. Los das estaban repletos de reuniones y planes y tentativas de proporcionar un desahogo a los ejrcitos, de acabar con aquel callejn sin salida de las tropas en la Campanha. Necesitaban una gran victoria, aunque fuese para poder negociar con el Imperio un acuerdo ms justo de paz. En los atardeceres nublados y hmedos, Bento tomaba su mate frente al fuego. ltimamente, tosa mucho. Joaquim se preocupaba, pero l deca que no era nada. No le hablaba de las fiebres intermitentes, ni
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de las noches llenas de sofocantes pesadillas. Joaquim observaba a su padre con cierta angustia. Tema, ms que a la tos, a esa mirada triste que se perda en el horizonte durante largo rato, a esos ojos apagados, sin sombra de la energa de otros tiempos. Bento Gonalves removi las brasas de la lumbre. Joo Congo asom la cabeza por la puerta. Tiene una visita dijo el negro. Quin es? El italiano Garibaldi. Bento Gonalves se acab el mate. El italiano haba ido para charlar con l. Bento imaginaba muy bien sobre qu. Mir el crepitar del fuego en el hogar y se acord de cuando Garibaldi haba querido comprometerse con Manuela. Haba sido un acierto decirle que no. Y, sin embargo, aun ahora, cmo poda acusar al italiano de una actitud insensata? l mismo, atado a aquella guerra con toda la fuerza de su ser, qu no dara por un poco de paz? Dile que pase, Congo. Y calienta ms agua. Giuseppe Garibaldi poda ser inmenso y delgado al mismo tiempo. Haba una fuerza inherente a sus gestos, su cara, el brillo intenso de sus ojos de mbar. Bento Gonalves estrech con fuerza la mano encallecida. Lo invit a sentarse junto al fuego. Haca fro fuera. Examin al italiano y encontr signos de cansancio tambin en l. Estaba ms delgado y un tanto abatido. Tal vez ya no era el len de antao, del principio. Bento record la travesa con los barcos por la pampa. Aqul era un hombre nico. Sin embargo, haba algo en l que lo incomodaba, aquel aire de pjaro. He venido a decirle una cosa, seor presidente. Garibaldi hablaba bajo y pausadamente. Algo irremediable. Dgala entonces, seor Garibaldi. Io quiero irme de Rio Grande. Se hizo un silencio. Bento Gonalves llen nuevamente el mate e
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hizo el gesto de pasrselo al italiano, que lo rechaz. Io quiero ir a Montevideo, cominciare una nuova vita, con Anita y con il mio figlio. Esper algn comentario del hombre moreno y serio, del ms grande general de aquel Continente. Nada. Bento Gonalves pareca esperar el resto de su confesin, de su peticin, de su renuncia, de su desercin. Fuese lo que fuese aquello, Bento Gonalves esperaba. Entonces, prosigui: Io estoy aqu desde hace tres aos. He hecho tutto por questa Repblica. Ahora el tiempo finito. La Repblica Riograndense ya no me necesita, seor presidente. Bento Gonalves atiz el fuego del hogar. Fuera, la noche caa lentamente con las primeras gotas de lluvia que repiqueteaban sobre el tejado. Se recost en la silla. Las llamas del fuego tean la cara del italiano de colores cambiantes. Tiene todo el derecho a irse y seguir su vida. Ya ha hecho mucho por Rio Grande. Desde que Rossetti muri... La voz del italiano se quebr. Rossetti fue un gran hombre, un hombre sabio. Y valiente. La sala estaba embebida de aquella luz inconstante. Garibaldi se levant. Pareca ms abatido que a la llegada. Necesito darle una vida al mio figlio, seor presidente. Todos nosotros necesitamos una vida, seor Garibaldi. Se levant tambin y le tendi la mano. Puede partir en paz. Le estaremos siempre agradecidos. Ha hecho mucho por nuestra Repblica. El italiano asinti con enorme tristeza. Era duro dejar aquel sueo. Se despidi. Comunic que saldra para Montevideo en una semana. Tena intencin de vivir all algn tiempo. Bento Gonalves lo acompa
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hasta la puerta. La Repblica Riograndense est en deuda con usted, seor Garibaldi. Le pido que vuelva a verme dentro de dos das. Tenemos algo que darle. Ciertamente, es menos de lo que merece, pero es todo lo que podemos ofrecerle. Giuseppe Garibaldi sali a encontrarse con la fina lluvia. El caballo lo esperaba atado bajo la higuera. Bento Gonalves volvi a entrar en la casa y se sent nuevamente frente al fuego. Le dola el cuerpo. Ya no era el mismo hombre que haba huido a nado del fuerte de So Marcelo. Muchas cosas haban cambiado, cosas que iban ms all del cuerpo cansado a fuerza de pelear, cosas ms profundas, cosas que vivan en su alma. La noche invernal derramaba un desaliento silencioso por la pampa. Bento Gonalves dej que la mirada se perdiera en las llamas inquietas de la lumbre. Las seiscientas cabezas de ganado formaban un nico cuerpo lleno de fuerza y energa bajo el sol manso del invierno. Dos baquianos seguiran con l hasta la frontera, donde comenzara una vida nueva. Era una maana limpia de mayo. El aire estaba impregnado de la lluvia nocturna. Garibaldi, a caballo, pas revista a las reses. Se haba despedido haca poco de Bento Gonalves, que le haba deseado un buen viaje y suerte. Bento Gonalves era un hombre sin suerte. Al dejarlo, Giuseppe se haba encomendado a sus propios dioses, pidindoles una buena travesa y una llegada pacfica a Uruguay. Vendera algunas cabezas por el camino y comerciara con el resto del rebao en Montevideo. Y entonces, Anita tendra una casa, Menotti tendra una cuna y l tendra su paz. Los soldados se despidieron de l emocionados. Haban luchado juntos, sufrido juntos, pasado hambre
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juntos. Garibaldi era amado y respetado. No aquel respeto fro, casi cruel, que se desprenda de los ojos del presidente; otro tipo de sentimiento, nacido de la hermandad, lo una a aquellos hombres. Un baquiano se aproxim a l. Est todo arreglado, Garibaldi. Bene. Vamos a partir. Empezaron a mover el ganado. Garibaldi cabalg hasta donde estaba la carreta en la que iban a viajar Anita y su hijo. Anita le sonri y, como siempre, aquella sonrisa dulce, segura, lo llen de calma. Nos vamos, Anita? Vamonos respondi ella con su hijo en brazos. l sali al galope. Un grupo de oficiales contemplaba la escena. Uno de ellos le hizo un gesto con la mano. Era Teixeira Nunes. Nunca olvidara a Teixeira Nunes y a sus lanceros negros. Se dirigi hasta ellos. Teixeira se atusaba los largos bigotes. Una sonrisa se insinuaba en su rostro moreno. A su lado estaba Joaquim. Buena suerte, Garibaldi. Adio, capitn Teixeira. Las miradas de los dos hombres se cruzaron durante un instante. Garibaldi se acord de Curitibanos y sonri pensando en todo aquel horror. Antes de dar media vuelta y salir al galope, mir a Joaquim. El hijo mayor de Bento Gonalves lo miraba serenamente. Era un hombre guapo, garboso, de rostro franco. Tal vez, estuviese un poco plido, demasiado delgado. Giuseppe se acerc ms. Se acord entonces de la bella mujer castellana que viva en casa de doa Ana. Joaquim tena algo de la belleza de la madre. Cuida de Manuela... pidi. Joaquim pareci sorprendido por un instante. Despus asinti. Giuseppe Garibaldi sonri con tristeza. Espole al caballo y sali a campo traviesa. Dejaba atrs aquella pampa misteriosa, con su viento de invierno y sus
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veranos sofocantes, aquella pampa de hombres valientes y de sueos de libertad. Dejaba atrs algunos aos de su vida, a sus mejores amigos y un amor tan delicado que no habra tenido futuro. Respir hondo. El aire fro entr en sus pulmones como un blsamo. Ya no mir atrs. Los baquianos iban gritando, conduciendo el ganado. Giuseppe Garibaldi sonri satisfecho. Botaba su barco al mar una vez ms. Adio, Rio Grande, adio. Nunca olvidara el Continente. Un rayo de luz muy plida le alcanz en los ojos. En el sueo, abra una ventana. La luz fue invadiendo el sueo, aumentando, la ventana se transform en puerta, en hoguera. Abri los ojos asustada. Sinti el calor de l enroscado en su cuerpo, el brazo fuerte rodeando su cintura. La manta de velln los envolva a los dos como un abrazo. Mariana vio que, fuera, estaba amaneciendo. Una luz sin brillo bajaba de un cielo muy claro. Por las rendijas de la madera, la luz entraba en el cobertizo. Qu hora sera? El da empezaba muy temprano en la Estncia, y temi ser vista all, en aquella manta, enroscada en los brazos de Joo, en camisn, despeinada y pecadora. Su madre la mandara al convento, a aquel lugar lgubre, silencioso y muerto. Ay, Dios mo! Dio un salto. A su lado, Joo abri los ojos confundido. Joo, ya es de da! Tengo que volver a mi habitacin. l sonri al verla tan bonita, con su pelo negro suelto cayndole por la espalda, con el rostro enrojecido. Se haban encontrado all, en mitad de la madrugada. Ella haba llegado envuelta en el chal, con un grueso poncho sobre el camisn blanco y delicado. Al tocar su cara, haba sentido el fro y la humedad del relente. Lo haba embargado un gran deseo de
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calentarla. Haban pasado el resto de la noche bajo la manta, ms felices que en el cielo. Te vas a congelar con esa ropa tan fina dijo l sonriendo. Deberas ponerte algo. Mariana obedeci. Joo tambin se visti. Se coloc el poncho sobre el torso desnudo escondiendo su bien formada musculatura. Sus ojos negros se clavaron en ella. Y sonri, con una sonrisa felina y sensual. Me voy, Joo. Despus hablaremos. Mi madre debe de estar levantndose, y Manuela tambin. Deberas contrselo todo a ella. Es tu hermana... Un da u otro lo descubrir. Prcticamente no duermes en esa habitacin. Mariana lo bes. La boca hmeda de saliva tena gusto a fruta, a algo silvestre. Le dola tener que volver a la casa, desayunar con las tas, rezar, bordar, hojear un libro durante horas, mientras no haca ms que pensar en l, en los momentos que haban compartido, en los deliciosos pecados cometidos. Todava no, Joo. Se cubri con el chai. Mi madre est muy rara. Si se entera de lo nuestro, si lo sospecha, me encerrar en un convento hasta que esta maldita guerra acabe. T no eres exactamente el marido que ella imagina para m... Necesitamos tiempo para contrselo a ella. Cuando est ms tranquila, ms serena. No quiero ir a un convento. He ido a visitar a Rosrio, est consumindose poco a poco. Y t ya lo sabes, no me gustan ni las oraciones ni las letanas. A ti te gusto yo... mis caricias. l le acarici el pelo. La amaba. Desde el primer momento en que lleg a la Estncia, de la mano de Manuel, supo que all, en aquella tierra, haba algo esperndolo. Lo supo como en un sueo. La primera noche, sac la guitarra y toc una cancin de amor. Se qued horas bajo las estrellas, mirando la pampa en silencio y pensando en el amor. Nunca haba amado
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antes. Haba conocido a fulanas, a una muchacha muy hermosa, a una castellana, pero haban sido algo pasajero. Nunca haba visto la sombra del amor verdadero. Al da siguiente, temprano, se cruz con Mariana en el arroyo. Ya no olvidara nunca el ardor que le haba atravesado el pecho, la carne, el alma entera. Desde aquel da, ansiaba estar con ella cada minuto. Mariana sali. l la mir desde la pequea ventana del cobertizo. Mariana estara enseguida en su cuarto de muchacha rica, con las negras que le servan, y la madre lamentndose por esto o aquello. A l, Joo Gutirrez, le tocaba trabajar. Pasar el da entero trajinando, lidiando, trabajando en la Estncia, domando potros. Saba cul era su sitio. Pero se haba enamorado de aquella muchacha rica y vivira aquel amor, all o en cualquier otro lugar. Saba que doa Ana, que era buena y gentil con todos los braceros, si se enteraba de esos encuentros, lo echara de la Estncia. Probablemente, mandara que le metiesen una bala en la frente para silenciar la historia. Y despus volveran a las misas, a los bordados. Lo saba. Mariana era la sobrina del general Bento Gonalves da Silva, el hombre ms importante del Continente. Y l... l no era nada. Hijo de una india charra y de un uruguayo cualquiera, criado en aquella pampa, yendo de un lado a otro, sin techo ni familia. Era bueno con los caballos, conoca aquel suelo como la palma de su mano, pero no era estanciero, ni hidalgo, ni nada que le pudiese valer. Acab de vestirse rpidamente. Un perro empez a gemir a lo lejos. Fuera, el aire fro acab de despertarlo. Se dirigi al cobertizo. Tomara mate con los dems y luego ira a ver a los caballos. Pensaba en Mariana, en su piel blanca, en la luz de sus ojos negros de largas pestaas. La quera. Si quisiesen separarlos, hara cualquier cosa. Una locura. Mariana era su mujer. Dios haba decidido aquello y l crea en Dios.
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Haca dos das que Pedro haba cumplido veintisis aos. La madre contaba que haba nacido una fra noche del mes de junio, la primera noche de junio, y que haba llorado hasta ponerse morado. Despus haba conocido el pecho tibio y lleno, y se haba calmado enseguida y adormecido. A pesar de haber sido siempre un nio tranquilo, aquella rabieta, la primera de su vida, haba sido un aviso. Pedro era sereno por fuera, pero no haba que fiarse de esa calma; dentro, viva en l una furia inquieta y sutil. Fue cabalgando al frente de la columna. Iba a encontrarse con Netto y sus hombres, que estaban acampados al sur del ro Jacu. Haca una maana clara y muy fra. El minuano haba soplado durante tres das y ahora la pampa estaba serena, apaciguada. Pedro sinti que el hambre le estaba corroyendo las tripas con aquella ansia discreta de siempre. Pens en los suculentos platos que doa Ana serva en casa, y sinti aoranza de la Estncia, de Pelotas, de las comidas interminables regadas con buen vino. No haba sido nunca un glotn, pero ahora, en aquel camino, mientras avanzaba, sufra por no haberse comido todos los manjares, todos los churrascos, los dulces de melocotn, que haba visto servir en su vida. El hambre era como un bicho cruel e insistente. El hambre era como una mosca. Llevaba consigo doscientos soldados. Netto lo esperaba con novecientos hombres. Juntos, bajo las rdenes de Netto, iban a atacar a Joo Paulo, el general imperial. La Campanha era territorio farroupilha, all se sentan seguros. Tal vez Canabarro se unira a ellos. Pedro no lo saba, l slo saba que haba sido asignado para aquella operacin. Teixeira y sus lanceros tambin se dirigan al encuentro con Netto. Pedro y sus hombres siguieron su camino. Las colinas se extendan con todo
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su verdor, silenciosas y suaves. Las colinas eran como el pecho de una mujer: tibio bajo el sol invernal, bonito y fresco. Una nana. Pedro aspir el aire. Iba a unirse a Netto. Tena veintisis aos. Cuando naci, llor mucho; su madre, doa Ana Joaquina da Silva Santos, siempre le hablaba de ese momento. Doa Ana cogi la vela entre las palmas de las manos como quien sujeta una espada que le va a salvar la vida. Cerr los ojos y rez. Tena intimidad con la Virgen. Todos los das, tres veces, se arrodillaba en el oratorio con su vela en la mano, haca siempre las mismas peticiones, pona el mismo fervor en sus antiguas palabras. La Virgen ya la conoca desde haca tiempo. La haba visto llorar la muerte de Paulo, la haba amparado cuando lo enterraron y la haba ayudado a dormir la primera noche de su viudez. La Virgen comprenda las tribulaciones de aquella revolucin, los sufrimientos femeninos, la angustia cosida con el hilo de bordar, el cruel sino de aquella espera. Doa Ana coloc la vela en el oratorio. La llama se elevaba por momentos, altanera e inquieta. Hay una corriente de aire por aqu, pens. Busc alguna ventana abierta, todo estaba bien cerrado. Haca fro fuera y las negras tenan rdenes de mantener la casa caliente, pues los nios se resfriaban con facilidad durante esos inviernos hmedos de la pampa. La llama de la vela continuaba subiendo y bajando. Estara oyndola la Virgen? Tendra algo que decirle? Sera eso? Pero la vela no estaba segura, bien afianzada. Pareca que iba a apagarse en cualquier momento, a caerse del altar y disgustar a la Virgen con su comportamiento de vela inquieta. Doa Ana la aguantaba. Tal vez deba derretir ms cera, asentarla mejor, ms hacia la esquina, cerca de la santa.
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Voy a colocar bien esto, Virgencita. Doa Ana sujet la vela encendida con la mano izquierda y, con la derecha, se santigu otra vez. Una puerta se cerr de golpe en algn lugar de la casa. Se oy un grito de mujer. Doa Ana se asust, la vela se le cay de las manos y se estrell contra la alfombra. Doa Ana no lo poda creer. En dos segundos, ante sus ojos, la alfombra haba empezado a arder, y comenzaba a formarse un agujero en la trama de lana. Las llamas se elevaban por momentos en un rojo ms intenso. Ahora, era doa Ana quien gritaba. Grit desesperadamente y se tap la cara. Temblaba. No quera ver lo que haba dentro de aquellas llamas. Zefina y Caetana acudieron. Doa Ana estaba arrodillada en el suelo, con la alfombra ardiendo a sus pies y exhalando un fuerte olor a humo y a lana chamuscada. Vlgame Dios! Zefina llev una escoba y golpe la alfombra media docena de veces con ella hasta que ces el fuego. Qued un olor acre en el aire. Doa Ana lloraba bajito. La Virgen pareca mirarla con cierta pena; en sus ojos estticos se adverta un brillo apagado de tinte antiguo. Caetana se arrodill al lado de su cuada. Qu te ha pasado? Doa Ana abri los ojos horrorizada. Ha sido un susto. He odo el grito y entonces... Caetana le acariciaba su rgida espalda. El grito? No ha sido nada, Ana. Milu, que ha tirado una olla de charqui al suelo, en la cocina. Ya sabes que Milu es muy asustadiza. Doa Ana mir a Caetana a los ojos. Estaba plida. Al caer la vela, lo he visto. Lo he visto muy bien, como si estuviese delante de m, Caetana. Qu has visto? A Pedro. Las lgrimas resbalaban por su cara. Con una lanza atravesndole el cuerpo.
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Caetana tom las manos de su cuada entre las suyas. Estaban hmedas. No saba qu decirle. Zefina recoga la alfombra quemada y, en sus ojos, brillaba la llama del miedo. Doa Ana empez a llorar bajito, como si fuese una nia asustada cogida en alguna terrible falta. Cuando la noticia lleg a la Estncia da Barra, doa Antnia tambin estaba all. Haba ido a ver a su hermana, muy abatida y nerviosa despus del susto, de la premonicin. Doa Antnia no crea en muchas cosas. Para ella, la vida era una sucesin de acontecimientos previsibles y mundanos, y bastaba mantener la calma y el orden para que la mayora de las cosas volviesen a su sitio. Pero tena miedo de las noches ventosas y crea en las premoniciones de una madre. Doa Antnia, junto a la cama de doa Ana, le lea una novela cualquiera, slo para llenar el tiempo y distraerla de aquel miedo, cuando oyeron el galope de un animal cerca de la casa. La voz de Z Pedra salud al jinete, que hablaba en voz baja. Doa Antnia oy al negro responder solcito: Espere usted. Voy a buscar a una de las patronas. Doa Antnia se levant rpidamente. Los ojos asustados de doa Ana estaban clavados en ella. T qudate aqu, que ahora vuelvo dijo. En la sala, al calor del fuego, el hombre cont su historia. Doa Antnia oy cada palabra como una pualada en propia carne. Algo ms lejos, cerca de la puerta, Caetana lloraba en silencio. Pedro haba cado muerto cerca del Jacu, en un encuentro con un destacamento imperial. Haban llevado el cuerpo ante el general Netto, que le haba dado digna sepultura. El hombre acab de narrar lo sucedido, estaba triste y afligido. No le gustaba ser mensajero de muerte alguna,
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no era cosa de buen augurio. Termin de hablar y entreg un paquete a doa Antnia. Son sus cosas dijo. Doa Antnia apret el paquete en su pecho. Sus ojos estaban secos. Cmo muri? El hombre agach la cabeza. Era su obligacin informar a la familia. El general Antnio Netto haba dado rdenes expresas. Atravesado por una lanza. Manuela entr en el cuarto. Haca poco que le haban dado la noticia de la muerte de su primo. No lloraba, todo lo que senta era un vaco dentro del alma, una sensacin de estar viviendo en un mundo aparte, como sumergida en un acuario adonde todo llegase apagado y deforme, donde la falta de nitidez fuese casi un consuelo que mitigase el dolor. Vio a doa Ana llorando, desgreada, abrazada a su madre. No tuvo valor para mirar a su ta a los ojos. Mariana dorma. Todava no era la hora de cenar. ltimamente dorma demasiado. Manuela saba el motivo de esa somnolencia. Ya haba visto, en sus propios ojos, ese brillo, esa luminiscencia de alegra mal disimulada. Ya haba sorprendido a Mariana sonriendo ante misteriosos recuerdos, recuerdos que ella acariciaba como quien abre un bal lleno de cosas valiosas y se pone a admirar su tesoro. Manuela saba que aquello era amor. Haba visto a Joo siguiendo, con sus ojos de indio, los pasos de Mariana, bebiendo sus repentinas apariciones. Pero Manuela nunca haba dicho nada. Nunca contara a su hermana las veces que, despierta en mitad de la madrugada a causa de sus sueos con Giuseppe, con el corazn salindosele del pecho, haba buscado el consuelo en la presencia de Mariana y haba encontrado solamente su cama vaca.
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Mariana dijo en voz baja. La luz del candelabro aumentaba la sombra de las cosas. Mariana abri los ojos. Mir con extraeza a la hermana y se sent en la cama. Ha pasado algo? En su voz haba cierta tensin. Ahora siempre tena miedo. Miedo de que descubrieran su amor, miedo de que la hubiesen visto, cualquier noche, recorrer el camino que la llevaba hasta Joo. S, algo horrible. Manuela se sent a su lado, en la cama, y le dijo con suavidad: Han matado a Pedro. Cerca del Jacu. Ay, Dios mo... Mariana sinti que se le saltaban las lgrimas. Siempre haba jugado con Pedro, desde pequeita. Les gustaba escaparse hasta el naranjal de la ta Antnia y quedarse all hasta hartarse de chupar naranjas. Despus, juntos, se quejaban de dolor de barriga, y se tomaban una infusin de ajenjo haciendo muecas y partindose de risa. Ay, Dios mo... Cundo ha sido? Creo que fue ayer. El general Netto mand que nos avisaran, parece ser que estaban juntos o algo parecido. Ta Ana est destrozada, da pena verla. Mariana salt de la cama y anduvo por el cuarto. Fuera, la noche era oscura, sin estrellas. Su cuerpo palpitaba de dolor y de angustia. Era como si estuviese repentinamente enferma de algo incurable... Aquella guerra estaba yendo demasiado lejos, por qu? Era una pesadilla que no acababa nunca. Tena miedo de que un da, Joo, tambin se marchase a la guerra. Ms tarde o ms temprano todos se iban. Su hermana estaba sentada en la cama, mirando al infinito. Ya no le quedaban ms lgrimas que derramar. Pero ella an tena, un manantial dentro de su pecho. Sin embargo, no iba a derramarlas todas. Iba a tomar un bao, mandara que una negra llenase la baera, le frotase la espalda y le sacase de la piel aquella sangre invisible,
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aquel olor a muerte. Iba a cenar cualquier cosa, acostarse en la cama y esperar una nueva madrugada. Quera sentirse viva otra vez. Aquella noche, doa Ana se levant de la cama y fue hasta el pasillo. Tena los ojos hinchados de llorar. Lo que ms impresionaba era el temblor de sus manos. Era como si hubiese envejecido muchos aos en las ltimas horas. Doa Antnia dorma en su cuarto, al lado de su cama, para atenderla en lo que hiciese falta, pero no se dio cuenta de su salida. Doa Ana saba moverse como un fantasma. La casa estaba a oscuras. Camin hasta el oratorio. Dos velas ardan frente a la Virgen. Una rabia sorda creca en su pecho. Quera alimentar aquella rabia, quera que la rabia la consumiese entera, que se la llevase de aquella vida, de aquel dolor irremediable, de aquella pesadilla en la que le haban robado a su nio, a su Pedrinho. Doa Ana toc la imagen y sinti el fro de la porcelana en la punta de los dedos. Seora, t has sido madre, no deberas haberme hecho esto. No es justo... Las lgrimas resbalaban por su cara. Hablaba bajito. T tambin perdiste un hijo. Sin pensrselo, agarr la imagen y la tir al suelo. La pieza de porcelana se rompi en mil pedazos. Doa Ana se qued mirando aterrorizada. Un trozo le haba hecho un corte en el pie, del que empezaba a salir un hilillo de sangre. Doa Antnia apareci por el pasillo, envuelta en su chal, sin expresin en el rostro. No debera haberme hecho esto gimi doa Ana mirando a su hermana. Pedro haba cumplido veintisis aos. Haba hecho un poncho para l. No tuve tiempo de mandrselo. Deba de tener fro, pobrecillo...

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Cuadernos de Manuela Pelotas, 14 de mayo de 1848 La muerte de Pedro marc el invierno de 1841. Doa Ana pas muchos das sin salir de la cama, postrada por el pesar. Slo mejor con la llegada de Jos, a principios del mes de julio. Jos lleg esculido y con barba, cojeando un poco de la pierna derecha, y lleno de silencios contemplativos. Entr en la casa, encontr a su madre en la cama, cay a sus pies y empez a llorar como un nio. Viendo flaquear a su hijo mayor, algo resucit en doa Ana, una fuerza antigua volvi a encender la llama de su instinto maternal. Puso la cabeza de Jos en su regazo y, buscando las fuerzas que pensaba ya extinguidas, le estuvo susurrando secretos durante mucho tiempo, a veces sonriendo, a veces llorando con l, pero siempre exhortndolo a seguir la vida. Despus, se levant de la cama por primera vez en muchos das, mand que le preparasen un bao, y fue ella misma a la cocina a hacer una buena comida para su primognito que volva de la guerra. Pero doa Ana ya no volvi a ser la misma. Sus momentos de fuerza fueron alternndose con das de profunda tristeza y las arrugas de su rostro se acentuaban como en un soplo, y toda ella asuma un aspecto derrotado, con la espalda encorvada, las manos temblorosas y la piel amarilla como las hojas de un antiguo cuaderno. La verdad es que envejecamos por dentro y por fuera saboreando, cada una de nosotras, sus dolores, tristezas y
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vacos. Rio Grande envejeca. Ya no se vean muchachos cabalgando por los caminos, ya no haba fandangos, ni churrascos, ni fiestas, ni ferias. Se bautizaba a los nios con mucha discrecin y, cuando alguien se casaba, era bajo la sombra del miedo a que la viudez viniese a segar aquel amor; la verdad es que ya no se viva como antes. Pero, a pesar de toda esa tristeza, el engranaje de las cosas continuaba girando. A veces, ramos casi felices, felices con pequeas alegras, con minsculas y sutiles emociones... Y, en raras ocasiones, haba una gran felicidad. Intentbamos disfrutar de ella como de un exquisito manjar, estirndolo hasta el lmite de lo posible, dilatndola hasta que se evaporase como un perfume. As fue cuando naci la segunda hija de Perptua a finales de julio. Incio estaba entonces con nosotras. Y aquel nacimiento nos renovaba, purgaba la casa de la muerte de Pedro. Perptua Incia de Oliveira Guimaraes vino al mundo un tmido amanecer de invierno, pesando cuatro kilos, y llorando de tal manera, que todas pensamos lo mismo: la nia haba heredado la fuerza de los Gonalves da Silva. Recibi el mismo nombre de la madre y de la bisabuela, porque as lo haba deseado mi prima desde siempre. Incio tom a su hijita en brazos en cuanto la partera lo permiti, y haba en su rostro de padre tanta luz, que era como si la vida todava tuviese una posibilidad, y todo aquello pudiese al fin terminar para todos nosotros. Como si pudisemos retroceder en el tiempo, borrar todas las prdidas y quedarnos nicamente con las alegras, como la de la llegada de la pequea Perptua. Sin embargo, aquel invierno todava me reservaba algunas sorpresas. Cierta tarde, cuando
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me encontraba junto al fuego haciendo punto, Incio se sent a mi lado y empez una conversacin. La esposa y la hija dorman en la habitacin, tejiendo juntas el fino encaje de aquellos primeros das de existencia en comn, el resto de las mujeres de la casa estaba en la cocina, donde ltimamente se quedaban frecuentemente, al calor de la cocina de lea, como si esperasen la llegada de sus hombres en cualquier momento, para cenar, con la mesa puesta. Yo apreciaba a Incio, un hombre sereno y gentil, culto. A veces, hablbamos de libros que habamos ledo, hablbamos de la guerra y de los derroteros que iba tomando. Aquella tarde, l llevaba consigo una novela. Se sent en una silla a mi lado, hoje las pginas del volumen de tapas oscuras y, finalmente, me dijo: Tengo algo que decirle, Manuela. A pesar de todo, creo que es justo que lo sepa. Levant la vista de la labor. Ha sucedido algo? Giuseppe Garibaldi se ha ido de aqu. Ah, aquel dolor todava saba herirme como la primera vez, como una daga bien afilada que penetraba en mi carne hasta atravesarme el alma. Sent que el fuego invada mi rostro, me acosaba con su hambre de depredador. No es que me avergonzase de aquel amor (quin podra avergonzarse del verdadero amor?), pero la agudeza de aquel abandono sin adis me desconcertaba. No es que esperase otra cosa de Giuseppe: haba partido exactamente como haba llegado a m, sin aviso ni razones. Era un hombre de mareas, y solamente as deba ser entendido. Incio observaba las llamas del hogar, gentilmente, sin querer participar de mi tristeza y de mi confusin.
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Que se ha ido Giuseppe? Adonde? Parti en mayo, Manuela. Con su mujer y su hijo pequeo. A Uruguay. Abandon la revolucin. Suspir. No lo condeno. Ha hecho mucho por Rio Grande. Y las cosas han cambiado. Ya no luchamos por ideales, sino slo por una paz honrosa. Y el italiano tena ideales. Giuseppe haba partido. Segua el viaje de su vida. Mi sueo, finalmente, mora tambin. Giuseppe ya no pisaba el suelo de Rio Grande, haba regresado al mundo, haba levantado el vuelo. Haba dejado de ser mo para siempre. Haba traspasado los lmites. Se haba alzado por encima de ellos. An haba un mundo entero esperndolo, aunque, en aquellos tiempos, ninguno de nosotros pudiese saberlo. Y el silencio de las tardes de aquel invierno de adioses nunca ms me abandon. Manuela

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Captulo 21 El fro de la noche azot su cuerpo cuando descorri la cortina y mir la oscuridad de agosto. La lluvia caa lenta y acompasadamente del cielo. El convento estaba silencioso, sumergido en aquella hora muerta, antes de los maitines. Rosrio lo busc con sus ojos ya entrenados. Desde la ventana, apenas poda divisarse la pequea cerca que delimitaba la huerta. Forz los ojos. A lo lejos, la cruz de madera del cementerio brillaba parcamente. Era un brillo perlado. Steban estaba all, tena la certeza. La urgencia de verlo la invadi con la violencia de siempre. A Steban le gustaban las lpidas sencillas de las religiosas con sus inscripciones en latn, con las imgenes de sus santos, con su pobreza austera. Rosrio no se preocup ni de la lluvia ni del fro de la noche invernal. Steban era todo lo que le importaba. Como aquella vez, en la Estncia, cuando se despert en mitad de la madrugada sabiendo que l la esperaba cerca del corral. Corri para estar con l, y Regente, el perro de Manuela, la sigui con ojos sorprendidos. Regente ladr mucho al ver a Steban, gimi durante toda la noche. Y Steban sinti tanta tristeza con la incomprensin del animal ante su frgil existencia de criatura ya muerta, sin carne, sin cuerpo, que se puso a llorar. Rosrio se acordaba bien de la rabia que haba sentido. Le gustaba el perro, haba jugado con l muchas veces; pero por Steban, para vengarlo, tom una pequea daga que llevaba en el bolsillo de la capa y lo degoll. Nunca haba hecho cosa semejante en su vida y, sorprendentemente, actu de modo preciso, un corte perfecto, la mano firme. El can muri en silencio. Despus de que todo acabase, con el pobre Regente
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estirado en el suelo, volvi a sentir pena. Tal vez, semejante acto no hubiese sido necesario. Pero Steban haba sonredo. Steban se lo haba agradecido. Steban apreciaba el arte de la degollacin. Y ella se tranquiliz. Dej atrs los recuerdos, se puso la capa de lana y se calz los botines. Sali sigilosamente, como si fuese ella misma el fantasma que haba fuera, de tan semejantes que eran ambos. Recorri los caminos estrechos, pas por la capilla, por las salas de trabajo, y entr en la cocina, amplia, silenciosa, que todava ola a sopa. Quit la tranca de hierro y se adentr en la noche. La lluvia era fra y saba a cosas antiguas. Sus pies chapoteaban en la tierra encharcada, mientras ella segua, rodeando los bancales de la huerta, hasta llegar al pequeo cementerio. La cruz de madera ya no brillaba, era slo madera casi negra, rstica, clavada en el suelo, elevndose hacia el cielo. Pero Steban estaba all, sonriendo, con su uniforme impecable, con la venda alrededor de la frente y su eterna herida que ahora casi ya no sangraba. Steban... l avanz un paso. Rosrio vio su hermoso rostro, los ojos ardientes de fiebre, tal vez de amor. Abrzame, Rosrio. Se acerc a l y sinti aquel tacto fro, mgico y gelatinoso. La lluvia continuaba cayendo. Steban, cundo estaremos juntos de verdad? Cundo nos casaremos? No soporto ms esta espera. Al llegar aqu, al convento, cre que encontrara algo de paz, pero no... Slo encuentro paz a tu lado. l sonri. Era una sonrisa opaca. Se alej un poco. Ahora su frente sangraba otra vez. Hay tiempo. La hora llegar, Rosrio. Y fue desvanecindose entre las gotas de lluvia, hasta qu desapareci completamente. Rosrio se qued sola en la noche, mientras el fro penetraba por
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las fibras de su capa de lana y alcanzaba su carne. La primavera lleg a mediados de septiembre, con las primeras flores. Las noches eran todava fras, pero, durante el da, el sol comenzaba a hacer agradables los paseos por la Estncia. Manuela y Mariana salan a cabalgar durante horas, disfrutaban de aquel azul tan claro del cielo pampeano, de aquellas campias extensas, planas y verdes, que despertaban del invierno con una belleza renovada. La guerra prosegua. Un piquete imperial haba estado muy cerca de all, pero haba respetado las tierras del general republicano, de modo que haba continuado hacia la Campanha sin causar trastornos en la Estncia, ni requisar animales u hombres. En la Estncia da Barra, los baquianos estaban armados y listos para la lucha, en el caso de que algn imperial o desertor apareciese por all dispuesto a causar problemas. Por eso, las mujeres se sentan seguras. Por eso, Mariana y Manuela jams abandonaban los lmites de la propiedad sin ir acompaadas. Haban odo muchas historias de mujeres deshonradas por soldados, por grupos de ellos, que acababan locas o en algn convento, inservibles para la vida. Antnio lleg a casa un atardecer rojo y fresco. Montaba un caballo negro, llevaba un poncho gastado y el pelo le llegaba casi a los hombros. Una pequea cicatriz le marcaba la cara a la altura de la ceja izquierda. Estaba ms delgado y taciturno, ansiaba dormir unos das en una cama blanda con sbanas limpias y comer en una mesa llena de manjares. Haca muchos meses que estaba en la Campanha con las tropas de Canabarro. Haca muchos meses que dorma en una minscula tienda de campaa, con la humedad metida en los huesos, comiendo charqui del campamento y viviendo bajo la lluvia del invierno.
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Encontr a las mujeres en la sala. El fuego del hogar ya estaba encendido y, en la casa, haba un silencio de hasto, un silencio de no saber de qu hablar. Caetana y Perptua bordaban, doa Ana lea un libro y Maria Manuela miraba al fuego con las manos cruzadas en el regazo; tal vez pensaba en su hijo. Doa Antnia haba vuelto a la Estncia do Brejo. Buenas tardes dijo l pisando la sala con sus botas gastadas. Las mujeres se sobresaltaron al or aquella voz masculina as, sin previo aviso. Antnio se haba encontrado con Manuel, que le haba abierto la portilla. Los perros no haban ladrado, lo haban reconocido por el olor. Maria Manuela despleg una sonrisa que haca tiempo que no mostraba. Hijo mo! Y se lanz a los brazos de Antnio. Gracias a Dios! l bes el rostro cansado de su madre, que haba perdido la frescura que recordaba que tena. Estaba ms ajada, con el pelo canoso aqu y all. Maria Manuela tambin not los cambios del hijo. La cicatriz, la nueva dureza de sus ojos verdes, el pelo sucio y largo, el rostro delgado. Ninguno de los dos dijo nada. Antnio saba lo que el sufrimiento poda envejecer a una mujer y Maria Manuela agradeca ver a su hijo vivo, poder recostarse en su pecho y sentir su calor. He viajado durante cinco das dijo l. Hay imperiales por todo el camino. Quieren cercarnos en la Campanha, pero no lo conseguirn. He venido con dos caballos, uno de ellos muri aqu cerca. Doa Ana quiso saber cmo estaban las cosas. Antnio se sent cerca del fuego, se quit el poncho y pens durante un momento. La Repblica se ha enfrentado con muchos problemas, ta: falta de dinero en las recaudaciones, desavenencias polticas... Las mujeres escuchaban con atencin. Estamos fuertes slo en la Campanha,
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porque all los caballos estn descansados, conocemos el terreno, somos invulnerables. Pero eso no garantiza una repblica. Las cosas estn difciles... Y el pueblo est cansado de esta lucha. Nadie soporta tantos muertos, Antnio. Doa Ana pensaba en Pedro. Su voz se apag de repente. De qu nos sirve todo esto? Las cosas no son fciles, ta. Se estn formando facciones. Por un lado, los grandes hacendados con intereses propios; por otro, los hombres con ideales republicanos muy arraigados. Un callejn sin salida. Y mientras, la guerra prosigue. Y el emperador nos ataca con ms y ms fuerza. Cmo va a acabar todo esto? Maria Manuela agarr la mano de su hijo, encallecida, de uas sucias. Necesitaba un buen bao, bien caliente. Ella le frotara la espalda, le cortara el pelo. Antnio sonri. Esto acabar ms tarde o ms temprano, madre. Pero, tal vez, no como habamos soado. Suspir. No s, ya veremos ms adelante. Ahora, todo lo que quiero es un bao, ropa limpia y un plato de comida. Maria Manuela se fue con el hijo. Doa Ana permaneci en la sala. Pedro ya no volvera nunca a casa, ni de la guerra ni del trabajo. Nunca ms le dara de comer, ni un capricho, un dulce, un mate. A Pedro le gustaba tomarse un vaso de leche antes de irse a dormir. Deca que la leche atraa al sueo. Nunca ms se tomara un vaso de leche antes de dormir. Nunca ms... Doa Ana suspir profundamente. Caetana dej el bordado y se sent al lado de su cuada. Con dulzura, le dijo: No deberas martirizarte con los recuerdos, Ana. El cuerpo de l era caliente, y vigoroso, y bien
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formado. El torso moreno, iluminado por la dbil luz del candil, creca ante sus ojos, iba y vena, muy cerca, hasta que el sudor de ambos se mezclase, hasta que las pieles se tocasen y compartiesen el calor; despus se alejara lentamente en esa danza sensual e inquietante. El cuerpo de Joo entre sus piernas. Dentro de ella. Ella gimi. El cobertor le rozaba la espalda, la excitaba. Joo, al odo, con su voz ronca, le susurraba palabras inconexas. Joo capturaba su boca para besarla, aspiraba el olor de su piel, le deca que la amaba. Ms que a nada, Mariana... Ms que a nada. Entonces, ella cerr los ojos y se entreg. Fue como una explosin. Todo su cuerpo se uni en un instante, tomo con tomo, clula con clula, se alz y revent en mil fragmentos de luz. En ese momento, era de puro algodn. Joo estaba encima de ella, mirndola fijamente a los ojos. Ella se vea en sus retinas como en un espejo. l descans en su pecho, entre sus senos, donde le gustaba estar, donde viva el perfume de ella, como l deca. El alba apenas empezaba a revelar sus primeros matices. Todava era casi de noche, una hora indefinida y mgica, y el mundo, all fuera, era puro silencio. Hoy ha llegado mi hermano dijo en voz baja. Joo se desliz y se puso a un lado. Lo he visto. Mariana le acarici el pelo negro y liso, el rostro anguloso. Pas suavemente sus dedos por aquella cara lampia. Era tan guapo... He pensado en hablar con l, Joo. Hablarle de nosotros. Joo ri. No era una risa de alegra, sino de incredulidad. Una risa corta, tal vez triste. Las muchachas ricas no conocan el mundo. l s conoca el
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mundo. Antnio tena el alma puesta en la guerra. Una guerra en la que los negros seran liberados. Una repblica igualitaria. Pero Antnio no querra ver a su hermana casada con un indio, un paleto. En esta vida, existan barreras infranqueables. Perders el tiempo, Mariana. Pero Antnio puede resolverlo todo, hablar con mi madre... Arreglar nuestra boda. Y qu le vas a decir? Que hace tiempo que nos acostamos juntos? Que me quieres? Crees que eso ser suficiente? Dijiste que, por ahora, no contaras nada a nadie. Que tenas miedo... Le bes la frente alta y bien dibujada. Pues respeta ese miedo, Mariana. A tu hermano no le va a gustar saber nada de nosotros. Ella sinti que se le humedecan los ojos. Estaba cansada de escaparse por la noche, de vivir un amor secreto. ltimamente, tena miedo de morir durmiendo, lejos de Joo. Tena miedo de todo. Pero qu vamos a hacer, Joo? Hasta cundo vamos a estar as? Pensar en algo, Mariana. Te lo prometo. Las cosas llegarn a buen trmino, por Dios. Pero hay que tener calma. Se echaron sobre el cobertor. Fuera, las primeras luces del alba iluminaban el mundo. Un gallo cant a lo lejos. Mariana sinti la angustia en su pecho como un presagio. Tengo miedo, Joo. l la abraz. No hay nada que temer, amor mo... Todo va a salir bien. Caetana Joana Francisca Garcia Gonalves da Silva se mir en el espejo de cristal. Lo que vea all era la
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imagen de una mujer cansada. Tena cuarenta y dos aos y todava era hermosa. Pero la soledad empezaba a hacer estragos en aquel rostro que, en otros tiempos, haba cautivado a tantos hombres. En su juventud, haba sido la mujer ms bella de Cerro Largo. Los pretendientes la cortejaban, se disputaban una mirada suya durante la misa, un baile, por ms corto que fuese. S, muchos hombres se haban enamorado de ella. Y, un da, cuando tena quince aos, conoci a Bento Gonalves da Silva. Bento era un joven moreno, lleno de energa y de sueos. l y su padre negociaban con ganado. Se conocieron en una fiesta y bailaron juntos. Caetana ya no fue nunca la misma despus de ese encuentro. Se casaron enseguida, con una gran fiesta. Ella todava recordaba la textura del satn de su vestido de novia. Las arrugas empezaban a castigar la piel que rodeaba sus ojos verdes, arrugas finas, largas. Sus labios todava eran carnosos, aunque ya no tuviesen la frescura de otros tiempos. Apenas sonrea ya. Senta terriblemente la ausencia de Bento, la falta de su presencia serena y fuerte, de su calor de hombre calentando las sbanas y su cuerpo. Haba sufrido mucho con su marido, cosas de las que ningn matrimonio largo escapaba; pero siempre haba sabido hacer la vista gorda a las siestas de Bento en los cuartos traseros, a las sonrisas de las criadas jvenes que se cuidaban de la ropa, que se ruborizaban al verlo entrar en la cocina. Haba estado por encima de todo eso porque lo amaba. Ms que a nada. Y saba que era amada. Bento Gonalves era un hombre como otro cualquiera, sujeto a las mismas tentaciones de la carne, esclavo de los instintos, capaz de equivocarse. Despus de las escapadas con las criadas, volva a la habitacin y saba ser todava ms carioso; mostrarle, finalmente, cunto la quera. Caetana cogi la carta que estaba sobre el tocador; la haba ledo infinitas veces desde
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que Z Pedra se la haba entregado por la maana, dicindole que un estafeta la haba dejado de madrugada. El papel tena el timbre de la Repblica, y la letra de Bento que llenaba las hojas, antes enrgica y decidida, pareca ahora un poco trmula; pero aun as era una letra grande, masculina. Abri nuevamente la carta y empez a releerla. Mi querida Caetana: Te escribo sabiendo que leers estas lneas con aoranza, y este solo pensamiento me llena de felicidad. Hace algunos das, dej Alegrete y tom rumbo a Bag, donde muchas decisiones desagradables y problemas pendientes aguardaban una solucin que, desgraciadamente, dependen de m. La Repblica se est enfrentando con muchas dificultades financieras, a tal punto que se hace necesario otro decreto para el cobro de impuestos. Todo ello me disgusta enormemente, pues el pueblo ya no soporta tantas privaciones, y una accin de este tipo es todo lo que nuestra oposicin ansia para calumniarnos todava ms. Siento decir que estas calumnias de las que te hablo caern todas sobre mi persona, sobre este esposo tuyo ya muy cansado de luchas y disputas, y que est aqu como presidente de esta Repblica. Te pido por ello que reces por m, pues ya me faltan fuerzas para tan penosa tarea, y lo que yo ms deseara sera dejar este cargo que tantos sinsabores y ninguna satisfaccin comporta. Si no fuese por el amor a la patria y a la libertad, te confieso que ya me habra ido, Caetana. Pero tengo una promesa que cumplir que me retiene aqu, aun estando agotado y con la salud fuertemente debilitada. Sin embargo, no quiero que te preocupes todava ms por m, pues Joaquim est siempre a mi lado,
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dndome su apoyo de hijo y ofrecindome sus cuidados como mdico, de modo que voy cuidndome y ponindome muchas compresas para el dolor que tengo en el pecho y que me produce tos y fiebre. Bento y Caetano tambin estn conmigo y gozan de buena salud, en cuanto a eso puedes quedarte tranquila. Querida esposa, exceptuando esas quejas, tengo que contarte que, en breve, fundaremos una ciudad: la primera ciudad republicana, que ser edificada cerca de la frontera con Uruguay, en un lugar conocido hoy como Capo do Tigre. Queremos una ciudad hermosa y bien delineada, con calles y plazas que hagan justicia a nuestra causa, e incluso ya tiene nombre: se llamar Uruguayana. Caetana termin la carta con lgrimas en los ojos. Bento preguntaba adems por las nietas y quera tener noticias de los negocios y de Terncio, el capataz, que cuidaba de la Estncia do Cristal. La guerra haba consumido una buena parte del patrimonio, pero todava quedaba mucho que administrar, y Terncio era quien se ocupaba de la venta del ganado y del charqui. Bento Gonalves haba trabajado mucho para reunir sus bienes. Cuntas veces no habra visto Caetana desaparecer a su marido en penosos inviernos, viajando durante meses enteros por negocios. Cuntas guerras y peleas... Y ahora, ahora que empezaba a encontrarse dbil y enfermo, ni siquiera poda disfrutar de sus comodidades. Se enjug las lgrimas que resbalaban por su cara. ltimamente, lloraba mucho. Pensaba a menudo en Bento, presenta que la energa de su marido se eclipsaba da a da, se desvaneca en aquella guerra interminable. Por lo menos, Quincas cuidaba de su padre, le administraba medicamentos y le daba afecto.
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Caetana guard la carta en una caja de madera tallada junto con las dems cartas que haba recibido de Bento durante aquella guerra. Se levant y se atus el pelo. Iba a ver a Perptua y a las nias. Iba a mandar que preparasen la sopa de las hijas y a buscar a Marco Antnio, el muy escurridizo deba de estar con los braceros, como siempre. No poda dedicar todo su tiempo a aquella tristeza. Un da, cuando acabase la guerra, Bento volvera con la familia, y era tarea suya, de Caetana, mantener las cosas en perfecto orden. En cierto modo, era una especie de general sin galones ni tropas que afrontaba docenas de pequeas luchas todos los das. Noviembre es una poca bonita por aqu. Caminaban por el bosque de la mano. El sol de primavera resplandeca en la pampa. Los pjaros cantaban. Se sentaron a la sombra de un rbol. Mariana se recost en aquel pecho que ola a ctricos, pas los dedos por la camisa de tejido tosco, subi hasta el rostro moreno de piel muy lisa, y recorri la boca amplia, carnosa. Joo sonri. Hoy ests muy tranquila, Mariana. Me est pasando algo... l la mir. Estaba muy bonita con su vestido claro de encajes, con el pelo recogido en una trenza adornada con una cinta blanca. Sus ojos almendrados tenan un brillo saludable, una frescura luminosa y dulce. Le cogi las pequeas manos plidas de finos dedos. Un anillo de oro le adornaba el anular derecho. Ests triste? Ella baj la mirada. Entre la hierba, vio una hormiga