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La obra marchaba con el viento en la popa y a fines de noviembre pudimos abrir los dos primeros tramos.

No obstante, la bonanza se interrumpi con el advenimiento de Antonio Ulloa desde Pars, y no por su falta de mpetu, sino por el choque de dos gigantes con diferente criterio. Hasta ese momento, Carlos Lemaur haba sido fiel al proyecto, pero tena las manos libres para solventarlo a su manera. Con Ulloa, el plan gan rigidez, y cobr tanta importancia lo plasmado en el papel que el ingeniero francs hubo de soportar ciertas reprimendas a causa del trazado, pues, a decir del marino, haba abandonado la lnea recta. Yo estuve presente en aquellas discusiones y, aunque entonces call por miedo a contradecir a mi mentor, hoy hubiese apoyado al francs, que no es lo mismo imaginar algo en un papel que llevarlo a efecto en la prctica. Hubo un da en que la disputa elev su tono: la chispa vol en relacin a la principal utilidad del Canal, si para navegacin o para regado. No era asunto balad, ya que variaban las medidas, la inclinacin y la construccin de los caminos de sirga, as como de las almenaras para el riego de las acequias. Antonio lo conceba tal y como fue soado en la cabeza de Ensenada, como salida hacia el mar de las cosechas, por lo que su criterio se centraba en la navegabilidad. Lemaur (y tambin yo, aunque callado) opinaba que la caresta de agua constitua un hecho, y que habiendo vivido, como era el caso, dos hambrunas sucesivas en la zona, se requera ms esmero en la irrigacin. El resto guardaba recato, incluido Fernando Ulloa. Venci el criterio militar, aunque sin desor la propuesta civil, puesto que tambin Ensenada deploraba en muchas ocasiones la aridez de Espaa. En todo caso y a pesar de todo, la obra avanzaba a buen ritmo y a principios de 1754 contbamos con dos mil peones y torcamos hacia el oeste en el Serrn, con direccin a Villaumbrales.

Los problemas no cesaron, y en la nueva acometida, topamos con un escollo prominente. Se trataba de la vieja laguna de la Nava, a la que los antiguos nombraban Mar de Castilla. Se precisaba desecar una buena porcin de ella, ya que estorbaba el trazado de nuestras obras. Los terrenos a desaguar eran en parte desocupados durante las temporadas de esto, pero con las lluvias retomaban sus fueros, por tanto se procur la construccin de diques de contencin para tales momentos, y tambin hubo que desviar el cauce del ro Valdeginate, surtidor de la Nava, de modo que vaciara su torrente en el Carrin por va alternativa. Cost sudor y brazos de reserva, mas en aquella primera etapa de construccin, la ilusin rebosaba en sobras y no exista obstculo que mermara la determinacin.

Temo que el posible lector se pierda en mis explicaciones, con lo que me obligo a ilustrar a cerca del proyecto que llevbamos entre manos. Como he dicho antes, en la cabeza de Ulloa y de Ensenada, el Canal de Castilla y Len era una magna creacin para comunicar Madrid con el mar Cantbrico. En aquel ao, haban decidido comenzar las obras por el terreno menos accidentado y la intencin era conducir por el sur un ramal hacia Valladolid y Segovia, y otro hacia Medina de Rioseco, base para la carga y abastecimiento en las tierras de Len, Toro y Zamora. Ambos ramales se fundiran en las inmediaciones de Villaumbrales (el Serrn) y enfilaran hacia el norte, en direccin a Santander. Nosotros, arrumbamos el canal sur y apuntamos hacia occidente (hacia Medina), a travs de la Nava. Pues bien, estas cepas profesaban un apelativo: Ramal del Sur, de Campos y del Norte, respectivamente, y circulaban los trabajos tan expeditivos en el de Campos que se alumbraba tocar Sahagn el Real (en las inmediaciones de Paredes) a fin de ao, de acuerdo a las previsiones de Ulloa. Lemaur concentraba sus fuerzas en el diseo de caminos, acueductos, sifones y futuras esclusas. Una obra resalt por encima de todas: el puente de la Venta de Valdemudo. Lo realiz para el paso de la caada leonesa y su sillera, asentada sobre los terraplenes excavados, se sustentaba por magia matemtica. En fin, todo funcionaba, al margen de disensiones, hasta que ocurri una desgracia poltica, ajena al proyecto.

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