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EL NOMBRE DEL MUNDO ES BOSQUE

Ursula K. Le Guin

Ursula K. Le Guin
Ttulo original: The word for the world in forest Traduccin: Matilde Horne 1972 Ursula K. Le Guin 1976 Editorial Minotauro S.A. Humberto I 545 - Buenos Aires Edicin electrnica de Leo/Palazn Espaa - Octubre de 2000 R6 11/00

1 Cuando despert, el capitn Davidson se qued un rato acostado, mientras recordaba dos hechos ocurridos el da anterior. Uno positivo: el nuevo cargamento de mujeres haba llegado. Cranlo o no. Ya estaban aqu, en Centralville, a veintisiete aos luz de la Tierra por NAFAL y a cuatro horas en helicptero de Campamento Smith, el segundo grupo de hembras de cra para la Colonia Nueva Tahit, todas sanas y aptas, doscientas doce cabezas de ganado humano de primersima calidad. O, en cualquier caso, lo suficientemente buena. Uno negativo: el informe de Isla Dump sobre el fracaso de las cosechas, la erosin incesante, el diluvio. La imagen de las doscientas doce figuritas en fila, lozanas, tentadoras, atractivas, desapareci de la mente de Davidson, y dej paso a una visin donde la lluvia caa en cascadas sobre los campos cultivados, golpeando la tierra hasta convertirla en fango, diluyendo el fango en ros rojizos que se deslizaban por entre las rocas y desembocaban en un mar batido por la lluvia. La erosin haba comenzado antes que Davidson se marchara de la isla para encargarse de la direccin del gobierno en Campamento Smith, y como estaba dotado de una memoria visual prodigiosa, de esas que llaman eidticas, ahora lo reviva todo con demasiada claridad. Uno habra pensado que Kess tena razn, que en definitiva era necesario dejar muchos rboles en los terrenos que proyectaban destinar a la agricultura. Pero Davidson no poda entender por qu se tena que desperdiciar tanto espacio para rboles en un cultivo de soja, si se trabajaba la tierra de una forma verdaderamente cientfica. En Ohio no era as: si uno quera cereales sembraba cereales, y nadie malgastaba terreno en rboles y otras tonteras. Aunque por otro lado la Tierra era un planeta domado, y Nueva Tahit no lo era. Pero para eso estaba l all para domado. Y si ahora Isla Dump no era nada ms que un montn de rocas y barrancos pues bien, se la borraba del mapa;,, se empezaba de nuevo en oca da y se hacan mejor las cosas. No siempre nos vas a derrotar, planeta maldito dejado de la mano de Dios. Nosotros somos Hombres. Pronto sabrs lo que significa esto, pens Davidson, y sonri en la oscuridad de la cabaa, pues a Davidson le gustaban los desafos. Al pensar en los Hombres, record las Mujeres, y una vez ms desfilaron por su mente las doscientas doce figuritas insinuantes, risueas, bulliciosas. - Ben! - bram, sentndose en la cama y balanceando los pies desnudos por encima del suelo tambin desnudo -. Agua caliente prepara Rpido-volando! El bramido acab de despertarle a plena satisfaccin. Se desperez, se rasc el pecho, se puso los pantalones cortos y sali de la cabaa, a la luz del sol, con gestos rpidos y precisos. Era un hombre corpulento de msculos recios, y disfrutaba de su cuerpo bien entrenado. Ben, su creechi, tena el agua a punto y humeante sobre el fuego, como de costumbre, y estaba all, acurrucado, mirando las musaraas, como de costumbre. Los creechis nunca dorman, no hacan nada ms que estarse all y mirar y mirar. - Desayuno. Rpido-volando! - dijo Davidson, mientras recoga la navaja de encima de la mesa de madera, donde la haba dejado el creechi, junto con una toalla y un espejo. Sera un da ajado para Davidson. Haba decidido, de repente, volar hasta Centralville para ver con sus propios ojos a las nuevas mujeres. No iban a durar mucho, doscientas doce para ms de dos mil hombres, y como las de la primera tanda, casi todas seran con seguridad Novias Coloniales, slo unas veinte o treinta vendran como Personal de Esparcimiento; pero aquellas criaturitas eran verdaderas hembras, insaciables, y esta vez Davidson estaba decidido a ser el primero, al menos con una de ellas. Sonri por el lado izquierdo, mientras se afeitaba la tensa mejilla derecha con la herrumbrosa navaja. El viejo creechi iba y vena de un lado a otro y tardaba una hora en traerle el desayuno desde la cocina.

- Rpido-volando! - aull Davidson, y Ben aceler su vagabundeo desarticulado convirtindolo en algo parecido a una marcha. Ben meda alrededor de un metro de estatura y la pelambrera que le cubra la espalda pareca ms blanca que verde; era viejo, y duro de mollera, incluso comparado con otros creechis, pero Davidson saba cmo manejarlo; l era capaz de domar a cualquiera de ellos, siempre y cuando el esfuerzo valiera la pena. Pero no vala la pena. Que trajeran aqu seres humanos en cantidad suficiente, que construyesen mquinas y robots, que edificaran granjas y ciudades, y ya nadie necesitara recurrir a los creechis. Y sera lo justo, adems, pues este mundo, Nueva Tahit, estaba literalmente hecho para los hombres. Una vez limpio y rehecho, una vez eliminados los bosques sombros por interminables campos de cereales, una vez erradicados el oscurantismo, el salvajismo y la ignorancia, aquello sera un paraso, un verdadero Edn. Un mundo mejor que la cansada Tierra. Y sera su mundo, el mundo de Davidson. Porque muy en el fondo, Don Davidson era eso: un domador de mundos. Y no porque fuera hombre jactancioso, pero eso s, conoca su valor. Saba lo que quera y, cmo conseguirlo. Y siempre lo lograba. El desayuno lleg caliente al estmago del capitn Davidson. Ni siquiera la aparicin de Kees van Sten, gordo, blanco y preocupado, los ojos desorbitados, como unas pelotas de golf de color azul, logr estropearle el buen humor. - Don - dijo Kees sin molestarse en darle los buenos das -, los leadores han vuelto a cazar ciervos en los Desmontes. Hay dieciocho pares de astas en la habitacin del fondo de la Hostera. - Nadie consigui jams que no se cazara en los cotos, Kees. - T puedes hacerlo. Por eso vivimos bajo la ley marcial, por eso el Ejrcito gobierna esta colonia. Para que se cumplan las leyes. Un ataque frontal de Gordo van Kees! Era casi divertido. - De acuerdo - dijo Davidson en un tono razonable -, yo podra. Pero mira una cosa, yo estoy aqu para velar por los hombres; sa es mi funcin, como t dices. Y son los hombres lo que cuenta. No los animales. Si un poco de caza furtiva les ayuda a soportar la vida en este mundo dejado de la mano de Dios, yo estoy dispuesto a hacer la vista gorda. En algo tienen que entretenerse. - Tienen juegos, deportes, aficiones, cine, copias televisadas de los principales encuentros deportivos del siglo, licores, marihuana, alucingenos, y un grupo nuevo de mujeres en Centralville para quienes no estn contentos con las aburridas recomendaciones del Ejrcito: una higinica homosexualidad. Tus hroes fronterizos estn malcriados y corrompidos, y no hay ninguna necesidad de que exterminen una especie nativa nica para entretenerse. Si t no tomas medidas, tendr que denunciar una grave infraccin de los Protocolos Ecolgicos en mi informe al capitn Gosse. - Puedes hacerlo si lo consideras justo, Kees - dijo Davidson, que nunca perda la calma. Era casi pattico ver la forma en que un euro como Kees enrojeca hasta las orejas cada vez que perda el dominio de s mismo -. A fin de cuentas es tu deber. No discutir contigo. Central estudiar el asunto y decidir quin tiene razn. Mira, Kees, t en realidad quieres conservar este lugar tal como est. Como un Gran Parque Nacional. Para recreo de la vista, para estudio. Formidable, t eres un especialista. Pero somos nosotros, los don nadie, los que tenemos que hacer el trabajo. La Tierra necesita madera, la necesita desesperadamente. Y nosotros hemos encontrado madera en Nueva Tahit. Pues bien, ahora somos leadores. Mira, en lo que t y yo discrepamos es en que para ti la Tierra no es lo ms importante. Para m, s. Kees lo mir de soslayo con esos ojos que parecan pelotas de golf de color azul. - De veras? As que lo que t quieres es construir este mundo a imagen y semejanza de la Tierra? Un desierto de cemento? - Cuando yo digo Tierra, Kess, me refiero a la gente. A los hombres. A ti te preocupan los ciervos y los rboles y las fibrillas, la madera, fantstico, eso es asunto tuyo. Pero a m

me gusta ver las cosas en perspectiva, de cabo a rabo, y el cabo, por el momento, somos nosotros, los humanos. Ahora estamos aqu, y por lo tanto este mundo funcionar a nuestra manera. Te guste o no, es una realidad que tienes que asumir, porque as son las cosas. Escucha, Kees, ir un momento hasta Central para echar un vistazo a las nuevas colonias. Quieres acompaarme? - No, gracias, capitn Davidson - dijo el especialista encaminndose hacia la cabaa laboratorio. Estaba loco de remate el viejo Kees; perturbado por esos condenados ciervos. Eran unos animales formidables, era evidente. La excelente memoria de Davidson le permiti recordar el primer ciervo que haba visto aqu, en la Tierra de Smith, una gran sombra roja dos metros de espalda, una corona de espesos cuernos dorados, una bestia ligera, temeraria, la mejor presa de caza que uno hubiera podido imaginar. All en la Tierra, ahora utilizaban ciervos robots, hasta en las Rocosas y en los parques del Himalaya, pues los de carne y hueso estaban poco menos que extinguidos. Estas bestias, las de aqu, eran el sueo de cualquier cazador. Y se las cazara. Demonios, si hasta los creechis los cazaban, con sus piojosos y pequeos arcos. A los ciervos haba que cazarlos, para eso estaban. Pero el viejo corazn herido de Kees no poda soportarlo. Era un hombre decente, seguro, pero que viva fuera de la realidad, y de poco carcter. No entenda que uno tiene que ponerse del lado de los ganadores, o perder. Y es el hombre el que gana, siempre. El viejo conquistador. Davidson cruz a grandes zancadas la colonia. La luz de la maana le daba en los ojos, y el olor dulzn de la madera aserrada y del humo de lea flotaba en el aire tibio. El campamento de leadores, como tal, no era malo. En slo tres meses terrestres los hombres haban transformado una gran zona de tierras vrgenes. Campamento Smith: un par de grandes aparatos geodsicos de plstico corrugado, cuarenta cabaas de madera construidas con mano de obra creechi el aserradero, el incinerador que arrastraba el humo azul por encima de los troncos y de la madera cortada; y all arriba, en las colinas, el campo de aviacin y los grandes hangares prefabricados para los helicpteros y las mquinas pesadas. Eso era todo. Pero cuando llegaron no haba nada. rboles. Una oscura maraa de rboles, espesa, intrincada, interminable; sin ningn sentido. Un ro perezoso invadido y ahogado por los rboles, algunas madrigueras de creechis escondidas entre ellos, algunos ciervos rojos, monos peludos, aves. Y rboles. Races, troncos, ramas, hojas arriba y abajo que se le metan a uno en la cara y en los ojos, una infinidad de hojas en una infinidad de rboles. Nueva Tahit era en su mayor parte agua, mares poco profundos y templados, interrumpidos aqu y all por arrecifes, islotes, archipilagos y los cinco continentes que se extendan en un arco de 2.500 kilmetros a lo largo del cuadrante del Noroeste. Y todos aquellos lunares y verrugas de tierra estaban cubiertos de rboles. Ocano: bosque. La alternativa era obvia para Nueva Tahit. Agua y sol, u oscuridad y hojas. Pero ahora estaban aqu los hombres, para acabar con la oscuridad y convertir la maraa de rboles en tablones pulcramente aserrados, ms preciados que el oro en la Tierra. Literalmente, porque el oro se poda encontrar en el agua de los mares y bajo el hielo de la Antrtida, pero la madera no, la madera slo la producan los rboles. Y en la Tierra era un lujo realmente necesario. As pues, los bosques de aquel planeta extrao eran convertidos en madera. En tres meses, doscientos hombres con sierras robot y maquinaria de transporte haban limpiado ya una extensin de diez kilmetros en Tierra de Smith. Las cepas del Desmonte ms prximo al campamento eran ahora unos desechos blanquecinos; tratados qumicamente caeran en la tierra transformados en cenizas fertilizadas, y en ese momento los colonos definitivos, los agricultores, se instalaran en Tierra de Smith. No tendran mucho que hacer: plantar las semillas, y esperar a que germinasen. Eso ya haba ocurrido una vez. Era una coincidencia rara; en realidad, era la evidencia de que Nueva Tahit estaba destinada a ser habitada por seres humanos. Todo lo que

haba aqu se haba trado de la Tierra alrededor de un milln de aos atrs, y la evolucin haba seguido pautas tan similares que uno reconoca inmediatamente cada especie: pino, roble, nogal, castao, abeto, acebo, manzano, fresno; ciervo, ave, ratn, gato, ardilla, mono. Los humanoides de Hain-Davenant aseguraban, naturalmente, que lo haban hecho ellos en la misma poca en que colonizaron la Tierra, pero si uno se tomaba en serio a esos extraterrestres pareca que hubieran colonizado todos los planetas de la Galaxia, y que por aadidura lo hubieran inventado todo, desde el sexo hasta los clavos. Eran mucho ms verosmiles las teoras sobre la Atlntida; sta poda ser perfectamente una colonia atlante desconocida. Pero la especia humana se haba extinguido, y del desarrollo del mono haba nacido la especie que sustituira a los humanos: el creechi; un metro de altura y una pelambrera verde. Como extraterrestres eran de lo ms vulgar, pero como hombres eran un engendro, un verdadero aborto de la naturaleza. Si hubiesen contado con un milln de aos ms, quiz. Pero los conquistadores haban llegado primero. Ahora la evolucin avanzaba no al ritmo de una mutacin casual cada mil aos, sino a la velocidad de las astronaves de la Flota Terrquea. - Eh, capitn! En apenas un microsegundo, Davidson se volvi, pero fue suficiente para sentirse inquieto. Algo pasaba en este maldito planeta, en este sol dorado y en el cielo nublado, en esos vientos tranquilos que olan a moho y a polen, algo que le haca soar a cualquiera. Sin darse cuenta, uno iba y vena, pensando en conquistadores y en el destino, y terminaba movindose con la misma pereza y lentitud que los creechis. - Buen da, Ok! Davidson salud con vivacidad al capataz de los leadores. Negro y recio como una cuerda de metal, Oknanawi Nabo era fsicamente el polo opuesto de Kees, pero tena la misma expresin preocupada. - Tiene medio minuto? - Desde luego. Qu te preocupa. Ok? - Los pequeos bastardos. Los dos hombres se apoyaron de espaldas contra una cerca de alambre y Davidson encendi el primer canuto del da. Los rayos del sol cortaban el aire en medio del humo azulado del porro. Desde detrs del campamento, en el bosque, una parcela de quinientos metros todava sin desbrozar, llegaban los leves e incesantes rumores, crujidos, zumbidos, ronroneos y sonidos que se oyen por la maana en los bosques. Ese claro poda haber estado en Idaho en 1950. O en Kentucky en 1830. O en la Galia en el ao 50 antes de Cristo. - Ti-huit - llam un pjaro a lo lejos. - Me gustara quitrmelos de encima, capitn. - A los creechis? Qu quieres decir, Ok? - Dejarlos en libertad, nada ms. Lo que producen en el aserradero no es suficiente para poder alimentarlos. Y adems los quebraderos de cabeza que provocan. Sencillamente, no trabajan. - Claro que trabajan, si sabes cmo obligarles a hacerlo. Ellos construyeron el campamento. El rostro de obsidiana de Oknanawi era impenetrable. - Bueno, usted tiene ese don, supongo. Yo no lo tengo. - Hizo una pausa -. En ese curso de Historia Aplicada que segu cuando me preparaba para el Lejano Exterior, decan que la esclavitud nunca dio resultado. Que era antieconmica. - De acuerdo, pero esto no es esclavitud, mi querido Ok. Los esclavos son seres humanos. Cuando cras vacas, llamas a eso esclavitud? No. Y da resultado. Impasible, el capataz asinti con un movimiento de cabeza, pero dijo:

- Son demasiado pequeos. Quise matar de hambre a los ms huraos. Se quedan quietos y aguantan. - Son pequeos, de acuerdo, pero no te dejes engaar, Ok. Son fuertes; tienen una resistencia asombrosa; y no son sensibles al dolor como los humanos. Eso no lo tienes en cuenta, Ok. Crees que pegarle a uno de ellos es como pegarle a un cro, o algo as. Creme, para el dolor que sienten, es como si le pegaras a un robot. Oye, t te acostaste con algunas de sus hembras, t sabes que parecen no sentir absolutamente nada, ni placer, ni dolor, se quedan all tendidas como colchones y te aguantan cualquier cosa. Y todos son iguales. Probablemente tienen nervios ms primitivos que los humanos. Como los peces. A propsito, te voy a contar una historia bastante desagradable que me ocurri. Cuando yo estaba en la Central, antes de venir aqu, uno de los machos domesticados me embisti. Ya s que te habrn dicho que ellos nunca pelean, pero a ste se le subi la sangre a la cabeza, perdi la chaveta; por suerte no estaba armado, porque si no me liquida. Casi tuve que matarle a puetazos para que me soltara. Pero insisti. Es increble la de puetazos que le di, y en ningn momento sinti nada. Como uno de esos escarabajos que tienes que pisar una y otra vez porque no se da cuenta de que lo has triturado. Mira esto. - Davidson agach la cabeza casi pelada al cero para mostrar una zona nudosa y tumefacta detrs de la oreja -. Por un pelo me salv de una conmocin. Y me lo hizo con un brazo roto y la cara metida en salsa de arndanos. Me atacaba, me atacaba y volva a atacarme. As son las cosas, Ok, los creechis son holgazanes, son torpes, son traicioneros, y no tienen dolor. Tienes que ser duro con ellos y mantenerte impasible. - No merecen que uno se tome todo este trabajo, capitn. Malditos bastardos minsculos, verdes y ariscos, no quieren pelear, no quieren trabajar, no quieren nada. Lo nico que quieren es reventarme. Las quejas del refunfun Oknanawi no podan ocultar su obstinacin. Ok no dejaba de castigar a los creechis porque fueran mucho ms pequeos, eso lo tena bien claro, y tambin Davidson lo saba ahora, lo acept en seguida. l saba cmo manejar a sus hombres., y - Mira, Ok. Prueba esto. Llama a los cabecillas y diles que les vas a meter un pinchazo de alucingenos. Mescalina, ele ese, cualquiera, no saben cul es CULL Pero les aterroriza, No exageres y todo ir bien. Puedo asegurrtelo. - Por qu les tienen tanto miedo a los alucingenos? - pregunt con curiosidad el capataz. - Qu s yo! Por qu las mujeres les tienen miedo a los ratones? No les pidas a las mujeres y a los creechis que tengan sentido comn, Ok! A propsito de mujeres, precisamente iba a Centralville esta maana. Quieres que le ponga la mano encima por ti a alguna de las chicas? - Es mejor que la tenga lejos hasta que yo salga de permiso - dijo Ok con una sonrisa. Un grupo de creechis pas transportando una larga viga de doce por doce para la Sala de Reunin, que se estaba construyendo ms abajo, en la orilla del ro. Unas figuras pequeas, lentas, bamboleantes, que arrastraban penosamente la enorme viga, como una hilera de hormigas que arrastrase una oruga muerta, hoscos e ineptos. Oknanawi les observ y dijo: - Capitn, de verdad me dan escalofros. Eso era extrao, viniendo de un hombre rudo, tranquilo como Ok. - Bueno, en realidad, Ok, estoy de acuerdo contigo en que no vale la pena tomarse tanto trabajo, o correr tantos riesgos. Si ese marica de Lyubov no estuviera rondando por aqu, y si el coronel no se empease tanto en atenerse al Cdigo, creo que nosotros mismos podramos despejar las reas que colonizamos, en vez de aplicar el acta de Mano de Obra Voluntaria. Al fin y al cabo, tarde o temprano les van a liquidar, y quiz cuanto antes lo hagan mejor. por qu no? Porque as son las cosas. Las razas primitivas siempre han tenido que dar paso a las razas civilizadas. La alternativa es la asimilacin.

Pero para qu demonios vamos a querer asimilar a un montn de monos verdes? Y como t dices, tienen la inteligencia mnima como para que no podamos confiar en ellos. Como esos monos enormes que haba en el Africa. Cmo se llamaban? - Eso mismo. De igual manera que en el frica nos fue mejor in los gorilas, aqu nos ir mejor sin los creechis. Son un estorbo... Pero Papato Ding-Dong dice que hay que utilizar la mano de obra creechi, y nosotros la utilizamos. Por algn tiempo. Entendido? Hasta la noche, Ok. - Entendido, capitn. Davidson mir el helicptero desde el Cuartel General de Campamento Smith: un cubo de tabnes de pino de cuatro metros de lado, dos escritorios, un refrigerador de agua, el teniente Birno reparando un radiotransmisor. - No dejes que se queme el campamento, Birno. - Trigame una chica, Capitn. Rubia. Ochenta y cinco, cincuenta y cinco, noventa. - Cristo nada ms? - Me gustan menuditas, no desbordantes, sabe. Birno dibuj expresivamente el modelo preferido en el aire. Con una sonrisa, Davidson sigui cuesta arriba hacia el hangar. Mientras volaba sobre el campamento, le ech una ojeada: las viviendas de los muchachos, los caminos esbozados apenas, los grandes claros de cepas y rastrojos, todo empequeecindose a medida que el aparato ganaba altura; el verde de los bosques de la gran id, que no haban talado an, y ms all de ese verde sombro el verde plido del mar inmenso y ondulante. Ahora Campamento Smith pareca una mancha amarilla, un lunar en el ancho tapiz verde. Dej atrs el estrecho Smith y la boscosa y escarpada cordillera al norte de Isla Central, y a eso del medioda aterriz en Centralville. Pareca toda una ciudad, al menos ahora, despus de tres meses en los bosques; aqu haba calles y edificios de verdad; aqu estaban desde haca cuatro aos, cuando se haba fundado la Colonia. Uno no se daba cuenta de lo que era en realidad - una poblacin fronteriza, pequea y endeble hasta que la miraba desde el sur a un kilmetro y vea resplandecer por encima de los tocones y las callejuelas de hormign una torre dorada y solitaria, ms alta que cualquier otra cosa de Centralville. No era una nave grande, pero aqu pareca grande. En verdad no era ms que una cpsula de aterrizaje, un ndulo auxiliar, un bote salvavidas de la astronave; la nave de ruta NAFAL, el Shackleton, estaba en rbita, medio milln de kilmetros ms arriba. La cpsula era apenas una muestra, una huella digital de la grandiosidad, la potencia, la precisin y el esplendor prodigioso de la tecnologa astronutica terrestre. Davidson se qued mirando la nave, y durante un segundo los ojos se le llenaron de lgrimas. Y no se avergonz. Aquella nave haba venido del hogar. Y de esta manera l era un buen paos. Un momento despus, mientras caminaba por las calles del pueblecito fronterizo. con sus vastas perspectivas de casi nada en los extremos, empez a sonrer. Porque all estaban las damas, seguro, y uno se daba cuenta en seguida de que eran carne fresca. Casi todas iban vestidas con faldas estrechas y largas y unos zapatos que parecan chanclos, de color rojo, prpura, dorado, y camisas con volantes dorados o plateados. Nada de: pezones a la vista. Las modas haban cambiado; mala suerte. Todas llevaban el cabello recogido muy alto, rociado seguramente con ese empasto pringoso que ellas usaban. Pero slo a las mujeres se les ocurra ponerse esas cosas en los cabellos, y por lo tanto era provocativo. Davidson sonri a una euraf pequeita y oronda con ms cabello que cabeza; no obtuvo la sonrisa que esperaba pero s un meneo de nalgas que deca a las claras: sigue, sigue, sgueme. Sin embargo, no la sigui. Todava no. Fue al Cuartel General: piedra reconstituida y chapa plstica estndar, 40 oficinas, 10 refrigeradores de agua, un arsenal en el subsuelo, y conexin directa con el Comando Central de la Administracin Colonial de Nueva Tahit. Se cruz con un par de tripulantes de la cpsula,

present en Selvicultura un pedido de un nuevo descortezador semirobot, y concert una cita con su camarada de toda la vida Juju Sereng en el Luau Bar a las catorce cero cero. Lleg al bar una hora antes para comer algo antes de empezar a beber Lyubov estaba all en compaa de un par de tipos de la Flota, eruditos de una u otra calaa, que haban bajado en la cpsula del Shackleton; Davidson no apreciaba demasiado a la Armada, una pandilla de rufianes engredos, que dejaban en manos del Ejrcito los trabajos sucios, pesados y peligrosos; pero galones eran galones, y de todas maneras le divirti ver a Lyubov yendo de juerga con gente de uniforme. Estaba hablando, agitando las manos de un lado a otro, como de costumbre. Davidson le palme el hombro al pasar y le dijo: - Hola, Raj, viejo. Qu hay de nuevo? Sigui de largo in esperar la mueca de odio, aunque le dola perdrsela. Era francamente divertida la forma en que Lyubov le aborreca. Un afeminado, probablemente, que envidiaba la virilidad de los otros. De todos modos, Davidson no iba a tomarse la molestia de odiar a Lyubov, no vala la pena. El Luau serva un bistec de venado de primera. Qu diran en la vieja Tierra si vieran a un hombre engullirse un kilo de carne en una sola comida? Pobres infelices, condenados a beber jugo de soja! Ad reo lleg Juju acompaado - como Davidson confiaba y esperaba - por la flor y nata de las nuevas damiselas: dos bellezas suculentas, no Novias sino Personal de Esparcimiento. Ah, la decrpita Administracin Colonial de vez en cuando hada las cosas bien! Fue una larga y clida tarde. En el vuelo de regreso al campamento cruz el Estrecho Smith al nivel del sol, que flotaba por encima del mar en lo alto de un banco de niebla dorada. En el asiento del piloto. Davidson canturreaba al comps de los balanceos del helicptero. Tierra de Smith apareci a la vista envuelta en la bruma; haba una humareda sobre el campamento, un holln oscuro como si hubiesen echado petrleo en el incinerador de residuos. Era tan espeso que Davidson no poda ver los edificios. Hasta que toc tierra en el aerdromo no vio el avin carbonizado, los despojos ennegrecidos de los helicpteros, el hangar quemado hasta los cimientos. Volvi a despegar y vol sobre el campamento, a tan poca altura que hubiera podido chocar con la chimenea cnica del incinerador, lo nico que quedaba en pie. Todo lo dems haba desaparecido: el aserradero, el horno, los depsitos de madera, el Cuartel General, las cabaas, las barracas, el pabelln de los creechis, todo. Armazones ennegrecidos y ruinas, todava humeantes. Pero no haba sido un incendio en el bosque. El bosque estaba all, siempre verde, a un paso de las ruinas. Davidson regres al aerdromo, pos el aparato, y baj en busca de la motocicleta, pero tambin ella era un despojo negro, junto a las ruinas humeantes, pestilentes, del hangar y las mquinas. Baj corriendo hacia el campamento. De pronto, al pasar junto a lo que fuera la cabaa de radiocomunicaciones, su cerebro volvi a funcionar. Sin dudar ni un momento cambi de direccin y abandon el camino, detrs de la cabaa destripada. All se detuvo. Escuch. No haba nadie. Todo estaba en silencio. las llamas se haban extinguido haca bastante rato; slo las grandes pilas de madera humeaban an, y haba ascuas rojas bajo las cenizas y el carbn. Ms valiosos que el oro, haban sido esos rectangulares montones de ceniza. Pero de los negros esqueletos de las barracas y cabaas no brotaba humo; y haba huesos medio calcinados entre las cenizas. Se escondi detrs de la cabaa de radio. Ahora tena la mente ms activa y lcida que nunca. Haba dos posibilidades. Primera: un ataque extraplanetario. Davidson vio la torre dorada en el muelle espacial de Centralville. Pero si al Shackleton le hubiera dado por la piratera, por qu iba a empezar borrando del mapa un campamento pequeo, en lugar de tomar Centralville? No, tena que ser una invasin, seres de otro planeta. Alguna raza desconocida, o quiz los cetianos o los hainianos, que haban decidido ocupar las colonias terrestres. Davidson nunca haba confiado en esos malditos humanoides sabihondos. Sin duda, haban arrojado una bomba de calor aqu Y las fuerzas invasoras,

con aviones, carros voladores, bombas nucleares, bien podan estar ocultas en una de las islas, o en un arrecife, o en cualquier paraje del Cuadrante del Sudeste. Tena que volver al helicptero, dar la alarma y luego tratar de echar un vistazo a los alrededores, hacer un reconocimiento e informar sobre la situacin al Cuartel General. Estaba levantndose cuando oy las voces. No eran voces humanas. Un parloteo ininteligible, agudo, susurrante. Gente de otros mundos. Se estir en el suelo, detrs del techo de plstico deformado por el calor, parecido a unas alas de murcilago extendidas. Davidson se qued muy quieto y prest atencin. Cuatro creechis venan por el camino, a pocos metros de donde l se encontraba. Eran creechis salvajes; excepto los flojos cinturones de cuero de los que pendan cuchillos y bolsitos, iban totalmente desnudos. Ninguno de ellos usaba los pantalones cortos y el collar de cuero que se suministraba a los creechis domesticados. Los Voluntarios del pabelln haban sido incinerados sin duda junto con los humanos. Se detuvieron a corta distancia de su escondrijo, hablando en ese lento parloteo, y Davidson contuvo el aliento. No quera que lo descubriesen. Qu diablos estaban haciendo aqu? Slo podan estar actuando como espas e informadores de las fuerzas invasoras. Uno de ellos habl sealando el sur, y cuando volvi la cabeza Davidson le vio la cara. Y la reconoci. Los creechis parecan todos iguales, pero ste era diferente. No haca un ao que Davidson le haba marcado toda la cara. Era el loco furioso que le haba atacado en Central, el homicida, el niito mimado de Lyubov. Qu diantres estaba haciendo aqu? La mente de Davidson funcion rpidamente, cambi de onda. Se incorpor repentinamente, alto, tranquilo, fusil en mano. - Quietos, creechis! Alto ah! Ni un paso ms! No os movis! La voz de Davidson restall como un latigazo. Las cuatro criaturas verdes quedaron inmviles. La de la cara estropeada le mir a travs de los escombros negros con unos ojos inmensos, inexpresivos, sin ninguna luz. - Contestad ahora. Este incendio, quin lo provoc? No hubo respuesta. - Contestad ahora mismo: Rpido-volando! Si no contestis, quemo primero a uno, luego a otro, luego a otro, entendido? Este incendio, quin lo provoc? - Nosotros quemamos el campamento, capitn Davidson - dijo el de Central, con una voz baja y extraa que a Davidson le pareci casi humana -. Todos los humanos estn muertos. - Vosotros lo quemasteis? Qu quieres decir? Por alguna razn no poda recordar el nombre de Caracortada. - Haba aqu doscientos humanos. Y noventa de mi gente, todos esclavos. Novecientos de mi pueblo salieron de los bosques. Primero matamos a los humanos en el sitio del bosque donde cortaban los rboles; luego matamos a los que quedaban aqu, mientras ardan las casas. Pens que tambin usted habra muerto. Me alegro de verle, capitn Davidson. Era una locura, y por supuesto una mentira. No podan haberlos matado a todos, a Ok, a Birno, a Van Sten, y a todos los dems, doscientos bombeo alguno tendra que haberse salvado. Los creechis no tenan armas, slo arcos y flechas. Y de todas maneras, era imposible que lo hubiesen hecho. Los creechis no peleaban, no mataban, no hacan la guerra. Eran una especie intermedia no agresiva, siempre vctimas. No se defendan. Nunca masacraran a doscientos hombres de un solo golpe. Era una locura. El silencio, el vago y nauseabundo olor a quemado en la larga y clida luz del anochecer, el verde

plido de las caras y esos ojos que le miraban sin pestaear, todo era nada, un sueo absurdo, una pesadilla. - Quin hizo esto por vosotros? - Novecientos de mi gente - dijo Caracortada con esa maldita voz que casi pareca humana. - No, eso no. Quin ms? Quin dio las rdenes? Quin dijo que lo hicierais? - Mi mujer. Hasta ese momento Davidson no haba notado la tensin contenida pero clara en la actitud de la criatura; sin embargo, cuando se le fue encima, el salto fue tan solapado y felino que Davidson, tomado por sorpresa, err el tiro: le quem el brazo o el hombro, no pudo meterle la bala entre los ojos tal corno haba pensado. Y ahora le tena encima, y le atacaba con tanta furia que herido y todo, y a pesar de ser la mitad de grande y tener la mitad de peso de Davidson, consigui hacerle perder el equilibrio y derribarle. Davidson haba confiado en su fusil y no haba previsto el ataque. Aquellos brazos eran delgados pero fuertes, y la pelambrera era spera al tacto. Mientras Davidson luchaba con uas y dientes para liberarse, la criatura cantaba. Ahora Davidson estaba tirado en el suelo boca arriba, inmovilizado, desarmado. Cuatro caras verdosas le miraban sin parpadear. Caracortada segua tarareando algo apenas audible, pero muy parecido a una meloda. Los otros tres escuchaban, sonriendo y mostrando los dientes. Davidson nunca haba visto sonrer a un creechi. Nunca haba mirado desde abajo la cara de un creechi. Siempre desde arriba. Desde su altura. Trat de no forcejear, pues por el momento toda resistencia era intil. Aunque pequeos, le superaban en nmero, y ahora Caracortada tena el fusil. Haba que esperar. Pero senta un malestar, una nusea que le crispaba y le sacuda el cuerpo de arriba abajo. Las manos diminutas le sujetaban contra el suelo sin esfuerzo, las caras verdes se movan y sonrean encima de l. Caracortada termin de cantar. Se arrodill sobre el pecho de Davidson, un cuchillo en una mano, el fusil de Davidson en la otra. - Usted no sabe cantar, capitn Davidson verdad que no? Muy bien, entonces, puede correr hasta el helicptero, y huir, y avisar al coronel en Central que este sitio ha sido incendiado y que los humanos han muerto. Sangre, de un rojo tan impresionante como el de la sangre humana, empapaba la pelambrera del brazo derecho del creechi. La zarpa verde blanda el cuchillo. La cara afilada, entrecruzada de cicatrices le miraba desde muy cerca, y Davidson vea ahora la luz extraa que arda en lo probando de aquellos los negros como el carbn. La voz era siempre suave y tranquila. Le soltaron. Davidson se puso de pie con cautela, todava atontado por el golpe que haba recibido al caer. Ahora los creechis se haban apartado, conscientes de que los brazos de Davidson eran dos veces ms largos que los suyos; pero Caracortada no era el nico que estaba armado; haba otro fusil apuntndole a las tripas. Y era Ben el que lo empuaba. Ben, su propio creechi, el bastardo de mierda, gris y sarnoso, con la cara de estpido de siempre, pero empuando un fusil. No es fcil volverle la espalda a dos fusiles que le estn apuntando a uno, pero Davidson ech a andar hacia el campo. Detrs de l alguien dijo en voz alta y chillona una palabra creechi. Otra voz dijo: - Rpido-volando! Y hubo un rumor extrao, como un gorjeo de pjaros que quiz era la risa de los creechis. Son un disparo y la bala pas zumbando por el camino, a un paso de Davidson. Cristo, eso no era justo, ellos tenan los fusiles. Ech a correr. Corriendo poda ganarle a cualquier creechi. Y ellos no saban disparar un fusil.

- Corra - dijo a sus espaldas la voz tranquila y lejana. se era Caracortada. Selver, as se llamaba. Sam, le decan, hasta que Lyubov impidi a Davidson que se vengara del nativo, y le convirti en un nio mimado; despus de eso todo el mundo le llamaba Selver. Cristo, qu era todo aquello, una pesadilla. Corri. Senta el golpeteo de la sangre en los odos. Corri, corri en el atardecer humeante y dorado. Haba un cuerpo junto al camino; Davidson no le haba visto al venir, no estaba quemado, pareca un gran globo blanco que acaba de desinflarse, y los ojos saltones y azules estaban abiertos y le miraban fijamente. A l, a Davidson, no se atreveran a matarle. No haban vuelto a disparar. Era imposible. No podan matarle. All estaba el helicptero, brillante y seguro. Se precipit sobre el asiento y levant el vuelo antes que los creechis intentaran algo nuevo. Las manos le temblaban, no demasiado; nervios, nada ms. No podan matarle. Rode la colina y luego volvi, veloz y a poca altura, tratando de ver a los cuatro creechis. Pero nada se mova entre los montones de escombros del campamento. Esa maana haba existido un campamento en aquel lugar. Doscientos hombres. Y haba cuatro creechis all, pocos minutos antes. l no haba soado todo eso. No podan haber desaparecido as como as. Tenan que estar all, escondidos. Movi la llave que pona al descubierto la ametralladora en la nariz del helicptero, y barri el suelo quemado, ametrall el verde follaje del bosque, bombarde los huesos calcinados y los cuerpos fros de los hombres, los restos de las mquinas y las cepas blanquecinas y putrefactas, una y otra vez hasta que se le acabaron las municiones. Los espasmos de la ametralladora cesaron bruscamente. Ahora tena las manos firmes, el cuerpo aplacado, y saba que no era la vctima de un mal sueo. Enfil el aparato hacia el estrecho, para ir a dar la noticia en Centralville. Mientras volaba sinti que los msculos del rostro se le distendan, que recuperaba la calma habitual. No podan culparle del desastre, porque ni siquiera haba estado all. Tal vez advirtieron que los creechis haban esperado a que l no estuviera para dar el golpe, sabiendo que si l hubiera podido organizar la defensa habran fracasado. Y algo bueno iba a resultar de todo esto. Haran lo que hubieran tenido que hacer desde el principio, limpiar el planeta de una vez por todas para que lo ocuparan los humanos. Ni el mismo Lyubov poda impedirles ya que terminasen con los creechis, cuando supieran que quien haba encabezado la masacre era el nio mimado de Lyubov. Ahora, por un tiempo, habla que concentrarse en la tarea de exterminar las ratas; y poda ser, poda ser que le confiasen a l ese pequeo trabajo. En este momento hubiera podido sonrer. Pero se contuvo. All abajo el mar era gris a la luz dbil, y ante l se extendan las colinas de la isla, los bosques enmaraados de muchos arroyos, de muchas hojas, envueltos en la penumbra del atardecer. 2 Soplaba el viento, y las mil tonalidades del moho y el crepsculo, los marrones y rojizos y los verdes plidos cambiaban sin cesar en las alargadas hojas de los sauces. Espesas y rugosas, las races estaban cubiertas de un musgo verde a orillas de los arroyos, que fluan lentamente como el viento, demorados por suaves remolinos y falsos remansos, atascados en piedras y races, las ramas colgantes y hojarasca Id haba ni un solo claro, ni un resquicio de luz traspasaba la espesura. Hojas y ramas, troncos y races - lo umbro, lo complejo - invadan el viento, el agua, la luz del sol, el resplandor de las estrellas. Debajo de las ramas, alrededor de los troncos y sobre las races corran senderos pequeos, ninguno en lnea recta, todos se desviaban ante un mnimo obstculo, tortuosos como nervios. El suelo no era seco y compacto sino hmedo y esponjoso, producto de la colaboracin de los seres vivos y la lenta, la morosa muerte de las hojas y

los rboles; y en aquel frtil cementerio crecan rboles de treinta metros de altura, y hongos diminutos que brotaban en crculos de un centmetro de dimetro. Haba un olor en el aire, sutil, variado y dulzn. El campo visual nunca era demasiado amplio, a menos que espiando a travs del ramaje alguien alcanzara a divisar las estrellas. Nada era puro, seco, rido, llano. La Revelacin no se conoca all. Abarcarlo todo de una sola mirada era un imposible: ninguna certeza. Las tonalidades del moho y el crepsculo seguan cambiando en las ramas colgantes de los sauces, y nadie hubiera podido decir si el color de las hojas era bermejo o verderrojizo, o verde. Selver suba por un sendero en la orilla del agua; avanzaba lentamente y tropezaba a menudo con las races de los sauces. Vio a un anciano que dorma, y se detuvo. El anciano le mir a travs de las largas hojas de los sauces y le vio en sus sueos. - Puedo ir a tu Albergue, mi Seor Soador? He recorrido un largo camino. El anciano no se movi. Selver se sent en cuclillas al lado del camino, junto al arroyo. La cabeza le cay sobre el pecho porque estaba exhausto y necesitaba dormir. Haba andado durante cinco das. - Vienes del tiempo-sueo o del tiempo-mundo? - le pregunt el anciano al cabo de un rato. - Del tiempo-mundo. - Ven conmigo entonces. - El anciano se levant rpidamente y gui a Selver por el sinuoso sendero ms all de los sauces, hasta un paraje ms seco y oscuro de robles y espinos -. Te tom por un dios - le dijo, adelantndose un paso -. Y me pareci que te haba visto antes, tal vez en sueos. - No en el tiempo-mundo. Vengo de Sornol. Nunca estuve aqu antes. - Este pueblo es Cadast. Yo soy Coro Mena. Del Espino Blanco. - Me llamo Selver. Del Fresno. - Hay gente del Fresno entre nosotros, hombres y mujeres. Tambin gente de vuestros clanes matrimoniales, Abedul y Acebo; no tenemos mujeres del Manzano. Pero t no vienes en busca de mujer verdad? - Mi mujer ha muerto - dijo Selver. Llegaron al Albergue de Hombres, en un terreno alto en medio de un planto de robles jvenes. Se agacharon y se arrastraron por el tnel de la entrada haba cruzarlo. Dentro, a la luz de la hoguera, el anciano se enderez, pero Selver permaneci agachado, apoyado sobre las manos y rodillas, incapaz de levantarse. Ahora que tena consuelo y ayuda al alcance de la mano, el cuerpo exhausto se negaba a dar un paso ms. Se dej caer en el suelo y se le cerraron los ojos, y se desliz, con alivio y gratitud, en la gran oscuridad. Los hombres del Albergue de Cadast cuidaron de l, y el curandero fue a atenderle la herida del brazo derecho. Esa noche, Coro Mena y el curandero Torber se sentaron junto al fuego. La mayora de los otros hombres de Cadast pasaban la noche con sus mujeres; slo haba sentados en los bancos un par de jvenes aprendices de soadores, y ambos se haban quedado profundamente dormidos. - No s qu pudo haberle causado cicatrices como la de la cara - dijo el curandero -, y menos an la que tiene en el brazo. Una herida muy extraa. - Tambin llevaba en el cinto una mquina rara - dijo Coro Mena. - Yo la vi y no la vi. - La puse debajo del banco. Parece de hierro pulido, pero no es obra de hombres. - Viene de Sornol, te dijo. Ambos permanecieron silenciosos un rato. Coro Mena sinti la presin de un miedo inexplicable, y se desliz hacia el sueo para buscar la razn de ese miedo, pues era anciano y un adepto desde mucho tiempo atrs. En el sueo los gigantes caminaban, pesados, horrendos. Tenan miembros secos y escamosos y los llevaban envueltos en ropas; tenan ojos pequeos y claros, como cuentas de estao. Detrs reptaban unas enormes cosas mviles de hierro pulido. Los rboles caan al paso de las mquinas.

De entre los rboles que caan sala corriendo un hombre gritando desesperadamente, la boca ensangrentada. El sendero por el que corra llevaba al Albergue de Cadast. - Bueno, no queda ninguna duda - dijo Coro Mena, deslizndose fuera del sueo -. Vino por el mar directamente de Sornol, o bien caminando desde la costa de Keime Deva en nuestro continente. Los gigantes estn en los dos lugares, dicen los viajeros. - Le seguirn - dijo Torber. Ni el uno ni el otro respondi a la pregunta, que no era una pregunta sino la mera expresin de una posibilidad. - Viste a los gigantes una vez, Coro? - Una vez - dijo el anciano. Coro so; algunas veces, ya viejo y no tan fuerte como antao, se echaba a dormir un rato. Lleg la maana, pas el medioda. Alrededor del Albergue se preparaba una partida de caza, los nios gorjeaban, las mujeres hablaban con voces susurrantes como arroyuelos. Una voz ms seca llam a Coro Mena desde la puerta. Coro Mena sali arrastrndose por el tnel a la luz del atardecer. All fuera estaba su hermana, aspirando con placer la fragancia del viento, pero con la cara muy seria. - Se ha despertado ya el extranjero, Coro? - Todava no. Torber le est cuidando. - Tenemos que escuchar su historia. - Sin duda pronto despertar. Ebor Dendep frunci el ceo. Matriarca de Cadast, la suerte de su pueblo le preocupaba; pero no quera pedir que perturbasen el sueo de un hombre herido, ni ofender a los soadores recordndoles que tena derecho a entrar en el Albergue de los Hombres. - No puedes despertarle, Coro? Y si le estuvieran persiguiendo? Coro Mena no poda contener las emociones de su hermana como contena las propias, pero las senta; la ansiedad de Ebor Dendep prendi en l. - Si Torber lo permite, le despertar - dijo. - Trata de enterarte de las nuevas que trae, rpidamente. Ojal fuera una mujer y hablase con sensatez... El forastero haba despertado espontneamente, y yaca febril en la penumbra del Albergue. Los sueos des bocados del delirio desfilaban por delante de sus ojos. Se sent, sin embargo, y habl con serenidad. Al escucharle, los huesos de Coro Mena parecieron encogrsele en el cuerpo, como si tratasen de rehuir esa historia terrible, ese suceso inaudito. - Yo era Selver Thele, cuando viva en Eshreth en Sornol. Mi ciudad fue arrasada por los yumenos cuando destruyeron los rboles. Yo y mi mujer Thele fuimos apresados, junto con otros. Ella fue violada por uno de ellos y muri. Yo ataqu al yumeno que la haba matado. El hubiera podido matarme en ese momento, pero otro de ellos me salv la vida y me liber. Me fui de Sornol, donde ningn poblado est ahora a salvo de los yumenos, y vine aqu, a la Isla Septentrional, y viv en la costa de Kelme Deva en los Bosques Bermejos. Y all llegaron los yumenos y comenzaron a destrozar el mundo. Destruyeron una ciudad, Penle. Capturaron un centenar de hombres y mujeres y los obligaron a trabajar para ellos, y a vivir en pocilgas. A m no me capturaron. Yo viva con otros que haban huido de Penle en los cenagales al norte de Kelme Deva. A veces, por la noche, iba a reunirme con mi gente en la pocilga de los yumenos. Ellos me dijeron que aqul estaba all. Aqul a quien yo haba tratado de matar. Al principio pens en intentarlo de nuevo; o bien sacar a la gente del pabelln. Pero todo el tiempo vea rboles que se desplomaban y el mundo mutilado y putrefacto. Los hombres hubieran podido escapar, pero no las mujeres, estaban recluidas en sitios ms seguros, y empezaban a morirse. Habl con la gente que se ocultaba all en los cenagales. Todos sentamos mucho miedo y una inmensa clera, y no sabamos cmo librarnos de tanta angustia. Por fin, despus

de largas conversaciones, y de mucho soar, con un plan cuidadosamente preparado, fuimos all a la luz del da y matamos a los yumenos de Kelme Deva con flechas y lanzas de caza, y quemamos la ciudad y las mquinas. No dejamos nada. Pero aqul no estaba all. Regres solo. Cant sobre l y le dej en libertad. Selver call. - Entonces... - murmur Coro Mena. - Entonces vino de Sornol una nave voladora, y nos busc en el bosque, pero no encontr a nadie. Entonces incendiaron el bosque; pero llovi, y poco dao causaron. La mayora de la gente que escap de las pocilgas y los otros se han ido ms lejos, al norte y al este, hacia las Colinas Holle, porque temamos que muchos yumenos salieran a perseguirnos. Yo me march solo. Los yumenos me conocen, sabes, conocen mi rostro; y eso me asusta, a m y tambin a aquellos con quienes estoy. - Qu herida es esa? - pregunt Torber. - Aqul, l me hiri con el arma que ellos usan -, pero yo le venc cantando y le dej partir. - T solo venciste a un gigante? - dijo Torber con una sonrisa cruel, deseando creer. - Solo no. Con tres cazadores, y con el arma del yumeno en mi mano... sta. Torber se apart de aquella cosa. Ninguno de ellos habl durante un rato. Por ltimo. Coro Mena dijo: - Lo que nos cuentas es muy terrible y el camino desciende. Eres un Soador de tu Albergue? - Era. Ya no hay un Albergue en Eshreth. - Todo es una misma cosa; t y yo hablamos la Antigua Lengua. Entre los sauces de Asta me hablaste por primera vez, llamndome Seor Soador. Eso soy. T sueas, Selver? - Rara vez ahora - respondi Selver, obediente al catecismo, bajando el rostro febril cubierto de cicatrices. - Despierto? - Despierto. - Sueas bien, Selver? - No. - Te caben los sueos en las manos? - S. - Los tejes y los modelas, los diriges y los sigues, los comienzas e interrumpes a voluntad? - A veces, no siempre. - Puedes recorrer el camino por el que va tu sueo? - A veces. Otras me da miedo. - A quin no? No todo es malo en ti, Selver - No, no todo es malo - dijo Selver -, no me queda nada bueno - y se estremeci. Torber le dio la pcima de sauce para beber y le oblig a acostarse. Coro Mena no haba transmitido an la pregunta de la matriarca; lo hizo a regaadientes, arrodillndose junto al enfermo. - Los gigantes, los yumenos como t les llamas, te seguirn el rastro, Selver? - No dej rastros. Nadie me ha visto entre Kelme Deva y este lugar en seis das. se no es el peligro. - Trat de volver a sentarse -. Escucha, escucha. T no ves el peligro. Cmo podras verlo? T no has hecho lo que hice yo, nunca lo soaste, dar muerte a doscientas personas. No me seguirn a m, pero pueden seguirnos a todos. Perseguirnos, cazarnos como a conejos. se es el peligro. Pueden tratar de matarnos. De matarnos a todos, a todos los hombres. - Acustate...

- No, no estoy delirando, esto es realidad y es sueo. Haba doscientos yumenos en Kelme Deva y ahora estn muertos. Los matamos nosotros. Los matamos como s no fueran hombres. No volvern y nos harn lo mismo? Venan matndonos uno a uno, ahora nos matarn como matan a los rboles, por centenares y centenares y centenares. - Tranquilzate - dijo Torber -. Esas cosas suceden en los sueos febriles, Selver. No suceden en el mundo. - El mundo siempre es nuevo - dijo Coro Mena - por muy viejas que sean sus races. Selver, qu pasa entonces con esas criaturas? Parecen hombres y hablan como hombres. No son hombres? - No lo s. Acaso el hombre mata a otro hombre, excepto en un ataque de locura? Acaso mata la bestia a los de su especie? Slo los insectos. Estos yumenos nos matan con la misma indiferencia con que nosotros matamos vboras. El que me ense a m deca que se matan unos a otros, en disputas individuales, y tambin en grupos, como las hormigas cuando pelean. Eso yo no lo he visto. Pero s que no escuchan a quienes piden clemencia. Asestan el golpe de gracia sobre la cabeza agachada, yo lo he visto! Hay en ellos la necesidad de matar, y por eso me pareci natural condenarlos a muerte. - Y los sueos de todos los hombres - dijo Coro Mena, cruzado de piernas en la sombra - cambiarn. Nunca volvern a ser los mismos. Yo nunca volver a recorrer ese sendero por el que vine contigo ayer, el camino que sube desde los sauces y que he recorrido toda mi vida. Ha cambiado. T pasaste por l, y ya no es el mismo. Antes de este da lo que tenamos que hacer era lo que corresponda hacer; el camino era el camino recto que nos traa a casa. Dnde est ahora nuestro hogar? Porque t has hecho lo que tenas que hacer, y no era lo recto. T has matado a hombres. Yo les vi, hace cinco aos, en el Valle Lerngan, donde llegaron en una nave voladora; me escond y observ a los gigantes, a seis de ellos, y les vi hablar, y mirar las rocas y las plantas, y cocinar alimentos. Son hombres. Pero t has vivido entre ellos, Selver, dime: suean? - Como los nios, cuando duermen. - No estn iniciados? - No. A veces hablan de sus sueos, y los curanderos tratan de utilizarlos en las curas, pero ninguno de ellos est iniciado, ni tiene ninguna capacidad para soar. Lyubov, el que me instruy, me comprendi cuando le expliqu cmo se suea. Y sin embargo llamaba real al tiempo-mundo e irreal al tiempo-sueo, como si sa fuese la diferencia. - T has hecho lo que tenas que hacer - repiti Coro Mena despus de un momento de silencio. A travs de las sombras encontr los ojos de Selver. La tensin desesperada en la cara de Selver ceb de pronto; la boca marcada se le distendi, y l se tumb de espaldas sin decir ms. Un momento despus estaba dormido. - Es un dios - dijo Coro Mena. Torber asinti, aceptando casi con alivio el veredicto del anciano. - Pero no como los otros. No como el Perseguidor, no como el Amigo que no tiene rostro, ni como la Mujer Hoja - de - lamo que camina en el bosque de los sueos. Ni como el Cancerbero, ni como la Serpiente. Ni como el Tocador - de - Lira o el Tallista o el Cazador, aunque como ellos viene del tiempo-mundo. Quiz hemos soado a Selver en estos ltimos aos, pero ya no volveremos a soarlo; ha salido del tiempo-sueo. Viene del bosque, a travs del bosque, donde caen las hojas, donde mueren los rboles, un dios que conoce la muerte, un dios que mata y no renace. La matriarca escuch los relatos y las profecas de Coro Mena y actu. Puso en estado de alerta al pueblo de Cadast, asegurndose de que cada familia estuviese lista para movilizarse, con algunos alimentos preparados, y parihuelas para los viejos y enfermos. Envi a las mujeres jvenes a explorar el sur y el este en busca de noticias de los yumenos.

Alrededor del pueblo mantena siempre a un grupo de cazadoras armadas, aunque las otras salan como de costumbre noche tras noche. Y cuando Selver recobr un poco las fuerzas, insisti en que dejara el Albergue y narrara su historia: cmo los yumenos mataban y esclavizaban a la gente en Sornol, y mutilaban los bosques; cmo la gente de Kelme Deva haba matado a los yumenos. Obligaba a las mujeres y a los hombres que no soaban, que no comprendan estas cosas, a escucharlas de nuevo, hasta que las comprendan y sentan temor. Porque Ebor Dendep era una mujer prctica. Y si un Gran Soador, su hermano, le deca que Selver era un dios, un reformador, un puente entre realidades, ella crea y actuaba. El Soador tena la responsabilidad de ser cuidadoso, estar seguro de que su veredicto era inequvoco. Y ella, la de asumir ese veredicto y actuar en consonancia. El vea lo que haba que hacer; ella cuidaba de que se hiciera. - Todas las ciudades del bosque tienen que escuchar - dijo Coro Mena. Y la matriarca envi a jvenes mensajeras, y las matriarcas de otros pueblos escucharon y enviaron mensajeras. La matanza de Kelme Deva y el nombre de Selver se conocieron en toda la Isla Septentrional y ms all de los mares en los otros continentes, de boca en boca, o por escrito, no muy rpidamente, pues el Pueblo de los Bosques no tena medios ms veloces que aquellas mensajeras, bastante rpidas sin embargo. No todos eran un mismo pueblo en los Cuarenta Continentes del Mundo. Haba ms lenguas que regiones, y en cada una un dialecto diferente para cada pueblo; haba infinitas ramificaciones de costumbres, morales, creencias, oficios; los tipos fsicos eran distintos en cada uno de los cinco Grandes Continentes. Los de Sornol eran altos y plidos, y grandes mercaderes; los de Rieshwel eran de corta estatura, de pelo a veces negro, y coman monos; y as sucesivamente. Pero el clima apenas variaba y tampoco el bosque, y el mar era siempre el mismo. La curiosidad, las rutas regulares del comercio, y la necesidad de encontrar marido o mujer del rbol apropiado, mantenan un fluido movimiento de gente entre las poblaciones y entre los continentes, y haba por lo tanto ciertos parecidos entre todos ellos excepto los de los confines ms remotos, las semidesconocidas islas brbaras del Lejano Este y el Lejano Sur. En los Cuarenta Continentes, quienes gobernaban las ciudades y los pueblos eran las mujeres, y casi todos los pueblos tenan un Albergue de Hombres. En los Albergues los Soadores hablaban una lengua antigua, y sta variaba poco de una rejn a otra. Casi nunca la aprendan las mujeres, ni los hombres que eran simples cazadores, pescadores, tejedores, constructores, y que slo soaban sueos pequeos fuera del Albergue. Como la mayor parte de las escrituras estaban en esta lengua antigua, cuando las matriarcas enviaban a las jvenes mensajeras, las cartas iban de Albergue en Albergue, y eran los Soadores quienes las interpretaban para las Ancianas, lo mismo que otros documentos, rumores, problemas, mitos y sueos. Pero siempre eran las Ancianas las que decidan si creer o no creer. Selver estaba en Esbsen, en una habitacin pequea. La puerta no estaba trabada, pero saba que si la abra algo maligno iba a entrar. Mientras la mantuviese cerrada todo ira bien. Pero all fuera, haba rboles jvenes, un huerto frente a la casa; no eran rboles frutales, ni de los que daban nueces, eran rboles de alguna otra especie y Selver no recordaba cul. Sali a ver qu rboles eran. Yacan despedazados, arrancados de raz. Alz una rama plateada y del extremo roto brot un poco de sangre. - No, aqu no, no otra vez, Thele - dijo -. Oh, Thele, ven a m antes de morir! Pero ella no vino. Slo su muerte estaba all, el abedul quebrado, la puerta abierta. Selver se volvi y regres de prisa a la casa, descubriendo que estaba construida sobre el nivel del suelo, como una casa yumena, muy alta y llena de luz. La otra puerta, en la pared opuesta de la alta habitacin, daba a la larga calle de la ciudad yumena, Central. Selver tena el fusil en el cinto. Si Davidson vena, podra matarle. Esper, detrs del umbral, con la puerta abierta, mirando el sol. Apareci Davidson, inmenso, corriendo.

Selver apenas poda seguirle con la mira del fusil, mientras Davidson zigzagueaba enloquecido por la ancha calle, muy rpido, cada vez ms cerca. El fusil le pesaba. Selver dispar, pero no sali ningn fuego del fusil, y enfurecido y aterrorizado arroj a lo lejos el fusil y el sueo. Disgustado y deprimido, escupi y suspir. - Un mal sueo? - le pregunt Ebor Dendep. - Todos son malos, y todos iguales - dijo Selver, pero mientras responda se sinti menos angustiado, menos intranquilo Los fros rayos del sol matutino se filtraban en manchas y dardos de luz a travs del follaje menudo y las ramas del bosque de abedules de Cadast. All estaba sentada la matriarca, tejiendo una cesta de tallos de helecho negro, porque le gustaba tener los dedos ocupados, mientras a su Ido yaca Selver, en un semisueo o soando. Haca quince das que estaba en Cadast, y la herida ya se le haba cerrado. An dorma largamente, pero por primera vez en muchos meses haba empezado a soar otra vez despierto, regularmente, no una o dos veces en un da y una noche sino con el pulso y el ritmo verdaderos del sueo, que se manifiesta y desaparece entre diez y catorce veces por da. Por malos que fueran los sueos, mero terror y vergenza, los reciba con alegra. Haba temido estar definitivamente separado de sus races, haberse internado demasiado en las regiones muertas de la accin y no poder encontrar nunca ms el camino de regreso a las fuentes de la realidad. Ahora, aunque el agua era muy amarga, volva a beberla. Por un instante, tuvo de nuevo a Davidson abatido entre las cenizas del campamento incendiado, y esta vez, en lugar de cantar sobre l, le golpeaba la boca con una piedra. A Davidson se le rompan los dientes, y la sangre le corra entre las esquirlas blancas. El sueo le fue til, la clara realizacin de un deseo, pero all se detuvo, pues lo haba soado muchas veces, antes de encontrar a Davidson en las cenizas de Keime Deva, y despus. Ese sueo slo le aliviaba, nada ms. Un sorbo de agua dulce. Era el agua amarga la que l necesitaba. Tena que regresar, no a Kelme Deva sino a la calle larga y aterradora de la ciudad extraa llamada Central, donde haba atacado a la Muerte, y donde haba sido derrotado. Ebor Dendep tarareaba mientras teja. Las manos frgiles, de pelusa verde y sedosa plateada por la edad, entrelazaban los tallos negros de los helechos, diestras y veloces. Entonaba una cancin que hablaba de la recoleccin de los helechos, una cancin de muchacha. Estoy juntando helechos, me pregunto si l volver... La voz dbil y vieja trinaba como un grillo. En las hojas de los abedules temblaba el sol. Selver apoy la cabeza en los brazos. El bosque de abedules estaba casi en el centro del pueblo de Cadast. Ocho senderos partan del pueblo y se alejaban entre los rboles serpenteando. Una vaharada de humo de lea flotaba en el aire; en el lmite sur del bosque, all donde las ramas raleaban se vea el humo que brotaba de una chimenea, como una hebra de hilo azul que se desenroscara entre las hojas. Si uno miraba atentamente entre las encinas y otros rboles, descubra tejados que asomaban a poco ms de medio metro del nivel del suelo, quiz unos cien o doscientos, era muy difcil contarlos. Las casas de madera estaban construidas bajo tierra en sus tres cuartas partes, incrustadas entre las races de los rboles como madrigueras de tejones. Una barda de ramas menudas, pinocha, caas, humus, recubran los techos de vigas. Eran aislantes, impermeables, y casi invisibles. El bosque y la comunidad de ochocientas personas continuaban sus quehaceres, todo alrededor del bosquecillo de abedules donde Ebor Dendep teja una cesta de helechos. Un pjaro entre las ramas encima de ella dijo Ti - huit, dulcemente. Haba ms bullicio humano que de costumbre, porque cincuenta o sesenta forasteros, hombres y mujeres jvenes en su mayora, haban estado llegando en los ltimos das, atrados por la presencia de Selver. Algunos eran de otras ciudades del norte, otros eran los que haban

ayudado a Selver en la matanza de Kelme Deva; le haban seguido hasta aqu guiados por los rumores. Sin embargo, las voces que llamaban aqu y all y el parloteo de las mujeres que se baaban o de los nios que jugaban a la orilla del arroyo, eran menos fuertes que el canto de las aves y el zumbido de los insectos en la maana y los susurros del bosque vivo del que el pueblo era slo un elemento. Una muchacha lleg sbitamente, una joven cazadora del color de las hojas plidas del abedul. - Mensaje hablado de la costa sur, madre - dijo -. La mensajera est en el Albergue de Mujeres. - Mndala aqu cuando haya comido - replic con dulzura la matriarca -. Silencio, Tolbar, no ves que est durmiendo? La muchacha se inclin a recoger una ancha hoja de tabaco silvestre y la puso sobre los ojos de Selver, en los que se haba posado un rayo del sol empinado y brillante. Selver yaca con las manos entreabiertas, el rostro lastimado cubierto de cicatrices, mirando al sol, vulnerable e inocente, un Gran Soador que se haba quedado dormido como un nio. Pero era el rostro de la muchacha lo que Ebor Dendep observaba. Resplandeca, en esa penumbra inquieta, con piedad y terror, con adoracin. Tolbar escap, veloz como una flecha. Poco despus dos de las Ancianas llegaban con la mensajera, avanzando en fila, silenciosas por el sendero moteado de sol. Ebor Dendep levant la mano, imponiendo silencio. La mensajera se tendi inmediatamente en el suelo, y descans; tena la piel verde, con vetas pardas, manchada de sudor y polvo; vena de muy lejos y haba corrido mucho. Las Ancianas se sentaron en los sitios soleados, y se quedaron muy quietas. Como dos viejas piedras verdegrises, de ojos vivos y brillantes. Selver dorma. Luchaba con una pesadilla que se escapaba. Grit de terror y se despert. Fue a beber un poco de agua en el arroyo; cuando volvi, le seguan seis o siete de los que siempre le seguan. La matriarca dej a un lado su labor a medio terminar y dijo: - Ahora s bienvenida, mensajera, y habla. La mensajera se puso de pie, salud a Ebor Dendep con una inclinacin de cabeza, y habl. - Vengo de Trethat. Mi mensaje viene de Sorbron Deva, antes de eso los marineros del Estrecho, antes de eso de Brotor en Sornol. Es para los odos de toda Cadast pero he de decrselo al hombre llamado Selver nacido del Fresno en Eshreth. le aqu el mensaje: Hay nuevos gigantes en la gran ciudad de los gigantes en Sornol, y muchos de ellos son mujeres. La amarilla nave de fuego sube y baja en el lugar que se llamaba Peha. Se sabe en Sornol que Selver de Eshreth quem la ciudad de los gigantes en Kelme Deva. Los Grandes Soadores de los Exiliados de Brotor han soado gigantes ms numerosos que los rboles de los Cuarenta Continentes. Estas son todas las palabras de mi mensaje. Despus de escuchar el mensaje, todos callaron. El pjaro, un poco ms lejos, dijo: Huit-Huit?, experimentalmente. - Este es un tiempo-mundo muy nefasto - dijo una Anciana frotndose una rodilla reumtica. Un pjaro gris vol desde un roble inmenso que marcaba el lmite septentrional del pueblo, y ascendi en crculos, llevado por el viento de la maana sobre alas perezosas. Siempre haba un rbol donde se aposentaban esos milanos grises en las cercanas de un poblado; eran el servicio de recoleccin de basura. Un niito gordo cruz corriendo el bosquecillo de abedules, perseguido por una hermana apenas mayor, los dos chillando con vocecillas agudas como murcilagos. El niito cay de bruces y rompi a llorar, la nia lo levant y le sec las lgrimas con una hoja grande. Se escabulleron bosque adentro tomados de la mano. - Haba uno que se llamaba Lyubov - le dijo Selver a la matriarca -. Le he hablado de l a Coro Mena, pero no a ti. Cuando aquel otro me estaba matando, fue Lyubov quien me

salv. Fue Lyubov quien me cur y me liber. Quera saber de nosotros; y yo le responda y l me responda. Una vez le pregunt cmo poda sobrevivir la raza de l, teniendo tan pocas mujeres. Me dijo que en el lugar de donde vienen, la mitad son mujeres; pero los hombres no traeran a las mujeres a los Cuarenta Continentes hasta haberles preparado un lugar adecuado. - Hasta que los hombres les preparen un lugar adecuado? Vaya! Tendrn que esperar bastante - dijo Ebor Dendep -. Son como la gente del Sueo del Olmo que se presentan de espaldas, con las cabezas al revs. Convierten el bosque en una playa seca. - La lengua de Ebor Dendep no tena una palabra para desierto -. Y a eso lo llaman preparar las cosas para las mujeres? Tendran que haber enviado primero a las mujeres. Tal vez entre ellos sean las mujeres las que suean, quin sabe? Son primitivos, Selver. Estn locos. - Un pueblo entero no puede estar loco. - Pero slo suean cuando duermen, dijiste; si quieren soar despiertos toman venenos y no pueden gobernar lo que suean! No puede haber locura mayor! No saben distinguir el tiempo-sueo del tiempo-mundo, no ms que un beb. Tal vez cuando matan a un rbol creen que volver a vivir! Selver mene la cabeza. Segua hablando con la matriarca como si estuviesen solos en el bosque de abedules, en voz baja y vacilante, casi soolienta. - No, saben muy bien lo que es la muerte... Claro que no ven como vemos nosotros, pero de ciertas cosas saben y entienden ms que nosotros. Lyubov sobre todo, entenda lo que yo le explicaba. Y mucho de lo que l me deca, yo no poda comprenderlo. No era la lengua lo que me impeda comprender; yo conozco la lengua de Lyubov y l aprendi la nuestra; escribimos un vocabulario de nuestras dos lenguas. Sin embargo, l deca algunas cosas que nunca pude entender. Deca que los yumenos vienen de ms all del bosque. Eso es perfectamente claro. Deca que ellos quieren el bosque: los rboles por la madera, la tierra para cubrirla de hierba. - La voz de Selver, aunque siempre baja, era ahora resonante; la gente que iba y vena entre los rboles plateados escuchaba -. Esto tambin es claro, para aquellos de nosotros que les han visto mutilar el mundo. Deca que los yumenos son hombres como nosotros, que en realidad somos parientes cercanos, tan cercanos quiz como el gamo y el ciervo. Deca que venan de otro lugar que no es el bosque; all todos los rboles han sido arrancados; tienen un sol, no nuestro sol, que es una estrella. Todo esto, como entenders, no era claro para m. Repito las palabras pero no s qu significan. No tiene demasiada importancia. Lo que est claro es que quieren para ellos nuestros bosques. Tienen el doble de nuestra estatura, tienen armas muy superiores a las nuestras, y lanzafuegos, y naves voladoras. Ahora han trado ms mujeres, y tendrn hijos. Hay unos dos mil, quiz tres mil, la mayora en Sornol. Pero dentro de una o dos generaciones se habrn reproducido, se habrn duplicado o cuadruplicado. Matan a hombres y mujeres; no perdonan a quienes piden clemencia. No saben cantar en las peleas. Han dejado sus races en otra parte, tal vez, en ese otro bosque de donde ellos vienen, ese bosque sin rboles. Por eso toman venenos para poder soar, pero slo consiguen embriagarse o enfermar. Nadie puede saber con certeza si son hombres o no lo son, si estn cuerdos o locos, pero eso no importa. Hay que expulsarles del bosque, porque son peligrosos. Si no quieren irse habr que quemar todas esas ciudades, as como hay que quemar los nidos de las hormigas dainas en los bosques de las ciudades. Si no hacemos nada, seremos nosotros los que moriremos en el fuego. Pueden aplastarnos como nosotros aplastamos a las hormigas. Una vez vi a una mujer, fue cuando incendiaron la ciudad de Eshretr, estaba de bruces en el sendero a los pies de un yumeno, pidiendo que no la matara, y l le pisote la espalda y le rompi el espinazo, y luego la pate a un costado como si fuese una vbora muerta. Yo lo vi. Si los yumenos son hombres son hombres ineptos, incapaces de soar y de actuar como tales. Por eso mismo van de un lado a otro, atormentados, y destruyendo y

matando, impulsados por los dioses que llevan dentro, esos dioses que no quieren liberar y que ellos tratan de destruir y negar. Si son hombres, son hombres malvados, que han renegado de sus propios dioses, y que temen verse las caras en la oscuridad. Matriarca de Cadast, escchame. - Selver se puso de pie, alto y violento entre las mujeres acuclilladas -. Ha llegado la hora, creo, de que vuelva a mi tierra, a Sornol, a aquellos que estn en el exilio y a los que estn esclavizados. Diles a todos los que sueen con una ciudad en llamas que me sigan hasta Brotor. Salud a Ebor Dendep con una leve reverencia, y sali del bosque de los abedules, todava cojeando, con el brazo vendado; sin embargo, haba una agilidad en su paso, una arrogancia en la posicin de la cabeza que lo haca parecer ms sano que otros hombres. Los jvenes fueron detrs de l en silencio. - Quin es? - pregunt la mensajera de Trethat, siguindole con la mirada. - El hombre a quien vena destinado tu mensaje, Selver de Eshreth, un dios entre nosotros. Habas visto alguna vez a un dios, hija? - Cuando yo tena diez aos el Tocador de Lira vino a nuestro pueblo. - El Viejo Ertel, s. Era de mi rbol, y de los Valles Septentrionales, lo mismo que yo. Bueno, ahora hemos visto otro dios, y ms grande. Hblales de l a los tuyos en Trethat. - Qu dios es, madre? - Un dios nuevo - dijo Ebor Dendep con su voz vieja y seca -. El hijo del bosque de fuego, el hermano de los asesinados. El es el hombre que no ha renacido. Ahora marchaos, todas, id al Albergue. Ved quines irn con Selver, ocupaos de que lleven alimentos. Dejadme un rato a solas. Estoy colmada de presentimientos como un viejo estpido necesito soar... Coro Mena acompa a Selver esa noche hasta el lugar donde se haban encontrado por primera vez, bajo los sauces cobrizos a la orilla del arroyo. Muchos eran los que seguan a Selver al sur, unos sesenta en total, y eran pocos los que haban visto en marcha una muchedumbre semejante. Haba mucha agitacin y atraan a otros, mientras se encaminaban al mar que les llevara a Sornol. Selver haba solicitado esa noche el privilegio de soledad de los Soadores y se haba adelantado a los dems, que le alcanzaran por la maana. A partir de ese momento, inmerso en la multitud y obligado a actuar, poco tiempo tendra para el lento y profundo fluir de los grandes sueos. - Aqu nos encontramos por primera vez - dijo el anciano, detenindose entre las ramas contadas, los velos de hojas colgantes -, y aqu nos separamos. Este lugar ser llamado el Bosque de Selver, sin duda, por los que de hoy en adelante recorran nuestros caminos. Selver no respondi en seguido de pie e inmvil como un rbol. Alrededor, las hojas inquietas y plateadas se oscurecan, cuando las nubes se agolpaban ocultando las estrellas. - T ests ms seguro de m que yo mismo - dijo por ltimo, una voz en la oscuridad. - S, estoy seguro, Selver... Fui bien instruido en sueos, y soy viejo por aadidura. Ya es muy poco lo que sueo para m, y cmo podra ser de otro modo? Pocas cosas me parecen nuevas. Y lo que anhelaba en mi vida lo he tenido, y con creces. He tenido toda mi vida. Das como las hojas del bosque. Soy un viejo rbol hueco; slo las races siguen vivas. Por eso slo sueo lo que suean todos los hombres. No tengo visiones ni deseos. Veo lo que es. Veo el fruto que madura en la rama. Durante cuatro aos ha estado madurando, ese fruto del rbol de races profundas. Durante cuatro aos todos hemos vivido atemorizados, incluso nosotros, los que vivimos lejos de las ciudades de los yumenos, y slo les hemos espiado desde algn escondrijo, o hemos visto cmo las naves se elevaban en el aire, o hemos contemplado los lugares muertos donde mutilan el mundo, o slo hemos odo historias de todas estas cosas. Todos tenemos miedo. Los nios se despiertan gritando y hablan de los gigantes; las mujeres no quieren hacer viajes demasiado largos; los hombres de los Albergues no pueden cantar. El fruto del miedo est madurando. Y yo te veo recogindolo. T lo cosechars. Todo cuanto nosotros

tememos ver, t ya lo has visto, lo has conocido: el exilio, la vergenza, el dolor; has visto caer los techos y las paredes del mundo, la madre muerta en desgracia, los hijos sin educacin, desamparados... sos son tiempos nuevos para el mundo, tiempos nefastos. Y t lo has padecido todo. Has llegado hasta el lmite. Y en el lmite, al final del negro sendero, all crece el rbol. All madura el fruto; ahora t extiendes la mano, Selver, ahora lo tomas. Y el mundo cambia por completo, cuando un hombre tiene en la mano el fruto de ese rbol, ese rbol cuyas races son ms profundas que el bosque. Los hombres lo reconocern. Te reconocern a ti, como te reconocimos nosotros. No es necesario ser un anciano o un Gran Soador para reconocer a un dios! Donde t vayas, el fuego arder; slo los ciegos no podrn verlo. Pero escucha, Selver, esto es lo que yo veo y que acaso otros no vean, y por eso te he amado: so contigo antes de que nos encontrsemos aqu. T ibas caminando por un sendero, y los rboles jvenes crecan a tu paso, el roble y el abedul, el sauce y el acebo, el abeto y el pino, el aliso, el olmo, el fresno de flores blancas, todo el techo y las paredes del mundo reverdecidos para siempre. Ahora adis, amado dios e hijo, que la suerte te acompae. La noche se oscureca a medida que Selver avanzaba, hasta que sus ojos, que vean en las tinieblas, no vieron nada ms que masas y planos de oscuridad. Empez a llover. Se haba alejado apenas algunos kilmetros de Cadast cuando se dio cuenta que tena que encender una antorcha o detenerse. Eligi detenerse, y a tientas encontr un refugio entre las races de un castao. All se sent, la espalda contra el ancho y retorcido tronco, que conservaba todava un poco de calor del sol. La fina lluvia, invisible en la oscuridad, repicaba suave, cadenciosa, contra el techo de hojas, contra los brazos y el cuello y la cabeza de Selver, protegidos por la espesa pelambrera sedosa, contra el suelo y las matas de los helechos cercanos, contra todo el follaje del bosque, prximo y distante. Selver estaba sentado, tan quieto como el bho gris posado en una rama del castao, insomne, los ojos muy abiertos en la lluviosa oscuridad. 3 El capitn Raj Lyubov tena dolor de cabeza. Haba comenzado como una molestia en los msculos del hombro derecho; despus haba crecido hasta convertirse en un concierto de tambores aplastante sobre el odo. Los centros del lenguaje estn en la corteza cerebral izquierda, pens, pero l no lo hubiera asegurado. No poda hablar, ni leer, ni dormir, ni pensar. Corteza, vrtice. Migraa de dolor de cabeza, margarina de dolor de pan, ol, ol, ol. Por supuesto, le haban curado la jaqueca, una vez en la Universidad y otra durante las sesiones de Psicoterapia Profilctica Militar obligatorias, pero se haba llevado algunas pldoras de ergosmina de la Tierra como precaucin. Haba tomado dos, y un anestsico y un tranquilizante, y una gragea digestiva para contrarrestar la cafena que contrarrestaba la ergotamina, pero la barrena segua agujerendole desde dentro, justo por encima de la oreja derecha, al comps de un tambor gigante. Barrena, pena, oh Dios. Lbranos Seor. Medio kilo de hgado. Qu haran los athshianos contra la jaqueca? Ellos no podan tener jaqueca, cuando soaban despiertos ahuyentaban las tensiones una semana antes que apareciesen. Prueba, prueba a soar despierto. Empieza como Selver te ense. Aunque no saba nada de electricidad ni poda comprender los principios del EEG, ni tampoco haba odo hablar de las ondas alfa y cundo aparecen, Selver dijo: Ah, s, se refiere a esto, y en el aparato que registraba el funcionamiento de la cabecita verde aparecieron los inconfundibles garabatos alfa; y en una clase de apenas media hora le haba enseado a Lyubov cmo provocar e interrumpir los ritmos alfa. Y no era nada difcil en realidad. Pero no ahora, el mundo nos abruma demasiado, ol, ol, ol, sobre la oreja derecha escucho siempre la carroza alada del Tiempo que se acerca veloz, pues anteayer los athshianos incendiaron Campamento Smith y mataron a doscientos hombres. Doscientos siete, para ser exacto. Todos, excepto

el capitn. No era extrao que las pldoras no pudiesen llegar al centro de la jaqueca, porque dos das atrs estaba en una isla a trescientos kilmetros de distancia. Del otro lado de las colinas y lejos. Cenizas, cenizas, todo destruido. Y entre las cenizas, todo lo que saba de las Formas de Vida Inteligentes en Mundo 41. Polvo, basura, un embrollo de datos falsos y falsas hiptesis. Casi cinco aos aqu y haba estado convencido de que los athshianos eran incapaces de matar a hombres de cualquier especie. Haba escrito largos informes para explicar cmo y por qu los athshianos no podan matar. Todo equivocado. Falso del principio al fin. Qu se le haba escapado? Era casi hora de ir a la reunin en el Cuartel General. Lyubov se levant con cautela, desplazndose como una sola mole para que el costado derecho de la cabeza no se le cayese; se acerc a su escritorio con el andar de un hombre que camina bajo el agua, se sirvi un trago de vodka, produccin comn, y se lo bebi. El alcohol le dio la vuelta como un guante: le puso de nuevo en contacto con el exterior, le normaliz. Se sinti mejor. Sali, e incapaz de soportar los traqueteos de la motocicleta, empez a caminar por la larga y polvorienta calle principal de Centralville hacia el Cuartel General. Al pasar por el Luau pens con avidez en otro vodka; pero en ese momento entraba el capitn Davidson y Lyubov no se detuvo. La gente del Shackleton ya estaba reunida en la sala de conferencias. El comandante Yung, a quien Lyubov conoca de antes, haba bajado con algunas caras nuevas esta vez. No llevaban el uniforme de la Armada. Al cabo de un momento se dio cuenta con un ligero sobresalto de que eran humanos no terrcolas. En seguida, intent que se los presentaran. Uno de ellos, el seor Or, era un cetiano peludo, de color gris, bajo y serio; el otro, el seor Lepennon, era alto, blanco y bien parecido: un hainiano. Saludaron a Lyubov con inters, y Lepennon le dijo: - Acabo de leer su trabajo sobre el control consciente del sueo paradjico entre los athshianos, doctor Lyubov. Era un comentario agradable. Y tambin lo era que le llamasen por su bien merecido ttulo de doctor. Por su conversacin, pareca que los extraterrestres haban estado en la Tierra, y que podan ser expertos en esvis o algo parecido; pero el comandante, al presentrselos, no lo haba mencionado. La sala se iba llenando. Lleg Gosse, el ecologista de la colonia, y tambin los oficiales; y el capitn Susun, director de Desarrollo Planetario - operativo talado - cuyo cargo, igual que el de Lyubov, era un invento necesario para la tranquilidad de espritu de los militares. El capitn Davidson entr solo, apuesto y erguido, el rostro enjuto de facciones marcadas, sereno y un tanto serio. Haba guardias custodiando todas las puertas. Todos los seorones del Ejrcito estaban tiesos como estacas. La conferencia era, lisa y llanamente, una investigacin. Quin tena la culpa? Yo, yo tengo la culpa, pens Lyubov con desesperacin, pero esa misma desesperacin le llev a mirar hacia la mesa al capitn Davidson con odio y desprecio. El comandante Yung habl con voz muy tranquila. - Como ustedes saben, seores, mi nave se detuvo aqu, en Mundo 41 para bajarles un nuevo cargamento de colonas, y nada ms; el destino del Shackleton es Mundo 88, Prestno, uno de los planetas del Grupo Hainiano. SI embargo este ataque a un campamento de avanzada, desencadenado durante nuestra larga permanencia aqu, no puede su ignorado; sobre todo a la luz de ciertas circunstancias de las que se informar un poco ms adelante, en el curso normal de los acontecimientos. El hecho es que el status del Mundo 41 como Colonia Terrquea est en estos momentos en discusin, y la masacre del campamento podra precipitar las decisiones de la Administracin Colonial. Naturalmente, las decisiones que nosotros podamos adoptar tienen que ser tomadas en seguida, pues no puedo retener aqu mi nave durante mucho tiempo. Ahora bien, antes que nada, deseamos estar seguros de que los hechos pertinentes son de conocimiento de

todos. El informe del capitn Davidson sobre los sucesos de Campamento Smith fue grabado y escuchado por todos nosotros en la nave; lo han escuchado tambin todos ustedes? Muy bien. Si alguno de ustedes desea preguntarle algo al capitn Davidson, adelante. Yo, personalmente, tengo una pregunta. Usted volvi al solar del campamento al da siguiente, capitn Davidson, en un helicptero grande y acompaado por seis soldados; tena usted permiso de algn superior aqu en Central? Davidson se puso de pie. - Lo tena, seor. - Estaba usted autorizado para aterrizar e incendiar el bosque prximo al campamento? - No, seor. - Y sin embargo lo hizo. - S, seor. Estaba tratando de que los creechis salieran del bosque. - Muy bien. Seor Lepennon? El alto hainiano se aclar la voz. - Capitn Davidson - dijo -, cree usted que la gente que trabajaba bajo sus rdenes en Campamento Smith estaba contenta en general? - S, lo creo. La actitud de Davidson era firme y directa; el hecho de que se encontrara en dificultades no pareca molestarle. Por supuesto, estos oficiales de la Armada y esos extranjeros no podan obligarle a nada. De la prdida de doscientos hombres y de las represalias que l haba tomado sin autorizacin, no tena que responder ante nadie, excepto al coronel. Pero el coronel estaba all, escuchando. - Quiere decir, entonces, que estaban bien alimentados, alojados decentemente, sin demasiado trabajo, en la medida en que esto es posible en un campamento de frontera? - S. - La disciplina era muy rigurosa? - No. - Qu opina usted, entonces? Qu provoc la rebelin? - No comprendo. - Si no haba descontentos, por qu unos masacraron a los otros y lo destruyeron todo? Hubo un preocupado silencio. - Si se me permite una breve intervencin - dijo Lyubov -, fueron los esvis nativos, los athshianos empleados en el campamento y los que habitaban en el bosque quienes atacaron a los humanos terrcolas. En su informe el capitn Davidson se refiere a los athshianos como los creechis. Lepennon pareca molesto y ansioso. - Gracias, doctor Lyubov. Quiere decir que me equivoqu de medio a medio. A decir verdad, supuse que la palabra creechi aluda a una casta terrcola que desempeaba tareas menores en los campamentos de leadores. Creyendo, como todos nosotros, que los athshianos eran una especie intermedia no agresiva, nunca pens que ellos fueran los creechis. En realidad, tampoco saba que cooperaban con ustedes en los campamentos. De todos modos, sigo ignorando qu pudo provocar el ataque y el motn. - No lo s, seor. - Cuando el capitn dijo que la gente que trabajaba bajo sus rdenes estaba contenta, inclua tambin a los nativos? - pregunt Or, el cetiano, en un spero murmullo. El hainiano entendi enseguida, y le pregunt a Davidson, con voz Preocupada y corts: - Cree usted que los athshianos que vivan en el campamento estaban contentos? - Hasta donde yo s.

- No haba nada fuera de lo comn en la situacin de esta gente, o en el trabajo que hacan? Lyubov sinti cmo se elevaba la tensin, una vuelta de tuerca, en el coronel Dongh y la plana mayor, y tambin en el comandante de la astronave. Davidson se mantena tranquilo y desenvuelto. - Nada fuera de lo comn. Lyubov saba ahora que slo sus estudios cientficos haban sido enviados al Shackleton; las protestas, y hasta los informes anuales acerca de la Adaptacin de los Nativos a la Presencia Colonial pedidos por la Administracin, haban quedado arrinconados en el cajn de algn escritorio del cuartel general. Estos dos humanoides no terrqueos desconocan por completo la forma en que se explotaba a los atlishianos. El comandante Yung estaba enterado, desde luego; no era la primera vez que bajaba, y habra visto las pocilgas de los creechis. De todos modos un comandante de la Armada Colonial no tena mucho que aprender sobre las relaciones entre los terrqueos y las especies nativas inteligentes. Aprobase o no la poltica de la Administracin Colonial, poco o nada poda sorprenderle. Pero un cetiano y un hainiano qu podan saber, a menos que la casualidad los trajese a una colonia terrquea mientras iban a alguna otra parte? Lvennos y Or no haban tenido nunca la intencin de bajar. O quiz no haban pensado bajar, pero al enterarse de los disturbios, ellos mismos haban insistido. Por qu les haba trado el comandante: por iniciativa propia o porque ellos lo haban querido as? Quienesquiera que fuesen haba en ellos un aura de autoridad, una vaharada del spero, embriagador olor del poder. El dolor de cabeza de Lyubov haba desaparecido como por encanto, se senta alerta y excitado, las mejillas un tanto acaloradas. - Capitn Davidson - dijo -, tengo un par de preguntas, a propsito de su enfrentamiento de anteayer con los cuatro nativos. Est usted seguro de que uno de ellos era Sam, o Selver Thele? - Creo que s. - Usted no ignora que l est resentido contra usted. - No s nada. - No lo sabe? La mujer de Selver muri en las habitaciones de usted inmediatamente despus de una relacin sexual, y l le considera responsable de esa muerte, no lo saba usted? Selver le atac una vez, antes, aqu en Centralville; lo haba olvidado? Y bien, lo cierto es que el odio personal de Selver hacia el capitn Davidson puede servir como explicacin o motivacin parcial de este ataque sin precedentes. Los atlishianos no son incapaces de utilizar la violencia personal, nunca afirm nada semejante. Los adolescentes que no han dominado an el sueo controlado o el canto competitivo suelen luchar entre ellos, o pelearse a puetazos, y no siempre amistosamente. Pero Selver es un adulto y un adepto; y, su primer ataque personal al capitn Davidson, que yo presenci en parte, era sin lugar a dudas una tentativa de asesinato. Como lo fue, dicho sea de paso, la represalia del capitn Davidson. En ese momento, consider el ataque como un episodio psictico aislado, producto de un dolor compulsivo e incontenible. Me equivoqu. Capitn, cuando los cuatro atlishianos se abalanzaron sobre usted desde un lugar oculto, corno dice usted en el informe, qued postrado en el sumo? - S. - En qu posicin? El rostro sereno de Davidson se puso tenso y rgido, y Lyubov sinti una punzada de remordimiento. Quera acorralar a Davidson en sus mentiras, obligarle a decir la verdad alguna vez, pero no quera humillarle en presencia de otros. Las acusaciones de violacin y asesinato corroboraban la imagen que Davidson tena de s mismo, la del hombre totalmente viril, pero ahora esa imagen estaba en peligro: Lyubov haba presentado al soldado, el luchador, el hombre fro y rudo, derribado por enemigos de la talla de un nio de seis aos... Tanto le costaba a Davidson, entonces, recordar aquel momento en que

tendido en el suelo miraba por una vez desde abajo a los hombrecillos verdes, no desde arriba? - Estaba boca arriba. - Tena la cabeza echada hacia atrs, o vuelta hacia un costado? - No lo s. - Estoy tratando de establecer un hecho, capitn, un hecho que podra contribuir a explicar por qu Selver no le mat, pese a que tena una cuenta pendiente con usted y que pocas horas antes haba ayudado a matar a doscientos hombres. Me preguntaba si usted habr estado echado por ventura en una el tras posiciones atlishianas que obligan al adversario a interrumpir el ataque. - No lo s. Lyubov pase una mirada rpida alrededor de la mesa de conferencias; en todos los rostros haba una curiosidad y cierta tensin. - Esos gestos y posiciones que previenen la agresin, pueden tener alguna raz innata, pueden ser provocados por el instinto de supervivencia, y por supuesto se ensean, pero se los fomenta y se los propaga socialmente. La ms eficaz y la ms completa es una posicin postrada, decbito dorsal, con los ojos cerrados, la cabeza volcada hacia atrs, exponiendo la garganta. Creo que un atlishiano de las culturas locales sera incapaz de golpear a un enemigo en esa posicin. La clera y la agresin tendran que ser descargadas de algn otro modo. Cuando fue derribado, Selver no cant, por casualidad? - No qu? - No cant. - No lo s. Bloqueo. Nada que hacer. Lyubov estaba a punto de encogerse de hombros y abandonar la partida, cuando el cetiano pregunt: - Por qu, seor Lyubov? La caracterstica ms fascinante del desapacible temperamento cetiano era la curiosidad, una curiosidad inoportuna e inagotable; los cetianos se moran de impaciencia, siempre queriendo ver lo que haba despus. - Vea usted - dijo Lyubov -, los atlishianos utilizan una especie de canto ritual en sustitucin de la lucha fsica. Tambin ste es un fenmeno social universal que puede tener bases fisiolgicas, aunque es muy difcil definir algo como innato en los seres humanos. Aqu, sin embargo, todos los primates superiores participan en torneos vocales entre dos machos, mucho aullido y mucho silbido; al fin, el macho vencedor puede asestarle al otro un puetazo, pero en general se limitan a pasar una hora o algo as tratando de descubrir quin chilla ms fuerte. Los propios athshianos advierten la semejanza de esta costumbre de los primates con sus propios concursos de canto, que tambin se disputan exclusivamente entre machos; pero como ellos mismos observan, esos concursos no son una simple descarga de agresividad, sino una forma de arte. El mejor artista gana. Lo que me preguntaba era si Selver haba cantado sobre el capitn Davidson, y en ese caso, si cant porque no poda matarle, o porque prefiri una victoria sin derramamiento de sangre. Estas preguntas necesitan ahora respuestas bastante urgentes. - Doctor Lyubov - dijo Lepennon -, en qu medida son eficaces estos mecanismos de canalizacin de la agresividad? Son universales? - Entre los adultos, s. As lo manifiestan mis informantes, y todas mis observaciones parecan corroborarlo, hasta anteayer. La violacin, la agresin violenta y el asesinato no existen virtualmente entre ellos. Hay accidentes, por supuesto. Y hay psicticos, pero no muchos. - Qu hacen con los psicticos peligrosos? - Los aslan. Literalmente. En islas pequeas.

- Los athshianos son carnvoros. Cazan animales? - La carne es un alimento comn. - Asombroso - dijo Lepennon, y su tez blanca palideci an ms de pura excitacin -. Una sociedad humana con una barrera eficaz contra la guerra! Y a qu costo, doctor Lyubov? - No estoy seguro, seor Lepennon. Quiz a expensas del cambio. Son una sociedad esttica, estable, uniforme. No tienen historia. Perfectamente integrada y absolutamente inmvil. Pero esto no significa que no sean capaces de adaptarse. - Seores, todo esto es muy interesante, sobre todo para los especialistas, sin duda, pero puede no tener mucha relacin con lo que estamos tratando... - No, disclpeme, coronel Dongh, quiz ste sea el centro de la cuestin. Deca, doctor Lyubov? - Bueno, me pregunto si no estn demostrando que pueden adaptarse, ahora. Adaptando su comportamiento al nuestro. A la Colonia Terrquea. Durante cuatro aos se han comportado con nosotros como se comportan entre ellos. A pesar de las diferencias fsicas, nos reconocieron como miembros de la misma especie, como hombres. Sin embargo, nosotros no les respondimos como miembros de esa especie. Hicimos caso omiso de las respuestas, los derechos y las obligaciones de la no violencia. Hemos matado, violado, dispersado y esclavizado a los humanos nativos, hemos destruido sus comunidades, y talado sus bosques. No sera sorprendente que hayan llegado a la conclusin de que no somos humanos. - Y que por lo tanto pueden matarlos, como animales, s, s - dijo el cetiano, disfrutando de la lgica; pero la cara de Lepennon era como de piedra, imperturbable, y blanca. - Esclavizado? - dijo. - Las opiniones y teoras del capitn Lyubov son personales - dijo el coronel Dongh -. Tengo la obligacin de declarar que me parecen errneas, y l y yo ya lo hemos discutido muchas veces con anterioridad. Nosotros no empleamos esclavos, seor. Algunos de los nativos cumplen funciones tiles en nuestra comunidad. El Cuerpo Voluntario de Mano de Obra Autctona es parte integrante de todos los campamentos, excepto los temporarios. Disponemos aqu de muy escaso personal para llevar a cabo nuestras tareas y necesitamos obreros y empleamos todos los que podemos conseguir, pero de ninguna manera en condiciones que pudieran llamarse de esclavitud. Lepennon estaba a punto de hablar, pero le cedi la palabra al cetiano, quien dijo solamente: - Cuntos de cada raza? Gosse replic: - Dos mil seiscientos cuarenta y un terrqueos, ahora. Lyubov y yo pensamos que la poblacin nativa de esvis es de alrededor de tres millones. - Tendran que haber tomado en cuenta esas estadsticas, seores, antes de alterar las tradiciones nativas! - dijo Or, con una sonrisa desagradable pero perfectamente genuina. - No nos faltan armas ni equipos para resistir cualquier tipo de agresin por parte de los nativos - dijo el coronel -. Sin embargo, todos parecan estar de acuerdo; tanto las primeras Misiones Exploradoras como nuestro equipo de especialistas dirigido por el capitn Lyubov: los neotahitianos seran una especie primitiva inofensiva y amante de la paz. Es obvio ahora que esta informacin era errnea... Or interrumpi al coronel. - Obvio! Considera usted que la especie humana es primitiva, inofensiva y amante de la paz, coronel? No. Pero saba que los esvis de este planeta son humanos? Tan humanos como usted o yo o Lepennon... ya que todos descendemos de la misma cepa hainiana original? - Esa es la teora cientfica, lo s...

- Coronel, es la verdad histrica. - No estoy obligado a aceptarla como un hecho - dijo el viejo coronel montando en clera - y no me gusta que me atribuyan cosas que no he dicho. Lo importante es que estos creechis miden un metro de estatura, estn cubiertos de piel verde, no duermen y segn mi criterio no son seres humanos. - Capitn Davidson - dijo el cetiano -, usted considera humanos a los esvis nativos, o no? - No lo s. - Pero usted tuvo relaciones sexuales con una... la mujer de ese Selver. Tendra usted relaciones sexuales con un animal? Y qu opina el resto de ustedes? - Mir uno tras otro al congestionado coronel, a los ceudos comandantes, a los lvidos capitanes, a los rastreros especialistas -. No han pensado las cosas a fondo - concluy. De acuerdo con sus propios criterios, era un insulto brutal. El comandante del Shackleton sac al fin algunas palabras del abismo de embarazoso silencio. - Bien, seores, la tragedia de Campamento Smith est por cierto ntimamente ligada con todo el problema de las relaciones entre colonos y nativos, y no es de ningn modo un episodio insignificante o aislado. Esto es lo que tenamos que establecer. Y siendo ste el caso, creo que podemos aliviar los problemas de ustedes. La finalidad principal de nuestro viaje no era traer aqu un par de centenares de muchachas, aunque s que Es han evado esperando, sino llegar a Prestno, donde ha habido alguna dificultad, y entregarle al gobierno un ansible. Es decir, un transmisor CID. - Qu? - dijo Sereng, un ingeniero. Alrededor de la mesa, todas las miradas parecan hipnotizadas. - El que tenemos a bordo es un modelo antiguo, y cuesta aproximadamente una renta planetaria anual. Esto, por supuesto, hace veintisiete aos de tiempo planetario, cuando partimos de la Tierra. Hoy los fabrican en serie, y son relativamente econmicos: parte del equipo normal de las naves de la Armada. A su debido tiempo una nave robot o tripulada vendr hasta aqu para traerles el que corresponde a la colonia. En realidad, ser una nave tripulada de la Administracin, que ya est en camino, y llegar aqu dentro de nueve punto cuatro aos terrestres, si mal no recuerdo. - Cmo lo sabe? - pregunt alguien, enfrentndose al comandante Yung. - Por el ansible, el que tenemos a bordo - respondi sonriendo el comandante -. Seor Or, ustedes inventaron el instrumento, podra explicrselo a los aqu presentes que no estn familiarizados con los trminos? El cetiano no se conmovi. - No intentar explicar a los presentes - dijo - cmo funciona un ansible, pero para describir los efectos basta una frase: la transmisin instantnea de un mensaje a cualquier distancia. Uno de los elementos tiene que estar instalado en un gran cuerpo slido, el otro puede ser cualquier punto del cosmos. Desde que est en rbita el Shackleton se ha comunicado diariamente con Terra, ahora a una distancia de veintisiete aos luz. Un mensaje no tarda cincuenta y cuatro aos en ir y venir, como ocurre con los aparatos electromagnticos. No tarda ningn tiempo. Ya no hay brecha de tiempo entre los mundos - Tan pronto como salimos del tiempo de dilatacin NAFAL y entramos en el espacio tiempo planetario, aqu, telefoneamos a casa, como quien dice - prosigui la voz suave del comandante -. Y nos contaron todo lo que ocurri durante los veintisiete aos que estuvimos viajando. La brecha de tiempo subsiste para los cuerpos, pero no para la informacin. Como ustedes comprendern, esto es tan importante para nosotros como especie interestelar, como la aparicin del lenguaje en las etapas primitivas de nuestra evolucin. Tendr el mismo efecto: hacer posible una sociedad.

- El seor Or y yo partimos de la Tierra, hace veintisiete aos, como delegados de nuestros respectivos gobiernos, Tau II y Hain - dijo Lepennon. La voz era siempre suave y afable, pero ya no haba en ella ninguna vehemencia -. Cuando partimos, la gente hablaba de la posibilidad de fundar una especie de liga entre los mundos civilizados, ahora que las comunicaciones eran posibles. La Liga de los Mundos ya existe. Existe desde hace dieciocho aos. El seor Or y yo somos ahora Emisarios del Consejo de la Liga, y por consiguiente tenemos ciertos poderes y responsabilidades que no tenamos en la Tierra. Los tres, los que haban bajado de la nave, seguan diciendo las mismas cosas: existe un comunicador instantneo, existe un gobierno supremo interestelar... Crase o no. Se haban confabulado, y mentan. Cuando este pensamiento le cruz por la mente, Lyubov reflexion, y decidi que era una sospecha razonable pero injustificada, un mecanismo de defensa. Sin embargo, algunos de la plana mayor, habituados a pensar en compartimientos estancos, especialistas en autodefensa, aceptaran la sospecha tan sin dilaciones como l la haba desechado. Quienquiera que reivindicase de pronto una nueva autoridad no poda ser sino un farsante o un conspirador. Una reaccin no menos compulsiva que la de Lyubov, que haba aprendido a mantener la mente abierta en cualquier circunstancia. - Tenernos que aceptarlo todo... slo porque usted lo dice, seor? - pregunt el coronel Dongh, con dignidad y cierto patetismo. El, demasiado aturdido para mantener los pensamientos en compartimentos estancos, saba que no deba creer lo que decan Lepennon, Or y Yung, pero en realidad lo crea, y tena miedo. - No - dijo el cetiano -. Eso es cosa del pasado. Antes, una colonia como esta reciba las noticias que llegaban en anacrnicos mensajes radiales, trados por naves de paso, y nada ms. Ahora ustedes pueden comprobar lo que decirnos. Vamos a dejarles el ansible destinado a Prestno. Tenemos autorizacin de la Liga para hacerlo. Recibida, naturalmente, a travs del ansible. Esta colonia se halla en mala situacin. Peor de lo que me pareci comprender a travs de los informes de ustedes. Esos informes son muy incompletos; culpa de la censura o de la tontera. Ahora, sin embargo, tendrn el ansible, y podrn hablar con la Administracin Terrquea; podrn pedir rdenes, y as sabrn qu hacer. Dados los profundos cambios que se han producido en la organizacin del Gobierno Terrqueo desde que partimos de all les recomendara que hablaran inmediatamente. Ya no hay pretextos para actuar de acuerdo con rdenes obsoletas; por ignorancia; por una autonoma irresponsable. Agrio el cetiano y, como la leche, se mantena agrio. El tono del seor Or haba sido desptico, y el comandante Yung tendra que ordenarle que cerrase la boca. Pero poda acaso? Cul era el rango de un Emisario del Consejo de la Liga de los Mundos? Quin manda aqu? pens Lyubov, y tambin l sinti de pronto un estremecimiento de miedo. El dolor de cabeza le haba vuelto como una sensacin de constriccin, una venda que le oprima las sienes. Mir a travs de la mesa las manos blancas de dedos largos de Lepennon, la izquierda apoyada sobre la derecha, inmviles, sobre la desnuda madera pulida. De acuerdo con las normas estticas de Lyubov, aprendidas en la Tierra, la piel blanca era un defecto, pero la serenidad y la fuerza de aquellas manos le seducan. Para los hanianos, reflexion la civilizacin era algo natural. La conocan desde haca tanto. Vivan la vida sociointelectual con la gracia de un gato que caza en un jardn, la precisin de la golondrina que busca el verano ms all del mar. Eran expertos. Nunca tenan que posar, que fingir. Eran lo que eran. En ningn otro pueblo la envoltura humana pareca tan adecuada. Excepto, quiz, los hombrecillos verdes? Los descarriados, minsculos, supraadaptados y estancados creechis, que eran tan absolutamente, tan honestamente, tan serenamente lo que eran...

Un oficial, Benton, le pregunt a Lepennon si l y Or estaban en este planeta como observadores de la (titube) Liga de los Mundos, o si estaban autorizados para... Lepennon se apresur a responderle cortsmente: - Somos simples observadores, sin autoridad para dar rdenes, slo para informar. Ustedes siguen siendo responsables slo ante el gobierno de la Tierra. El coronel Dongh dijo con alivio: - Entonces nada ha cambiado fundamentalmente... - Se olvida usted del ansible - le interrumpi Or -. Tan pronto como hayamos finalizado con esta discusin, le dir cmo manejarlo, coronel. Y entonces podr consultar a la Administracin Colonial. - Visto y considerando que el problema de ustedes aqu es bastante urgente, y que la Tierra es ahora un miembro de la Liga y podra en los ltimos aos haber modificado de algn modo el Cdigo Colonial, el consejo del seor Or es a la vez adecuado y oportuno. Tendramos que agradecer profundamente al seor Or y al seor Lepennon la decisin de ceder a esta colonia terrquea el ansible destinado a Prestno. Ellos lo decidieron; a m slo me toca aplaudir. Ahora bien, hay que tomar an una decisin, Y sta me incumbe; apelar como gua al juicio de todos ustedes. Si creen que la colonia corre peligro inminente de nuevos y ms graves ataques por parte de los nativos, puedo dejar mi nave aqu una o dos semanas como arsenal de defensa; tambin puedo evacuar a las mujeres. No hay nios todava no? - No, seor - dijo Gosse -. Cuatrocientas ochenta y una mujeres, ahora. - Bien, tengo espacio para trescientos ochenta pasajeros y podra acomodar a otro centenar. El peso suplementario har que el baje de regreso dure un ao ms, pero no es imposible. Desgraciadamente, esto es todo cuanto puedo hacer. Ahora seguiremos viaje a Prestno, el vecino ms cercano, que como todos saben, est a una distancia de uno coma ocho aos luz. Nos detendremos aqu en el viaje de regreso a Terra, pero eso ser dentro de otros tres aos Y medio terrestres. Podrn resistir? - S - dijo el coronel, y otras voces le hicieron eco -. Ahora estamos sobre aviso y no nos pillarn desprevenidos otra vez. - Otra cosa - dijo el cetiano -, podr la poblacin nativa resistir la situacin otros tres aos y medio terrestres? - S - dijo el coronel. - No - replic Lyubov. Haba estado observando el rostro de Davidson, y una especie de pnico se haba apoderado de l. - Coronel? - dijo cortsmente Lepennon. - Ya llevamos aqu cuatro aos, y los nativos estn florecientes. Sobra lugar para todos nosotros; como usted puede ver es un planeta excesivamente subpoblado, y la Administracin no lo habra adaptado para fines de colonizacin si no fuera as. Adems, aunque no s en qu cabeza cabe, no volvern a cogernos desprevenidos; se nos haba informado errneamente acerca de la naturaleza de estos nativos, pero estamos perfectamente armados y somos capaces de defendernos, aunque no es nuestra intencin tornar represalias. Eso est expresamente prohibido en el Cdigo Colonial, aunque no s qu otras reglamentaciones puede haber adoptado el nuevo gobierno; de todos modos nos guiaremos por las nuestras, como lo hemos hecho hasta ahora, y ellas desautorizan rotundamente las represalias en masa y el genocidio. No enviaremos mensajes pidiendo auxilio, al fin y al cabo una colonia que est a veintisiete aos luz de la Tierra tiene que confiar en sus propias fuerzas y ser en realidad totalmente autosuficiente, y yo no veo que el CID vaya a cambiar la situacin, ya que las naves y los hombres y los materiales viajan todava casi a la velocidad cercana de la luz. Proseguiremos con nuestros embarques de madera con destino a la Tierra, y cuidaremos de nosotros mismos. Las mujeres no estn en peligro.

- Seor Lyubov? - dijo Lepennon. - Llevamos aqu cuatro aos. No s si la cultura humana nativa sobrevivir cuatro ms. En cuanto a la ecologa total del continente, creo que Gosse estar de acuerdo conmigo si digo que hemos destruido irremisiblemente los sistemas de vida nativos en una de las grandes islas, hemos causado daos inmensos en este subcontinente, Sornol, y si continuamos talando y desbrozando al ritmo actual, dentro de diez aos habremos reducido a desiertos los principales territorios habitables. De esto no tiene la culpa la Administracin Colonial ni el Departamento de Silvicultura; ellos no han hecho ms que seguir un Plan de Desarrollo trazado en la Tierra sin un conocimiento suficiente de los sistemas de vida en este planeta, o de la poblacin humana nativa. - Seor Gosse? - dijo la voz afable. - Bueno, Raj, ests magnificando un poco las cosas. No negar que lo de Iba Dump, que fue excesivamente desbrozada contra mis propias recomendaciones, es un lamentable fracaso. Si en un rea determinada se tala ms de cierto porcentaje de bosque, las plantas fibrosas vuelven a dar semillas y las races de estas plantas son el elemento principal que da cohesin en un terreno desbrozado; sin ellas el suelo se vuelve polvoriento y voltil y desaparece rpidamente por la erosin de los vientos y las lluvias intensas. Pero no puedo admitir que nuestras directivas bsicas sean errneas, siempre y cuando se las siga escrupulosamente. Se sustentaban en un minucioso estudio del planeta. Aqu, en Central, atenindose al plan, hemos tenido xito: la erosin es mnima y el suelo desbrozado es altamente cultivable. Talar un bosque no significa, al fin y al cabo, transformarlo en un desierto, excepto quiz desde el puso de vista de una ardilla. No podemos anticipar con precisin cmo se adaptarn los sistemas de vida nativos al nuevo medio bosque-pradera-cultivo previsto en el Plan de Desarrollo, pero hay muchas posibilidades de que un alto porcentaje se adapte y sobreviva. - Eso fue lo que dijo el Departamento de Explotacin de Tierras a propsito de Alaska durante la Primera Ola de Hambre - dijo Lyubov. Algo le oprima la garganta y su voz sonaba ronca y aflautada. Contaba con el apoyo de Gosse -. Cuntos abetos Spruce has visto en tu vida, Gosse? O cuntos bhos de las nieves? O lobos? O esquimales? El porcentaje de supervivencia de las especies nativas en el habitat, despus de quince aos de Programa de Desarrollo, era del cero coma tres por ciento. Ahora es cero. La ecologa de un bosque es muy delicada. Si el bosque perece, la fauna puede extinguirse junto con l. La palabra que para los athshianos designa el mundo designa tambin el bosque. Yo denuncio, comandante Yung, que si bien la colonia puede no estar en peligro inminente, el planeta mismo... - Capitn Lyubov - dijo el viejo coronel -. Es improcedente que los oficiales del cuerpo de especialistas presenten denuncias de esta naturaleza ante oficiales de otras ramas del servicio; esas cuestiones debern someterse al juicio de los oficiales superiores de la Colonia, y no tolerar ms intentos como ste de dar consejos sin permiso previo. Sorprendido por su propio arranque, Lyubov se disculp y procur parecer tranquilo. Si al menos no perdiera la calma, si no le flaqueara y se le enronqueciera la voz, si pudiera conservar la compostura... - Es evidente para nosotros - prosigui el coronel - que usted cometi un grave error de juicio cuando se refiri al temperamento pacfico de los nativos del planeta, y por haber confiado en la descripcin de un especialista ha ocurrido esa terrible tragedia de Campamento Smith. De modo que tendremos que esperar hasta que otros especialistas en esvis hayan tenido tiempo de estudiarlos, porque evidentemente las teoras de usted eran bsicamente errneas. Lyubov, inmvil, acus el golpe. Que los hombres de la nave les vieran pasarse la culpa de mano en mano como un ladrillo caliente: tanto mejor. Cuanto ms discrepancias entre ellos salieran a la luz, mayores eran las probabilidades de que estos Emisarios les observasen y les vigilasen. Y l era culpable: l se haba equivocado. Al demonio con el

amor propio, si el pueblo del bosque tiene una oportunidad, pens Lyubov, y el sentimiento de humillacin y autosacrificio fue tan intenso que los ojos se le llenaron de lgrimas. Saba que Davidson le estaba observando. Se irgui, muy tieso, el rostro enrojecido, las sienes palpitantes. Ese bastardo de Davidson se burlara de l. No vean Or y Lepennon la clase de hombre que era Davidson, y cunto poder tena aqu, mientras que el poder de Lyubov, llamado asesoramiento, no era ms que una rfaga de humo? Si se daba a los colonos rienda suelta sin otra vigilancia que la de una superradio, la masacre de Campamento Smith se convertira casi con certeza en el pretexto de una agresin sistemtica contra los nativos. El exterminio bacteriolgico, muy probablemente. El Shackleton volvera a Nueva Tahit dentro de tres aos y medio o cuatro, y encontrara una prspera colonia terrquea, y ningn problema creechi. Absolutamente ninguno. Qu lamentable fue lo de la peste, a pesar de haber tomado todas las precauciones requeridas por el Cdigo; pero era una especie mutante, no tena resistencia natural, aunque logramos salvar a unos pocos trasladndoles a la Nueva Falkland en el sur, y all andan a las mil maravillas los sesenta sobrevivientes. La conferencia no se prolong mucho tiempo ms. Lyubov se puso de pie y se inclin hacia Lepennon por encima de la mesa. - Usted tiene que decide a la liga que salve los bosques, a la gente de los bosques - le dijo en voz casi inaudible, con la garganta oprimida -, tiene que hacerlo, por favor. El hainiano busc los ojos de Lyubov; su mirada era reservada, bondadosa y profunda como un pozo. No dijo nada. 4 Era cosa de no creer. Se haban vuelto todos locos. Este condenado mundo extrao les haba sorbido el seso, despachndoles al otro lado, al distante pas de los sueos, a hacerles compaa a los creechis. No poda creer lo que haba visto en esa conferencia y las instrucciones que vinieron despus, aunque lo volviese a ver de cabo a rabo en una pelcula. El comandante de una nave de la flota lamindole las botas a dos humanoides. Los ingenieros y los tcnicos babeando y balbuciendo a propsito de una radio fantstica que con mucho bombo y mucha socarronera les regalaba un cetiano peludo, como si el CID no hubiera sido pronosticado por la ciencia terrquea haba aos! Los humanoides haban robado la idea, la haban llevado a la prctica, y ahora lo llamaban un ansible para que nadie se diera cuenta que no era ni ms ni menos que un CID. Pero la peor parte haba sido la conferencia, con la mente de Lyubov delirando y lloriqueando, y el coronel Dongh como si tal, dejndole insultar a Davidson y a la plana mayor y a la Colonia entera, y los dos humanoides all sentados y sonriendo todo el tiempo, el mico gris y el gran maricn blanco, burlndose de los humanos. Haba sido espantoso. Y las cosas no haban mejorado desde la partida del Shackleton. A l no le importaba que le mandasen al Campamento Nueva Java a las rdenes del mayor Muhamed. El coronel tena que castigarle; era muy posible que el viejo Ding Dong aprobara con entusiasmo el ataque incendiario a la Isla Smith, pero la incursin haba violado la disciplina y el viejo haba tenido que llamarle la atencin. De acuerdo, eran las reglas del juego. Pero lo que no estaba dentro de las rejas del Pego era toda esa charla que llegaba por el televisor monumental que llamaban el ansible, ese nuevo dolo de latn que ahora veneraban en el Cuartel General. rdenes del Departamento de Administracin Colonial en Karachi: Restringir los contactos entre terrqueos y athshianos a encuentros propuestos por los athshianos. En otras palabras, ya no se poda ir a las madrigueras de los creechis a buscar mano de obra. Se desaconseja el empleo de la mano de obra voluntaria; se prohben

terminantemente los trabajos forzados. Y ms y ms, siempre la misma cantinela. Cmo diantres suponan que se hada el trabajo? Queda la Tierra esa madera, s o no? Ellos seguan mandando a Nueva Tahit las naves robot de carga, claro que s, cuatro por ao, y cada una llevaba de regreso a la Madre Tierra maderas de primersima calidad por valor de unos treinta millones de dlares nuevos. Seguro que la gente de Desarrollo quera esos millones. Eran hombres de negocios. Estos mensajes no venan de all, cualquier imbcil poda darse cuenta. El status colonial de Mundo 41 - pero por qu no lo llamaban ms Nueva Tahit? est en estudio. Hasta que no se tome una decisin ha de observarse una extrema cautela en todos los contactos con las nativas... El uso de armas de cualquier ndole, excepto armas blancas pequeas para uso personal, est terminantemente prohibido... igual que en la Tierra, con la diferencia de que all un hombre ya no poda ni siquiera portar armas blancas. Qu demonios vena a hacer uno a un mundo fronterizo, a veintisiete aos luz de la Tierra, si luego decan nada de fusiles, nada de dinamita, nada de bombas de microbios, nada de nada, a quedarse quietecitos como nios buenos y esperar que vengan los creechis a escupirte en la cara y a cantarte canciones y a hundirte un cuchillo en las tripas y a quemar tu campamento?; pero t no vayas a daar a los preciosos hombrecillos verdes, no seor! Se recomienda muy especialmente una poltica de moderacin; toda poltica de agresin o represalias queda estrictamente prohibida. sa era la sustancia de todos los mensajes, y cualquier imbcil poda ver que no era la Administracin Colonial la que hablaba. No podan haber cambiado tanto en treinta aos. Aquellos eran hombres prcticos, con la cabeza bien puesta, y saban lo que era la vida en los planetas fronterizos. Era perfectamente claro, para cualquiera que no hubiese perdido el juicio en el geoshock, que los mensajes del ansible eran falsificados. Podan haber implantado directamente en la mquina toda una serie de respuestas a preguntas altamente probables, por computadora. Los ingenieros decan que si fuera as ellos lo habran detectado; tal vez. En tal caso aquel chisme se comunicaba instantneamente, s, con otro mundo. Pero ese mundo no era la Tierra, por supuesto. No haba hombres enviando las respuestas por teletipo en la otra punta del truco; haba extraos,, humanoides. Cetianos probablemente, puesto que la mquina era de fabricacin cetiana. Una pandilla de demonios astutos, capaces de poner precio a la supremaca interestelar. Y los hainianos se haban unido a ellos en la conspiracin, naturalmente; toda esa charla lacrimgena de las supuestas instrucciones tena un tono hainiano. Cules eran los objetivos a largo plazo de los humanoides, era difcil adivinarlo desde all; probablemente se proponan debilitar al Gobierno Terrqueo enredndolo en ese montaje de la Liga de los Mundos, hasta que los extraos fuesen bastante fuertes como para proceder a una ocupacin armada. Pero el plan para la Nueva Tahit era fcil de adivinar: permitir que los creechis les libraran de los humanos. Atar de pies y manos a los hombres con un montn de instrucciones falsificadas transmitidas por el ansible y dejar que comenzara la matanza. Los humanoides ayudan a los humanoides: las ratas ayudan a las ratas. Y el coronel Dongh se lo haba credo. Cumplira rdenes. Si hasta se lo haba dicho a Davidson. - Tengo el propsito de cumplir las rdenes que me llegan del Cuartel General de la Tierra, y t, Don, por Dios, cumplirs mis rdenes de la misma manera, y en Nueva Java obedecers las rdenes del mayor Muhamed. Era estpido, el viejo Ding Dong, pero le tena simpata a Davidson, y Davidson simpatizaba con l. Si eso significaba traicionar a la raza humana en favor de una conspiracin de humanoides, l no poda obedecer esas rdenes, pero a pesar de todo le daba lstima el viejo soldado. Imbcil, s pero leal y valiente. No era un traidor nato como ese llorn chismoso y mojigato de Lyubov. Si a alguien deseaba que los creechis le cayeran encimo era al sabelotodo de Raj Lyubov, que tanto los amaba.

Algunos hombres, especialmente los asiatiformes y los de tipo indostnico son en verdad traidores natos. No todos, pero algunos. Otros hombres son salvadores natos. Era como tener ascendencia euraf, o un buen fsico; cosas por las que no se atribua ningn mrito. Si poda salvar a los hombres y mujeres de Nueva Tahit, lo hara; si no poda, al menos lo habra intentado de todo corazn; y eso era lo que importaba, al fin y al cabo. Las mujeres, ahora, eso lo irritaba. Se haban llevado a las diez damiselas que haba en Nueva Java y no haban mandado ninguna de las nuevas desde Centralville. Todava no hay garantas, balaba el Cuartel General. Bastante desconsiderado para con los tres campamentos de avanzada. Qu esperaban que hicieran los acantonados si los creechis eran intocables y las hembras humanas se las reservaban los afortunados bastardos de Centralville? El resentimiento sera espantoso. Pero no poda durar mucho tiempo, la situacin era demasiado descabellada. Si ahora que el Shackleton se haba marchado ellos no empezaban a enderezar las cosas, entonces el capitn D. Davidson tendra que hacer un pequeo trabajo extra y enderezarlas l mismo. En la maana del da en que Davidson se march de Central haban dejado en libertad a todos los trabajadores creechis. Haban pronunciado un noble discurso en angliparla, haban abierto las puertas de los corrales, y dejado salir a cada uno de los creechis domesticados, cargadores, poceros, cocineros, limpiadores, criados, doncellas, todos. No qued ninguno. Algunos haban estado con sus amos desde que se fundara la colonia, haca cuatro aos terrestres. Pero ellos no saban lo que era la lealtad. Un perro, un chimpanc se habra quedado rondando en las cercanas. Estas alimaas no tenan ni siquiera ese nivel de desarrollo, eran como las vboras o las ratas, apenas lo bastante astutos como para darse la vuelta e hincarle a uno los dientes tan pronto como los dejaba salir de la jaula. Ding Dong estaba loco de remate, dejar a todos esos creechis sueltos en la vecindad. Arrojarlos como basura que eran en Isla Triste para que se muriesen de hambre, sa hubiera sido la mejor solucin. Pero Dongh les segua teniendo miedo a los dos humanoides de la caja parlante. Si los creechis de Centralville queran imitar la atrocidad de Campamento Smith, ahora contaban con montones de nuevos reclutas realmente valiosos, que conocan al dedillo el plano de la ciudad, las costumbres, el sitio donde estaba el arsenal, los puestos de los guardias, y todo. Y si Centralville era incendiada, los del Cuartel General slo tendran que darse las gracias a s mismos. Y bien merecido que lo tendran, al fin y al cabo. Por dejarse embaucar por los traidores, por escuchar a los humanoides y desor los consejos de hombres que realmente saban cmo eran los creechis. Ninguno de ellos haba vuelto al campamento y encontrado cenizas y ruinas y cadveres calcinados, como le haba sucedido a l. Y el cuerpo de Ok, all donde haban masacrado a la cuadrilla de leadores, con una flecha clavada en cada ojo, como un insecto monstruoso con las antenas tendidas al aire. Cristo, esa imagen no se le borraba de la mente Pero eso s, dijeran lo que dijesen las instrucciones apcrifas, los muchachos de Central no iban a contentarse con usar armas blancas pequeas para defensa personal. Tenan lanzallamas y ametralladoras; los diecisis helicpteros pequeos estaban armados con ametralladoras y eran tiles para lanzar granadas incendiarias; los cinco grandes contaban con todo un arsenal, pero no sera necesario emplear los grandes aparatos. Bastara volar sobre una de las reas desbrozadas, y sorprender all a un montn de creechis con sus malditos arcos y flechas, y empezar a bombardearlos con granadas de fuego, y verlos correr de un lado a otro despavoridos y ardiendo como ratas. Sera divertido. Se le calentaba a uno un poco la sangre al imaginarlo, como cuando uno pensaba en el cuerpo de una mujer, o cuando se acordaba del momento en que ese creechi, Sam, le haba atacado y l le haba destrozado la cara de cuatro puetazos, uno tras otro. Memoria eidtica, y tambin una imaginacin ms vvida que la de la mayora de los hombres. No se jactaba, simplemente as era l.

Lo cierto es que un hombre es real e ntegramente un hombre slo en dos momentos; cuando acaba de estar con una mujer o cuando acaba de matar a otro hombre. Eso no era original, lo haba ledo en algn viejo libraco, pero era verdad. Por eso le gustaba imaginar escenas de este tipo. Aunque los creechis no fuesen realmente hombres. Nueva Java era el ms austral de los cinco grandes continentes, justo al norte del ecuador, y por lo tanto tambin ms caluroso que Central o Smith, donde el clima era casi perfecto. Ms caluroso y muchsimo ms hmedo. En la estacin hmeda llova todo el tiempo en todos los sitios de Nueva Tahit, pero en los continentes norteos la lluvia era fina y silenciosa, no dejaba de caer pero nunca mojaba, ni enfriaba. Aqu, en cambio, llova a cntaros, y soplaban unos vendavales tipo monzn que impedan caminar y mucho ms trabajar. Lo nico que protega de la lluvia era un techo bien slido, o el bosque. El maldito bosque era tan espeso que ni las tormentas penetraban en l. Uno se mojaba, claro est, por el goteo de las hojas, pero en la espesura no haba viento, y si de pronto uno sala a un claro, el huracn le derribaba a uno, y le embadurnaba con ese barro lquido, rojizo y baboso que formaba la lluvia en los terrenos desbrozados. Entonces ya no era posible regresar rpidamente al refugio del bosque; estaba oscuro, haca calor, y era fcil perderse. Y para colmo el comandante en Jefe, el mayor Muhamed, era un asqueroso bastardo. En Nueva Java se haca todo de acuerdo con el reglamento: el talado se haca invariablemente por franjas de determinados kilmetros, la fibrilla volva a plantarse en los desmontes, las licencias para ir a Central se concedan segn un orden rotatorio y estricto, los alucingenos estaban racionados, y prohibidos en horas de trabajo, y as sucesivamente. Sin embargo, una de las cosas buenas que tena Muhamed era que no se pasaba la vida mandando radiogramas a Central. Nueva Java era su campamento, y lo manejaba a su manera. No le gustaban las rdenes del Cuartel General. Las obedeca, por supuesto, haba dejado en libertad a todos los creechis y requisado todas las armas excepto las pistolas de bolsillo, cuando llegaron las rdenes. Pero no se lo pasaba mendigando rdenes ni consejos. Ni de Central ni de nadie. Era un hombre farisaico: siempre crea tener razn. se era su defecto principal. Cuando Davidson estaba en el Cuartel General con la plana mayor de Dongh, haba tenido de vez en cuando la oportunidad de hojear los legajos de los oficiales. Tena una memoria extraordinaria para esas cosas, y recordaba por ejemplo que el CI de Muhamed era 107. El suyo en cambio era 118 Haba una diferencia de once puntos; pero por supuesto no poda decirle eso al viejo Moo, y Moo no poda saberlo, as que no haba forma de hacerlo entrar en razn. Se crea ms listo que Davidson, y as eran las cosas. Todos en realidad desconfiaban de l al principio. Ninguno de esos hombres de Nueva Java saba nada acerca de la atrocidad de Campamento Smith, excepto que el Comandante en Jefe haba viajado a Central una hora antes del ataque, y era por lo tanto el nico humano que haba salvado el pellejo. Dicho de esa manera, sonaba mal. Se poda comprender por qu en un principio todos le miraban como si fuese una especie de Jons, o peor an, una especie de Judas. Pero cuando le conociesen mejor cambiaran de idea. Empezaran a comprender que lejos de ser un desertor o un traidor, estaba empeado en salvar de la traicin a la colonia de Nueva Tahit. Y se daran cuenta de que el exterminio definitivo de los creechis era el nico medio de lograr que este mundo fuese apto y seguro para el estilo de vida terrqueo. No era demasiado difcil hacer correr la voz entre los leadores. Ellos nunca haban simpatizado con las ratitas verdes, pues tenan que obligarlas a trabajar todo el da y vigilarlas toda la noche, pero ahora empezaban a comprender que los creechis no slo eran repulsivos, sino tambin peligrosos. Cuando Davidson les cont lo que haba encontrado en Campamento Smith, cuando les explic cmo los dos humanoides de la flota les haban lavado el cerebro a los del Cuartel General, cuando les demostr que

exterminar a los terrqueos en Nueva Tahit era slo una mnima parte de la gran conspiracin humanoide contra la Tierra, cuando les record las cifras fras, inexorables: dos mil quinientos humanos contra tres millones de creechis... entonces empezaron a apoyarle realmente. Aqu, hasta el Oficial de Control Ecolgico estaba de su parte. No corno el pobre tonto de Kees, furioso contra los hombres porque mataban ciervos, para terminar con las tripas reventadas por esos hipcritas de los creechis. Este individuo, Atranda, odiaba a muerte a los creechis. Le provocaban ataques de locura furiosa y sufra de geoshock o algo as; tena tanto terror de que los creechis fuesen a atacar el campamento que pareca una de esas mujeres que viven temiendo que alguien las viole. De todos modos era til tener como aliado al sabiondo local. Tratar de convencer al comandante no tena sentido; rpido para conocer a los hombres, Davidson se haba dado cuenta de que era intil, casi a primera vista. Muhamed era un hombre de mentalidad rgida. Adems tena un prejuicio contra Davidson, y nadie le hara cambiar de idea; tena algo que ver con el asunto de Campamento Smith. Haba llegado a decirle a Davidson que no lo consideraba un oficial digno de confianza. Era un bastardo testarudo, pero el hecho de que gobernase el campamento Nueva Java con un sistema tan rgido era una ventaja. Una organizacin compacta, acostumbrada a obedecer rdenes, era ms fcil de tomar que una liberal compuesta de individuos independientes, y ms fcil de mantener unida en las operaciones militares defensivas y ofensivas, una vez que l, Davidson, asumiese el mando. Tendra que hacerlo. Moo era un buen capataz para un campamento de leadores, pero no era un soldado. Davidson sigui tratando de obtener el apoyo leal de algunos de los mejores leadores y oficiales jvenes. No tena prisa. Cuando hubo reunido un nmero suficiente de hombres de confianza, un pelotn de diez, rob algunas armas de la cmara de seguridad del viejo Moo, en el subsuelo de la Receptora, que estaba repleta de juguetes blicos, y un domingo se fueron a los bosques a jugar Unas semanas atrs, Davidson haba localizado el poblado creechi, y haba reservado el festn para su gente. Hubiera podido hacerlo a solas, pero as era mejor. Se estimulaba el sentimiento de camaradera, una verdadera unin entre los hombres. No hicieron ms que entrar en el lugar a plena luz del da, y embadurnaron de gelinita a todos los creechis que pudieron atrapar, y los quemaron, y luego vertieron gasolina sobre los techos de las madrigueras y asaron al resto. Los que trataban de escapar eran rociados con gelinita; sa fue la parte artstica, esperar a las ratas miserables a la salida de las ratoneras, hacerlas creer que se haban salvado, y luego frerlas tranquilamente de pies a cabeza, y verlas arder como antorchas. Esa pelambrera gris arda de verdad. En realidad no era mucho ms excitante que cazar verdaderas ratas, que eran casi los nicos animales salvajes que quedaban en la Madre Tierra, pero haba ms emocin en la cosa; los creechis eran mucho ms grandes que las ratas, y uno saba que eran capaces de reaccionar, aunque esta vez no lo hicieron. En realidad, algunos de ellos se tiraban al suelo en lugar de huir, se tendan boca arriba y cerraban los ojos. Era repugnante. Los otros compaeros pensaban lo mismo, y uno de ellos hasta enferm realmente y, vomit despus de que hubo quemado a uno de los que yacan en el suelo. No dejaron con vida a ninguna de las hembras, y no las violaron, aunque no les faltaban ganas. Todos haban estado de acuerdo con Davidson: un acto as casi poda llamarse perverso. La homosexualidad se daba entre los humanos, era normal. Estos seres, en cambio, podan estar conformados como hembras humanas, pero no lo eran, y era preferible la excitacin de matarlas, y conservarse limpios. Esto les haba parecido sensato a todos, y lo haban respetado. Ninguno de ellos abri la boca en el campamento; no lo contaron ni siquiera a los amigos ms ntimos. Eran hombres de una sola pieza. Ni una palabra acerca de la

expedicin lleg a los odos de Muhamed. Hasta donde el viejo Moo saba, todos sus hombres eran muchachos juiciosos que se dedicaban a aserrar troncos y mantenerse alejados de los creechis, s seor; y poda seguirlo creyendo hasta que llegase el da D. Porque los creechis iban a atacar. En alguna parte. Aqu, o en uno de los campamentos de Iba lng, o en Central. Davidson lo saba. Era el nico oficial de toda la colonia que lo saba con absoluta certeza. No era ningn mrito, pero l saba pura y simplemente que no se equivocaba. Nadie ms le haba credo, excepto esos hombres a quienes haba Negado a convencer. Pero todos los dems veran, tarde o temprano, que l tena razn. Y l tena razn. 5 Al encontrarse cara a cara con Selver se haba sobresaltado. Mientras volaba desde la aldea al le de la colina Pase Central, Lyubov intentaba saber por qu se haba inquietado, analizaba por qu se le haban crispado los nervios. Porque, en definitiva, uno no se aterroriza cuando se encuentra por casualidad con un buen amigo. No le haba sido fcil conseguir que la matriarca le invitase. Tuntar haba sido su principal lugar de estudio durante el verano; haba tenido all excelentes informadores y estaba en buenas relaciones con el Albergue y con la matriarca, que le haba permitido observar y, participar libremente en las actividades de la comunidad. Obtener de ella una autntica invitacin, por mediacin de algunos de los antiguos sirvientes que an permanecan en el rea, le haba llevado mucho tiempo, pero al fin se la haba concedido, brindndole, de acuerdo con las nuevas instrucciones, una genuina ocasin propuesta por los athshianos. El mismo, ms que el coronel, haba insistido en este detalle A Dongh le interesaba el encuentro. Estaba preocupado por la amenaza creechi. Le pidi a Lyubov que los observase, que viera cmo reaccionan ahora que ya no los molestamos. Esperaba noticias tranquilizadoras. Lyubov no saba si el informe que traa tranquilizara o no al coronel Dongh. En las cepas del desmonte, en quince kilmetros alrededor de Centralville, se haba cumplido el ciclo completo de descomposicin, y el bosque era ahora un extenso y melanclico llano de fibrillas, grises y ensortijadas en la lluvia. Bajo esa hojarasca hirsuta crecan en las matas los primeros renuevos, los zumaques, los lamos temblones enanos y las salviformes que al crecer protegeran a su vez los embriones de los rboles. Si se la dejaba en paz, esa regin, con ese clima lluvioso y uniforme, volvera a poblarse de rboles en menos de treinta aos, y dentro de cien el bosque alcanzara de nuevo la madurez. Sbitamente reapareci el bosque, en el espacio no en el tiempo: bajo el helicptero el verde infinitamente variado de las hojas tapizaba las suaves elevaciones y los profundos repliegues de las colinas de Sornol septentrional. Como les sucede en Terra a la mayora de los terrqueos, Lyubov nunca haba caminado entre rboles silvestres, no haba visto jams un bosque ms grande que una manzana urbana. Al principio en Athshe se haba sentido oprimido y angustiado en el bosque, ahogado por la infinita multitud e incoherencia de troncos, ramas, hojas en la perpetua penumbra verdosa o pardusca. La compacta maraa de varias vidas competitivas pujando y expandindose hacia arriba y afuera, en busca de la luz, el silencio nacido de una multitud de susurros sin sentido, la indiferencia total, vegetativa a la presencia del pensamiento, todo eso lo haba perturbado, y como los dems, no se haba alejado de los claros y de la playa. Pero poco a poco haba empezado a gustarle. Gosse le tomaba el pelo, llamndolo seor Gibn; en realidad, Lyubov se pareca bastante a un gibn, la cabeza redonda, la cara morena, los largos brazos y el pelo prematuramente encanecido; pero el gibn era una especie extinguida. A gusto o a disgusto, como experto

que era, tena que internarse en los bosques en busca de los esvis; y ahora, al cabo de cuatro aos, se senta perfectamente cmodo bajo los rboles, quiz ms que en cualquier otro lugar. Tambin haba aprendido a gustar de los nombres que los atlishianos daban a sus territorios y poblados: sonoras palabras bisilbicas: Sornol, Tuntar, Eshreth, Eslisen - que ahora era Centralville -, Endtor, Abtan y sobre todo Athshe, que significaba el Bosque, y el Mundo. De modo que tierra, terra, tellus significaba a la vez el suelo y el planeta, dos significados y uno. Pero para los atlishianos el suelo, la tierra, no era el lugar adonde vuelven los muertos y el elemento del que viven los vivos: la sustancia del mundo no era la tierra sino el bosque. El hombre terrqueo era arcilla, polvo rojo. El hombre atlishiano era rama y raz. Ellos no esculpan imgenes de s mismos en la piedra; slo tallaban la madera... Pos el helicptero en un pequeo claro al norte del poblado, y fue caminando hasta ms all del Albergue de Mujeres. Los olores penetrantes de un casero athshiano flotaban en el aire: humo de madera, pescado, hierbas aromticas, sudor extrao. La atmsfera de una casa subterrnea, si un terrqueo hubiera podido de algn modo acomodarse en ella, era una rara mezcla de CO2 y olores desagradables. Lyubov haba pasado muchas horas intelectualmente estimulantes doblado en dos y sofocado en la nauseabunda penumbra del Albergue de Hombres en Tuntar. Pero no le pareca que esta vez fueran a invitarlo. Naturalmente los pobladores estaban enterados de la masacre de Campamento Smith, seis semanas atrs. Tenan que haberse enterado pronto, pues las noticias corran rpidamente entre las islas, si bien no tan rpidamente como para constituir un misterioso poder teleptico, como les gustaba creer a los leadores. La gente del poblado tambin saba que despus de la masacre de Campamento Smith, mil doscientos esclavos haban sido liberados en Centralville, y Lyubov estaba de acuerdo con el coronel en que los nativos podran interpretar el segundo acontecimiento como consecuencia del primero. Eso creara lo que el coronel llamaba una impresin falsa, pero probablemente no tendra mucha importancia. Lo importante era que los esclavos haban sido liberados. Los daos ya causados eran irremediables, pero al menos no se volveran a cometer. Ahora podan comenzar de nuevo: los nativos sin esa dolorosa pregunta sin respuesta de por qu los yumenos trataban a los hombres como animales; y l sin el peso abrumador de la explicacin y el mordisco de la culpa irremediable. Sabiendo cunto valoraban el candor y la franqueza al tratar temas escabrosos o alarmantes, esperaba que la gente de Tuntar le hablara de esas cosas en tono de triunfo, o de disculpa, o de regocijo, o de desconcierto. Nadie lo hizo. Nadie le dirigi una sola palabra. Haba llegado a ltima hora de la tarde, que era como llegar a una ciudad terrquea justo despus del amanecer. En realidad los athshianos dorman - los colonos, como sola suceder, haban pasado por alto la evidencia -, pero en ellos el bajn fisiolgico se produca entre el medioda y las cuatro de la tarde, en tanto que entre los terrqueos ocurre normalmente entre las dos y las cinco de la madrugada; y tenan un doble ciclo de alta temperatura y alta actividad, que culminaba en los dos crepsculos, el matutino y el vespertino. La mayora de los adultos dorma cinco o seis horas de las veinticuatro del da, en varias siestas breves; y los adeptos dorman apenas dos horas de las veinticuatro; de modo que si se descontaban como holgazanera las siestas y los estados de ensoacin, se poda decir que no dorman nunca. Era mucho ms sencillo decirlo que comprenderlo. A esa hora, en Tuntar, todos empezaban a activarse nuevamente despus del reposo vespertino. Lyubov repar en la presencia de muchos forasteros. Todos le miraban, pero ninguno se acerc a hablarle; eran meras presencias que pasaban de largo por otros senderos en la penumbra del robledal. Al fin, una conocida, Sherrar, la prima de la matriarca, una

anciana de poca importancia y escaso entendimiento, se cruz en su camino. Le salud cortsmente, pero no respondi sus preguntas sobre el paradero de la matriarca y sus dos mejores informadores, Egath el Hortelano y Tubab el Soador. Oh, la matriarca estaba muy ocupada, y quin era Egath, no decir Geban, y Tubab poda estar por aqu o por all, o no. No dejaba a Lyubov ni a sol ni a sombra, y nadie ms se acerc a hablarle. Acompaado por la coja, quejosa y diminuta viejecita verde, Lyubov se encamin a travs de los bosques y los claros de Tuntar al Albergue de Hombres. - All estn ocupados - le dijo Sherrar. - Soando? - Qu puedo saber yo? Ven conmigo, Lyubov, ven a ver... - Saba que l siempre quera ver cosas, pero no se le ocurra qu poda mostrarle para alejarlo -. Ven a ver las redes de pescadores - dijo dbilmente. Una muchacha, una de las Jvenes Cazadoras, lo mir al pasar: una mirada sombra, cargada de una animosidad como nunca haba visto en un athshiano, excepto quiz en una nia pequeita, asustada por la estatura y la cara lampia de Lyubov. Pero esta muchacha no estaba asustada. - Est bien - le dijo a Sherrar, comprendiendo que la nica actitud posible era la docilidad. Si en verdad los athshianos haban desarrollado, al fin y bruscamente, el sentido de enemistad de grupo, l tena que aceptarlo, y por demostrarles simplemente que l segua siendo un amigo leal e invariable. Pero cmo, despus de tanto tiempo, podan haber cambiado tan rpidamente de manera de sentir y pensar? Y, por qu? En Campamento Smith la provocacin haba sido inmediata e intolerable: la crueldad de Davidson hubiera incitado a cualquiera a la violencia. Pero este pueblo, Tuntar, no haba sido atacado por los terrestres, all no se reclutaron esclavos, ni se talaron o quemaron los bosques. l, Lyubov en persona, haba estado all - el antroplogo no siempre puede dejar su sombra fuera del cuadro - pero de eso haca ya ms de dos meses. No ignoraban los sucesos de Smith, y haba entre ellos nuevos refugiados, ex esclavos, que haban sufrido en manos de terrqueos y que hablaran de eso. Pero a posible que las noticias y rumores hubiesen transformado de ese modo a los athshianos, que los hubiesen cambiado radicalmente? A ellos para los que la no agresividad era un sentimiento tan acendrado que constitua la esencia misma de su cultura y su sociedad, de su subconsciente, lo que llamaban el tiempo-sueo, y acaso de su fisiologa misma? Que la inaudita crueldad poda incitarles a matar, l lo saba: lo haba comprobado una vez. Que una comunidad desmantelada poda asimismo ser provocada por atrocidades igualmente intolerables, tena que creerlo: haba ocurrido en Campamento Smith. Pero que simples comentarios y rumores, por muy brutales y aterradores que fuesen, pudieran enfurecer a una apacible comunidad de athshianos hasta el punto de que actuasen en contra de sus costumbres y de su razn, destruyendo por completo todo un estilo de vida, eso no poda admitirlo. Era psicolgicamente improbable. El cuadro no estaba completo El viejo Tubab sala del Albergue en el momento en que Lyubov pasaba por all; detrs iba Selver. Selver sali gateando por la puerta del tnel, se enderez, parpade ante la claridad griscea de la lluvia atenuada por el follaje. Alz los ojos oscuros, y se encontr con los de Lyubov. Ninguno de los dos habl. Lyubov estaba muy asustado. En el vuelo de regreso, cuando trataba de descubrir qu fibra le haba tocado Selver, pens por qu miedo? Por qu tuve miedo de Selver? Un presentimiento inverificable, o una falsa analoga? Irracional en todo caso. Nada haba cambiado entre Selver y Lyubov. Lo que Selver haba hecho en Campamento Smith poda justificarse; y aunque no pudiera justificarse, no importaba

mucho. La amistad entre ellos era demasiado profunda para verse rota por una duda moral. Haban trabajado juntos intensamente; se haban enseado el uno al otro, en algo ms que en el sentido literal, sus respectivas lenguas. Haban hablado sin reservas. Y al afecto que Lyubov senta por su amigo se sumaba esa gratitud que siente el salvador hacia aquel cuya vida ha tenido el privilegio de salvar. En verdad, hasta ese momento casi no haba advertido lo fuertes que eran los lazos de afecto y lealtad que le unan a Selver. El miedo que haba sentido habra sido acaso el miedo a que Selver, luego de conocer el odio racial, pudiese rechazarlo, despreciar su lealtad, y tratarlo no como a un igual, sino como a uno de ellos? Despus de aquella larga mirada Selver se haba adelantado lentamente y saludado a Lyubov, tendindole las manos. El contacto era una forma importante de comunicarse entre los habitantes del bosque. Entre los terrqueos siempre puede implicar amenaza, agresin, y por eso no conocen casi otras formas de contacto que el formal apretn de manos y la caricia sexual. Todo ese vaco lo llenaban los athshianos con una variada serie de hbitos de contacto. La caricia destinada a tranquilizar era tan fundamental para ellos como entre una madre y un hijo, o entre amantes; pero poda tener adems un significado social, no slo maternal y sexual. La caricia era parte del lenguaje. Estaba por lo tanto reglamentada, codificada, pero era a la vez infinitamente modificable. Siempre andan tocndose, se burlaban algunos de los colonos, incapaces de ver en ese intercambio de caricias otra cosa que no fuera una imagen de ellos mismos; ese erotismo que, obligado a concentrarse exclusivamente en el sexo, y luego reprimido y frustrado, invade y emponzoa todo placer sensual, toda respuesta humana; la victoria de un Cupido furtivo, de ojos vendados sobre la gran madre que cobija en s mima los mares y las estrellas, todas las hojas de los rboles, todos los gestos de los hombres, Venus Genetrix... Selver se adelant pues con las manos extendidas, estrech la mano de Lyubov a la manera terrquea, y luego le tom ambos brazos con un movimiento acariciador justo por encima del codo. Tena poco ms de la mitad de la altura de Lyubov, lo que dificultaba todos los gestos y los entorpeca, pero la caricia de esa mano pequea, de huesos menudos y piel verde no tena nada de inseguro ni de infantil. Era un contacto tranquilizador. Lyubov se sinti muy feliz. - Selver, qu suerte encontrarte aqu Necesito tanto hablar contigo... - No puedo ahora, Lyubov. Selver hablaba con dulzura, pero cuando Lyubov le oy, la esperanza de encontrar una amistad inquebrantable se le desvaneci inmediatamente. Selver haba cambiado. Haba cambiado, desde la raz. - Puedo volver otro da - dijo Lyubov con ansiedad - y hablar contigo, Selver? Es importante para m.. - Me marcho de aqu hoy - dijo Selver con voz an ms dulce, pero soltando los brazos de Lyubov, y desviando la mirada. Con este gesto se pona literalmente fuera de contacto. La cortesa exiga que Lyubov hiciese lo mismo, y diese por terminada la conversacin. Pero entonces no tendra a nadie con quien hablar. El viejo Tubab ni siquiera le haba mirado; el pueblo entero le haba vuelto la espalda. Y ste era Selver, que haba sido su amigo. - Selver, esa matanza en Kelme Deva, quiz piensas que eso nos separa. Pero no es as. Tal vez nos haya acercado ms. Y tu gente en el pabelln de los esclavos, todos han sido puestos en libertad, as que ya no queda ningn resquemor entre nosotros. Y aun cuando quedase, siempre, de todos modos, yo... yo soy el mismo de antes, Selver. Al principio el athshiano no respondi. El rostro extrao, los grandes ojos profundamente hundidos, las fuertes facciones desfiguradas por las cicatrices y desdibujadas por la piel corta y sedosa, que enmarcaba y a la vez ensombreca los

contornos, ese rostro se apart de Lyubov, cerrado, obstinado. Luego, repentinamente, mir alrededor, como contra su propia voluntad. - Lyubov, no tendras que haber venido aqu. Tendras que marchase de Central dentro de dos noches. No s qu eres. Habra sido mejor no haberte conocido nunca. Y con estas palabras se alej, el paso ligero como un gato de patas largas, un revoloteo verde entre los robles oscuros de Tuntar, y desapareci. Tubab lo sigui lentamente, siempre apartando los ojos de Lyubov. Una lluvia fina caa silenciosa sobre las hojas de los robles y sobre los estrechos senderos que llevaban al Albergue y al ro. Slo escuchando atentamente se poda or la lluvia, una msica demasiado multitudinaria para que una mente pudiera captarla, un nico e interminable acorde taido en toda la extensin del bosque. - Selver es un dios - dijo la vieja Sherrar -. Ven a ver las redes de pesca ahora. Lyubov declin la invitacin. Hubiera sido descorts e imprudente quedarse; de todos modos no se senta con nimos. Trat de decirse que Selver no lo haba rechazado a l, a Lyubov, sino a l como terrqueo. Pero eso no cambiaba las cosas. Nunca las cambia. Siempre le sorprenda desagradablemente descubrir lo Vulnerables que eran sus sentimientos, cunto le dola que lo hiriesen. Esa especie de sensibilidad adolescente era vergonzosa; a esta altura de la vida tendra que haber desarrollado una coraza ms resistente. La viejecita, la piel verde cubierta de polvo y gotas plateadas de lluvia, suspir con alivio cuando l se despidi. Cuando pona en marcha el helicptero, no pudo menos que sonrer al verla, brincando bosque adentro lo ms rpido posible, como un renacuajo que ha escapado de una serpiente. La calidad es un factor importante, pero tambin lo es la cantidad: la talla relativa. La reaccin de un adulto normal frente a una persona mucho ms pequea puede ser de arrogancia, o de proteccin, o de condescendencia, o bien afectuosa o intimidatoria, pero cualquiera que sea, la mayora de las veces acta como si el otro fuera un nio y no un adulto. Y si la persona de la talla de un nio es peluda por aadidura, provocar forzosamente una segunda reaccin, la que Lyubov denominaba Reaccin Osito de Felpa. Los athshianos utilizaban muy frecuentemente la caricia, pero la motivacin bsica continuaba siendo sospechosa. Y por ltimo, la inevitable Reaccin a lo Extravagante, el rechazo de lo que siendo humano no lo parece del todo. Pero aparte de todo eso los athshianos, lo mismo que los terrqueos, tenan a veces un aspecto realmente curioso. Ciertamente, algunos de ellos parecan renacuajos, bhos, orugas. Sherrar no era la primera viejecita que vista de espaldas tena una figura extravagante a los ojos de Lyubov... Y se es uno de los problemas de la colonia, pens mientras tomaba altura y Tuntar desapareca bajo los robles y los huertos sin hojas. No hay mujeres viejas entre nosotros. Ni hombres viejos, excepto Dongh, y slo tiene unos sesenta aos. Pero las mujeres viejas son diferentes del remo, dicen lo que piensan. Los athshianos, si se puede considerar que tienen gobierno, son gobernados por mujeres viejas. El intelecto para los hombres, la poltica para las mujeres, y la tica, la interaccin de ambos; as son las cosas entre ellos. Tiene su encanto, y adems funciona... para ellos. Ojal la Administracin hubiese enviado un par de abuelas junto con todas esas mujeres jvenes, nbiles y frtiles de pechos altos. Claro que esa chica con quien dorm la otra noche es realmente agradable, y agradable en la cama, tiene un corazn tierno, pero por Dios, pasarn cuarenta aos antes que pueda decirle algo a un hombre... Pero todo el tiempo, detrs de estas reflexiones acerca de mujeres dejas y jvenes, el sobresalto persista, la intuicin o la realidad que se negaba a salir a la luz. Tena que pensar bien antes de informar al Cuartel General. Selver: qu pasaba con Selver, entonces?

Selver era sin duda una figura clave para Lyubov. Por qu? Porque lo conoca bien, o porque haba en su personalidad una superioridad real que Lyubov no haba valorado nunca conscientemente? Pero la haba valorado; desde el comienzo haba distinguido a Selver como una persona extraordinaria; Sam, como lo llamaban antes, sirviente de tres oficiales que compartan una casa desmontable. Lyubov record a Benson, cmo se jactaba del excelente creechi que haban conseguido, de lo bien que lo haban adiestrado. Muchos athshianos, especialmente los Soadores de los Albergues, no podan alterar el ritmo policclico que rega su sueo - reposo para amoldarlo al terrqueo. Si dorman de noche, como los terrqueos, no podan tener sueos paradjicos, REM, cuyo ciclo de ciento veinte minutos regulaba la vida diurna y nocturna de los athshianos, y no podan cumplir la jornada de trabajo terrquea. Una vez que uno ha aprendido a soar sus sueos en el estado de vigilia total, a apoyar la salud de la mente no en el filo de navaja de la razn sino en el doble platillo, el delicado equilibrio de la razn y el sueo; una vez que uno ha aprendido eso, ya nunca puede olvidarse de cmo pensar. Muchos de los hombres parecan borrachos, confusos, y hasta catatnicos. Las mujeres, atontadas y abatidas, se comportaban con la hosca indiferencia de los recin esclavizados. Los varones no iniciados y algunos de los Soadores ms jvenes lo toleraban mejor; se adaptaban, trabajaban duramente en los desmontes o se convertan en sirvientes diestros. Sam haba sido uno de stos, un ayuda de cmara eficiente y sin carcter, cocinero, lavandero, mayordomo, friegaespaldas y chivo emisario de tres amos. Haba aprendido a hacerse invisible. Lyubov lo haba pedido en prstamo como informador etnolgico, y gracias a una afinidad de espritu y de naturaleza, se haba granjeado inmediatamente la confianza de Sam. Haba encontrado en Sam el informador ideal, profundo conocedor de las costumbres de su pueblo, intrprete lcido y rpido, que traduca para Lyubov, salvando el abismo entre dos lenguas, dos culturas, dos especies del gnero Hombre. Por espacio de dos aos, Lyubov haba viajado, estudiado, llevando a cabo entrevistas y observaciones, y no haba logrado dar con la llave que abriera la mente de los athshianos. Ni siquiera saba dnde estaba la cerradura. Haba estudiado los hbitos de reposo de los athshianos, llegando a la conclusin de que aparentemente no los tenan, que no dorman. Haba conectado incontables electrodos a incontables crneos verdes 31 peludos, sin que llegara a sacar nada en limpio de los trazos que le eran tan familiares, los husos y lazos, las alfas y las deltas y las thetas que aparecan en el encefalograma. Fue Selver quien le hizo comprender, por fin, el significado athshiano de la palabra sueo, que era al mismo tiempo la palabra raz y as puso en sus manos la llave del reino del bosque. Como sujeto de un EEG, fue en Selver donde vio claramente y por primera vez los extraordinarios ritmos de pulsin de un cerebro que entra en un estado onrico sin dormir ni estar despierto: comparar ese estado con el dormir - con - sueos de los terrqueos sera como comparar el Partenn con una choza de barro: bsicamente la misma cosa pero con el agregado de complejidad, calidad y control. Qu entonces, qu ms? Selver hubiera podido escapar. Se qued, primero como criado, ms tarde (gracias a uno de los pocos privilegios tiles de Lyubov como especialista) como Asistente Cientfico; todava encerrado noche tras noche con los otros creechis en el corral (el Pabelln para el Cuerpo Voluntario de Mano de Obra Autctona). - Te llevar en el helicptero a Tuntar y trabajar all contigo - le haba dicho Lyubov, la tercera o cuarta vez que habl con Selver -. Por el amor de Dios por qu te quedas aqu? - Mi esposa Thele est en el pabelln - le haba contestado Selver. Lyubov haba tratado de conseguir que la soltaran, pero Thele trahilaba en las cocinas del cuartel general y los sargentos que dirijan el personal de cocina no toleraban ninguna

intromisin de los galonudos y los sabihondos. Lyubov deba tener sumo cuidado, pues podan llegar a vengarse en la mujer. Ella y Selver parecan dispuestos a esperar con paciencia, hasta que pudieran escapar juntos, o los liberaran. Hombres y mujeres vivan estrictamente separados en los pabellones creechis - hecho que nadie pareca saber - y las parejas rara vez tenan la oportunidad de verse. Lyubov consigui concertar algunas citas entre ellos en la cabaa donde viva solo, al norte del poblado. Fue cuando Thele volva al cuartel general de uno de esos encuentros cuando Davidson la vio y se sinti atrado al parecer por su gracia frgil y tmida. La haba hecho llevar a sus habitaciones esa noche, y la haba violado. la haba mando en el acto, tal vez; eso ya haba ocurrido antes, como consecuencia de la disparidad Isla; o bien ella haba dejado de vivir. Como algunos terrqueos, los athshianos tenan el don de un autntico deseo de muerte, y podan dejar de vivir. En uno u otro caso era Davidson quien la haba matado. Crmenes de esa naturaleza ya se haban cometido antes. Lo que no haba ocurrido antes era lo que hizo Selver, el segundo da despus de la muerte de su mujer. Lyubov haba llegado al lugar del enfrentamiento cuando ya estaba finalizando. Recordaba los ruidos; l corriendo por la Calle Mayor al calor del sol; el polvo, el nudo de hombres. Todo el incidente pudo haber durado slo cinco minutos, mucho tiempo para una lucha homicida. Cuando Lyubov lleg, Selver estaba cegado por la sangre, una especie de juguete con el que Davidson se entretena; y sin embargo se haba recobrado y volva a atacar, no con un furor frentico, sino con una desesperacin inteligente. Y segua atacando. Y a la postre, era Davidson el que estaba enajenado, loco de furia y miedo ante esa terrible persistencia; haba derribado a Selver de un revs, y se haba adelantado, con la bota levantada, listo para pisotearle la cabeza. En ese preciso instante, Lyubov entr en el crculo. Consigui detener la pelea (pues a pesar de la sed de sangre y venganza de los diez o doce hombres que miraban, ya haba sido saciada con creces, y apoyaron a Lyubov cuando le orden a Davidson que se retirase); y desde entonces l haba odiado a Davidson y Davidson le haba odiado a l, por haberse inmiscuido entre el matador y su propia muerte. Porque si el suicida es quien mata al resto de nosotros, el asesino se mata a s mismo, aunque tiene que hacerlo una y otra y otra vez. Lyubov haba levantado a Selver, un peso ligero en sus brazos. La cara mutilada se haba apretado contra la camisa de Lyubov empapndola de sangre y mojndole la piel. Haba llevado a Selver a su cabaa; le entablill la mueca rota, hizo todo lo que pudo por la herida, y lo acod en su cama; noche tras noche trataba de hablarle, de llegar a l, a aquella desolacin de dolor y humillacin. Todo eso era, por supuesto, contrario al reglamento. Nadie le mencion los reglamentos. No tenan por qu. Si alguna vez haba disfrutado de una cierta posicin entre los oficiales de la colonia, saba que ahora la estaba perdiendo. Siempre haba intentado estar del lado del cuartel general, cuestionando slo los casos de brutalidad extrema contra los nativos, tratando de persuadir antes que desafiar, y de conservar en lo posible un mnimo de poder e influencia. El no poda impedir la explotacin de los athshianos. Era mucho peor de lo que su entrenamiento le haba permitido esperar, pero poco poda hacer al respecto aqu y ahora. Sus informes a la Administracin y a la Comisin de Derechos podran - luego del viaje circular de cincuenta y cuatro aos - tener algn efecto; era posible incluso que Terra decidiese que la poltica de Colonia Abierta aplicada en Athshe era un craso error. Mejor cincuenta y cuatro aos tarde que nunca. Si sus superiores dejaban de tolerarlo, censuraran o invalidaran sus informes, y entonces no habra ninguna esperanza.

Pero ahora estaba demasiado indignado para atenerse a esa estrategia. Al demonio con todos, si insistan en ver los cuidados que le prestaba a un amigo como un insulto a la Madre Tierra y como una traicin a la colonia. Si le ponan el mote de enamorado de los creechis ya no podra ayudar mucho a los athshianos; pero l no poda poner un bien posible, general, por encima de las imperiosas necesidades de Selver. Uno no puede salvar a un pueblo vendiendo al amigo. Davidson, curiosamente enfurecido por Es pequeas heridas que Selver le haba infligido y por la intromisin de Lyubov, se haba paseado por ah anunciando su propsito de exterminar a ese creechi rebelde; y de tener una oportunidad lo hara, sin lugar a dudas. Lyubov permaneci junto a Selver noche y da durante dos semanas, y lo sac en helicptero de Central y lo dej en Brotor, una poblacin de la costa occidental, donde tena parientes. No haba castigos por ayudar a huir a los esclavos, ya que los athshianos no eran en ningn sentido esclavos salvo en los hechos; eran Personal Voluntario de Mano de Obra Autctona. A Lyubov ni siquiera le llamaron la atencin. Pero desde entonces, los oficiales regulares ya no desconfiaban de l en pare, sino del todo; y hasta sus colegas de los Servicios Especiales, el exobilogo, los coordinadores de agua y de forestacin, los eclogos le hicieron saber por distintos medios que su conducta haba sido irracional, quijotesca o estpida. - Creas que habas venido de excursin? - le pregunt Gosse. - No, no cre que vena a una excursin de caza - le respondi Lyubov, malhumorado. - No entiendo por qu hay expertos en esvis que se alistan como voluntarios para una Colonia Abierta. T sabes que la gente que ests estudiando va a ser explotada, y probablemente exterminada. Es algo que est en la naturaleza humana, y sabes que eso no puedes cambiarlo. Por qu entonces vienes a observar qu pasa? Masoquismo? - No s qu es la naturaleza humana. Quiz sea parte de esa naturaleza humana dejar descripciones de aquello que exterminamos. Es tanto ms agradable para un eclogo, realmente? Gosse hizo odos sordos. - De acuerdo entonces, redacta tus descripciones. Pero no te metas en el matadero. Un bilogo que estudia una colonia de ratas no tratar de rescatar a la rata mascota cuando las atacan, eso lo sabes. Lyubov estall. Haba soportado demasiado. - No, claro que no - dijo -. Una rata puede ser una mascota, pero no un amigo. Selver es mi amigo. En realidad es el nico hombre en este mundo a quien considero amigo. Eso le haba dolido al pobre Gosse, que quera ser una figura paterna para Lyubov, y no le haba hecho ningn bien a nadie. Sin embargo haba sido verdad. Y la verdad os har libres... Quiero a Selver; lo respeto; le salv la vida; sufr con l; le tengo miedo. Selver es mi amigo. Selver es un dios. Eso era lo que haba dicho la viejecita verde como si todo el mundo lo supiera, de la misma manera como hubiera podido decir Fulano es un cazador. - Selver sha'ab. Pero qu significaba sha'ab? Muchas palabras de la Lengua de las Mujeres, el lenguaje cotidiano de los athshianos, venan de la Lengua de los Hombres, que era la misma en todas las comunidades, y a menudo esas palabras no slo eran bisilbicas sino tambin bifacticas. Eran monedas, anverso y reverso. Sha'ab significaba dios, o ente numinoso, o ser poderoso; tambin significaba algo muy diferente, pero Lyubov no poda recordar qu. A esa altura de sus reflexiones, Lyubov ya haba llegado a su cabaa, y no tuvo ms que consultar el diccionario que Selver y l haban compilado en cuatro meses de trabajo agotador pero armnico. Claro: sha'ab, traductor. Era casi demasiado exacto, demasiado a propsito.

Haba una relacin entre los dos significados? La haba a menudo, pero no tanto como para constituir una regla. Si un dios era un traductor qu traduca? Selver era en verdad un intrprete de talento, pero ese talento slo haba podido manifestarse en el hecho fortuito de que una lengua verdaderamente extranjera hubiese entrado en su mundo. Era un sha'ab alguien que traduca el lenguaje del sueo y la filosofa, la Lengua de los Hombres, al lenguaje cotidiano? Pero eso podan hacerlo todos los Soadores. Entonces, poda ser alguien capaz de traducir a la vida de la vigilia la experiencia capital de la visin: alguien que sirviera de eslabn entre las dos realidades, consideradas por los athshianos como idnticas, el tiempo-sueo y el tiempo-mundo, y cuyas relaciones, aunque vitales, son oscuras. Un eslabn: alguien que poda expresar con palabras las percepciones del subconsciente. Hablar esa lengua es actuar. Hacer una cosa nueva. Cambiar o ser cambiado, desde la raz. Porque la raz es el sueo. Y el traductor es el dios. Selver haba introducido una palabra nueva en el lenguaje de su pueblo. Haba cometido un acto nuevo. La palabra, el acto, el crimen. Slo un dios poda llevar de la mano a travs del puente entre los mundos a un recin llegado tan majestuoso como la Muerte. Pero haba aprendido a matar a sus semejantes en medio de sus propios sueos de duelo y atrocidades, o de los actos jams soados de los forasteros? Hablaba su propio idioma o el del capitn Davidson? Aquello que pareca nacer de la raz misma del dolor y expresar el cambo radical de un ser, quiz no fuese sino una infeccin, una peste extranjera, y no convertira a la raza de Selver en un pueblo nuevo, sino que la destruira. No estaba en la naturaleza de Raj Lyubov preguntarse qu puedo hacer? Por carcter y formacin tenda a no inmiscuirse en los asuntos de otros hombres. Su trabajo consista en descubrir lo que hacan, y su inclinacin era dejar que lo siguieran haciendo. Prefera aprender a ensear, buscar verdades ms que la Verdad. Pero aun un alma poco misionera, a menos que pretenda no tener sentimientos, se ve a veces obligada a elegir entre comisin y omisin. El Qu estn haciendo? se convierte de pronto en un Qu estamos haciendo?, y acto seguido en un Qu debo hacer?. Ahora saba que haba llegado a ese punto crtico de tomar una opcin, y sin embargo no saba claramente por qu, ni cul era la alternativa. En ese momento nada poda hacer por mejorar las perspectivas de supervivencia de los athshianos; Lepennon, Or y l ansible haban conseguido mucho ms de lo que l haba esperado ver alguna vez. La Administracin en Terra era explcita en cada comunicacin transmitida por el ansible, y el coronel Dongh, a pesar de las protestas de parte de la plana mayor y los leadores jefes, estaba cumpliendo las rdenes. Era un oficial leal; y adems, el Shackleton regresara para observar e informar. Los informes que se enviaban a Terra tenan algn valor, ahora que este ansible, esta mquina de mquinas funcionaba para impedir la vieja y cmoda autonoma colonial, y permitir que uno fuese responsable, en vida, de lo que haca. Ya no haba un margen de error de cincuenta y cuatro aos. Y la poltica ya no era esttica. Una decisin de la Liga de los Mundos ahora poda limitar de la noche a la maana la existencia de la colonia a un Continente, o prohibir el talado de rboles, o incitar a la matanza de nativos... nadie poda saberlo. Las firmes instrucciones de la Administracin no permitan adivinar cmo funcionaba la liga y qu clase de poltica estaba desarrollando. A Dongh le preocupaban esos mltiples futuros posibles, pero Lyubov disfrutaba con ellos. En la diversidad est la vida y donde hay vida hay esperanza, era la suma total de su credo, bastante modesto por cierto. Los colonos dejaban en paz a los athelianos y sos dejaban en paz a los colonos. Un estado de cosas saludable, que no tena sentido perturbar innecesariamente. Lo nico que acaso pudiera perturbarlo era el miedo. De momento caba suponer que los athshianos se sintiesen recelosos y todava resentidos, pero no particularmente amedrentados. En cuanto al pnico que haba

cundido en Centralville ante la noticia de la masacre de Campamento Smith, nada haba acontecido que lo reavivara. Ningn athshiano haba dado seales de violencia desde entonces. Y con la liberacin de los esclavos, y la reintegracin de los creechis a los bosques, el constante factor irritativo de la xenofobia haba desaparecido. La tensin de los colonos empezaba por fin a aflojarse. Si Lyubov informaba que haba visto a Selver en Tuntar, Dongh y los oros se alarmaran. Quiz Insistiran en que era necesario capturar a Selver y llevarlo a Central para que lo juzgaran. El Cdigo Colonial prohiba que se procesara a un miembro de una sociedad planetaria de acuerdo con la legislacin de otro planeta, pero la Corte Marcial pasaba por alto esas discriminaciones. Podan juzgar a Selver, probar que era culpable y fusilarlo. Davidson vendra desde Nueva Java a prestar testimonio. Oh no, pens Lyubov, guardando el diccionario en un estante lleno a rebosar. Oh no, pens y olvid el asunto. De este modo eligi sin siquiera saber que haba elegido algo. Present un informe breve al da siguiente; deca que en Tuntar continuaba la rutina de costumbre, y que no haba notado repudio ni amenazas. Era un informe tranquilizador, y el ms inexacto que Lyubov hubiera escrito en su vida. Omita todo lo que era significativo; la no aparicin de la matriarca, el hecho de que Tubab le negase el saludo, el gran nmero de forasteros que haba en el lugar, la expresin de la joven cazadora, la presencia de Selver... Naturalmente, esta ltima era una omisin deliberada, pero fuera de eso el informe era bastante imparcial, pens; slo haba omitido las impresiones subjetivas, como es deber de un cientfico. Tuvo una fuerte jaqueca mientras lo escriba, y otra peor despus de presentarlo. Tuvo muchos sueos esa noche, pero por la maana no pudo recordarlos. Tarde en la segunda noche despus de su visita a Tuntar, despert bruscamente, y en medio del aullido histrico de la sirena de alarma y el estampido sordo de las explosiones, se encar, por fin, con lo que se haba negado a ver: que slo l en toda Centralville no estaba sorprendido. En ese momento supo lo que era: un traidor. Y sin embargo ni siquiera estaba convencido de que aqul pudiese ser un ataque athshiano. Era el terror en la noche. Su cabaa, en medio de un pequeo huerto y dejada de las otras casas, haba sido ignorada; tal vez la protegern los rboles de alrededor, pens mientras sala corriendo. El centro de la ciudad estaba en Danos. Incluso la mole de piedra del cuartel general arda desde dentro como una estufa rota. El ansible estaba all: el precioso eslabn. Tambin haba incendios en la zona del helipuerto y del Campo. De dnde haban sacado los explosivos? Cmo se explicaba que todos los incendios hubieran estallado al mismo tiempo? Todos los edificios a ambos lados de la Calle Mayor, construidos en madera, ardan a la vez; el rugido de las llamas era pavoroso. Lyubov corri hacia los incendios. El camino estaba inundado; al principio pens que el agua vena de una manguera de extincin, luego advirti que el ro Menend se estaba desbordando intilmente sobre el terreno mientras las casas ardan con ese espantoso rugido aspirante. Cmo lo haban hecho? Haba guardias motorizados en el Campo... Disparos: descargas, el tableteo de una ametralladora. Alrededor de Lyubov unas figuras pequeas corran de un lado a otro, y l corra en medio de ellas sin prestarles demasiada atencin. Ahora estaba frente a la Hostera, y vio a una muchacha de pie en la entrada, el fuego le lama la espalda y tena delante un camino seguro, por donde poda escapar. No se mova. Lyubov la llam a gritos, luego cruz el patio y por la fuerza le arranc las manos del quicio de la puerta donde se haba aferrado, enloquecida de pnico, la arrastr y le habl con dulzura: Vamos, amor, vamos. Entonces ella le sigui, pero no con suficiente rapidez. Cuando cruzaban el patio, el frontispicio de la planta superior, ardiendo desde dentro, cay lentamente hacia adelante, empujado por el maderamen del techo que se hunda. Las tejas y las vigas volaban como fragmentos de metralla; el extremo de una viga incandescente golpe a Lyubov y le derrib. Cay de bruces en el lago de barro

iluminado por el fuego. No vio a una pequea cazadora cubierta de piel verde que se abalanzaba sobre la muchacha, la arrastraba hacia atrs y le acuchillaba el cuello. No vio nada. 6 No hubo cantos esa noche; slo gritos y silencio. Cuando las naves voladoras empezaron a arder, Selver sinti que haban triunfado, y las lgrimas le vinieron a los ojos, pero ninguna palabra le vino a la boca. Se alej en silencio, el lanzallamas pesndole en los brazos, para guiar a su grupo de regreso a la ciudad. Cada grupo de gente venida del oeste y del norte era capitaneado por un ex esclavo como l, alguien que haba servido a los yumenos en Central y conoca los edificios y las costumbres de la ciudad. La mayor parte de los que haban participado en el ataque esa noche no haba visto nunca la ciudad yumena; muchos de ellos no haban visto nunca a un yumeno. Haban venido porque seguan a Selver, porque eran impulsados por el mal sueo y slo Selver poda ensearles a dominarlo. Eran centenares y centenares, hombres y mujeres; haban aguardado en profundo silencio a las orillas de la ciudad, mientras los ex esclavos, en grupos de dos o de des, hacan lo que consideraban ms urgente: romper el acueducto, cortar los cables de distribucin elctrica desde la Central Hidroelctrica, penetrar por la fuerza en el Arsenal y robar las armas. Las primeras muertes, las de los guardias, haban sido silenciosas, consumadas con armas de caza, lazos corredizos, cuchillos, flechas, rpidamente, en la oscuridad. La dinamita, robada aquella misma noche en el campamento de leadores, quince kilmetros al sur, fue preparada en el Arsenal, el subsuelo del edificio del cuartel general, mientras provocaban incendios en otros sitios, y luego estall la alarma y crepitaron las llamas y huyeron la noche y el silencio. La mayor parte del estrpito y de los estampidos de la metralla provena de los yumenos al defenderse, pues slo los ex esclavos haban sacado armas del Arsenal y las utilizaban; todos los dems se valan de sus lanzas, cuchillos y arcos. Pero fue la dinamita, preparada y encendida por Reswan y otros que haban trabajado en el pabelln de esclavos del campamento de leadores, lo que produjo el ruido que domin a todos los dems ruidos, y vol las paredes del edificio del cuartel general y destruy los hangares y las naves. Haba unos mil setecientos yumenos en la ciudad esa noche, y de ellos unos quinientos eran mujeres; se saba que en ese momento todas las mujeres yumenas estaban en la ciudad, y por esa razn Selver y sus compaeros haban decidido actuar en seguida, aunque todava no haba llegado toda la gente que deseaba participar. Entre cuatro y cinco mil hombres y mujeres haban acudido a travs de los bosques al Cnclave de Endtor, y de all a este lugar, a esta noche. las llamas crepitaban, inmensas, y el olor a quemado y a carnicera era nauseabundo. Selver tena la boca seca y le dola la garganta; no poda hablar, y necesitaba un sorbo de agua. Cuando guiaba su grupo por el callejn central de la ciudad, un yumeno corri hacia l, una figura inmensa la amenazante en la cerrazn y el resplandor del aire ennegrecido. Selver levant el lanzallamas y oprimi la lengeta, en el preciso instante en que el yumeno resbalaba en el barro y caa a sus pies. Ningn chorro de llama brot siseante del aparato; la carga se le haba agotado mientras incendiaba las aeronaves que no estaban en el hangar. Selver dej caer la pesada mquina. El yumeno no llevaba armas, y era hombre. Selver lleg a decir: - Dejadle escapar. Pero la voz le flaque, y dos atlishianos, cazadores de los Pramos de Abtam, se le haban adelantado de un salto mientras hablaba, empuando unos largos cuchillos. Las manos grandes, desnudas, oprimieron el aire y cayeron blandamente. El gran cuerpo se

desplom hecho un ovillo en el camino. Haba muchos otros cadveres tendidos all, en lo que fuera el centro de la ciudad. Las llamas crepitaban, y ya casi no se oa otro ruido. Selver despeg los labios y grit roncamente la llamada que pone fin a la caza; los que iban con l lo repitieron en voz ms clara y firme, en un falsete sostenido; otras voces respondieron, cercanas y lejanas, en medio de la niebla y el humo y la oscuridad de la noche interrumpida de tanto en tanto por sbitas y rugientes llamaradas. En vez de abandonar inmediatamente la ciudad al frente del grupo, Selver les indic que siguieran caminando, y se desvi entrando en un terreno fangoso entre el sendero y un edificio que se haba quemado y desmoronado. Cruz por encima del cadver de una yumena y se inclin sobre otro que yaca bajo una gran viga de madera carbonizada. No poda verle el rostro, oscurecido por el fango y las sombras. No era justo; no era necesario; no tena por qu haber mirado a aqul, ende tantos muertos. No tena por qu haberlo reconocido en la oscuridad. Ech a andar detrs del grupo. De pronto se volvi; con mucho esfuerzo retir la viga de la espalda de Lyubov; se arrodill, deslizando una mano debajo de la pesada cabeza, que ahora pareca descansar ms cmodamente, la cara separada del suelo; as permaneci, de rodillas, inmvil. Haca cuatro das que no dorma, ni haba tenido tiempo de soar en muchos ms... ya no saba cuntos. Haba actuado, hablado, viajado, planeado noche y da, desde que dejaran Brotor, l y la gente de Cadast. Haba ido de ciudad en ciudad hablando a los pueblos de los bosques, explicndoles aquella cosa nueva, despertndolos del sueo al mundo, preparando la accin de esta noche, hablando, siempre hablando, y escuchando hablar a otros, nunca en silencio y jams solo. Ellos lo haban escuchado y haban decidido seguirlo, seguir el nuevo camino. Haban aprendido a tocar con las manos el fuego que tanto teman, haban aprendido a dominar el mal sueo: y lanzaron sobre el enemigo la muerte que tanto teman. Todo se hizo tal como dijera Selver. Todo haba ocurrido tal como l haba anunciado. Los albergues y muchas viviendas de los yumenos fueron quemados, las naves voladoras incendiadas o destrozadas, las armas robadas o destruidas; y las hembras estaban muertas. Los incendios empezaban a extinguirse, la noche creca negra e impenetrable, saturada de un humo pestilente. Selver apenas vea; alz los ojos hacia el este, preguntndose si pronto llegara la aurora. Arrodillado all en el barro entre los muertos pens: Este es el sueo, ahora el mal sueo. Cre que yo manejaba el sueo pero l me maneja a m. En el sueo, los labios de Lyubov se movieron apenas contra la palma de su propia mano; Selver miraba hacia abajo y vea abiertos los ojos del muerto. El resplandor ya mortecino de las llamas brillaba en la superficie de aquellos ojos. Un momento despus Lyubov pronunci el nombre de Selver. - Lyubov, por qu te quedaste aqu? Te dije que salieras de la cuidad esta noche. As habl Selver en sueos, con aspereza, como si estuviese enfadado con Lyubov. - Eres t el prisionero? - dijo Lyubov dbilmente sin levantar la cabeza, pero con una voz tan natural que Selver supo por un instante que aqul no era el tiempo-sueo sino el tiempo-mundo, la noche del bosque -. O yo? - Ninguno de los dos, o ambos cmo puedo saberlo? Todas las mquinas y aparatos estn quemados. Todas las mujeres estn muertas. Dejamos escapar a los hombres, si queran escapar. Les dije que no incendiaran tu casa, los libros han de quedar intactos. Lyubov, por qu no eres como los otros? - Soy igual que ellos. Un hombre. Como ellos. Como t. - No. T eres diferente... - Soy como ellos. Y t tambin. Escchame, Selver. No sigas. No sigas matando hombres. Tienes que volver... a tus... a tus propias races. - Cuando tu pueblo se haya marchado, entonces el sueo cesar. - Ahora - dijo Lyubov, tratando de levantar la cabeza, pero tena la espalda rota.

Mir a Selver y abri la boca para hablar. Pero la mirada haba desaparecido, ahora escudriaba el otro tiempo, y los labios seguan entreabiertos, y mudos. El aliento le silbaba ligeramente en la garganta. Estaban llamando a Selver por su nombre, muchas voces lejanas, llamando una y otra vez. - No puedo quedarme contigo, Lyubov! - dijo Selver llorando, y al no obtener respuesta se incorpor e intent correr. Pero en la oscuridad del sueo slo poda avanzar lentamente. El Espritu del Fresno caminaba delante de l, ms alto que Lyubov o que cualquier yumeno, sin volver hacia l la mscara blanca. Y mientras se alejaba, Selver le hablaba a Lyubov. - Volver - le deca -. Todos volveremos. Te lo prometo, Lyubov! Pero su amigo, el bondadoso, el que le haba salvado la vida y le traicionara el sueo, Lyubov, no responda. Caminaba por algn lugar de la noche cerca de Selver, invisible, y silencioso como la muerte. Un grupo de gente de Tuntar encontr a Selver vagando en la oscuridad, llorando y hablando, dominado por el sueo; lo llevaron en seguida de regreso a Enoltor. All, en el improvisado Albergue, una tienda a la orilla del ro, yaci desvalido y delirante dos das y dos noches, atendido por los Ancianos. Durante todo ese tiempo segua llegando gente a Enoltor, y volva a marcharse, regresaba al Lugar de Eshsen que antes fuera Central, para sepultar all a los muertos propios y a los ajenos; de los propios ms de trescientos, de los ajenos ms de setecientos. Haba unos quinientos yumenos encerrados en los corrales de los creechis, que al estar vacos y apartados no haban sido alcanzados por el fuego. Otros tantos haban huido, y algunos de stos buscaron refugio en los campamentos de leadores situados ms al sur, que no haban sido atacados; aquellos que todava se escondan y erraban por los bosques o las Tierras Mutiladas eran perseguidos da y noche. A veces los mataban porque muchos de los cazadores ms jvenes an seguan oyendo la voz de Selver que les gritaba Matadlos!. Otros haban dejado atrs la noche de la matanza como si fuese una pesadilla, el mal sueo que ha de ser comprendido para que no se repita; y stos, al encontrarse frente a un yumeno sediento y exhausto escondido entre la maleza, no podan matarle. Entonces tal vez el yumeno los mataba a ellos. Haba grupos de diez y veinte yumenos armados con hachas y fusiles, si bien a pocos les quedaban municiones; a estos grupos los atlishianos les seguan el rastro, y cuando les tenan cercados en los bosques en nmero suficiente los capturaban y los llevaban otra vez a Eslisen. Todos fueron capturados al cabo de dos o tres das, pues esa regin de Sornol era un hervidero de habitantes de los bosques; nunca en la memoria de ningn hombre se haba congregado en un solo lugar ni la dcima parte de la gente que haba ahora; algunos seguan llegando an de pueblos distantes y otros Continentes, unos empezaban ya a regresar a las ciudades. Los yumenos capturados fueron encerrados en los corrales junto con los otros, pese a que ya estaban colmados y las barracas eran demasiado pequeas para los yumenos. Dos veces por da les daban agua y comida, y un par de centenares de cazadores armados los custodiaba a toda hora. En la tarde siguiente a la Noche de Eslisen, un avin apareci atronando desde el este y descendi como si fuese a aterrizar, luego alz vuelo como un ave de rapia que ha errado su presa, y vol en crculo sobre el desmantelado campo de aterrizaje, la ciudad todava humeante, y las Tierras Mutiladas. Reswan se haba encargado de destruir todas las radios, y fue tal vez el silencio de las radios lo que atrajo a la aeronave desde Kushil o Rieshwel donde haba tres pequeas poblaciones yumenas. Los prisioneros se precipitaron fuera de las barracas y gritaban a la mquina cada vez que pasaba atronando por encima de sus cabezas; arroj un objeto, en un pequeo paracadas, dentro del corral; por ltimo, zumbando, se perdi en el cielo.

En Athshe quedaban ahora cuatro naves aladas semejantes; tres en Elushil y una en Rieshwel, todas de tamao pequeo, con capacidad para cuatro hombres; tambin tenan ametralladoras y lanzallamas, y eran una grave preocupacin para Reswan y los otros, mientras que Selver yaca perdido para ellos, transitando por los caminos crpticos del otro tiempo. Despert al tiempo-mundo en el tercer da, flaco, mareado, hambriento y silencioso. Se ba en el ro y comi, y luego escuch a Reswan y a la matriarca de Berre y a los otros elegidos como jefes. Ellos le contaron lo que haba sucedido en el mundo mientras l dorma. Selver escuch, y los mir uno a uno, y ellos vieron al dios en l. En la repulsin y el temor que haban seguido a la Noche de Eshsen algunos llegaron a dudar. Tenan sueos turbulentos de sangre y fuego; pasaban el da entero rodeados por extraos, gente venida de todos los confines de los bosques, en centenares, en millares, todos se precipitaban a este lugar como cuervos sobre la carroa, todos desconocidos entre s; y les pareca que haba llegado el En, que nada volver ser como antes, que nada estara bien de nuevo. Pero en presencia de Selver recordaron el propsito, y la angustia que los dominaba se calm, y esperaron a que hablase. - La matanza ha terminado - dijo -. Aseguraos de que todo el mundo lo sepa. - Los mir uno a uno -. Tengo que hablar con los del corral, Quin los dirige all? - Pavo, Pieplano, Ojosllorosos - dijo Reswan, el ex esclavo. - Pavo vive? Bien. Aydame a levantarme, Greda, noto los huesos blandos... Cuando llevaba un rato levantado, se sinti ms fuerte, y una hora despus se pona en marcha hacia Eshsen, a dos horas de camino de Endtor. Cuando llegaron, Reswan trep por una escalera apoyada contra el muro del pabelln y grit en la jerga que se les enseaba a los esclavos: - Dong - venir - puerta Rpido-volando! All abajo en los pasillos que separaban las achaparradas barracas de cemento, algunos de los yumenos le gritaron y le arrojaron cascotes de tierra. Reswan desapareci y esper. El viejo coronel no apareci, pero Gosse, a quien ellos llamaban Ojosllorosos, sali cojeando de una cabaa y llam a Reswan: - El coronel Dongh est enfermo, no puede salir. - Enfermo de qu? - Intestinos, enfermo por el agua. Qu quieres? - Hablar - hablar. Mi seor dios - dijo Reswan en su propia lengua, mirando a Selver -, el Pavo se esconde, quieres hablar con Ojosllorosos? - Est bien. - Vigilad la puerta, arqueros! A la puerta, se-or Goss-a, Rpido-volando! La puerta se abri apenas el tapado y el tiempo suficiente para que Gosse pudiera escurrirse afuera. Se detuvo, solo, frente al grupo de Selver. Se apoyaba con precaucin en una pierna, herida en la Noche de Eshsen. Vesta un pijama andrajoso, sucio de barro y empapado por la Bula. El cabello gris le caa liso alrededor de las orejas y sobre la frente. Dos veces ms alto que sus captores, se mantena muy tieso, y les observaba con temeraria, indignada consternacin. - Qu quieres? - Tenemos que hablar, seor Gosse - dijo Selver, que haba aprendido de Lyubov el ingls comn -. Soy Selver del Fresno de Eshreth. Soy amigo de Lyubov. - S, te conozco - Qu tienes que decir? - Tengo que decir que la matanza ha terminado, si puede haber una promesa respetada por la gente de usted y por mi pueblo. Todos ustedes podrn quedar en libertad, si todos los hombres de los campamentos de leadores de Sornol del Sur, Kushil y Rieshwel se concentran y se quedan aqu juntos. Ustedes pueden vivir aqu donde el

bosque est muerto, donde ustedes cultivan sus cereales. No habr ms talado de rboles. Ahora la expresin de Gosse era de ansiedad. - Los campamentos no fueron atacados? - No. Gosse no dijo nada. Selver lo mir, y volvi a hablar: - De los hombres de usted, quedan menos de dos mil con vida, creo yo. Las mujeres han muerto todas. En los otros campamentos todava hay armas; ustedes podran matar a muchos de los nuestros. Pero nosotros tenemos algunas armas. Y somos ms de los que ustedes podran matar. Supongo que lo saben, y que por eso no han tratado de que las naves voladoras les trajeran lanzallamas, para matar a los guardias y huir. Sera intil; somos realmente muchos. Si lo prometen, junto con nosotros, ser para bien de todos, y entonces podrn esperar sin peligro hasta que llegue una de sus Grandes Naves, y podrn marcharse del mundo. Esto ser dentro de tres aos, creo. - S, tres aos locales... Cmo lo sabes? - Bueno, los esclavos tienen odos, seor Gosse. Gosse lo mir al fin abiertamente. Desvi los ojos, se movi, intranquilo, trat de acomodar la pierna lastimada. Volvi a mirar a Selver, y de nuevo desvi los ojos - Nosotros ya habamos prometido no hacer dao a ninguno de tu pueblo. Por eso dejamos en libertad a los trabajadores. No sirvi de nada, no escuchasteis. - No nos prometieron nada a nosotros. - Cmo podemos llegar a un acuerdo o un pacto con un pueblo que no tiene gobierno, sin una autoridad central? - No lo s. No estoy seguro de que ustedes sepan lo que es una promesa. La quebrantaron pronto. - Qu quieres decir? Por quines? Cmo? - En Rieshwel, Nueva Java. Hace catorce das. Unos yumenos del Campamento de Rieshwel incendiaron una poblacin y mataron a los habitantes. - Eso no es cierto. Estuvimos en contacto radial directo con Nueva Java todo el tiempo, hasta la masacre. Nadie mat a los nativos all, ni en ningn otro sitio. - Usted dice la verdad que conoce - dijo Selver -, yo la verdad que conozco. Acepto que ignore la matanza en Rieshwel, y usted acepte que yo le diga que hubo una matanza. Esto queda en pie: la promesa ser hecha a nosotros y con nosotros, y ser respetada. Quiz usted quiera discutir estas cuestiones con el coronel Dongh y los dems. Gosse hizo un movimiento como si fuese a entrar en el pabelln, y en seguida se volvi y dijo con su voz ronca, profunda: - Quin eres t, Selver? Fuiste t... fuiste t quien organiz el ataque? T los dirigiste? - S, fui yo. - Entonces toda esta sangre pesa sobre tu cabeza - dijo Gosse, con una ferocidad repentina -, y tambin la de Lyubov, sabes, Lyubov, tu amigo... est muerto. Selver no comprendi la expresin. Haba aprendido a asesinar, pero de la culpa poco saba fuera del nombre. Vio la mirada fra, resentida de Gosse, y sinti miedo. Se estremeci; un fro mortal le subi por el cuerpo. Trat de alejarlo cerrando un momento los ojos. Por ltimo dijo: - Lyubov es mi amigo, y por eso no est muerto. - Vosotros sois nios - dijo Gosse con odio -. Nios salvajes. No tenis nocin de la realidad. Esto no es sueo, esto es real! T mataste a Lyubov! Ahora est muerto. T mataste a las mujeres, las mujeres, t las quemaste vivas, las descuartizaste como animales! - Tendramos que haberlas dejado vivir? - pregunt Selver con igual vehemencia, pero con voz ms suave, un poco cantarina -. Para que procreasen como insectos en el

capullo del Mundo? Para que nos aplastaran? Las matamos para esterilizarlos a ustedes. S lo que es la realidad, seor Gosse. Lyubov y yo hemos hablado de esas palabras. Un hombre con sentido de la realidad es aquel que conoce el mundo y que tambin conoce sus propios sueos. Ustedes no son sanos: no hay entre ustedes un solo hombre que sepa soar. Ni siquiera Lyubov, y l era el mejor. Ustedes duermen, se despiertan y olvidan lo que han soado, y vuelven a dormir y a despertar, y as transcurre para ustedes toda la vida, y creen que eso es la existencia, la vida, la realidad! Ustedes no son nios, son adultos, pero dementes. Y por eso tuvimos que matarles, antes que nos enloquecieran a nosotros. Ahora vuelva y hable de la realidad con los otros locos. Hable largo, y bien! Los guardias abrieron la puerta, amenazando con sus lanzas a los yumenos que se amontonaban en el interior; Gosse volvi a entrar en el pabelln, los anchos hombros encorvados como amparndose de la lluvia. Selver estaba muy cansado. La matriarca de Berre y otra mujer se le acercaron y caminaron con l; se apoy en los hombros de las mujeres para no caer si tropezaba. La joven cazadora Greda, una prima de su mismo Arbol, bromeaba con l, y Selver le responda como atolondrado, riendo. La caminata de regreso a Endtor pareci durar das y das. Estaba demasiado fatigado para comer. Bebi un poco de caldo caliente y se tendi a descansar junto a la Hoguera de los Hombres. Endtor no era una poblacin sino un simple campamento a orillas del gran ro, un lugar de pesca favorito de todas las ciudades que haban existido alguna vez en los bosques de alrededor, antes de la llegada de los yumenos. All no haba Albergue. Dos fogones circulares de piedra negra y una larga ribera tapizada de hierbas donde se poda instalar las tiendas de cuero y junco trenzado, eso era Endtor. All el ro Menend, el ro ms caudaloso de Sornol, hablaba incesantemente en el mundo y en el sueo. Haba muchos ancianos junto al fuego, algunos que Selver conoca de Brotor y Tuntar y Eshreth, su ciudad destruida, algunos que no conoca; poda ver en sus ojos y sus gestos, y or en sus voces, que eran Grandes Soadores; quiz nunca y en ningn sitio se haban reunido antes tantos soadores. Tendido en el suelo, la cabeza apoyada en las manos, la mirada en las llamas, Selver dijo: - He llamado locos a los yumenos. Tambin yo estoy loco? - T no distingues un tiempo de otro - dijo el viejo Tubab, empujando una pia hacia la hoguera - porque hace demasiado tiempo que no sueas ni dormido ni despierto. El precio de eso es caro de pagar. - Los venenos que toman los yumenos producen un efecto muy semejante al del no dormir y no soar - dijo Heben, que haba sido esclavo en Central y en el Campamento Smith -. Los yumenos se envenenan para poder soar. Yo vi las caras de los soadores despus de tomar los venenos. Pero ellos no podan llamar a los sueos, ni gobernarlos, ni entretejerlos, ni modelarlos, ni dejar de soarlos; eran arrastrados, dominados por los sueos. Lo mismo le ocurre a un hombre que no ha soado durante muchos das. Aunque sea el ms sabio de su Albergue, igual estar loco, de vez en cuando, por momentos, y durante mucho tiempo despus de esa experiencia. Ser arrastrado, esclavizado. No se comprender a s mismo. Un anciano muy venerable con el acento de Sornol del Sur puso la mano en el hombro de Selver, lo acarici, y dijo: - Mi amado y joven dios, lo que t necesitas es cantar, eso te hara bien. - No puedo. Canta por m. El anciano cant; otros se unieron a l, las voces tenues y, aflautadas, casi disonantes, como el viento que soplaba en los caaverales de Endtor. Cantaron una de las canciones del Fresno, que hablaba de las hojas delicadas que amarillean en otoo cuando las bayas se ponen rojas, y una noche las platea la primera escarcha.

Mientras Selver escuchaba la cancin del Fresno, Lyubov yaca junto a l. As, acostado, no pareca tan monstruosamente alto y grande de miembros. Detrs asomaba el edificio semidesmoronado, destripado por el fuego, negro contra las estrellas. - Soy como t - deca, sin mirar a Selver, con esa voz de los sueos que trata de revelar su propia irrealidad -. Me duele la cabeza - dijo Lyubov con su voz natural, frotndose la nuca como lo haca siempre, y entonces Selver extendi el brazo para tocarlo, para consolarlo. Pero en el tiempo-mundo Lyubov era sombra y resplandor de llamas, y los ancianos estaban cantando la cancin del Fresno, las florecillas blancas en las ramas negras, en primavera, entre las hojas. Al da siguiente los yumenos prisioneros en el pabelln quisieron hablar con Selver. Selver lleg a Eslisen al atardecer, y se reuni con ellos fuera del pabelln, bajo las ramas de un roble, pues la gente de Selver se senta un poco incmoda bajo el cielo abierto y desnudo. Eslisen haba sido un robledal, y ese rbol era el ms grande de los pocos que los colonos haban dejado en pie. Se alzaba en la larga pendiente que se extenda detrs de la cabaa de Lyubov, una de las seis o siete casas que haban salido indemnes de la noche del ataque. Junto a Selver, al abrigo del roble, estaban Reswan, la matriarca de Berre, Greda de Cadast, y algunos otros que deseaban asistir a la reunin, unos doce en total. Muchos arqueros montaban guardia; teman que los yumenos pudiesen tener armas ocultas, pero se haban apostado detrs de los arbustos o de los escombros del incendio, para no dominar la escena con la apariencia de una amenaza. Con Gosse y el coronel Dongh estaban tres de los yumenos llamados oficiales y dos del campamento de leadores, a la vista de uno de los cuales, Benton, los ex esclavos contuvieron el aliento. Benlon acostumbraba castigar a los creechis holgazanes castrndolos en pblico. El coronel haba adelgazado, la tez normalmente de un color amarillo pardusco era ahora de un amarillo grisceo; la enfermedad no haba sido fingida. - Bien, la primera cosa - dijo cuando estuvieron todos instalados, los yumenos de pie, la gente de Selver en cuclillas o sentada en el musgo hmedo y suave que rodeaba al roble -, la primera cosa es que yo quiero tener ante todo una definicin clara de qu significan exacta y precisamente esos trminos propuestos por ustedes, y qu significan como garanta de seguridad para mi personal aqu presente y bajo mis rdenes. Hubo un silencio. - Algunos de ustedes entienden mi lengua, no? - S. Lo que no entiendo es su pregunta, seor Dongh. - Coronel Dongh, si me hace el favor! - Entonces usted me llamar a m coronel Selver, si me hace el favor. Un canturreo vibr en la voz de Selver que se puso de pie, dispuesto a combatir, mientras las melodas le fluan como ros por la mente. Pero el viejo yumeno no se movi; enorme, pesado e iracundo, no acept el desafo. - No vine aqu para ser insultado por vosotros, pigmeos humanoides - dijo. Pero los labios le temblaron mientras lo deca. Era viejo, y se senta acobardado y humillado. Toda esperanza de triunfo se extingui en Selver. Ya no haba triunfo en el mundo, slo muerte. Se volvi a sentar. - No fue mi intencin insultarle, coronel Dongh - dijo con resignacin - Quiere repetir la pregunta, por favor? - Quiero or los trminos de su proposicin, y luego ustedes oirn los nuestros, y eso es todo lo que quiero saber. Selver repiti lo que le haba dicho a Gosse. Dongh lo escuch con aparente impaciencia. - Muy bien. Lo que ustedes no comprenden es que desde hace tres das tenemos una radio en funcionamiento en el pabelln. - Selver lo saba en realidad. Reswan haba averiguado en seguida qu era el objeto lanzado por el helicptero, temiendo que pudiera

tratarse de un arma; los guardias le informaron que era una radio y permiti que los yumenos la retuviesen. Selver se limit a sacudir la cabeza -. Eso quiere decir que hemos estado en contacto con los tres campamentos, los dos de Isla King y el de Nueva Java, directamente, y si hubisemos decidido preparar un golpe y escapar de la crcel del pabelln, nos hubiera sido muy fcil hacerlo. Los helicpteros nos arrojaran armas y cubriran nuestros movimientos con sus ametralladoras. Un lanzallamas nos habra bastado para salir del pabelln, y en caso de necesidad hay bombas que pueden volar toda una isla ustedes no Es han visto funcionar, por supuesto. - Y si escapaban del pabelln, adnde habran ido? - El hecho real, sin introducir en esto ningn elemento incoherente o errneo, es que ahora las fuerzas de ustedes nos superan considerablemente en nmero, pero nosotros tenemos los cuatro helicpteros en los campamentos, que es intil que intenten inutilizar puesto que estn bajo custodia armada permanente, as como todos los explosivos. De manera que la cruda realidad de la situacin es que estamos empatados, si lo podemos llamar as, y que debemos discutir en igualdad de condiciones. Esta es, por supuesto, una situacin transitoria. De ser necesario estamos autorizados a una accin militar defensiva a fin de impedir una guerra por todos los medios. Adems estamos respaldados por el Poder blico de la Flota Terrquea Interestelar, que podra borrar definitivamente del cielo vuestro planeta. Pero estas ideas son demasiado abstractas para nosotros, de modo que digmoslo tan clara y llanamente como sea posible: estamos dispuestos a negociar con vosotros, en los trminos de un equitativo marco de referencia. La paciencia de Selver era corta; saba que el malhumor era un sntoma de su deteriorado estado mental, pero ya no poda dominarlo. - Prosiga, entonces. - Bien, ante todo quiero que se comprenda claramente que tan pronto como tuvimos la radio en nuestro poder ordenamos a los otros campamentos que no nos trajeran armas ni intentaran ningn rescate areo, y que las represalias estaban estrictamente prohibidas. - Eso fue prudente. Qu ms? El coronel Dongh inici una rplica furibunda, y de pronto se interrumpi; se haba puesto muy plido. - No hay aqu dnde sentarse? - pregunt. Selver dio la vuelta por detrs del grupo de yumenos, subi la pendiente, entr en la cabaa de dos habitaciones, y cogi la silla plegable del escritorio. Antes de abandonar la habitacin silenciosa se inclin y apoy la mejilla sobre la madera rayada y tosca del escritorio, donde siempre se haba sentado Lyubov cuando trabajaba con Selver o a solas; algunos de sus papeles estaban all todava; Selver los acarici. Llev la silla afuera y la instal en la tierra mojada por la lluvia. El viejo se sent, mordindose los labios, los ojos almendrados arrugados de dolor. - Seor Gosse, quiz usted pueda hablar por el coronel - dijo Selver -. El no se siente bien. - Yo seguir con las conversaciones - dijo Benton, adelantndose, pero Dongh mene la cabeza y murmur -: Gosse. Con el coronel como oyente ms que como orador, las cosas anduvieron mejor. Los yumenos aceptaban las condiciones de Selver. Con una promesa mutua de paz, retiraran todos los destacamentos y viviran en una sola rea, la regin que haban desbrozado en Sornol Central: unos dos mil kilmetros cuadrados de tierras onduladas, bien regadas. Se comprometan a no entrar en los bosques; la gente del bosque se comprometi a no entrar en las Tierras Mutiladas. Las cuatro aeronaves sobrevivientes dieron motivo a algunas discusiones. Los yumenos insistan en que las necesitaban para traer a sus hombres a Sornol desde las caras islas. Como las mquinas slo podan transportar cuatro hombres en cada viaje, a Selver le pareci que los yumenos llegaran ms rpido a Eshsen caminando y les ofreci

el auxilio de unas balsas para cruzar el estrecho; pero al parecer los yumenos no eran grandes caminadores. Muy bien, podan conservar los helicpteros para lo que ellos llamaban la Operacin Area de Rescate. Despus de eso tenan que destruirlos. Negativa. Indignacin. Cuidaban ms de sus mquinas que de sus cuerpos. Selver transigi, diciendo que podan conservar los helicpteros a condicin de que volaran solamente sobre las Tierras Mutiladas y que las armas que haba en ellas fuesen destruidas. Tambin este punto suscit discusiones, pero entre ellos, mientras Selver esperaba, repitiendo de vez en cuando los trminos de su exigencia, porque en este punto no estaba dispuesto a ceder. - Qu diferencia hay, Benton? - dijo por ltimo el anciano coronel, furibundo y tembloroso -. No ve que no podemos usar esas malditas armas? Hay tres millones de estos humanoides diseminados por todas estas islas del demonio, todas cubiertas de rboles y malezas, sin ciudades, sin redes de servicios vitales, sin un control centralizado. No se puede desmantelar con bombas una estructura del tipo guerrilla, eso est demostrado, y en realidad la parte del mundo en que yo nac lo demostr durante casi treinta aos, derrotando una tras otra a las grandes superpotencias en el siglo veinte. Y hasta que llegue una nave, no estaremos en condiciones de demostrar nuestra superioridad. Al demonio con el equipo grande si podemos conservar las armas blancas para la caza y la defensa personal! Dongh era el Viejo para ellos, la Autoridad Suprema, y al final su opinin prevaleci, como hubiera podido hacerlo en un Albergue de Hombres. Benton se enfurru. Gosse empez a hablar de lo que sucedera si la tregua era violada, pero Selver le interrumpi. - sas son posibilidades, y an no hemos acabado con las certezas. Esa Gran Nave de ustedes ha de volver dentro de tres aos, es decir tres aos y medio en la cronologa terrestre. Hasta entonces, son libres aqu. No les ser muy duro. Nada ms se retirar de Centralville, excepto algunos de los trabajos de Lyubov que yo quiero conservar. Todava tienen aqu la mayor parte de las herramientas para cortar rboles y remover la tierra; si necesitan ms, las minas de hierro de Peldel estn dentro de este territorio. No hay ninguna confusin posible, me parece. Slo resta saber una cosa: cuando esa nave venga, qu querr hacer con ustedes, y con nosotros? - No lo sabemos - dijo Gosse. Y Dongh explic: - En primer lugar, si ustedes no hubieran destruido el ansible, ahora podramos recibir informacin regular sobre estos problemas, y nuestros informes influiran ciertamente en las decisiones que puedan adoptarse sobre el estatus definitivo de este planeta, decisiones que podramos comenzar a poner en prctica antes que la nave regrese a Prestno. Pero de esa injustificable destruccin, debida al desconocimiento de vuestros propios intereses, no se ha salvado ni siquiera una radio capaz de retransmitir a una distancia de unos pocos centenares de kilmetros. - Qu es el ansible? La palabra haba aparecido antes en esta conversacin; era nueva para Selver. - Un CID - dijo el coronel, reticente. - Una especie de radio - dijo Gosse con arrogancia -. Nos pona en comunicacin instantnea con nuestro mundo natal. - Sin la espera de veintisiete aos? Gosse clav la vista en Selver. - As es. Exactamente. Aprendiste mucho de Lyubov, no? - Si habr aprendido - dijo Benton -. Era el verde amiguito del alma de Lyubov. Se enteraba de todo cuanto vala la pena saber y un poquito ms. Como por ejemplo cules eran los puntos vitales y dnde estaban apostados los guardias, y cmo llegar a las armas en el Arsenal. Deben de haber estado en contacto hasta el momento mismo en que comenz la masacre.

Gosse pareca molesto. - Raj est muerto. Todo eso no tiene nada que ver ahora, Benton. Lo que tenemos que establecer... - Est usted tratando de insinuar de algn modo que el capitn Lyubov estaba involucrado en alguna actividad que pudiera considerarse traicin a la Colonia, Benton? dijo Dongh, echando fuego por los ojos y oprimindose el vientre con las manos -. No haba espas ni traidores en mi personal. Lo seleccion escrupulosamente antes de partir, y yo conozco a la gente con quien tengo que tratar. - No estoy insinuando nada, coronel. Estoy diciendo claramente que fue Lyubov quien incit a los creechis, y que si no se hubiesen modificado las rdenes despus de que esa nave de la Flota estuvo aqu, nunca hubiera sucedido. Gosse y Dongh empezaron a hablar al mismo tiempo - Todos ustedes estn muy enfermos - observ Selver, levantndose y sacudindose, porque las hmedas hojas pardas del roble se le adheran como la seda a la corta pelambrera del cuerpo -. Lamento que hayamos tenido que retenerlos en el corral de los creechis, no es un sitio agradable para la mente. Por favor, hagan traer a los hombres de los otros campamentos. Cuando todos estn aqu y las armas grandes hayan sido destruidas, y la promesa haya sido pronunciada por todos nosotros, entonces les dejaremos en paz. Las puedas del corral sern abiertas hoy, cuando yo me haya marchado. Hay algo ms que decir? Ninguno de ellos dijo nada. Todos bajaron la vista y lo miraron. Siete hombres, de piel tostada o triguea, lampios, vestidos con telas, de ojos sombros, rostros malhumorados; doce hombrecillos verdes o verde parduscos, cubiertos de vello, con los grandes ojos de las criaturas seminocturnas, rostros soadores; entre los dos grupos, Selver, el traductor, frgil, desfigurado, llevando en las manos vacas los destinos de todos. La lluvia caa silenciosamente alrededor, sobre la tierra parda. - Adis, entonces - dijo Selver, y se alej con su grupo. - No son tan estpidos - dijo la matriarca de Berre cuando acompaaba a Selver a Endtor -. Pensaba que semejantes gigantes tenan que ser estpidos, pero se dieron cuenta de que eres un dios; lo vi en sus caras al final de la charla. Qu bien hablas esa jerga. Feos son, crees que sus hijos tampoco tendrn pelos? - Eso nunca lo sabremos, espero. - Aj, imagnate dar de mamar a un nio que no tiene pelo. Como tratar de amamantar a un pez - Estn todos locos - dijo el viejo Tubab con una expresin de profunda tristeza -. Lyubov no era as, cuando vena a Tuntar. Era ignorante, pero sensible. Pero stos discuten, y se burlan del viejo, y se odian unos a otros, as - y torci la cara gris para imitar la expresin de los terrqueos, cuyas palabras, naturalmente, no haba podido entender -. Fue eso lo que t les dijiste, Selver, que estn locos? - Les dije que estaban todos enfermos. Pero no olvidemos que han sido derrotados, y heridos, y encerrados en esa jaula de piedra. Despus de eso cualquiera podra estar enfermo p por lo tanto, necesitar curarse. - Quin les va a curar - dijo la matriarca de Berre - si todas sus mujeres estn muertas. Mala suerte. Pobres cosas feas... grandes araas desnudas, eso son, aj! - Son hombres, hombres, igual que nosotros - dijo Selver, la voz aguda y afilada como un cuchillo. - Oh, mi amado seor dios, eso lo s, slo quise decir que parecen araas - dijo la anciana, acaricindole la mejilla -. Escuchad, vosotros: Selver est extenuado con todo este ir y venir entre Endtor y Eslisen; sentmonos un ratito a descansar. - Aqu no - dijo Selver. Todava estaban en las Tierras Mutiladas, entre tocones y pendientes herbosas, bajo el cielo desnudo -. Cuando lleguemos a los rboles... Se tambale, y aquellos que no eran dioses lo ayudaron a avanzar por el camino.

7 Davidson le encontr una utilidad a la grabadora del comandante Muhamed. Alguien tena que registrar los sucesos de Nueva Tahit, hacer una historia de la crucifixin de la Colonia Terrquea. Para que cuando llegasen las naves desde la Madre Tierra pudieran conocer la verdad. Para que las futuras generaciones supieran de cunta deslealtad, cobarda y estupidez eran capaces los humanos, y de cunto coraje mostraban en la adversidad. En sus momentos libres - no mucho ms que momentos desde que haba asumido el mando - grababa toda la historia de la masacre de Campamento Smith, y llevaba al da los registros de Nueva Java, as como los de Isla King y Central, lo mejor que poda con ese histrico parloteo adulterado que era lo nico que reciba a guisa de noticias desde el cuartel general de Central. Exactamente lo que haba sucedido all, nadie lo sabra jams, excepto los creechis, pues los humanos estaban tratando de esconder sus propias traiciones y errores. Las lneas generales eran claras; sin embargo. Una pandilla organizada de creechis, capitaneada por Selver, haba tenido acceso al Arsenal y los hangares, y provista de dinamita, granadas, fusiles y lanzallamas se haba desbandado por la ciudad destruyndola y asesinando a los humanos. Que haban contado con la complicidad de alguien del poblado, lo probaba el hecho de que el primer edificio que volaron fuera el cuartel general. Lyubov, por supuesto, haba estado en la traicin, y sus verdes amiguitos del alma se lo haban agradecido como era de esperar, cortndole el gaote lo mismo que a los otros. Al menos Gosse y Benton pretendan haberlo visto muerto a la maana siguiente de la masacre. Aunque en realidad, se poda creer lo que dijera cualquiera de ellos? Estaba plenamente justificado suponer que de los humanos que quedaban con vida en Central despus de aquella noche, todos, quien ms quien menos, eran traidores. Traidores a su propia raza. Las mujeres estaban todas muertas, aseguraban. Esto era ya bastante grave pero haba algo peor: poda no ser cierto. Era fcil para los creechis esconder prisioneros en los bosques, y nada ms fcil de atrapar que una chica que huye despavorida de una ciudad en llamas. Y no les gustara a los pequeos demonios verdes apoderarse de una muchacha humana y tratar de experimentar con ella? Sabe Dios cuntas de las mujeres seguan con vida en las madrigueras de los creechis, atadas de pies y manos en una de esas hediondas cuevas subterrneas, toqueteadas y manoseadas y ensuciadas por los inmundos, los peludos pigmeos antropoides. Era inconcebible. Pero por Dios, algunas veces uno tena que ser capaz de concebir lo inconcebible. Un helicptero de King haba lanzado a los prisioneros de Central un receptor transmisor al da siguiente de la masacre, y a partir de ese da Muhamed haba grabado todas las conversaciones con Central. Lo ms increble de todo era una conversacin entre Muhamed y el coronel Dongh. La primera vez que la escuch, Davidson haba arrancado la cinta del aparato y la haba quemado. Ahora deseaba haberla conservado, como documento, como una prueba perfecta de la absoluta incompetencia de los comandantes, tanto en Central como en Nueva Java. La haba destruido en un arranque de furia, es cierto. Pero cmo hubiera podido escuchar pacientemente las voces del coronel y del comandante tramando una rendicin incondicional ante los creechis, decidiendo no tornar represalias, no defenderse, renunciar a todas las armas grandes, y amontonarse todos juntos en un pedacito de tierra elegido para ellos por los creechis, un reducto que les era concedido por los generosos vencedores, las bestezuelas verdes. Era increble, literalmente increble. Probablemente el viejo Ding Dong y Moo no eran en realidad traidores conscientes. Se haban vuelto locos, estaban reblandecidos. Y la culpa la tena este planeta del demonio. Haba que tener una personalidad fuerte para aguantarlo. Haba algo en el aire, tal vez el

polen de todos esos rboles, que actuaba como una especie de droga, que haca que los humanos comunes empezaran a volverse tan estpidos y a vivir tan fuera de la realidad como los propios creechis. Para colmo, al ser tan inferiores numricamente, eran meras piltrafas, fciles de exterminar para los creechis. Era una lstima que Muhamed hubiera tenido que ser eliminado pero nunca habra estado dispuesto a aceptar los planes de Davidson, eso era evidente; haba ido demasiado lejos. Cualquiera que hubiese odo aquella grabacin increble pensara lo mismo. Por eso fue mejor fusilarlo antes de que supiera realmente lo que estaba pasando, y ahora l tena un nombre sin mancha, no como Dongh y todos los otros oficiales que seguan con vida en Central. Dongh no haba aparecido por la radio ltimamente. Casi siempre hablaba Juju Sereng, de Ingeniera. Davidson haba salido de juerga frecuentemente con Juju y le consideraba un amigo, pero ahora no se poda confiar en nadie. Y Juju era otro asiatiforme. En verdad, pareca raro que tantos de ellos hubiesen sobrevivido a la masacre de Centralville; de todos los hombres con quienes haba hablado, el nico no-asio era Gosse. Aqu en Java los cincuenta y cinco hombres leales que quedaban luego de la reorganizacin eran casi todos eurafs como l, algunos afros y afroasiticos, pero ninguno asio puro. La sangre es la sangre. Uno no poda ser verdaderamente humano si no llevaba en las venas unas gotas de sangre de la Cuna del Hombre. Eso no le impedira, por supuesto, salvar a los infelices bastardos amarillos de Central, pero explicaba en parte el colapso moral y la escasa resistencia de esa gente. - No te das cuenta del aprieto en que nos ests metiendo, Don? - de haba preguntado Juju Sereng con esa voz insulsa que tena -. Hemos pactado una tregua formal con los creechis. Y tenemos rdenes directas de la Tierra de no interferir en la vida de los esvis, ni tomar represalias. Y de todas maneras, qu represalias podramos tomarnos? Ahora que todos los hombres de Isla King y Central del Sur estn aqu con nosotros, no llegamos a dos mil, y cuntos tienes t all en Java, unos sesenta y cinco, no? Crees de veras que dos mil hombres pueden dominar a tres millones de enemigos inteligentes, Don? - Juju, cincuenta hombres pueden hacerlo. Es cuestin de voluntad, habilidad, y armamento. - Mierda! Pero el hecho es, Don, que se ha parado una tregua. Y si se viola, estamos perdidos. Es lo nico que nos mantiene a flote por el momento. Tal vez cuando la nave vuelva de Prestno y vea lo que ha pasado, decidan acabar con los creechis. No lo sabemos. Pero al parecer, los creechis tienen la intencin de respetar la tregua, al fin y al cabo fue idea de ellos, y tuvimos que aceptarla. Pueden acabar con nosotros en cualquier momento, por simple superioridad numrica, como lo hicieron en Centralville. Eran miles y miles. No puedes entenderlo, Don? - Escucha, Juju, claro que lo entiendo. Si vosotros tenis miedo de usar los tres helicpteros que os quedan, podrais mandarlos aqu, con algunos hombres que vieran cmo hacemos las cosas. Si voy a liberaros a todos sin ayuda, algunos helicpteros ms me vendran muy bien. - Novas a liberarnos, vas a incinerarnos, pedazo de estpido! Manda ese helicptero que te queda aqu a Central, ahora mismo: es una orden personal del coronel, como comandante efectivo. Utilzalo para mandar aqu a tus hombres; doce viajes, en cuatro das locales podrs hacerlo. Acata esas rdenes y manos a la obra. Clic, haba cortado... tena miedo de seguir discutiendo con l. Al fin empez a preocuparle que pudieran mandar los tres helicpteros y bombardear o ametrallar el Campamento Nueva Java; porque tcnicamente, l, Davidson, estaba desobedeciendo rdenes, y al viejo Dongh no le gustaba la gente independiente. Bastaba ver cmo se las haba tomado ya con Davidson, a causa de esa incursin insignificante en represalia por lo de Campamento Smith. La iniciativa era castigada. Lo que a Ding Dong

le gustaba era la sumisin, como a la mayora de los oficiales. El peligro era que el oficial mismo poda volverse sumiso. Davidson comprendi finalmente, con genuina sorpresa, que los helicpteros no representaban ninguna amenaza para l, pues Dongh, Sereng, Gosse y hasta Benton tenan miedo de mandarlos. Los creechis les haban ordenado conservar los helicpteros dentro del Reducto Humano: y estaban obedeciendo rdenes. Cristo, le daba nuseas. Era tiempo de actuar. Haban estado esperando de brazos cruzados durante casi dos semanas. l tena su campamento bien defendido; haban reforzado la empalizada para que ningn hombre mono enano y verde pudiese saltarla, y ese chico tan hbil, Aabi, haba armado montones de minas terrestres y las haba sembrado alrededor de la empalizada en un crculo de cien metros. Era hora de demostrar a los creechis que a esos borregos de Central podan llevarles por las narices, pero que aqu, en Nueva Java, era con hombres con quienes tenan que habrselas. Sali en el helicptero y con l gui a un escuadrn de infantera de quince hombres hasta una madriguera creechi al sur del campamento. Haba aprendido a localizarlas desde el aire; lo que las delataba eran los huertos, las concentraciones de ciertos tipos de rboles, aunque no los plantaban en hileras como los humanos. Era increble la cantidad de madrigueras que aparecan una vez que uno aprenda a localizarlas. El bosque era un verdadero vivero. El grupo invasor incendi a mano esa madriguera, y luego, en el vuelo de regreso con un par de los muchachos, Davidson localiz otra, a menos de cuatro kilmetros del campamento. En, sa, slo para dejar su firma bien clara y que todos pudieran leerla, dej caer una bomba. Una simple bomba incendiaria, no una de las grandes, pero cmo hizo volar la piel verde. Dej un enorme agujero en el bosque, y los bordes del agujero estaban en Ramas. Naturalmente, sa seda su autntica arma cuando llegase la hora de las represalias en masa. Incendios en los bosques. Con bombas y gelinita arrojadas desde el helicptero, poda arrasar con fuego cualquiera de esas islas. Tendra que esperar un mes o dos, hasta que pasara la estacin de las lluvias. Por dnde empezara, por King, Smith o Central? King primero, quiz, a modo de advertencia, ya que all no quedaban humanos. Luego Central, si no reaccionaban por las buenas. - Qu diantre est tratando de hacer? - dijo la voz en la radio, y Davidson no pudo menos que sonrer, tan agnica sonaba, como una vieja a la que tienen contra la pared -. Se da cuenta de lo que est haciendo, Davidson? - Aj. - Se imagina que va a vencer a los creechis? No era Juju esta vez; quiz el sabihondo de Gosse, o cualquiera de ellos; ninguna diferencia: todos balaban baa baa. - S, eso creo - dijo Davidson con irnica mansedumbre. - Supone que si sigue quemando aldeas irn a buscarlo para rendirse... tres millones? Eso supone? - Tal vez. - Mire, Davidson - dijo la radio, al cabo de un momento, zumbando y gimiendo; estaban utilizando un equipo de emergencia, ya que haban perdido el transmisor grande, junto con ese ansible de pacotilla que ms vala perderlo -. Oiga, hay alguien ms all con quien podamos hablar? - No; todos estn muy ocupados. Mire, por aqu todo anda de perlas, pero nos hemos quedado sin postres, sabe, ensalada de frutas, melocotones, esas menudencias. Y algunos de los muchachos las echan de menos, realmente. Y estbamos esperando una partida de marihuana cuando los volaron a ustedes. Si mando hasta all un helicptero, podran separarnos unos cuantos cajones de golosinas y un poco de hierba? Una pausa. - S, mndelo, y nada ms.

- Fantstico. Preparen las cosas en una red, para que los muchachos puedan pescarlas sin necesidad de aterrizar. Sonri mostrando los dientes. Hubo algunas idas y venidas all en Central, y de pronto el viejo Dongh apareci en la lnea, la primera vez que le hablaba a Davidson. La voz sonaba dbil y sin aliento en la crepitante onda corta. - Escuche, capitn, quiero saber si se da cuenta realmente de las medidas que tendr que tomar por las acciones que usted est dirigiendo en Nueva Java; si contina desobedeciendo las rdenes. Estoy tratando de razonar con usted como soldado leal y razonable. A fin de garantizar la seguridad de mi gente aqu en Central, entienda que me ver en la necesidad de informar a los nativos de que no podemos asumir absolutamente ninguna responsabilidad por las acciones de usted. - Eso es correcto, seor. - Lo que estoy tratando de hacerle entender es que esto significa que nos veremos obligados a tener que decirles que no podemos impedir que usted viole la tregua all en Java. El personal ah es de sesenta y seis hombres, correcto?; pues bien, quiero tener a esos hombres sanos y salvos aqu en Central con nosotros para esperar la llegada del Shackleton y mantener unida la Colonia. Usted est empeado en una carrera suicida y soy responsable por los hombres que estn ah con usted. - No, usted no es responsable, seor. Yo lo soy. Usted qudese tranquilo. Pero cuando vean la selva en llamas, corran y busquen algn Desmonte. No queremos asarlos vivos junto con los creechis. - Escuche ahora, Davidson, le ordeno entregar inmediatamente el mando al teniente Temba y presentarse aqu - dijo la voz distante y llorosa, y Davidson, asqueado, apag la radio de golpe. Estaban todos locos de remate, todava jugando a los soldados, fuera de todo contacto con la realidad. Eran en verdad muy pocos los hombres capaces de enfrentar la realidad cuando las cosas se ponan difciles. Tal como esperaba, los creechis no reaccionaron a los ataques a las madrigueras. El nico modo de tenerlos a raya, como l lo haba sabido desde el principio, era aterrorizarlos y no darles cuartel. De esa manera, ellos saban quin mandaba, y se mostraban sumisos. Al parecer, y en un radio de treinta kilmetros, los creechis abandonaban las aldeas antes de que l llegara, pero continuaba enviando hombres a incendiarlas cada tres o cuatro das. Los muchachos empezaban a impacientarse. Hasta entonces, los haba mantenido atareados en los desmontes, ya que cuarenta y ocho de los cincuenta y cinco sobrevivientes leales eran leadores. Pero todos saban que las naves automticas no bajaran a cargar la madera, seguiran llegando una tras otra y se pondran en rbita, esperando la seal que nunca recibirn. No tena sentido seguir cortando rboles intilmente. Era un trabajo demasiado duro. Mejor quemarlos. Ejercitaba a sus hombres en equipos, desarrollando tcnicas incendiarias. El tiempo era an demasiado lluvioso, pero les mantena el cerebro ocupado. Si al menos tuviese los otros tres helicpteros, entonces s que podra dar el gran golpe. Estudiaba la posibilidad de una incursin en Central para liberar los helicpteros, pero no haba mencionado an esta idea ni siquiera a Aabi y Temba, sus mejores hombres. A algunos de los muchachos podra amedrentarlos la idea de una invasin armada a su propio cuartel general. Seguan hablando de cuando volvamos a reunirnos con los otros. No saban que aquellos otros les haban abandonado, les haban traicionado, se haban vendido a los creechis. Y l no poda decirles semejante cosa, no la soportaran. Un buen da, l, Aabi, Temba y otro hombre con la cabeza bien puesta y de confianza llegaran en helicptero; luego tres de ellos bajaran con metralletas, montaran cada uno en un helicptero, y de vuelta a casa, ta-ta-ta. Con cuatro buenas batidoras para batir los

huevos. No se puede hacer una tortilla In batir los huevos. Davidson se ri a carcajadas en la oscuridad de la cabaa. Mantuvo este plan en secreto un tiempo ms porque le diverta mucho pensar en l. Al cabo de otras dos semanas haban destruido todas las madrigueras creechis de los alrededores, y el bosque estaba ahora limpio y reluciente. No ms humaredas por encima de los rboles. Ya nadie saltaba desde atrs de un arbusto y se despatarraba en el suelo con los ojos cerrados, esperando que uno le pisara la cabeza. No ms monstruitos verdes. Slo un revoltijo de rboles y algunos parajes quemados. Los muchachos empezaban a mostrarse inquietos y aburridos; era hora de hacer la incursin de rescate de los helicpteros. Una noche les confi el plan a Aabi, Temba y Post. Ninguno de ellos dijo nada durante un minuto; luego Aabi pregunt: - Y el combustible, capitn? - Tenemos combustible suficiente. - No para cuatro helicpteros; no durara ni una semana. - Quieres decir que para se nos queda combustible slo para un mes? Aabi asinti. - Y bien, en ese caso, sacamos tambin un poco de combustible, me parece. - Cmo? - Pensad un poco. Los tres seguan mudos e inmviles, con caras de estpidos. Eso le enfureca. Dependan de l para todo. l era un jefe nato, pero le gustaban los hombres que tenan ideas propias. - Piensa algn medio, es tu especialidad, Aabi - dijo. Y sali a quemar un poco de hierba, asqueado por la forma en que todos se comportaban, como si estuviesen acobardados. No eran capaces de enfrentar la cruda realidad. Andaban escasos de marihuana y Davidson no fumaba desde haca un par de das. No le sirvi de nada. La noche negra e impenetrable, hmeda, calurosa, ola a primavera. Pas Ngenene caminando como un patinador sobre el hielo, o casi como un robot sobre ruedas; gir sobre s mismo con un lento movimiento felino y contempl largamente a Davidson, que estaba en el porche de la cabaa a la luz mortecina de la entrada. Era un hombre inmenso que manejaba una sierra elctrica en el aserradero. - La fuente de mi energa est conectada con el Gran Generador y no me puedo desenchufar - dijo con voz montona, sin dejar de mirar a Davidson. - Vulvete a tu barraca a dormir la mona! - dijo Davidson con esa voz restallante que nadie desobedeca jams. Al cabo de un momento Ngenene se alej deslizndose con paso cauteloso, ligero y grcil. Era excesivo el nmero de hombres que abusaban cada vez ms de los alucingenos. Haba alucingenos en abundancia, pero estaban destinados a aliviar las tensiones de los leadores durante los domingos, no a los soldados de una guarnicin minscula abandonada en un mundo hostil. No podan darse el lujo de volar, de soar. Tendra que guardarlos bajo llave. Adems, a algunos de los muchachos podan reventarlos. Y bueno, que reventaran. No se puede hacer una tortilla sin romper los huevos. Tal vez pudiera mandarlos a Central a cambio de un poco de combustible. Ustedes me dan dos, tres tanques de gas y yo les dar dos, tres cuerpos calientes, soldados leales, buenos leadores, justo lo que ustedes necesitan, un poco perdidos en el pas de los sueos... Sonri, y se dispona a entrar para exponerles esta nueva idea a Temba y los oros, cuando oy un grito del guardia apostado en la chimenea del aserradero. - Aqu vienen! - chill con voz aflautada, como un cro que juega a negros y rhodesianos.

Alguien ms se puso a gritar tambin desde el oeste, del otro lado de la empalizada. Son un disparo. Y venan, Cristo, venan. Era increble. Miles y miles. Ningn rumor ningn sonido, haba ese grito del guardia; y en seguida ese nico disparo; luego una explosin - una de las minas terrestres que volaba y luego otra, y otra, y centenares y centenares de antorchas que se encendan y volaban en el aire hmedo como cohetes, y los muros de la empalizada eran ahora un hervidero de creechis, una lluvia de creechis, un diluvio, movedizos, pululantes, millares de creechis. Le recordaron un ejrcito de ratas que haba visto una vez cuando era chico, durante la ltima Hambruna, en las calles de Cleveland, Ohio, donde se haba criado. Algo haba impulsado a las ratas a abandonar sus agujeros y haban salido a plena luz del da, una legin de ratas que trepaba por las paredes, un manto palpitante de piel y ojos y manos y dientes diminutos, y l haba gritado llamando a mam y corriendo como loco, o era slo un sueo que haba tenido entonces? No poda perder la cabeza. El helicptero se encontraba en el corral de los creechis, todava a oscuras y lleg all rpidamente. La puerta estaba cerrada con llave, siempre la tena cerrada por si a alguna de las hermanitas pusilnimes se le meta en la cabeza la idea de volar a los brazos de Pap Ding Dong en una noche oscura. Le pareci una eternidad el tiempo que tard en sacar la llave e introducirla en la cerradura y hacerla girar, pero slo era cuestin de no perder la cabeza, y luego tard otra eternidad en correr hasta el helicptero y abrir la portezuela, tambin cerrada con llave. Post y Aabi estaban con l ahora. Por fin oy el estruendo trepidante de los rotores, batiendo huevos, tapando todos los otros ruidos sobrenaturales, las voces aflautadas que gritaban, chillaban y cantaban. Subieron, y el infierno desapareci debajo: un corral repleto de ratas, ardiendo. - Se necesita sangre fra para dominar rpidamente una situacin de emergencia - dijo Davidson -. Ustedes, muchachos, pensaron y actuaron rpidamente. Buen trabajo. Dnde est Temba? - Con una lanza clavada en el estmago - dijo Post. Le pareci que Aabi, el piloto, quera dirigir la mquina, trep a uno de los asientos traseros y se tendi relajando los msculos. All abajo el bosque era un mar de sombras, negro sobre negro. - Qu rumbo ests tomando, Aabi? - Central. - No. No queremos ir a Central. - Adnde queremos ir? - dijo Aabi con una especie de risita afeminada -. A Nueva York? A Pekn? - Contina volando sobre el campamento, Aabi. En grandes crculos. Por donde no nos oigan. - Capitn, a esta altura ya no hay ningn Campamento Nueva Java - dijo Post, un capataz de leadores; era un hombre rechoncho y tranquilo. - Cuando los creechis hayan acabado de quemar el campamento, iremos nosotros y quemaremos a los creechis. Ha de haber unos cuatro mil amontonados all, en un solo lugar. Hay seis lanzallamas en la parte de atrs de ese helicptero. Les daremos unos veinte minutos. Comencemos con las bombas de gelinita y luego atrapemos con los lanzallamas a los que intentan huir. - Cristo - dijo Aabi con violencia -, algunos de nuestros hombres podran estar all, quiz los creechis han tomado prisioneros, no lo sabemos. Yo no voy a volver all a quemar humanos. No haba cambiado el rumbo del helicptero. Davidson puso el cao de su revlver contra la nuca de Aab y dijo: - S, vamos a volver; as que clmate y no me pongas en una situacin difcil.

- Hay combustible suficiente como para llegar a Central, capitn - dijo el piloto. Mova la cabeza tratando de esquivar el contacto del revlver, como si fuese una mosca que lo importunaba -. Pero no hay ms. Es todo cuanto nos queda. - Entonces tenemos de sobra para muchos kilmetros. Vuelve, Aabi. - Creo que es preferible que vayamos a Central, capitn - dijo Post con su voz estlida. Esa conjuracin contra l enfureci a Davidson. Le dio la vuelta al revlver y atac con la celeridad de una serpiente y le asest a Post un culatazo por encima de la oreja. El leador se dobl sobre s mismo como una tarjeta de Navidad, y se qued all inmvil en el asiento delantero con la cabeza entre las rodillas y las manos colgando contra el suelo. - Da la vuelta, Aabi - dijo Davidson, el restallido del ltigo en la voz. El helicptero gir en un arco amplio. - Demonios, dnde est el campamento? Nunca vol en este aparato de noche y sin seales - dijo Aabi, con una voz que son apagada y nasal, como si estuviese acatarrado. - Sigue hacia el este y busca el incendio - dijo Davidson, fro y tranquilo. Ninguno de ellos tena verdaderas agallas. Ninguno le haba respaldado cuando la situacin se puso realmente difcil. Tarde o temprano todos se uniran contra l, y slo porque nadie era como l. Los dbiles conspiran contra los fuertes, y el hombre fuerte tiene que luchar a solas y cuidar de s mismo. As eran las cosas. Dnde estaba el campamento? En esa oscuridad total tendran que haber visto a kilmetros de distancia los edificios en llamas, an bajo la lluvia. No se vea nada. Cielo gris negro, suelo gris. Los incendios deban de haberse apagado. O los habran apagado. Sera posible que los humanos hubiesen derrotado a los creechis? Luego que l huyera? El pensamiento le cruz por la mente como un roco de agua helada. No, claro que no, no cincuenta contra miles. Pero por Dios, de todos modos tena que haber montones de creechis despedazados por all, dispersos por los campos minados. Los creechis haban atacado en filas apretadas. Nada hubiera podido detenerlos. l no poda haberlo previsto. De dnde haban salido? Durante das y das no se haba visto un solo creechi merodeando - por los bosques de alrededor. Tenan que haberse desplegado desde algn escondrijo, desde todas direcciones, arrastrndose por los bosques, saliendo de las cuevas como ratas. No haba forma de detener a millares y millares de creechis. Dnde demonios estaba el campamento? Aabi finga, haba cambiado de rumbo, por supuesto. - Encuentra el campamento, Aabi - dijo en voz baja. - Por amor de Cristo, es lo que trato de hacer - dijo el muchacho. Post, doblado all, junto al piloto, no se haba movido. - No puede haberse esfumado, no, Aabi. Tienes siete minutos para encontrarlo. - Encuntrelo usted - dijo Aabi, con voz hosca y chillona. - No hasta que t y Post dejis de insubordinaros, querido. Baja un poco ahora. Al cabo de un minuto Aabi dijo: - Eso parece el ro. Haba un ro, y un gran claro pero dnde estaba el Campamento Java? No apareca por ninguna pase a medida que volaban hacia el norte por encima del claro. - Tiene que ser ste, no hay ningn otro claro grande no? - dijo Aabi, volviendo a volar sobre el rea sin rboles. Los faros de aterrizaje del helicptero refulgan, pero fuera de los conos de luz no se vea absolutamente nada; lo mejor era apagarlos. Davidson pas el brazo por encima del hombro del piloto y apag las luces. La oscuridad hmeda, impenetrable, les azot los ojos como toallas negras. - Por Cristo! - grit Aabi, y encendiendo otra vez las luces gir rpidamente el helicptero hacia la izquierda y hacia arriba, pero no con bastante rapidez. Los rboles asomaron inmensos en la noche y atraparon la mquina.

Las paletas chillaron, lanzando un cicln de hojas y ramas a travs de las sendas luminosas de los faros, pero los troncos de los rboles eran muy Tejos y fuertes. La pequea mquina alada cay de cabeza, pareci que se elevaba otra vez, y se hundi de costado ende los rboles. Las luces se apagaron. Los ruidos se interrumpieron. - No me siento muy bien - dijo Davidson. Lo repiti, y no lo dijo ms, porque no haba nadie a quien decrselo. Luego se dio cuenta de que ni siquiera lo haba dicho. Se senta como atontado. Seguramente se haba golpeado la cabeza. Aabi no estaba all. Dnde estaba? Esto era el helicptero; cado de costado, pero l segua en su asiento. La oscuridad se cerraba alrededor; era como estar ciego. Busc a tientas y encontr a Post, inerte, siempre doblado, hecho un ovillo entre el asiento delantero y el tablero de control. El helicptero temblaba cada vez que Davidson se mova, y entendi al fin que no estaba en el suelo sino encajado entre los rboles, enganchado como una cometa. Ahora se senta mejor de la cabeza y deseaba cada vez ms salir de aquella cabina oscura y peligrosamente inclinada. Trep al asiento del piloto y sac las piernas afuera, colgado de las manos, y no sinti el suelo, Slo ramas que le raspaban las piernas suspendidas en el aire. Por ltimo se dej caer, sin conocer la distancia, pero tena que salir de esa cabina. Era poco ms de un metro. La cabeza le trepid con el golpe, pero ahora se senta mejor. Si al menos no hubiese tanta oscuridad, tanta negrura. Tena una linterna en el cinto, siempre llevaba una cuando andaba de noche por el campamento. Pero no estaba all. Eso era extrao. Deba de habrsele cado. Lo mejor sera volver al helicptero a buscarla. Quiz Aabi se la haba sacado. Aabi haba estrellado el helicptero a propsito, le haba robado la linterna a Davidson y haba huido. El pequeo y viscoso bastardo, igual a todos los dems. El aire era negro y hmedo y uno no saba dnde pona el pie, todo era races y arbustos y maraas. Haba ruidos alrededor, agua que goteaba, crujidos, susurros, animales pequeos que reptaban y se escabullan en la oscuridad. Mejor volver al helicptero, se dijo, a buscar la linterna. Pero no saba qu hacer para volver a subir. El borde de la portezuela estaba justo fuera del alcance de sus dedos. Hubo una luz, un dbil resplandor que brill un instante y desapareci entre los rboles. Aabi se haba llevado la linterna y haba salido a explorar, a orientarse, un muchacho muy despierto. - Aabi! - llam con un susurro penetrante. Pis algo extrao mientras trataba de ver de nuevo la luz. Lo pate con las botas, luego acerc la mano, con cautela, pues no era prudente andar tocando cosas que no poda ver. Un montn de algo hmedo, pegajoso, como una rata muerta. Retir rpidamente la mano. Tante en otro lugar al cabo de un momento; era una bota lo que tocaba, poda palpar los cordones cruzados. Tena que ser Aabi que yaca all, justo a sus pies. Haba sido despedido del helicptero cuando el aparato cay. Bueno, se lo mereca por esa tramoya de Judas, tratando de escapar a Central. A Davidson no le gust el tacto hmedo de las ropas y el cabello invisibles. Se enderez. Otra vez estaba ah la luz, un claroscuro recortado por los troncos negros de los rboles cercanos y distantes, un resplandor lejano que avanzaba. Davidson se llev la mano a la cartuchera. El revlver no estaba all. Lo haba tenido en la mano, por si Post y Aabi se decidan a actuar. Ahora no lo tena en la mano. Deba de estar en el helicptero junto con la linterna. Permaneci agazapado, inmvil; de pronto, bruscamente ech a correr. No vea por dnde iba. Rebotaba en los troncos de los rboles y las races se le enredaban en los pies. Cay de bruces, ruidosamente entre los arbustos. Avanzando a cuatro patas, trat de esconderse. Las ramas hmedas, desnudas, le rozaban y araaban la cara. Se arrastr un poco ms lejos. Tena el cerebro totalmente ocupado por los complejos olores a podredumbre y vegetacin, a hojas muertas, a descomposicin, a renuevos y frondas y

flores, los olores de la noche y de la primavera y de la lluvia. La luz lo ilumin de pleno. Vio a los creechis. Record lo que ellos hacan cuando alguien los acorralaba, y el comentario de Lyubov. Se dio la vuelta ponindose boca arriba y ech la cabeza hacia atrs, cerrando los ojos. El corazn galopaba en su pecho. No ocurri nada. Era difcil abrir los ojos, pero al cabo de un rato lo consigui. Seguan all, y eran muchos: unos diez o veinte. Llevaban esas lanzas que utilizaban para cazar, esas armas pequeas que parecan de juguete, pero las hojas de hierro afiladas podan perforarle a uno las tripas. Cerr los ojos y permaneci tendido en la misma posicin. Y no pasaba nada. Su corazn se haba calmado, y le pareci que ahora poda pensar mejor. Algo se agit dentro de l, algo que era casi una risa. Por Dios, los creechis no podan con l! Si sus propios hombres le haban traicionado, y si ya la inteligencia humana no poda hacer nada por l, entonces recurra a la artimaa que ellos mismos utilizaban, se haca el muerto as, y despertaba en ellos ese reflejo instintivo que les impeda matar a nadie que estuviera en esa postura. Y all seguan, a su alrededor cuchicheando entre ellos. No podan hacerle dao. Era como si fuese un dios. - Davidson. Tuvo que abrir nuevamente los ojos. La antorcha de resina que llevaba uno de los creechis arda an, pero pareca ms plida, y el bosque era ms gris ahora, ya no renegrido. Qu haba pasado? Haban transcurrido apenas cinco o diez minutos. La visibilidad era todava escasa, pero ya no era de noche. Distingua las hojas y las ramas, el bosque. Reconoci la cara que le miraba desde arriba. En la penumbra sin matices del amanecer, era un rostro incoloro. Las facciones marcadas por cicatrices parecan las de un hombre. Los ojos eran agujeros sombros. - Djame levantar - dijo repentinamente Davidson con voz ronca, estridente. Tendido all, en el suelo hmedo, tiritaba de fro. No poda seguir acostado mientras Selver le mirada desde arriba. Selver tena las manos vacas, pero muchos de los pequeos demonios que le rodeaban no slo llevaban lanzas sino tambin revlveres. Robados de la armera del campamento, sin duda. Se incorpor con dificultad. Las ropas le colgaban, heladas, de los hombros y del dorso de las piernas, y no poda dejar de temblar. - Hazlo de una vez - dijo -. Rpido-volando! Selver lo mir. Ahora, por fin, tena que levantar la vista, muy arriba, para encontrar los ojos de Davidson. - Quiere que lo mate ahora? - pregunt. Por supuesto, haba aprendido a hablar de esta manera gracias a Lyubov; hasta por la voz, poda haber sido Lyubov el que hablaba. Era macabro. - Puedo elegir, no? - Bueno, usted ha estado tendido toda la noche como pidiendo que le dejsemos vivir. Quiere morir ahora? El dolor en la cabeza y en el estmago, Ni el odio que senda por ese horrible monstruo diminuto que hablaba como Lyubov y que le tena a su merced, esa combinacin de dolor y de odio le revolvieron el estmago, sinti nuseas y estuvo a punto de vomitar. Temblaba de fro. Trat de juntar valor. De pronto dio un paso adelante y le escupi a Selver en la cara. Hubo una pequea pausa, y entonces Selver, con una especie de paso de danza, le escupi a Davidson. Y rompi a rer. Y no hizo ningn movimiento para matar a Davidson. Davidson se limpi de los labios el fro escupitajo. - Mire, capitn Davidson - dijo el creechi con esa vocecita tranquila, que a Davidson le produca vrtigo y repugnancia -, los dos somos dioses, usted y yo. Usted es un dios

demente, y yo no s si estoy cuerdo o no. Pero somos dioses. Nunca habr en el bosque un encuentro semejante; como es costumbre entre dioses, nos hemos trado regalos. Usted me trajo un don, la posibilidad de matar a seres de mi misma especie, el homicidio. Ahora, hasta donde me es posible, yo le ofrezco a usted el don de mi pueblo, que es el de no matar. Creo que a cada uno de nosotros le pesar cargar con el regalo del otro. Sin embargo, usted tendr que cargarlo solo. La gente en Eslisen me dice que si le llevo all, le juzgarn y le matarn, pues al lo exige la ley. Por eso, porque deseo darle vida, no puedo llevarle a Eslisen con los otros prisioneros; y no puedo dejarle en el bosque; es usted demasiado daino. De manera que ser tratado como uno de los nuestros cuando se vuelve loco. Ser llevado a Rendlep, donde ya no habita nadie y all se quedar. Davidson miraba al creechi, no poda sacarle los ojos de encima. Era como si ejerciese sobre l un poder hipntico. Y eso no lo poda soportar. Nadie tena sobre l ningn poder. Nadie poda hacerle dao. - Tena que haberte roto el pescuezo, directamente, el da que intentaste atacarme dijo, la voz todava espesa y ronca. - Tal vez hubiera sido lo mejor - respondi Selver -. Pero Lyubov se lo impidi. Como ahora me impide que le mate. La matanza ha terminado. Y el talado de los rboles. No quedan rboles para talar en Rendlep. Es el lugar que ustedes llaman Isla Dump. Ustedes no dejaron all un solo rbol, de modo que no podr construirse un bote y escapar. Ya no crece all casi nada, y tendremos que mandarle vveres y lea para calentarse. No hay nada que se pueda matar en Rendlep. Ni rboles, ni gente. Haba rboles 31 haba gente, pero ahora slo quedan all los sueos de todos ellos. Me parece un lugar apropiado para que usted viva en l, ya que debe vivir. All tal vez aprenda a soar, pero es ms probable que siga con su locura hasta sus ltimas consecuencias. - Mtame ahora y acaba de una vez con este ensaamiento. - Que le mate? - dijo Selver y los ojos alzados hada Davidson parecieron relampaguear, clarsimos y terribles, en la media luz del bosque -. Yo no puedo matarle, Davidson. Usted es un dios. Tendr que hacerlo usted mismo. Dio media vuelta y ech a andar, ligero y veloz, y a los pocos pasos desapareci entre los rboles grises. Un lazo corredizo se desliz por encima de la cabeza de Davidson y se le cerr alrededor del cuello. Unas lanzas pequeas se le acercaron por los flancos y la espalda. No trataban de hacerle dao. Poda echar a correr, huir, y ellos no le mataran. Las hojas de las lanzas eran pulidas, afiladas, como navajas. El lazo corredizo tironeaba apretndole el cuello. Los sigui adonde lo conducan. Selver no haba visto a Lyubov durante mucho tiempo. El sueo lo haba acompaado hasta Rieshwel. Haba evado con Lyubov cuando le habl a Davidson por ltima vez, y lego Lyubov haba desaparecido, quiz durmiera ahora en la tumba de Eshsen, porque nunca se le apareci en el pueblo de Brotor donde Selver viva ahora. Pero cuando la nave grande regres, y Selver fue a Eshsen, Lyubov se reuni all con l. Una figura silenciosa y tenue, muy triste, que otra vez despert en Selver aquella pena devoradora. Lyubov lo acompaaba, una sombra en la mente, hasta cuando se reuna con los yumenos de la nave. stos eran poderosos, muy diferentes de todos los yumenos que Selver haba conocido, excepto Lyubov, pero mucho ms fuertes que l. Ya no dominaba el yumeno como antes, y al principio dej que hablaran ellos. Cuando supo con certeza qu clase de personas eran, empuj la pesada caja que haba trado desde Brotor. - Aqu adentro est la obra de Lyubov - dijo, buscando a tientas las palabras -. l saba ms de nosotros que todos los dems. El aprendi mi lengua y la Lengua de los Hombres; lo anotamos todo. l comprenda algo de cmo vivimos y cmo soamos. Los otros no. Les dar a ustedes la obra, si la llevan al lugar que Lyubov deseaba.

El alto, el de la tez muy blanca, Lepennon, pareca feliz, y le dio las gracias a Selver, dicindole que los trabajos seran llevados adonde Selver deseaba, y seran altamente apreciados. Esto complaci a Selver. Pero haba sido doloroso para l pronunciar en voz alta el nombre de su amigo; en el rostro de Lyubov haba una tristeza amarga cada vez que Selver se volva a l dentro de su mente. Se apart un poco de los yumenos y les observ. Dongh y Gosse y otros de Eshsen se haban reunido all junto con los cinco de la nave. Los nuevos estaban limpios y pulidos como hierro nuevo. A los viejos les haban crecido pelos en las caras, y ahora parecan unos athshianos gigantescos, de pelambrera negra. Todava llevaban ropas, pero estaban viejas y poco limpias. No haban adelgazado, excepto el Viejo, que segua enfermo desde la Noche de Eshsen; pero todos daban la impresin de ser hombres extraviados o locos. Este encuentro ocurri en el lmite del bosque, en la zona donde, por un acuerdo tcito, ni la gente del bosque ni los yumenos haban levantado viviendas ni acampado en los ltimos aos. Selver y sus acompaantes se instalaron a la sombra de un gran fresno que creca un poco apartado de la orilla del bosque. Las bayas del fresno eran an pequeos nudos verdes contra las ramas, las hojas largas y suaves, labiadas, de color verde esto. Debajo del rbol la luz era dbil, mezclada con sombras. Los yumenos se consultaban e iban y venan, y por ltimo uno de ellos fue hasta el fresno. Era el hombre duro de la nave, el comandante. Se sent en cuclillas cerca de Selver, sin pedir permiso, pero sin ninguna visible intencin de rudeza. Dijo: - Podemos conversar un poco? - Naturalmente. - Ya sabe que nos llevaremos de aqu a todos los terrqueos. Hemos trado con nosotros una segunda nave para poder transportarlos. Este mundo nunca ms ser una colonia. - se fue el mensaje que escuch en Brotor hace tres das, cuando ustedes llegaron. - Quera estar seguro de que usted lo entenda. La decisin es terminante. No volveremos. Este mundo ha sido declarado proscrito por la Liga. Eso significa para ustedes lo siguiente: puedo prometerles que nadie vendr aqu a cortar los rboles o a ocupar las tierras, mientras subsista la Liga. - Ninguno de ustedes volver jams - dijo Selver, afirmacin o pregunta. - No por cinco generaciones. Nadie. Luego quiz algunos pocos hombres, diez o veinte, no ms de veinte, podran venir a dialogar con ustedes, a estudiar este mundo, como lo hicieron aqu algunos de los hombres. - Los cientficos, los especialistas - dijo Selver. Medit un momento -. Ustedes deciden las cosas todos a la vez - dijo, nuevamente entre afirmacin y pregunta. - Qu quiere decir? El comandante pareca receloso. - Bueno, usted dice que ninguno de ustedes cortar los rboles de Athshe: y todos dejan de hacerlo. Y sin embargo ustedes viven en muchos sitios. Aqu, si una matriarca diera una orden en Karach, ni aun los habitantes de la aldea ms prxima la obedeceran en seguida, y nunca todos los habitantes del mundo al mismo tiempo.. - No, porque ustedes no tienen gobierno central. Pero nosotros lo tenemos, ahora, y le aseguro que las rdenes son obedecidas. Por todos nosotros al mismo tiempo. Aunque en verdad, tengo entendido, por lo que me han contado los colonos, que cuando usted, Selver, dio una orden, fue obedecida por todo el mundo en todas las islas a la vez. Cmo lo consigui? - En aquel entonces yo en un dios - dijo Selver, inexpresivo. El comandante se retir y el hombre alto y blanco se fue acercando poco a poco y le pregunt si poda sentarse a la sombra del rbol. Tena tacto, ste, y era sumamente inteligente. Selver se senta intranquilo con l. Como Lyubov, este hombre era afable;

comprenda, pero era tambin absolutamente incomprensible. Pues hasta el ms bondadoso de ellos era tan inaccesible corno el ms cruel. Por eso mismo la presencia de Lyubov en su mente segua siendo dolorosa, y en cambio los sueos en los que vea y tocaba a su mujer muerta, Thele, eran hermosos y serenos. - Cuando estuve aqu antes - dijo Lepennon - conoc a ese hombre, Raj Lyubov. Tuve muy pocas oportunidades de hablar con l pero recuerdo lo que dijo; y he tenido tiempo de leer algunos de sus estudios sobre el pueblo de usted. La obra de Lyubov, como usted dice. A esa obra se debe principalmente que Athshe ya no sea Colonia Terrquea. Esa libertad se haba convertido en la meta de la vida de Lyubov, creo yo. Usted, como amigo de l, ver que la muerte no le impidi alcanzar esa meta, finalizar el viaje. Selver estaba inmvil. La inquietud se le transformaba en miedo. Este hombre hablaba como un Gran Soador. Po respondi. - Querr usted decirme una cosa, Selver. Si la pregunta no lo ofende. No habr ms preguntas despus... Hubo varias matanzas: en Campamento Smith, luego en este sitio, Eshsen, y por ltimo la de Campamento Nueva Java donde Davidson encabez al grupo rebelde. Eso fue todo. Ninguna ms desde entonces... Es sa la verdad? No ha habido ms matanzas? - Yo no mat a Davidson. - Eso no importa - dijo Lepennon, interpretando mal las palabras de Selver. Selver quera decir que Davidson no estaba muerto; pero Lepennon entendi que era otro quien haba matado a Davidson. Aliviado al comprobar que los yumenos podan equivocarse, Selver no le corrigi. - No ha habido ms matanzas, entonces? - Ninguna. Ellos podrn confirmrselo - dijo Selver, sealando con un gesto al coronel y a Gosse. - Entre su propia gente, quiero decir. Athshianos que hayan matado a athshianos. Selver guard silencio. Alz los ojos a Lepennon, un rostro extrao, blanco como la mscara del Espritu del Fresno, que cambi de algn modo mientras Selver lo miraba. - A veces llega un dios - dijo Selver -. Trae una nueva forma de hacer una cosa, o una cosa nueva para hacer. Una nueva clase de canto, o una nueva clase de muerte. Lo trae a travs del puente entre el tiempo-sueo y el tiempo-mundo. Y una vez que lo ha hecho, hecho est. Uno no puede tomar cosas del mundo y tratar de llevarlas al sueo, encerrarlas en el sueo con muros y engaos. Eso es demencia. Lo que es, en No pretender, ahora, que nosotros no sabemos cmo matarnos unos a otros. Lepennon apoy la larga mano en la mano de Selver, tan rpidamente, tan delicadamente que Selver acept el contacto como si el otro no fuera un extrao. Las sombras verdes y doradas de las hojas del fresno revolotearon sobre ellos. - Pero no digan que tienen razones para matarse unos a otros. No hay ninguna razn para el asesinato - dijo Lepennon, el rostro tan ansioso y triste como el de Lyubov -. Nosotros partiremos. Dentro de dos das nos habremos marchado. Todos. Para siempre. Y entonces los bosques de Athshe volvern a ser lo que eran antes. Lyubov sali de las sombras de la mente de Selver y dijo: - Yo estar aqu. - Lyubov estar aqu - dijo Selver -. Y Davidson estar aqu. Los dos. Despus que yo muera, tal vez la gente vuelva a ser como antes de que yo naciese, y antes de que viniesen ustedes. Pero yo no lo creo. FIN

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