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Cifras significativas

Cifras significativas

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The number of significant digits in an answer to a calculation will depend on the number of significant digits in the given data, as discussed in the rules below. Approximate calculations (order-of-magnitude estimates) always result in answers with only one or two significant digits. When are Digits Significant? Non-zero digits are always significant. Thus, 22 has two significant digits, and 22.3 has three significant digits. With zeroes, the situation is more complicated:
a. Zeroes placed before other digits are not significant; 0.046 has

two significant digits. b. Zeroes placed between other digits are always significant; 4009 kg has four significant digits. c. Zeroes placed after other digits but behind a decimal point are significant; 7.90 has three significant digits. d. Zeroes at the end of a number are significant only if they are behind a decimal point as in (c). Otherwise, it is impossible to tell if they are significant. For example, in the number 8200, it is not clear if the zeroes are significant or not. The number of significant digits in 8200 is at least two, but could be three or four. To avoid uncertainty, use scientific notation to place significant zeroes behind a decimal point: 8.200 × 103 has four significant digits 8.20 × 103 has three significant digits 8.2 × 103 has two significant digits Significant Digits in Multiplication, Division, Trig. functions, etc. In a calculation involving multiplication, division, trigonometric functions, etc., the number of significant digits in an answer should equal the least number of significant digits in any one of the numbers being multiplied, divided etc. Thus in evaluating sin(kx), where k = 0.097 m-1 (two significant digits) and x = 4.73 m (three significant digits), the answer should have two significant digits.

Note that whole numbers have essentially an unlimited number of significant digits. As an example, if a hair dryer uses 1.2 kW of power, then 2 identical hairdryers use 2.4 kW: 1.2 kW {2 sig. dig.} × 2 {unlimited sig. dig.} = 2.4 kW {2 sig. dig.} Significant Digits in Addition and Subtraction When quantities are being added or subtracted, the number of decimal places (not significant digits) in the answer should be the same as the least number of decimal places in any of the numbers being added or subtracted. Example: 5.67 J (two decimal places) 1.1 J (one decimal place) 0.9378 J (four decimal place) 7.7 J (one decimal place) Keep One Extra Digit in Intermediate Answers When doing multi-step calculations, keep at least one more significant digit in intermediate results than needed in your final answer. For instance, if a final answer requires two significant digits, then carry at least three significant digits in calculations. If you round-off all your intermediate answers to only two digits, you are discarding the information contained in the third digit, and as a result the second digit in your final answer might be incorrect. (This phenomenon is known as "round-off error.") The Two Greatest Sins Regarding Significant Digits
1. Writing more digits in an answer (intermediate or final) than

justified by the number of digits in the data.
2. Rounding-off, say, to two digits in an intermediate answer, and

then writing three digits in the final answer.

For example. • The concept of significant digits is often used in connection with rounding. 3. The former might be in error by hundreds.Significant figures The significant figures (also called significant digits) of a number are those digits that carry meaning contributing to its precision. Rounding to n significant digits is a more general-purpose technique than rounding to n decimal places. This reflects the fact that the significance of the error (its likely size relative to the size of the quantity being measured) is the same in both cases. • spurious digits introduced. the population of a city might only be known to the nearest thousand and be stated as 52. since it handles numbers of different scales in a uniform way. Computer representations of floating point numbers typically use a form of rounding to significant digits. 4 and 5). This includes all digits except: leading and trailing zeros where they serve merely as placeholders to indicate the scale of the number.00052 has two significant digits: 5 and 2. for example. see significance arithmetic. 0 and 0.12 has five significant digits: 1. while the population of a country might only be known to the nearest million and be stated as 52. 0. 0.000122300 still has only six significant digits (the zeros before the 1 are not significant).45 has five significant digits (1. Example: 101. but both have two significant digits (5 and 2). 12. • Trailing zeros in a number containing a decimal point are significant. but with binary numbers. by calculations carried out to greater accuracy than that of the original data. This convention clarifies the accuracy of such numbers. 2.23 then it might be • . 3. or measurements reported to a greater precision than the equipment supports. 91 has two significant digits (9 and 1). For example. and the latter might be in error by hundreds of thousands.000. 120. The term "significant digits" can also refer to a crude form of error representation based around significant-digit rounding. 1 and 2. The number 0.000. for this use. Identifying significant digits The rules for identifying significant digits when writing or interpreting numbers are as follows: All non-zero digits are considered significant.2300 has six significant digits: 1.00 has five significant digits. • Zeros appearing anywhere between two non-zero digits are significant. • Leading zeros are not significant. For example. while 123. 2. for example. In addition.000. For example. 1. if a result accurate to four decimal places is given as 12. 2.

these conventions are not universally used. and 0. the "1" in 1200. 0.300×103." indicates specifically that three significant digits are meant. so that significant-figures rules do not apply.039 to 1 significant digit. In particular. for example "20 000 to 2 s. placeholder leading and trailing digits do not occur. Various conventions exist to address this issue: A bar may be placed over the last significant digit. • .2300 makes clear that it is accurate to four decimal places. Replace the rest with zeros.2×10−4. as in 20 000 ± 1%. Alternatively. has three significant digits (and hence indicates that the number is accurate to the nearest ten)." or "20 000 (2 sf)".22300×10−4. for example "100.[1] • However. or the "2" in 0. For example. However. 1300 to four significant digits is written as 1.3×103. so all digits are significant. For example. in the normalized form of that notation.0256). For example.f. The abbreviation s. Scientific notation Generally. For example. Rounding To round to n significant digits: Start with the leftmost non-zero digit (e. the uncertainty can be stated separately and explicitly.understood that only two decimal places of accuracy are available. any trailing zeros following this are insignificant. • Round up by one if appropriate. if rounding 0.f. • A decimal point may be placed after the number.g.04. • The last significant digit of a number may be underlined. the potential ambiguity about the significance of trailing zeros is eliminated.000122300 (six significant digits) becomes 1. "2000" has one significant digit. • The significance of trailing zeros in a number not containing a decimal point can be ambiguous. is sometimes used. • Keep n digits.00012 (two significant digits) becomes 1. the level of rounding can be specified explicitly. For example. and it is often necessary to determine from context whether such trailing zeros are intended to be significant. it may not always be clear if a number like 1300 is accurate to the nearest unit (and just happens coincidentally to be an exact multiple of a hundred) or if it is only shown to the nearest hundred due to rounding or uncertainty. the same rules apply to numbers expressed in scientific notation. If all else fails. for example. while 1300 to two significant digits is written as 1. the result would be 0. Stating the result as 12.

while Round half to even rounds to the nearest even number 1. rounding requires a tiebreaking rule. Salvatore.There are several different rules for handling borderline cases o If the first non-significant digit is a 5 followed by other nonzero digits.2459 as the result of a calculation or measurement that only allows for 3 significant digits should be written 1. Oldham. Tocci.[2] References 1. ISBN 0-03-052002-9.caltech. o If the first non-significant digit is a 5 not followed by any other digits or followed only by zeros. ^ Myers.ligo. Contrary to the common practice. 2. Austin. do not follow these guidelines for intermediate results— keep as many digits as is practical to avoid rounding errors. Keith B.pdf . R. ^ http://www. to round 1. Thomas.2. the result should have as many significant digits as the measured number with the smallest number of significant digits. the result should have as many decimal places as the measured number with the smallest number of decimal places. Texas: Holt Rinehart Winston. For addition and subtraction. Chemistry. For example.25. Round half up rounds up to 1. For example. • Arithmetic For multiplication and division. round up the last significant digit (away from zero). 1. "2" (Textbook). 59.3.25 to 2 significant digits. when performing a calculation. p..edu/~vsanni/ph3/SignificantFiguresAndMeasure ments/SignificantFiguresAndMeasurements.

una vez cumplidos estos objetivos. respecto de la utilización de cifras significativas. presente un resultado final como 3. analizar la idoneidad de las mismas respecto de la propagación de errores. ante la duda.0112345 · 10-6. fuera del laboratorio (y en ocasiones dentro) lo más común es utilizar el llamado convenio de cifras significativas. de la longitud de una mesa. Finalmente. escriba todos los decimales que la calculadora le ofrece. en la resolución de problemas de física o química.CIFRAS SIGNIFICATIVAS SU UTILIZACIÓN EN EL CÁLCULO NUMÉRICO Y EN LA EXPRESIÓN DE RESULTADOS En clase de física y química es frecuente que un alumno que está resolviendo un problema numérico pregunte por el número de decimales que debe escribir como resultado de una operación aritmética. con un tratamiento estadístico que genere un límite de confianza superior al 90%. El procedimiento seguido en el registro de medidas en un laboratorio debe ir por este camino. pero también. tiene poco valor si no se conoce algo de la exactitud de dicha medida. Ahora bien. por ejemplo. es decir. se explican las estrategias a seguir. El principal objetivo que se plantea este artículo es recordar las reglas que permiten cumplir con una correcta utilización de las cifras significativas de un número cuando se realizan operaciones matemáticas. correspondiente a la desviación estándar absoluta. . Una de las mejores maneras de trabajar consiste en realizar más de una medida y proceder con el tratamiento estadístico de los datos para establecer así un resultado con un buen límite de confianza. aunque lo más normal es que éste sea del 68%. También es frecuente que. puestos a conocer dichas reglas. La presentación del resultado numérico de una medida directa.

El resultado se puede expresar.852 m L = 8.Cifras significativas. de esas tres cifras sabemos que dos son verdaderas y una es incierta. un resultado como L = 0. pues también puede ser: L = 0.8520 m no tiene sentido ya que el instrumento que hemos utilizado para medir no es capaz de resolver las diezmilésimas de metro. el número que expresa la cantidad en la medida tiene tres cifras significativas. por tanto. la que aparece subrayada a continuación: L = 0. por ejemplo como: Longitud (L) = 85. Las cifras significativas de un número son aquellas que tienen un significado real y.852 m Esto es debido a que el instrumento utilizado para medir no es perfecto y la última cifra que puede apreciar es incierta. Definición. y siguiendo con el ejemplo. Pero. Toda medición experimental es inexacta y se debe expresar con sus cifras significativas. aportan alguna información. que son los dígitos considerados como ciertos en la medida. ¿Cómo es de incierta? Pues en general se suele considerar que la incertidumbre es la cantidad más pequeña que se puede . Así.52 dm L = 852 mm etc… Se exprese como se exprese el resultado tiene tres cifras significativas. Cumplen con la definición pues tienen un significado real y aportan información. Veamos un ejemplo sencillo: supongamos que medimos la longitud de una mesa con una regla graduada en milímetros. Por tanto.2 cm No es esta la única manera de expresar el resultado. Incertidumbre (palabra agregada por Peralta el 301011).

Este es el llamado convenio de cifras significativas que asume que “cuando un número se expresa con sus cifras significativas.694 → cuatro cifras significativas → 5 . aunque no tiene por qué ser así pues puede ser superior a dicha cantidad. es L = 0. Quedando claro que la última cifra de la medida de nuestro ejemplo es significativa pero incierta. Por ejemplo: 3. Es lo que veremos más adelante pues antes es necesario ampliar conceptos y establecer procedimientos. Todos los ceros entre dígitos significativos son significativos. 1 4 1 5 9 5. En números que no contienen ceros. Por extraño que pueda parecer no hay dos reglas iguales y. La incertidumbre de la última cifra también se puede poner de manifiesto si realizamos una misma medida con dos instrumentos diferentes.001 m No obstante.medir con el instrumento. lo más normal es omitir el término ± 0. . debemos saber expresar el resultado de las operaciones que hagamos con dichos números con sus cifras significativas correspondientes. Reglas para establecer las cifras significativas de un número dado.852 ± 0.001 y asumir que la última cifra de un número siempre es incierta si éste está expresado con todas sus cifras significativas. la última cifra es siempre incierta”. todos los dígitos son significativos. en nuestro caso dos reglas milimetradas. 6 9 4 Regla 2. Asumiendo que cualquier problema de física o química de un libro de texto nos muestra las cantidades con sus cifras significativas. cada instrumento puede aportar una medida diferente. por tanto. la forma más correcta de indicarlo (asumiendo por ahora que la incertidumbre es de ±1 mm). Regla 1.14159 → seis cifras significativas → 3 .

0540 → tres cifras significativas → 0 . Para evitar confusiones es conveniente expresar el número en notación científica. los ceros finales a la derecha del punto decimal son significativos. también se suele indicar que dichos ceros son significativos escribiendo el punto decimal solamente. Por ejemplo: 0. no obstante. Por ejemplo: 1200 → dos cifras significativas → 1 2 0 0 1200. 0 0 0 2 6 0 4 Regla 4. 0 5 4 0 30. Si el signo decimal no se escribiera. se requiere información adicional. 0 5 4 506 → tres cifras significativas → 5 0 6 Regla 3.054 → cuatro cifras significativas → 2 .0002604 → cuatro cifras significativas → 0. Si un número no tiene punto decimal y termina con uno o más ceros. Por ejemplo: 0. Los ceros a la izquierda del primer dígito que no es cero sirven solamente para fijar la posición del punto decimal y no son significativos.Por ejemplo: 2. 0 0 Regla 5.00 → cuatro cifras significativas → 3 0 . dichos ceros pueden ser o no significativos. → cuatro cifras significativas → 1 2 0 0 . Para poder especificar el número de cifras significativas. 0 5 4 0. dichos ceros no son significativos. .054 → dos cifras significativas → 0 . En un número con dígitos decimales.

y n un número entero. Los números exactos tienen un número infinito de cifras significativas. El número se escribe como un producto A · 10 n siendo A un número mayor o igual que uno y menor que 10. La notación científica representa un número utilizando potencias de base diez.Regla 6. También es muy útil para escribir las cantidades físicas pues solo se escriben en notación científica los dígitos significativos.000. Al contar las caras de un dado obtenemos un número exacto: 6. Los números exactos son aquellos que se obtienen por definición o que resultan de contar un número pequeño de elementos. Ejemplos: − − − − Al contar el número de átomos en una molécula de agua obtenemos un número exacto: 3.000 m · Distancia media Tierra-Luna = 3. Por definición el número de metros que hay en un kilómetro es un número exacto: 1000. Un número en notación científica se expresa de manera que contenga un dígito (el más significativo) en el lugar de las unidades.84 · 10 8 m (tres cifras significativas) . La notación científica se utiliza para poder expresar fácilmente números muy grandes o muy pequeños. todos los demás dígitos irán después del separador decimal multiplicado por el exponente respectivo. Por definición el número de grados que hay en una circunferencia es un número exacto: 360 Notación científica de un número. Ejemplos: · Distancia media Tierra-Luna = 384.

no es admisible que se gane o que se pierda incertidumbre mientras que se realizan operaciones aritméticas con dichos números.000000000066742 N·m2/kg2 · G = 6.000000000053 m · Radio del átomo de hidrógeno = 5.· Radio del átomo de hidrógeno = 0.3 · 10 -11 m (dos cifras significativas) · Velocidad de la luz en el vacío = 299. Analizaremos tres situaciones: realización de sumas y diferencias. productos y cocientes.6742 · 10 -11 N·m2/kg2 (5 cifras significativas) Cifras significativas en cálculos numéricos.458 km/s ·Velocidad de la luz en el vacío = 2. Se pueden establecer algunas sencillas reglas cuya aplicación intenta cumplir con esta condición aunque no siempre se consigue. logaritmos y antilogaritmos. Cuando se realizan cálculos aritméticos con dos o más números se debe tener cuidado a la hora de expresar el resultado ya que es necesario conocer el número de dígitos significativos del mismo. Por ejemplo: .792. Teniendo en cuenta que los números con los que operamos son los mejores valores de las cantidades que se hayan medido.99792458 · 10 8 km/s (9 cifras significativas) · G = 0. En una suma o una resta el número de dígitos del resultado viene marcado por la posición del menor dígito común de todos los números que se suman o se restan. Por tanto. Cifras significativas en sumas y diferencias Regla 7. en una adición o una sustracción el número de cifras significativas de los números que se suman o se restan no es el criterio para establecer el número de cifras significativas del resultado.

.6 + 17. De partida. En los ejemplos anteriores las incertidumbres serían: (a) ... Δb. Así. b.8 + 15. deben ser independientes y sus errores.4 ≌ 67 (c) 34. se suele asumir que es incierto en una unidad el último dígito de cada número que interviene en una operación. por tanto el resultado debe venir expresado hasta la unidad.3 + 0.64 ≌ 11.… Para poder aplicar esta expresión las medidas a.31 = 11.1 En los ejemplos (a) y (c) el menor dígito común a los sumandos es la décima (primer decimal). por tanto el resultado debe venir expresado hasta dicho decimal.(a) 4..1. aleatorios.8 + 15 = 67. En el ejemplo (b) la mayor de las incertidumbres en los sumandos es ±1. … … son las incertidumbres absolutas de a. b.6 (b) 34. la mayor de las incertidumbres en los ejemplos (a) y (c) es ±0. Analicemos con más profundidad las consecuencias de la aplicación de la regla 7. En el ejemplo (b) el menor dígito común a los tres sumandos es la unidad. Según la teoría de propagación de errores la incertidumbre del resultado de una combinación lineal como la siguiente es donde Δa.030 + 7.7 ≌ 68.6 + 17. ¿Son esas también las incertidumbres en los resultados? En principio es común asumir dichas incertidumbres pero es sencillo comprobar que esto no siempre es cierto como veremos a continuación.

a diferencia de la suma o la resta. según el convenio de cifras significativas. asumimos que es incierto en una unidad el último dígito de cada número que .(b) (c) Luego.1 cuando en realidad es del doble. Si. Analicemos de nuevo con mayor profundidad las consecuencias de la aplicación en este caso de la regla 8. Por tanto. Cifras significativas en productos y cocientes Regla 8. en la multiplicación o la división el número de dígitos significativos de las cantidades que intervienen en la operación sí es el criterio a la hora de determinar el número de dígitos significativos del resultado. Por ejemplo: (a) (b) (c) En los tres ejemplos expuestos el menor número de cifras significativas de los diferentes factores que intervienen en las operaciones es dos: se trata concretamente del número 24 en los ejemplos (a) y (b) y del número 0. En un producto o una división el resultado debe redondearse de manera que contenga el mismo número de dígitos significativos que el número de origen que posea menor número de dígitos significativos. Por tanto los resultados se deben redondear a dos cifras significativas.25 en el ejemplo (c). al aplicar el convenio de cifras significativas la tendencia sería asumir que la incertidumbre del resultado en el caso (c) es de ±0.

01 0. Según la teoría de propagación de errores la incertidumbre del resultado de una expresión como la siguiente: es .1 1/24 1/452 1/10000 1/24 1/402 1/10000 1/25 1/2352 (c) 3.14159 representa al número π.1 1 0.interviene en cada operación. que se puede tomar con un número de decimales suficiente para que no sea precisamente este número el que determine las decisiones a tomar respecto a las operaciones en las que interviene. las incertidumbres absolutas y relativas son las que aparecen en la tabla nº 1.352 0. Tabla 1.001 En el caso (c) 3.0 1 0.01 0.0 (b 24 ) 4.02 100.00001 0.52 100. Número Incertidumbre Incertidumbre relativa (a 24 ) 4.01 0.25 2.14159 0.

0417755 = 0. aunque en ningún caso el valor de dicha incertidumbre sea la unidad. y. pero el ejemplo (a) no lo está ya que debería redondearse a tres cifras significativas (1. … Al igual que ocurría en el caso de la suma o diferencia. En los ejemplos anteriores. Cifras significativas en logaritmos y antilogaritmos Regla 9.5477747 ≌ 0. …. εx.donde Δx.04 (c) Δq = 0. En el antilogaritmo de un número se deben mantener tantos dígitos como dígitos hay a la derecha de la coma decimal del número original. aleatorios.04 Es decir. En el logaritmo de un número se deben mantener tantos dígitos a la derecha de la coma decimal como cifras significativas tiene el número original.9648 · 0. teniendo en cuenta los datos de la tabla 1. … son las incertidumbres absolutas de x.04 (b) Δq = 0. Veamos unos ejemplos con logaritmos de base 10: (a) log 3. y.53 = 0. Regla 10. las incertidumbres de los resultados serían: (a) Δq = 1.1). para poder aplicar esta expresión las medidas x.08 en lugar de 1. Δy.0848 · 0’0417599 = 0.0369 ≌ 0. … Además. son las incertidumbres relativas en tanto por uno de x.548 . εy. … deben ser independientes y sus errores. Según estos resultados los ejemplos (b) y (c) sí están bien redondeados a dos cifras significativas. en los tres ejemplos la incertidumbre en el resultado está en el dígito correspondiente a la centésima.0403 ≌ 0.08 = 0.4618 · 0.0453 ≌ 0. y.

el segundo tiene tres cifras decimales y tres son las cifras significativas del resultado.9 = 7.001 1/89 1/8900 10 -8 1/1200 Incertidumbre Incertidumbre relativa 0.200 · 10 -5 ) (c) 8.9208188 ≌ . Según la teoría de propagación de errores. El número del ejemplo (b) tiene cuatro cifras significativas y su logaritmo se expresa con 4 decimales.94 · 10 8 En el ejemplo (a) el número de cifras significativas del número 3. el número de decimales que tiene su solución es tres. el primero tiene una sola cifra decimal y su solución se expresa con una cifra significativa. para un . Número (a 3.1 0.200 · 10 -5 = .01 1/353 Como vemos.900 ) 0.4.9208 (c) Anti log 8. por tanto.(b) log 1.9 = 10 8.900 = 10 8. se asume que la incertidumbre absoluta de los números de partida está en el último dígito y en una unidad de dicho dígito.94328 · 10 8 ≌ 7.53 es de tres y. En cuanto a los antilogaritmos de los ejemplos (c) y (d). como se ha venido haciendo hasta ahora. Con objeto de analizar cómo es la precisión de los resultados expresados por aplicación de las reglas 9 y 10.53 ) (b 1.9 (d 8.9 = 7.94328 · 10 8 ≌ 8 · 10 8 (d) Anti log 8.4. en la tabla nº 2 se recogen las incertidumbres absolutas y relativas de los números de partida Tabla 2.

y.0004 .. w) entonces. si los errores son aleatorios. las incertidumbres absoluta y relativa en tanto por uno de x. Así.conjunto de medidas independientes.…. y que son utilizadas para calcular la magnitud q de forma que q = f(x.. x.001 (b) Δq = 0. cuyos errores o incertidumbres absolutas son Δx. teniendo en cuenta los datos de la tabla nº 2 tenemos que las incertidumbres de los resultados expresados son: (a) Δq = 0. w.. respectivamente.. el error de q es la suma en cuadratura De esta expresión general derivan las expresiones utilizadas en los casos anteriores.0003619 ≌ 0. En el caso que nos ocupa. Δw.00123 ≌ 0. Δy. empezaremos por los logaritmos: donde Δx y εx son. y.…. en los ejemplos anteriores.

En el ejemplo (b) habría que redondear hasta la décima de millar. el convenio de cifras significativas no es del todo satisfactorio. En el caso de los antilogaritmos: Teniendo en cuenta los datos de la tabla nº 2. como se ha hecho en realidad al aplicar la regla 9. Es claro . siendo correcta la aplicación de la regla 10. la realización de operaciones aritméticas con cifras significativas hace que en ocasiones aumente la incertidumbre respecto a lo esperado.Vemos que en el ejemplo (a) la incertidumbre está en el tercer decimal que es precisamente hasta donde se ha redondeado el resultado. Así.829 · 10 8 ≌ 2 · 10 8 (d) Δq = 1. -------------------------------------------------------------Conclusión Como hemos visto. que es considerar en una unidad la incertidumbre del último dígito de un número.829 · 10 6 ≌ 2 · 10 6 Por tanto la última cifra incierta en el ejemplo (c) es la centena de millón y en el ejemplo (d) la unidad de millón. las incertidumbres en los resultados de los ejemplos (c) y (d) son: (c) Δq = 1.

Regla 11. la omisión de este estudio para la simple aplicación de las reglas aquí establecidas puede llevarnos a la pérdida de cifras significativas. pero siguiendo unas reglas que se deben aplicar al primero de los dígitos que se desea eliminar.142 .. o si es 5 seguido de dígitos diferentes de cero. Por ejemplo. → 2. tal como se ha visto en algún caso. Es decir.4142136… → 1. los siguientes números se han redondeado a cuatro cifras significativas: π = 3.1415927… → 3. Si el primer dígito que se va a eliminar es superior a 5.414 2. los siguientes números se han redondeado a 4 cifras significativas: 1. Redondeo de números La aplicación práctica de las reglas anteriores ha requerido del redondeo[1] de números para ofrecer el resultado con el número de cifras significativas estipulado.4142136… → 1..4494897. en el proceso de redondeo se eliminan los dígitos no significativos de un número.449 Regla 12.→ 2.4494897. Si el primer dígito que se va a eliminar es inferior a 5..que este aumento de la incertidumbre será tanto mayor cuanto mayor sea el número de operaciones que encadenemos y. dicho dígito y los que le siguen se eliminan y el número que queda se deja como está. Incluso. por tanto. sería conveniente determinar el valor de la incertidumbre si se quiere estar seguro de conocer la progresión del error cometido en las operaciones realizadas. dicho dígito y todos los que le siguen se eliminan y se aumenta en una unidad el número que quede.1415927… → 3.. Por ejemplo.

56 2.. la calculadora aumentará en una unidad el último dígito del número que quede de eliminar las cifras no significativas (es decir.0925 → 2. si un número cumple la condición dada en dicha regla. Así.092 Esta última regla elimina la tendencia a redondear siempre en un sentido determinado el punto medio que hay entre dos extremos.. la calculadora aplica en este caso la regla 12).. Una práctica común en la resolución de problemas es mantener al menos un dígito de más durante los cálculos para prevenir el error de redondeo (dígito de reserva).2. Es importante destacar aquí que cuando se establece la función de redondeo en una calculadora normalmente ésta no aplica la regla 13. dicho dígito se elimina y el número que se va a conservar se deja como está si es par o aumenta en una unidad si es impar. Al trabajar hoy día con ordenadores y calculadoras se puede trabajar con .6457513.. si se deseara conocer la incertidumbre del resultado de un problema concreto se deberán aplicar las técnicas analizadas anteriormente.646 Regla 13. → 2. los siguientes números se han redondeado a cuatro cifras significativas: 61.0925 → 2. En cualquier caso. Si el primer dígito que se va a eliminar es 5 y todos los dígitos que le siguen son ceros.555 → 61.→ 2. Aplicación a cálculos en problemas En los libros de texto de física o química lo más normal es realizar cálculos con datos cuya precisión viene indicada sólo por el convenio de cifras significativas. es decir.6457513.555 → 61. Por ejemplo. el resultado que se obtenga sólo debe contener dígitos significativos.

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es/zuniga/tefg.htm] Este artículo se finalizó el 26 de mayo de 2010 en Villanueva del Arzobispo. Jaén (España) Autor: Felipe Moreno Romero Rules for Working with Significant Figures: .uv.[http://www.

Remember. Note that the doubtful digits are underlined. Even though both numbers involved in the subtraction have 5 significant figures. 3. Imbedded zeros are always significant. Multiplication or Division: The answer contains no more significant figures than the least accurately known number. Hint: Change the number to scientific notation.0372. since 1. the answer must only have 1 doubtful digit. Notes on Rounding . It is easier to see. you must round off to 8.2 has only 3 significant figures. the answer only has 3 significant figures when rounded correctly.1. Addition or Subtraction: The last digit retained is set by the first doubtful digit. Division The answer must be rounded off to 3 significant figures. Leading zeros are never significant. 2.04. Your answer must only contain 1 doubtful number. Trailing zeros are significant only if the decimal point is specified. Subtraction Multiplication Subtraction is interesting when concerned with significant figures. EXAMPLES Addition Even though your calculator gives you the answer 8. The answer must be rounded off to 2 significant figures.6 only has 2 significant figures. since 45.

4 x 102) o Of course. if we round to 2 significant figures: 2.451 x 102 is closer to 2.3467 x 104 (Answer: 2.45 x 102 (Answer: 2.451 x 102. round up. any rounding errors will be averaged out.6 x 103) What happens if there is a 5? There is an arbitrary rule: o If the number before the 5 is odd.35 x 104) o example: Round to 2 significant figures: 1. o example: Round to 2 significant figures: 2.35 x 102 (Answer: 2. . The justification for this is that in the course of a series of many calculations. the answer is definitely 2.5 x 102 since 2. let it be.4 x 102) o example: Round to 2 significant figures: 2.• • When rounding off numbers to a certain number of significant figures.4 x 102.5 x 102 than 2. o example: Round to 3 significant figures: 2. do so to the nearest value.612 x 103 (Answer: 1. o If the number before the 5 is even.

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