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GIOVANNI GUARESCHI

UN MARIDO EN EL COLEGIO
Versin castellana de LINO MESTRONI
(3 EDICION)

COLECCIN

VRTICE
EDITORIAL GUILLERMO

KRAFT

LIMITADA

FUNDADA EN 1864

BUENOS AIRES Titulo original de la obra:

IL MARITO IN COLLEGIO
Editores: RIZZOLI y CIA.
MILN

Primera Edicin - septiembre 1952 IMPRESO EN LA ARGENTINA Copyright by Editorial Guillermo Krafl Ltda. calle Reconquista 319 - 327 Buenos Aires

DIGITALIZADO POR SADRAC CORREGIDO POR EL CUERVO LPEZ

PROLOGO Hubo quien oportunamente hiciera notar al seor Safo Madellis que las posibilidades eran dos: o haba equivocado el nombre o haba equivocado el sexo. No se sabe qu contest nuestro personaje; y es, adems, cierto que el tenor Safo Madellis logr encontrar a una Leonilda Foulard, con quien cas, restableciendo en cierto modo el equilibrio. Un tiempo despus Safo y Leonilda hicieron llegar al mundo dos graciosas hijas y basados en su triste experiencia evitaron (cuidadosamente llamarlas Jeremas, o Isaas o Eneas; y eligieron dos nombres inequvocamente femeninos, como Elisa y Flaminia. Con el correr de los anos, Elisa y Flaminia Madellis se transformaron en dos adorables seoritas y hubo necesidad de pensar en casarlas. Conviene recordar que los ascendientes de los Madellis y de los Foulard haban participado en las ms importantes Cruzadas, trasmitiendo a sus descendientes palacetes, un castillo y la nobleza que al correr de los siglos a pesar de haber desaparecido los palacetes y el castillo se mantena intacta e incorruptible. Era lgico por lo tanto, que debiendo casar la primognita Elisa, Safo y Leonilda le buscaran esposo entre los descendientes de familia nobilsima y fue el elegido, Gastn Food cuyos antepasados haban participado en todas las Cruzadas indistintamente. Pero inmediatamente advirtieron que sumados los tienes de los Madellis, de los Foulard y de los Food, tenan solamente de que vivir, hasta que el crdito de los proveedores lo permitiese. La segunda hija, Flaminia, fue sacrificada y entregada en casamiento a un Wonder, cuyos antecedentes para las Cruzadas, ocupados como estaban en vender salchichas no haban visto ni siquiera partir a los nobles caballeros chas y coles, y que a pesar de ello, haban trasmitido a sus descendientes una modesta fortuna, la cual poco a poco fue aumentando hasta llegar a una verdadera riqueza. Toms Wonder cuando cas con Flaminia Madellis, a pesar de haber comprometido en raras especulaciones su patrimonio, era todava suficientemente rico y los Madellis y los Food le hicieron el honor de compartir su casa, viviendo a sus expensas unos veinte aos. Durante este lapso el hogar Wonder se alegr con los nacimientos de Robinia Food, de Edo Food y luego de Carlota Wonder. Despus, en forma imprevista, el seor Toms Wonder abandon este mundo y las cosas se presentaron en forma tal que nuestros personajes, al cabo de seis meses, posean exactamente: Safo Madellis, setenta aos; Leonilda Madellis, setenta aos; Gastn Food, cuarenta y siete aos; su esposa Elisa, cuarenta y ocho aos; Robinia, su hija, dieciocho aos; Edo, su hijo, diecisis aos; Flaminia Madellis, viuda de Wonder, cuarenta aos y Carlota, su hija, catorce aos. Aparte de sus aos, posean solamente algunos trajes y elementos indispensables de ropa blanca. Y nada ms. Intervino en esa oportunidad el hermano del difunto Toms, Casimiro Wonder, quien pasaba gran parte de su vida recorriendo el mundo y regresaba de tanto en tanto a su patria para cuidar su gran patrimonio, todava intacto. Viva solo y no tena ms parientes fuera de los que le haba procurado su hermano Toms. El seor Casimiro Wonder conocedor de esas dificultades familiares, se present a los Foulard, Madellis, Wonder y Food y dijo: No se preocupen: de la joven y de su madre, me encargo yo. El seor Safo Madellis contest en forma airada: Nuestra familia es una e indisoluble y todos sus componentes vivirn juntos o juntos morirn. Entonces vyanse todos juntos al diablo! concluy Casimiro bruscamente. Recapacit luego y concedi a los Madellis-Foulard, un palacio y una asignacin mensual.

El dinero lo regalo agreg, pero el palacio y todas las cosas que contiene continan siendo de mi propiedad y el da que me harten de fastidio, los arrojo a puntapis y asunto terminado. Nuestros antepasados han combatido en todas las Cruzadas dijo con indignacin Safo Madellis. Casimiro se encogi de hombros y contest: Me parece bien que cuando yo los ponga en la calle, se dirijan a ellos. Los Madellis-Food-Foulard-Wonder se establecieron en el palacio de Casimiro y como la asignacin era generosa reiniciaron su vida con el antiguo esplendor y sus salones fueron el punto de reunin de las ms nobles familias de la comarco. Sin embargo, ningn hombre del mundo fue ms despreciado que el seor Casimiro Wonder. Solamente Carlota nunca hablaba de su to; los dems se referan a l todos los das y lo nombraban con desdn "el susodicho seor Wonder". Casimiro apareca de vez en cuando; entraba en la casa sin descubrirse, trataba mal a la servidumbre si adverta alguna deficiencia, daba rdenes al mayordomo o al administrador de efectuar las reparaciones necesarias, y de toda la familia slo tomaba en consideracin a Carlota. En el momento de iniciarse nuestra historia, Carlota acataba de cumplir veintids aos, lo cual significaba que la familia Madellis, etctera, naca ocho anos viva a expensas del seor Casimiro Wonder, exceptuando el seor Safo Madellis, quien cumplidos los setenta y siete aos haba abandonado los quehaceres terrenos para ir a juntarse con los cruzados, sus mayores. Sus ltimas palabras fueron stas: Lo lamento por el susodicho seor Wonder... No se aflija, abuelo le contest el seor Gastn Food, yo lo vengar. Comer por los dos.

CAPTULO PRIMERO SE ENTRA A CONOCER AL SUSODICHO SEOR WONDER.UN TO QUE NO PIERDE TIEMPO UNA SOBRINA EN SERIA INCERTIDUMBRE. URGE MARIDO.
La seora Leonilda Foulard viuda de Madellis, acababa de dar la orden de servir el caf, cuando entr Jos Mara, el viejo mayordomo con aspecto convulso. Est aqu!... La seora Leo, sus hijas Elisa y Flaminia y la sobrina Robinia, palidecieron. El seor Gastn Food contrajo amenazadoramente las cejas. El joven Edo Food, se encogi suavemente de hombros y Carlota dijo alegremente: "Oh!", exclamacin que fue acogida con indignacin por todos. El seor Casimiro Wonder regresaba de improviso despus de una ausencia de casi dos aos. Sin el menor cumplimiento entr en el comedor como sola hacerlo, con el sombrero puesto y un cigarro entre los dientes. Recorri con la vista a la familia sentada a la mesa y dijo: Qu demonios le ha sucedido al viejo para obligarlo a renunciar a la comida? El seor Safo Madellis ha muerto respondi desdeosamente la seora Leo. Pudo haber avisado objet Casimiro, he dicho cien veces que en mi casa nada puede hacerse sin mi permiso. Seor exclam con noble orgullo la vieja dama, no hace falta ningn permiso: desde hace siglos los Madellis saben morir por su propia cuenta! Lo malo es que no saben vivir por su propia cuenta agreg Casimiro alzando los hombros. Luego, dirigindose a Carlota en tono severo le pregunt: Y bien, Se puede conocer a tu despreciable marido? Todos miraron con estupor a Carlota, quien agach la cabeza, turbada. Intervino Gastn Food haciendo notar que no entenda de qu se trataba.

Poco hay que comprender vocifer Casimiro. La ltima vez que los visit, dije a Carlota que a mi regreso deba conocer al hombre elegido para marido, de tal modo que si el candidato era de mi agrado, el casamiento poda efectuarse antes de mi nueva partida. Y por lo que compruebo, la seorita Carlota se burl de mis rdenes. La seora Flaminia, resentida, dijo que no tena ninguna intencin de casar a su hija y Casimiro la interrumpi: Lo quiero yo y como no tengo parientes y a mi muerte debo dejar mis bienes a mi sobrina, deseo conocer qu clase de hombre ser su esposo. No permitir nunca que se case con un bribn u holgazn que le malgaste su dinero. O se casa con un hombre a mi gusto o dejo todos mis bienes a una institucin de beneficencia. To intervino Carlota, no veo el motivo de tanta prisa. Usted es joven y fuerte todava y no creo que tenga intencin de morir ya. Casimiro contest que l conoca bien sus intenciones y que el asunto era otro: no se cumplan sus rdenes, y concluy en forma perentoria: Si pasado maana por la noche no te has casado con el hombre que me gusta, no slo dejo mis bienes para la beneficencia, sino que, adems, los arrojo a todos fuera de mi casa y les corto los vveres! Carlota conoca perfectamente a su to y le constaba que no bromeaba nunca, por lo que se puso a gemir desesperada: Cmo se hace, to Casimiro, para encontrar marido en dos das? Estos son asuntos de mujeres contest Casimiro. Arrglate: tuviste el tiempo necesario. La situacin era seria y la vieja seora Leo mir a Flaminia, quien movi la cabeza afirmativamente, mientras miraba a su hermana Elisa. sta, dio a entender que haba comprendido y mir a su marido. Gastn a su vez mir a su hija Robinia quien susurr algunas palabras al odo de su hermano Edo. Edo se levant plido por la emocin y en el silencio profundo dijo: Seor Wonder, solicito la mano de su sobrina. Crecieron juntos y siempre se han querido explic la seora Elisa. Casimiro mir a Edo, luego tom por las espaldas a Carlota: Es cierto que t quieres a semejante imbcil? pregunt indignado. Carlota expres que no con un movimiento de cabeza, y Casimiro se tranquiliz. Menos mal. Y ahora basta de bromas. Pasado maana por la noche o te has casado o los expulso a todos. Estar maana en mi casa, y cuando tengas alguna novedad lleva al candidato para verlo. Recuerda que no quiero hombrea rubios y mucho menos pelirrojos. Preferira fuesen calvos. Luego Casimiro recomend airado al mayordomo que no durmiese para poder cuidar los muebles, al mismo tiempo que sacando violentamente la silla donde estaba sentado Gastn, orden: Llvala a reparar, No has visto que una de sus patas est por desprenderse? Inmediatamente sali mientras todos lo miraban, aplastados en dos sillas, con excepcin de Gastn que permaneca de pie, maltratado, escarnecido, pero lleno de orgullo. A la hora del caf se realiz en la casa Madellis el ms dramtico congreso. Clausuradas las puertas, tom la palabra doa Leo, quien alzando los brazos al cielo exclam: Este hombre est loco. Loco y criminal especific Robinia, que habiendo llegado a los veintisis sin haber encontrado jams criatura humana que solicitara su mano, no toleraba que una nia de veintids fuera obligada a casarse en dos das.

No podemos tomar en serio las fantasas de un desequilibrado afirm por su parte doa Elisa, herida profundamente porque se haba osado definir a su hijo como imbcil. No vocifer con orgullo Gastn. Si pasado maana por la noche Carlota no ha contrado matrimonio, nosotros terminaremos en la calle concluy Edo, quien no careca de cierto sentido prctico. Todos callaron, mirando furtivamente a Carlota, quien al fin se levant: Me marcho afirm, Dnde! A buscar un marido. No permitir jams que por culpa ma una familia entera se precipite en la ruina. Por lo dems, un marido es una molestia crnica, pero nunca una enfermedad mortal. Un marido! pregunt angustiosamente la seora Flaminia. Cmo podrs encontrarlo as en pocas horas, si no tienes ni has tenido nunca un novio. Carlota alz los hombros. iAh! recomend fastidiada doa Flaminia. Quieres decir, entonces, que t, sin conocimiento de tu abuela y sin el permiso de la familia, galanteas a escondidas con uno, con dos o quiz con tres jovenzuelos, como es costumbre de las infelices nias modernas? Carlota, en nombre de Dios, contesta. No dijo Carlota. No tengo ningn novio secreto. Conozco algunos jvenes a los cuales soy simptica. Eso es todo. Qu lstima suspir la buena madre. Si tuvieses algn novio, el asunto sera ms sencillo. Me voy repiti Carlota con aire decidido. Las mujeres se pusieron a sollozar, expresando que Carlota no deba sacrificarse de ese modo y que no le permitiran cometer semejante locura. Mientras tanto la acompaaron hasta la puerta. Alma generosa suspir admirado Gastn, mientras Edo diriga al cielo apasionadas palabras: Te doy las gracias, buen Dios, de haberme salvado de Carlota. Buen Dios, antes de soportar una esposa como Carlota, condname a las ms terribles penas, hasta la de trabajar... Fuera de su casa, Carlota dirigi sus pasos hacia el Parque Viejo. Se trataba de un lugar casi siempre solitario y por lo tanto poco adecuado para encontrar maridos, pero en cambio muy aconsejable para quien quera pensar tranquilamente sus asuntos, y nuestra estimada joven tena urgente necesidad de ordenar sus propias ideas y llegar a una conclusin. Nos limitaremos a repetir aqu las conclusiones a que lleg, luego de madursima reflexin: "Los hombres que despus de intentar en vano transformarse en novios mos, me han manifestado el deseo de ser mis maridos, son cinco: el conde Donalot, el doctor Grimal, el seor De Parpay, Flamel y Luisito. De los tinco, los tres primeros me son perfectamente indiferentes mientras que Flamel y Luisito me gustan mucho. Especialmente de Luisito pienso que podra- enamorarme fcilmente. Y especialmente tambin de Flamel. S, especialmente del primero y del segundo. En resumen, especialmente de los dos. Por lo tanto, imposible pensar en casamiento con estos dos, porque si me caso con el primero, me pesar mucho no haberlo hecho con el segundo y viceversa. Hacerlo con los dos no se puede; pero en cambio puedo casarme con uno de los otros tres y ser novia luego, a escondidas, un da de Luisito y otro de Flamel. Este razonamiento no era muy recomendable, desde el punto de vista de la moral, pero tena su lgica. Carlota, convencida con este argumento, abandon el Parque Viejo y en un taxmetro se hizo conducir a la casa de su to Casimiro a quien encontr en su escritorio ocupado en hojear planillas llenas de nmeros y le dijo con dulzura:

To Casimiro, t tienes razn y yo har todo lo posible para casarme antes de pasado maana, pero es necesario que trates de ayudarme. No soy una agencia matrimonial le contest bruscamente el to. Y Carlota agreg: Estamos de acuerdo: no pretendo que me encuentres el marido. Me lo encontrar yo misma sin mucha dificultad: tengo efectivamente tres caballeros que en repetidas oportunidades me han propuesto casamiento. Queda solamente por decidir cul te gasta. Te lo repito dijo to Casimiro, trelos y se decidir. Carlota explic que no se poda proponer perentoriamente a un caballero: "Ven conmigo porque to Casimiro debe examinarte; si le caes en gracia, me casar contigo". Es indispensable proceder con ms elegancia, encontrar un buen pretexto para poner a los tres en contacto con to Casimiro, quien entonces podra estudiar a sus pollos y efectuar la eleccin. Se podra realizar en casa una fiestecita ntima para festejar tu regreso concluy Carlota. Invitaramos a los tres caballeros, te los presentara y podras as observarlos a tu gusto. Naturalmente ser necesario que por dos o tres horas realices un esfuerzo y te muestres amable. To Casimiro barbote de mal humor que l saba comportarse en el mundo y no necesitaba recomendaciones especiales. De todos modos, acept. Maana por la noche a las veintiuna estar en tu casa y ver de qu se trata. Ten en cuenta que maana debe estar todo decidido, pues aun apurando los trmites al mximo, se necesita un da para el matrimonio. Depende de ti, to Casimiro: elige al que mejor te plazca, yo me limitar a obedecerte. De acuerdo aprob el to Casimiro. Inmediatamente Carlota corri a su casa para informar del proyecto a la familia, para cursar las invitaciones y para organizar la reunin fatal.

CAPTULO SEGUNDO PRIMERA PARTE PREOCUPACIONES DE LA VSPERA. LA FIESTA. UN EXAMEN EXTRAO. TO CASIMIRO OTORGA UNA PRRROGA.
DESDE la maana siguiente, los principales exponentes de la familia Madellis comenzaron a sufrir las penas del infierno. Slo Dios sabe el ridculo que pasaremos con aquel salvaje! Se lamentaba doa Leo, oliendo de cuando en cuando su frasco de sales. No me causara extraeza qu llegase vestido de gancho gema Elisa. Escupir hacia el cielo raso! Blasfemar en siete idiomas! Dar manotazos sobre los hombros a las seoras! sollozaban los dems. Pero el to Casimiro no lleg vestido de gaucho, sino con elegante y bien cortado atuendo, ni escupi hacia el cielo raso, ni dio manotazos sobre los hombros de las seoras. Hasta pareca educado. Los invitados eran varios y entre ellos, naturalmente, se encontraban los tres candidatos. Carlota los trabaj con extremo cuidado. Encontr el modo de apartarse en un tranquilo rincn, primero con uno, luego con el otro y por fin con el tercero: supo mantenerse lnguida con los tres y a los tres les hizo saber que el to Casimiro tena sobre ella poderes extraordinarios. Es l quien dirige mi vida, y no podr casarme jams con un hombre que no le caiga en gracia. Parece una burla y, sin embargo, para casarse con Carlota, no hay que cortejar a Carlota sino al to Casimiro.

Con esta explicacin, primero uno, luego el otro y por fin el tercero, estrecharon la manecita que Carlota distradamente haba olvidado entre las de ellos y partieron al abordaje del to Casimiro. To Casimiro, despus de las presentaciones y algunas otras amables palabras, se haba instalado decorosamente en el saloncito japons, para fumar su cigarro y fue all donde lo encontr el conde Donalot, primero de los tres pretendientes a la lnguida manecita de Carlota. Seor pregunt elegantemente al to Casimiro, quiere que nos ayudemos a matar el aburrimiento jugando a la baraja? To Casimiro acept con buena voluntad y jug y charl con el conde Donalot. Luego ste fue llamado a otra parte con un significativo gesto de Carlota y lo sucedi en ese lugar el doctor Grimal, quien fue a su vez sucedido por el seor De Parpay. En resumen, Carlota dirigi hbilmente las operaciones a fin de que sus tres adoradores pudieran, uno despus de otro, conquistar al autoritario to. Ms tarde, cuando el to Casimiro qued solo, se pudo saber cul de los tres candidatos le haba cado ms en gracia, pues llam a Carlota y le dijo bruscamente: Y bien, es o no posible ver a los tres famosos ejemplares? To Casimiro replic sonriendo Carlota, los has visto ya, porque son precisamente los tres caballeros con los cuales te has entretenido tan largo rato. No te queda sino elegir cul de los tres prefieres Ninguno! afirm perentoriamente el to Casimiro Mustrame otros o no se har nada! Carlota habl con dulzura; trat de explicar que su surtido de adoradores se haba terminado por el momento y que no vea el medio de poder renovarlo all sentada.. Concdeme una prrroga concluy. Por el momento no puedo presentarte otros candidatos. To Casimiro extrajo su reloj. Falta poco para la medianoche dijo y me doy cuenta de la dificultad con que podras tropezar en la bsqueda de los nuevos mamelucos. Te concedo, pues, un da de prrroga. Antes de la hora doce de maana debes encontrar el marido que me gusta, o todo se ir al demonio. To Casimiro! implor Carlota, ten presente que el ambiente en que me desenvuelvo es el as llamado "elegante": los hombres que pertenecen a l no se levantan de la cama hasta el medioda. No querrs obligarme a sacarlos de la cama en camisn? Otorgo otras cinco horas de prrroga gru el to Casimiro. Se lleva el plazo hasta las diecisiete del da de maana. Buenas noches para ti y al infierno todos los dems mamelucos aqu presentes. Y dnde puedo llevarte los candidatos? pregunt Carlota afligida. No por cierto aqu, sino a mi casa. To Casimiro se retir y poco despus hicieron lo mismo los invitados y slo entonces Carlota pudo poner al corriente de los acontecimientos a su familia. Y ahora qu hacemos? expres el seor Gastn. Dnde encontrar otros candidatos? No les he pedido ayuda para encontrar los primeros y no la pedir para encontrar los restantes -asegur Carlota. La serena calma de la joven confort a todos. Muy pronto Carlota se encontr entre las sbanas- y se durmi despus de esta histrica decisin: "Maana lanzar al asalto del to Casimiro a Flamel y a Luisito. Si le gustara Luisito, me casara con Luisito y me comprometera con Flamel. Si eligiera a Flamel, me casara con Flamel y me comprometera con Luisito. S le gustaran los dos... " Carlota ri para s: "Si le gustaran los dos, me casara con los dos". "Y si no fuesen de su agrado ninguno de los dos?" -preguntle una voz interna.

"Mandar al diablo a los tres: a to Casimiro, a Flamel y a Luisito".

CAPTULO SEGUNDO SEGUNDA PARTE UN PRETENDIENTE REPROBADO. TAMBIN CON LUISITO LAS COSAS VAN MAL. UN RAMILLETE. SE TRABA CONOCIMIENTO CON CAMILO DEBRAI
Cara para Luisito y cruz para Flamel decidi Carlota tirando al aire una moneda. La moneda cay sobre la alfombra y marc cruz: entonces Carlota salt de la cama, se visti con singular cuidado y como haca rato que haba pasado el medioda, almorz con gran apetito. La tomas muy cmodamente observ Edo, quien no careca de cierto sentido prctico. Te quedar luego tiempo para realizar la reunin general de tus adoradores? No era preferible que publicaras un manifiesto convocndolos, por ejemplo, en grupos por edades? Te prohbo bromear en asunto tan serio intervino doa Leo. T no seras capaz de hacer otro tanto por el bien de tu familia. De veras que no reconoci honestamente Edo, quien no careca de cierto sentido prctico. Yo no sera nunca capaz de encontrar marido en tres horas. Carlota se levant de la mesa. Antes de las catorce sera intil ponerse en movimiento explic. Solamente despus de esa hora s donde encontrar a mis pollos. Efectivamente, nuestra adorable protagonista, tena razn: despus de las catorce (entindase hasta las dos de la, maana siguiente) Luisito y Flamel eran respectivamente visibles en el Crculo de Cazadores y en el Crculo de la Osa Plida, donde tenan siempre mucho que hacer alrededor de la mesa del bacarat o del pcker. Carlota se hizo conducir en un coche hasta el solitario caf del Parque Viejo, un silencioso caf ahogado entre la fronda y telefone al Crculo de la Rosa Plida preguntando por Flamel. El caballero lleg inmediatamente al aparato pero no tuvo tiempo de pronunciar muchas palabras. Carlota le descerraj: --Flam, soy Carlota: te espero en el caf del Parque Viejo antes de diez minutos. Negocio urgentsimo, importantsimo. Luego colg el receptor. Mientras esperaba, telefone al Crculo de Cazadores preguntando por Luisito. Le interesaba conocer la exacta ubicacin del otro candidato de modo de poder lanzarlo inmediatamente al asalto del to Casimiro si el primer candidato resultase reprobado. Le comunicaron que Luisito acababa de salir, pero Carlota no se preocup mayormente: No puede haber ido muy lejos, con su habitual indolencia. Regresar pronto.Al rato lleg Flamel. Flamexclam Carlota ponindole las manos sobre los hombros y mirndole los ojos, Flam, es cierto que me quieres? Estoy dispuesto a realizar cualquier locura para demostrrtelo! gimi Flam. Entonces, sta es la oportunidad. Vete a ver a mi to Casimiro y pdele mi mano A tu to Casimiro? S, a l, que exige que me case antes de maana o me quita la herencia; a ti te lo puedo confesar y no tengo ms que a ti en el mundo, Flam. Flamel no pidi ms explicaciones. Vuelo a ver a tu to, Carlota. Oh inmensa felicidad!

Oh inconmensurable alegra! , Ten cuidado, Flam, no construyas muchos castillos en el aire le advirti Carlota. El matrimonio se efectuar solamente si t resaltas del agrado del to. Es tan extravagante... He domado hasta ahora osos ms osos que el oso de tu to afirm alegremente Flamel. El to Casimiro estaba en su escritorio y permaneci sentado cuando entraron Carlota y Flamel. Ni siquiera se levant cuando Carlota le present el caballero. El seor Flamel desea hablarte, to Casimiro susurr Carlota y se dirigi inmediatamente al vestbulo para esperar el resultado del examen. Tengo el honor de solicitarle la mano de su sobrina; Carlota dijo Flamel, apenas se encontr solo con el seor Wonder. Es usted un sujeto extrao gru el to Casimiro. No termina usted de conocerme y ya me pide algo. Y, por qu quiere casarse con Carlota? Por qu?... porque la amo balbuci vacilante Flamel. Y ella lo ama? S. Naturalmente. Pamplinas, jovencito mo. Si las cosas fuesen como usted dice ya se habran casado sin pedirme permiso. El amor verdadero no se preocupa de los tos, por lo tanto usted es un embustero. No seor: no nos hemos casado antes porque Carlota se opona explic Flamel. Si hubiese dependido de m ya estaramos casados hace dos aos. No tiene usted dignidad. Cuando una mujer coquetea de ese modo se la manda al demonio. Mustreme sus manos. Flamel obedeci. Tiene usted el ndice y el mayor de la mano derecha, negros por la nicotina. Fuma usted exageradamente un cigarrillo detrs del otro. Diga treinta y tres. Treinta y tres dijo Flamel mientras el to Casimiro le auscultaba la espalda. Pulmones dbiles gru to Casimiro. Permanece mucho tiempo en lugares cerrados. Tiene usted la palidez de una servilleta. {Sabe jugar a la escoba Juego muy poco minti Flamel que no quera poner en evidencia sus vicios. Peor para usted: mis asuntos siempre los decido con el juego. Tome aquel mazo de cartas y sintese frente a la mesa. Jugaremos una partida, si usted vence le concedo la mano de Carlota; si pierde, nada. Como en "La Partida de Ajedrez" dijo riendo Flamel, habilsimo jugador de escoba, alegrndose por la facilidad con que vencera la prueba. Exacto, con la diferencia de que usted no es el paje Fernando y que yo no podr preguntarle por qu me mira y no me habla. Fue una partida fulmnea: Flamel perdi del modo ms aplastante y qued mirando boquiabierto al to Casimiro. Habr jugado veinte mil partidas sin haber encontrada a un jugador tan formidable como usted balbuci al fin. Yo en cambio he trampeado, por lo menos en cuarenta mil partidas y jams encontr un jugador tan tonto como usted agreg to Casimiro- sacando los "sietes" de las mangas, los bolsillos, el cuello y hasta de los pliegues de su pantaln. Jugador empedernido y calavera como es usted, acabara con el patrimonio de mi sobrina en dos aos. Seor protest Flamel, usted me juzga mal; yo soy un caballero y gasto solamente mi dinero. Eso se ver al punto, jovencito. Yo le concedo la mano de mi sobrina, siempre que usted renuncie a su dote. Acepto exclam Flamel con noble mirada.

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To Casimiro movi su cabeza con gesto de desaprobacin, Seor Wonder, duda usted de mi sinceridad? Al contrario, seor Flamel. Se advierte que usted habla de buena fe. Ese es precisamente el inconveniente. Slo un estpido de sentimiento romntico puede renunciar a un patrimonio de tal naturaleza. No es usted el hombre que necesitamos. Acompa a Flamel hasta la puerta; luego asomndose al vestbulo, dijo en voz alta: Pase el siguiente... Carlota y Flamel se miraron largamente, luego Flamel dej caer los brazos y se retir, mientras Carlota entraba en el escritorio. Al grano, seor: por qu quiere casarse con mi sobrina? pregunt to Casimiro, bruscamente sin levantar los ojos de sus papeles. Soy yo, to. Soy Carlota. Y los otros? Ya son las diecisis y quince. Dentro de tres cuartos de hora se termina el plazo, nia ma grit el to Casimiro. Debes concederme algunas horas de prrroga implor Carlota. No es fcil juntar pretendientes. Mustrate gentil una vez en tu vida. El to Casimiro refunfu largo rato, luego dijo que esperara hasta las veinte. Despus de ese trmino el asunto quedaba irremediablemente terminado. Carlota se dirigi precipitadamente al Crculo de los Cazadores, donde con voz trmula por la ansiedad, pregunt por Luisito, su ltima esperanza. Le contestaron que Luisito se haba retirado a eso de las catorce y que aun no haba regresado. Le aconsejaron que telefoneara a cierto hotel pero no se le encontr. En vista del fracaso, le aconsejaron nuevos llamados telefnicos: otro crculo, un restaurante, un teatro; finalmente lleg un caballero que dijo: Luisito est en su casa. Es intil telefonearle, porque yo mismo he encerrado el aparato telefnico en la caja fuerte. Luisito duerme y quiere que no lo molesten. Eran ya las dieciocho y treinta y haba que economizar segundos. Carlota se hizo llevar a la casa de Luisito y llam furiosamente a la puerta. Lleg una vieja ama de llaves reblandecida que en vano intent oponerse a la invasin: Carlota entr y pudo encontrar el dormitorio de Luisito. El desventurado dorma con una bolsa de hielo sobre la cabeza y dorma tan profundamente que, para despertarlo, Carlota hubo de abofetearlo con energa. Paso balbuci por fin Luisito, pero Carlota persisti hasta que ste abri un ojo y explic: No he dormido anoche, pues hasta las catorce he jugado, bebido y fumado. Me tir a la cama con la cabeza en llamas y el cuerpo quebrantado. Djeme dormir, Gelsomina. Yo no soy tu ama de llaves. Soy Carlota grit la muchacha salpicndole agua en la cara. iCarlota! Qu ha sucedido? Debes despertarte por completo y todo andar bien grit Carlota mientras lo golpeaba con un taco de zapato en la cabeza. Luisito despert por fin, abri los ojos y adopt una digna expresin. Debes levantarte a la carrera y ver a mi to para pedirle mi mano, si es que me quieres como lo dices le explic entonces Carlota. Y cmo hago, amor mo! solloz Luisito. No ves que no me puedo tener en pie? Qu dira tu to si me presentara en estas miserandas condiciones? Era verdaderamente cierto, pero Carlota no desesper. Fingirs estar gravemente enfermo dijo. Inducir a mi to a que venga a visitarte y a concederme una prrroga en vista de esto. Est bien, Carlota y que el buen Dios nos proteja aprob Luisito.

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Y ya tenemos a Carlota frente a to Casimiro. El spero to chill al comienzo; que le vena con excusas y que era difcil engaarle, pero oda la apasionada peroracin de la sobrina, consinti en visitar al enfermo y despus de veinte minutos, precedido por Carlota, entr en el dormitorio de Luisito. El infeliz dorma nuevamente y roncaba del modo ms indecente. Carlota lo sacudi. Luisito, aqu est el to; despierta implor. Al infierno todos los tos gru Luisito. Delira explic Carlota a to Casimiro. Luego volvi a dirigirse con dulzura a Luisito. Soy Carlota; despierta un momento, no me hagas sufrir. El desventurado despert, sin conseguir, por otra parte, sino mantener abierto medio ojo. --Estoy muy enferm, mascull. Disclpeme, seor. Me siento muy enfermo y desde aqu, de este lecho de dolor, solicito su mano... Es la borrachera ms vergonzosa que he visto en mi vida, contest duramente to Casimiro. Da usted asco. Solicito la mano de su sobrina -tartaje Luisito en un soplo-, y comenz a roncar nuevamente. Carlota se encontr al rato sobre un coche al lado de su to. Buena categora de amistades tienes dijo con disgusto el seor Wonder. De todos modos la cosa ya termina: dentro de media hora se acaba el plazo y te juro que no tendr piedad de nadie. Comprendo, to; esto es entonces lo que buscabas observ amargamente Carlota, a lo cual agreg to Casimiro: Y bien, sea. Te amplo el plazo hasta las diez de maana. Pero si antes de esa hora no me presentas la persona con quien debes casarte en el da, a las doce anular en el banco la orden de pago de la pensin y los liar expulsar de la casa. Luego modificar mi testamento. Vuelta Carlota a su casa se neg a dar detalles de ninguna especie y dej todo para la maana siguiente. Maana ser necesario que nos despiertes a las seis-orden a Jos Mara. Y cuando el viejo mayordomo pregunt si esa orden era slo para la seorita, Carlota especific: No: para todos los dems, menos para m. Yo no necesitar el llamado. Y aquella noche efectivamente no durmi y a las cinco paseaba por el jardn. El congreso familiar se reuni en el saln; los ojos de los congregados eran pequeos y estaban cargados de sueo todava; pero cuando Carlota refiri los hechos del da precedente se abrieron de improviso y por el aire, como leva plumn al soplo del viento, huyeron los ltimos vestigios de sueo. La discusin fue muy animada y la conclusin interesante: Casimiro Wonder no era solamente loco, sino criminal. No se puede pretender humanamente que una pobre joven encuentre un marido en cuatro horas vocifer indignado Gastn Food. En una hora precis Edo Food quien no careca, de cierto sentido prctico. Y la pndola, confirmando esa afirmacin, dio las nueve. Las seoras comenzaron a morder sus magnficos pauelitos de batista, cuando Edo rompi el silencio: Entonces hay que preparar las valijas? pregunt Todava no exclam Carlota levantndose. Djenme pensar. En nombre de Dios piensa con rapidez le suplic la ta Elisa. El tiempo vuela, Carlota subi corriendo las escaleras y una vez en su dormitorio, cerr con llave la puerta y se asom a la ventana que daba al jardn. Pero, en el mismo instante que, apoyaba sus codos en el mrmol fro del alfizar, recibi en pleno rostro algo hmedo y espinoso.

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Llegados a este punto ser oportuno interrumpir un instante la narracin de las andanzas de Carlota, para presentar al melanclico hroe de esta historia: Camilo Debrai. La casa que el seor Wonder haba destinado a la familia Madellis era uno de esos viejos palacios que todava hoy se ven en las calles, que la furia malsana de la fantasa de los arquitectos y de los planos reguladores, no lograron destruir. Largos edificios de un solo piso con frentes almohadillados, rejas panzudas en las ventanas de la planta baja y un gran portn en el centro. El plano de estos edificios es casi invariablemente una U: la base de la U es el frente y mira hacia la calle; en medio hay un gran patio, despus del patio un jardn. Cuando el sol da detrs de la casa, en el frente sombreado se abre el gran ojo del portn Heno de luz y de verde claro. La casa de los Madellis era uno de estos palacios y posea un amplio jardn sobre el cual se abra la ventana de Carlota, situada al final del ala derecha de la construccin. Por lo tanto, de la ventana de su habitacin Carlota poda ver a los que se encontrasen detrs del tapial de su casa, en el jardn limtrofe. Por otra parte como las leyes de la ptica son honestas e imparciales, naturalmente quien se hallase en el jardn limtrofe poda ver por lo menos la ventana a la cual se asomaba a menudo Carlota. Este hecho es importante no slo a los fines de la ptica, sino tambin a los de nuestro desgraciado asunto. En efecto, Camilo Debrai que permaneca a menudo buena parte del da en el jardn que hemos llamado limtrofe, haba podido ver muchas veces a Carlota. Demasiadas, por lo que se ver. Camilo Debrai tena a la sazn veinticinco aos, pero fuera de un agradabilsimo aspecto, no posea nada ms que su oficio de tallista. Trabajaba en una piecita en la planta baja del palacio contiguo al de los Madellis y cuando deba esculpir maderos grandes, trasladaba su taller al jardn por falta de espacio. Los antecesores de Camilo Debrai; no haban participado en las Cruzadas, como los maternos de Carlota, lo cual no fue obstculo para que se enamorase; de Carlota Wonder. Por su parte, Carlota Wonder ni siquiera haba advertido la existencia del pobre enamorado. Pero s haba advertido por lo menos haca dos aos, que todos los das un misterioso ramillete de flores apareca en su pieza. Carlota encontraba el ramillete sobre la cama, en el suelo y algunas veces sobre el armario. A menudo se haba preguntado de quin poda partir el perfumado homenaje: lo supo solamente aquella maana al asomarse a la ventana. En efecto, en esa ocasin, el homenaje le lleg directo al rostro y quien lo haba arrojado no tuvo tiempo de esconderse. ( De este modo Carlota descubri que posea, un cuarto pretendiente: quiz el ms tenaz de todos. Camilo tena un gran delantal de color gris, de cuyo bolsillo asomaba el mango de una maza y la boya de una gubia y llevaba sobre la cabeza el horrible casquete de un pringoso sombrero viejo. Como ya eran las nueve y veinte, Carlota no poda sutilizar tanto. Quien est a punto de ahogarse se prende hasta de un palo de gallinero. Te manda el buen Dios! dijo para s Carlota, y un minuto despus estaba en el jardn y subida sobre una escalera, se asomaba al huerto contiguo. Camilo, aterrado por lo que haba sucedido, permaneca en el lugar con la boca abierta mirando la ventana y cuando vio la cabeza de Carlota asomarse como por milagro sobre el muro, palideci. Cul es su oficio? pregunt Carlota. Soy tallista balbuci Camilo. Muy bien: hay un trabajo urgentsimo para usted en el palacio Wonder de plaza Tocai. Lvese pronto las manos y la cara, vstase lo mejor que pueda y vuele al palacio. Me encontrar delante del portn. No me haga esperar. Tenga la cortesa de ser puntual. S seora... contest Camilo con vos tremola.

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CAPTULO TERCERO ES PREFERIBLE UN ARTESANO HOY QUE TRES CABALLERO MAANA. CAMILO NO ENTIENDE NADA. DOA LEO TIENE EXTRAAS IDEAS.
Apenas el seor Wonder vio a Carlota, le pregunt qu haba decidido. Te he trado un nuevo candidato explic Carlota. Uno slo? gru el to Casimiro. No es un gran surtido. Es cuanto he podido hacer, to. Puedo presentrtelo? To Casimiro le aconsej se diese prisa, porque el tiempo apuraba y Carlota baj la escalera corriendo, rogando a Dios que aquel ejemplar no se hiciese esperar. Pero el "ejemplar" estaba ya en el portn, todava jadeante por la carrera y Carlota lo mir maravillada. As compuesto, a pesar del psimo corte del traje, Camilo pareca hasta un bellsimo joven. De todos modos esto tena una importancia secundaria. Cmo se llama usted? le pregunt Carlota. Camilo Debrai. Entonces, seor Debrai, acompeme; le presentar a mi to. S seora balbuci Camilo y la sigui escaleras arriba. El to Casimiro estaba escribiendo y continu escribiendo tranquilamente cuando entr Carlota remolcando a Camilo. Aqu tienes al seor Camilo Debrai explic Carlota. Est bien contest el to. Djalo aqu. Entretanto djanos y trata de echar una ojeada a ma bales; los estn preparando. Camilo permaneci tieso frente al escritorio del seor Wonder: no alcanzaba a convencerse qu habra de cierto en todo lo que le haba acontecido. Atribua todo al maldito ramos de rosas que termin en el rostro de Carlota y rogaba a Dios que no lo metiese en serios embrollos. El to Casimiro dej la pluma, se levant y mir atentamente a Camilo, Pero usted pregunt severamente, a qu se dedica? Soy tallista contest palideciendo Camilo. Muebles, estatuas, candelabros, artesonados, arcenes. Hago tambin taracea. El to Casimiro se acerc aun ms al infeliz y le apunt un dedo amenazante bajo la nariz. jY usted grit, usted con una entrada de pocos pesos por da! tiene la pretensin de casarse con Carlota Wonder, heredera de quince granjas, seis palacios, un bosque y dos cabaas? Camilo crey ver al seor Casimiro tan alto como una torre. Seor protest con voz trmula, yo no he hecho nada malo. He venido aqu porque la seorita me dijo que haba un trabajo urgente que realizar. Si molesto puedo marcharme en el acto. Cmo ha conocido usted a mi sobrina? requiri to Casimiro. Fue una desgracia, seor. Una desgracia? S seor: un ramillete de flores cado en la cabeza de la seorita... Entonces la seorita me indic que concurriese aqu por un trabajo urgente. To Casimiro mir perplejo al infeliz de Camilo. Y dnde estaba ella cuando a usted se le cayeron las flores? En la ventana de su dormitorio. Y usted? Abajo, en el jardn de mi casa. To Casimiro aprob gravemente con un gesto. Extraas flores son stas que caen de abajo hacia arriba, jovencito. Era la primera vez que se le caan flores de ese modo?

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Camilo se confundi, primero dijo: "no, seor", luego, "s, seor", terminando por decir que l era un hombre honrado. Comprendido dijo to Casimiro. Con tal de no perder la herencia fe procede de este modo. Se atrapa al primero que llega, esperando que yo para evitar el ridculo de la familia, alargue las cosas hasta las calendas griegas. Yo los voy a arreglar! El to Casimiro llam a Carlota. Bravo por mi Carlotita le dijo alegremente cuando la tuvo delante; estoy plenamente satisfecho de tu eleccin. Inmediatamente pongo en movimiento a mi secretario para los preparativos. Carlota palideci y alcanz a balbucir slo un trmulo "s, to Casimiro". Camilo pregunt tmidamente si su presencia era todava necesaria. No contest to Casimiro. Usted vuele para procurarse los documentos matrimoniales y trigalos aqu antes del medioda. Documentos matrimoniales? S, seor. Para quin? Para usted, diantre! Camilo se pregunt s l estaba loco o lo estaban los dems. Despus os formular una observacin. Seor, disculpe usted: con quin debo casarme? Con mi sobrina Carlota vocifer to Casimiro. Est acaso arrepentido? no es acaso cierto que est enamorado de ella como un tonto, hasta el extremo de arrojarle a escondidas, quiz todas las maanas, ramilletes de flores a su habitacin? Pero seor, yo no tengo dinero... iLo tengo yo! replic to Casimiro. Y lo doy a quin me parece y agrada. Desaparezca en el acto y vuelva con los documentos antes de medioda. Camilo se dirigi a la salida desde donde se volvi para mirar una vez ms, primero al to y luego a la sobrina. Y desapareci. Difcilmente se podr realizar todo en el da hizo notar to Casimiro. De todas maneras retraso mi partida. No temas Carlotita ma: to Casimiro quiere que su sobrinita sea feliz y quedar a su lado hasta cuando ella haya coronado su sueo de amor. Estas contenta? En casa Madellis se realiz por la tarde la segunda sesin del da y fue dramtica. Mi hija casada con un miserable rajalea chill la seora Flaminia, ni bien Carlota refiri los detalles del acontecimiento. Caer el ridculo sobre nuestra casa gimi la seora Elisa, mientras que Gastn con la mirada lija en el vaco, murmuraba. Cosas de locos..., cosas de locos... Qu hombre se dignar acercarse a m, sabiendo que mi prima cas con un pordiosero? solloz Robinia, feliz de encontrar una justificacin al hecho de que ningn hombre ni por error solicitara su mano. Si es un tallista hbil, dir a mi primo que me labre una, magnfica pipa historiada para poner sobre mi estufa agreg alegremente Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico. Luego la sesin sigui con mayor calma, bajo la presidencia de la abuela Leo y se lleg a una conclusin bastante satisfactoria. No se dara lugar a ningn ridculo; el matrimonio se celebrara secretamente, evitando la publicacin. Luego... abuela Leo no quiso dar mayores detalles. Tengo una idea se limit a declarar y es una ptima idea. Las cosas se resolvern a su tiempo. Entre tanto, antes que nada, cambiaremos la servidumbre. Quedar solamente Jos Mara. En ste se puede tener confianza.

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As dijo la abuela Leo y la familia Madellis-Foulard-Wonder-Food respir aliviada. En esos momentos, en una habitacin del Palacete, Camilo Debrai debilitado por alta fiebre permita que un numeroso grupo de especialistas en indumentos, le probaran impunemente trajes, sombreros, zapatos, cuellos y guantes. El seor Casimiro Wonder diriga gravemente las operaciones pero a menudo se distraa, su pensamiento volaba hacia la casa Madellis, y resonaban en sus odos las altaneras palabras del difunto Safo Madellis: "Seor! Nuestros antepasados combatieron en todas las Cruzadas!"

CAPTULO CUARTO EL MATRIMONIO MS SECRETO DEL MUNDO. UN VIAJE DE NOVIOS POR COMITIVA. EL MAYORDOMO JOS MARA SE RESISTE A CREER. CAMILO QUISIERA ESCRIBIRLE A LA SEORITA CARLOTA, SU ESPOSA, PERO RESUELVE QUE ES MEJOR ESPERAR LOS ACONTECIMIENTOS.
El matrimonio Debrai-Wonder se celebr con tanta discrecin que el mismo Camilo Debrai que indudablemente presenci la ceremonia dada su calidad de esposo apenas supo algo. Inmediatamente cuando encontr la manera de ordenar sus pensamientos, consigui solamente recordar que una noche en una capilla desconocida de campo, un viejo sacerdote le haba preguntado de improviso, si era de su voluntad casarse con la seorita Carlota Wonder, all presente; y que, al volver la cabeza y comprobar con justificado estupor la presencia real y verdadera de la nombrada seorita Carlota, l haba contestado: S, seor. Con excepcin del seor Casimiro Wonder, de los miembros de la familia Madellis y de poqusimas personas extraas, cuya presencia en la ceremonia se justificaba por razones tcnicas, y por otra parte interesadsimas por razones financieras en no tomar el asunto en broma, nadie advirti que la noble seorita Carlota Wonder se haba unido en matrimonio con el seor Camilo Debrai, tallista. Ni siquiera Camilo Debrai como ya se ha dicho. Al finalizar el acto como el seor Casimiro Wonder haba impuesto a los esposos un viaje de bodas con itinerario ya preparado, Camilo y Carlota ascendieron a un coche ferroviario en un compartimento de primera clase reservado previamente para los desposados, pero que al fin result as organizado: asiento de la izquierda: Carlota Wonder de Debrai; Flaminia Madellis, viuda de Wonder, su madre; Elisa Madellis de Food, ta; Robinia Food, prima. Asiento de la derecha: doa Leonilda Foulard, viuda de Madellis, abuela; Gastn Food, to; Edo Food, primo. Dado que por razones tcnicas originadas en su venerable edad y en la poco comn amplitud de sus formas, doa Leonilda estaba obligada a ocupar dos lugares, el compartimento podra considerarse completo. Debido a so el esposo Camilo justamente fue invitado a buscar otro sitio en el compartimento vecino. La situacin de encontrarse separado de Carlota por un simple tabique de madera, se mantuvo solamente durante el viaje. Una vez en destino, las cosas cambiaron; en efecto, Carlota, la madre, la abuela, la ta, la prima y el to, tomaron alojamiento en un hotel, mientras que Camilo y el cuado Edo, se ubicaron convenientemente en otro hotel, situado en el lado opuesto de la ciudad. Al regreso hubo, adems, una variante. Como todos los compartimentos estaban ocupados, Camilo permaneci en pie en el corredor del coche y pudo as contemplar a su esposa a travs de los cristales. Sera ciertamente interesante conocer el estado de nimo de Camilo, pero desgraciadamente no es posible. En efecto, Camilo no posea todava (ni siquiera al trmino del viaje de bodas de la familia

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Madellis) un estado de nimo. Nada importa que Camilo amase desde haca tiempo a Carlota. Dice la historia que el marqus de Toupi amaba ardientemente a la hija del conde Veramn y pasaba y repasaba bajo el balcn en el cual siempre estaba asomada su dama. Asimismo el marqus de Toupi, que, dems, haba seguido cursos regulares de Teologa y Matemticas y lgicamente posea una slida cultura; en lo que se diferenciaba de Camilo Debrai, el da en que el balcn se desplom y la deseada nia le cay sobre la cabeza, se encontr de improviso sin estado de nimo, como Camilo, y no slo por ese da sino durante dos meses. Al finalizar el viaje de bodas realizado en comitiva, la familia Madellis volvi a su casa. Para hablar con ms precisin, volvi y no volvi, pues el palacio de la ciudad fue abandonado temporariamente y la familia se instal en la quinta de Trebotton, habitual residencia de veraneo. La servidumbre se haba renovado por completo, excepto Jos Mara, viejo y discretsimo mayordomo. Faltaba solamente poner al tanto a Jos Mara y el fiel servidor fue recibido en audiencia particular por doa Leo. -Como lo habr notado dijo doa.Leo tenemos en casa alguna novedad. La persona que se halla ahora con nosotros, no le recuerda a alguien? Si la memoria no me es infiel contest Jos Mara la persona a quien se refiere me recuerda a un joven que hace un mes tallaba madera en el jardn contiguo al del palacio de ustedes en la ciudad. Muy bien, Jos Mara explic la seora. De ahora en adelante usted no debe recordar ms liada de esto. Perfectamente, seora. Puedo preguntar ahora cmo debo considerar a la persona de que me habla? Cmo a un husped? Doa Leo permaneci pensativa. Ms o menos contest por fin. Ms o menos en el sentido de "menos" o de "ms"? En el sentido de "ms". Disculpe mi insistencia suspir Jos Mara con sincera pena. Cmo debo calificar a la expresada persona? Ignoro tambin su nombre. Se llama Camilo Debrai suspir doa Leo. Est bien: entonces podr hablarse simplemente de "Camilo". Doa Leo volvi a suspirar. Seor Camilo precis. Disculpe nuevamente, seora dijo Jos Mara. Me permitira observar que ese tratamiento no es adecuado a su condicin. Creo que si usted permite que le llame "seor Debrai", se hara ya una concesin demasiado notable para un husped. He dicho "ms que husped", Jos Mara insisti doa Leo. Hay que considerarlo como casi perteneciente a la familia. Lo lamento dijo Jos Mara. Nosotros tambin lo lamentamos. Ese "casi de la familia", en el sentido de "mucho" o en el sentido de "poco"? En el sentido de "ms bien" hubo de confesar doa Leo. Me resisto a creerlo, seora exclam indignado Jos Mara. Doa Leo mene la cabeza. Usted debe obedecer, Jos Mara. La seora me perdone si insisto en un asunto tan doloroso replic Jos Mara. Pero cmo explicar a la servidumbre la posicin de la persona de quien hablamos? Un lejano pariente pobre. Muy bien. Un lejano pariente pobre. Un lejano pariente rico, quizs sea mejor rectific doa Leo. S, seora: mi lejano pariente rico. Doa Leo permaneci pensativa un rato ms, despus estableci:

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Un lejano pariente bobo. Jos Mara aprob con un movimiento de cabeza. Bobo en el sentido de mucho o de poco? -pregunt. En el sentido de poco ms o menos, Jos Mara. El compromiso es menor. Hemos referido textualmente el histrico coloquio del saln verde, no para repetir chismes de cronistas, sino para dar una idea clara de la cordialidad con que fue acogido Camilo Debrai, quien casado en parte con Carlota Wonder, ingres en la familia Madellis. El dilogo es importante tambin por el hecho de que, mientras ste se realizaba en el saln verde, a poca distancia, se cumpla un no menos importante acontecimiento: Camila adverta los primeros sntomas de un estado de nimo. En efecto, inmvil en el centro de una habitacin pequea de soltero, se preguntaba: He dicho que me senta contento de casarme con la seorita Carlota, y es as. Pero cmo hago para saber si ella estaba o no contenta de casarse conmigo, si no he podido hablarle? Camilo pens que haba transcurrido ya un mes de la ceremonia nocturna en la capilla, y que por lo tanto seria muy oportuno una explicacin. Le escribir una carta. Despus de haber malogrado un elevado numero de hojas, en la incertidumbre de comenzar con "Distinguida seorita" o con "distinguida seora", sacudi la cabeza y se ech sobre la cama suspirando. iQuizs est enojada conmigo por haber dicho que deseaba casarme con ella sin preguntarle antes si ella estaba de acuerdo! Pero cmo podra haberlo hecho cuando el seor Casimiro no me permiti ni siquiera salir de la habitacin? Y luego: qu culpa tengo de quererla? Evidentemente eran los primeros asomos de un estado de nimo. Mejor dicho, esbozos solamente, porque de otro modo Camilo se hubiera preguntado: "Cmo permito se me trate como al ltimo estpido de la creacin?" En cambio, se dijo para s, con fcil optimismo: Es intil, distinguida seorita Carlota, tendr usted que comprenderlo, el amor es asi

CAPTULO QUINTO CAMILO DESPIERTA, JOS MARA DICE QUE ES MUCHO, PERO QUE ES NECESARIO SOPORTAR. EL PLAN DE DOA LEO. CAMILO SE RETIRA DEL CAMPO. INTERVENCIN DEL TO CASIMIRO. LA CLUSULA FATAL.
Aceptada en lo que respecta a Camilo Debrai la calificacin de "pariente lejano y tonto en el sentido de poco", la servidumbre de casa Madellis encontr natural que nuestro personaje pasase el da y tomase sus comidas en su habitacin. Quien juzg menos natural tal situacin, fue en cambio el propio Camilo Debrai: en efecto, el excelente joven, aun encontrndose casi desprovisto, de un estado de anim verdadero y propio, propenda siempre ms a considerarse "marido de Carlota en el sentido de ms". As transcurrieron cuatro tristes das y Camilo juzgando insostenible la situacin, decidi: "La hablar, y hasta le escribir si no quiere escucharme". Al llegar al pie de la escalera, cuando el infeliz estaba preguntndose hacia qu lado dirigira su tembloroso pie, el buen Dios lo puso en presencia de Jos Mara, mayordomo ubicuo. Disculpe, podra hablar con mi mujer? Sin duda, seor respondi Jos Mara. Si usted tiene esposa, nadie puede impedirle que la hable.

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Gracias balbuce Camilo Y dnde podra encontrarla? No estoy en condiciones de contestarle, seor replic Jos Mara. Como ignoro la identidad de su esposa, me es por consiguiente imposible conocer su ubicacin. Camilo se dio coraje: Yo dijo soy el marido de la seorita Carlota. Jos Mara no contest, levant con soberbia esa cabeza que haca sesenta y cinco aos llevaba habitualmente inclinada por razones profesionales y se dirigi hacia el saln verde donde doa Leo, estaba resolviendo un complicado solitario. Seora exclam Jos Mara. La persona a quien yo, solamente por respeto a usted, he aceptado en llamar "seor Camilo", se permite calificarse marido de la seorita Carlota, a quien he tenido el honor de ver nacer. Le ruego me autorice a expulsar a la persona en cuestin del ms enrgico modo. Quisiera poder hacerlo suspir doa Leo, pero por el momento usted debe juzgar tan ofensiva afirmacin como correspondiente en parte a la realidad. Aun admitiendo que la persona en cuestin sea solamente en parte marido de la seorita Carlota, esto es demasiado. Usted debe sacrificarse, Jos Mara dijo con voz doliente doa Leo, como nos sacrificamos todos nosotros. Sea usted discreto como de costumbre: le aseguro que se trata de una cosa transitoria. Jos Mara agach la cabeza mientras una lgrima caa como hilo de plata sobre su descarnada mejilla de viejo servidor. Qu debo contestar al seor Camilo que me ha pedido hablar con la seorita Carlota? pregunt. Dgale que la seorita ha salido y que volver dentro de dos horas. Camilo, que qued solo al pie de la escalera sin saber qu hacer, no haba encontrado nada mejor que sentarse en un silln rojo esperando los acontecimientos (el detalle del silln rojo es en absoluto secundario y tal silln pudo ser verde o floreado. Sin embargo, sirve para caracterizar aquella escena de desolacin). La respuesta que le llev Jos Mara alivi a Camilo que ya se vea relegado a las angustias de su silln por un tiempo indeterminado. Muy bien dijo Camilo, tomando de nuevo el camino de su habitacin. Muy bien. El hecho no debe extraarnos. El mismo conde de Gigolette, durante la batalla de Formitrol, en conocimiento de que el enemigo no haba intentado una infiltracin por el sudoeste como l tema, pero en cambio haba cercado todo el campamento, contest al mensajero: "Muy bien, muy bien". Nosotros no juzgamos a la historia como infalible, como los dems la juzgan. Al contrario, guardamos hacia ella cierta desconfianza, porque sirve ms que nada para proveer a los hombres elementos justificativos de sus mayores locuras. Dejemos por ahora a Camilo y volvamos al saln verde, donde doa Leo ha reunido con urgencia a toda la familia. Esta fue una sesin dramtica. El rajaleas muestra las uas comenz doa Leo. Comienza a aumentar sus pretensiones y ha pedido hablar con Carlota. Es un bruto exclam Flaminia, Es un aventurero dijo Elisa. Es un individuo manifest indignado Gastn. Es un idiota afirm Robinia. Es un pobre bobo suspir Carlota. Es tu marido concluy Edo que no careca de un cierto sentido prctico. Doa Leo resumi la situacin.

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Es el marido de Carlota y podra adelantar pretensiones aun ms horrendas que la de ver a su mujer y de hablarla: es necesario que inmediatamente pongamos en prctica nuestro proyecto. Se trataba evidentemente de un plural inadecuado, por cuanto solamente doa Leo conoca el proyecto. Debemos impedir que Camilo Debrai, despus de haber casado con Carlota, llegue a ser su marido afirm doa Leo. Debemos mantener al Debrai en situacin de espera hasta el da en que el condenado seor Casimiro Wonder nos haga la merced de su partida de este triste mundo. Una vez que Carlota haya tomado posesin de los bienes que la esperan, ser fcil obtener la anulacin de un matrimonio que no ha sido consumado. Era sin duda, un proyecto ingenioso y Carlota comenz a brincar de alegra, mientras la restante seccin femenina de la reunin emita grititos de admiracin y la seccin casi masculina (constituida por el seor Gastn Food), aprobaba tcitamente frotando sus manos. Y si Camilo consigue consumarlo? observ Edo, de la seccin masculina. No lo conseguir afirm doa Leo, Sin prdida de tiempo, Carlota preparar sus valijas y con su madre se trasladar a un lugar secreto en la orilla del mar. Nuestro mdico de familia legalizar y justificar esta ausencia por graves motivos de salud. Durante ese tiempo vigilaremos a Debrai. Podramos tambin proponerle una transaccin con el aspecto de un buen negocio sugiri Carlota. Creo que frente a un medio milln en efectivo, no puede resistirse ningn amor propio de rajalea artstico. Doa Leo con un grave movimiento de cabeza termin: Naturalmente; pero extrematio. Evidentemente la insigne seora crey decir extrema ratio, pero nadie advirti el error: lo que importa es la cita en latn en s misma. El latn es en definitiva un idioma milagroso, por el cual aun cuando doa Leo hubiese dicho sursum corda, en lugar de extrema raizo, cada uno de los oyentes hubiese entendido la verdadera intencin: a buen entendedor. La asamblea resolvi ofrecer un t de despedida a las viajeras y llegaron el t y los bizcochos. Luego Jos Mara advirti que todo estaba dispuesto, y por fin lleg tambin la noche. Cuando nuestro joven vio que el sol se ocultaba detrs de los rboles del parque, hecho que segn sus clculos se produca alrededor de las veinte y que el dilogo se haba producido a las catorce en punto, dedujo que en seis horas, las dos horas a que se refiri Jos Mara habran ya trascurrido. Se aventur a salir de su habitacin y encontr nuevamente al pie de la escalera al mayordomo a quien pregunt si la seorita Carlota haba regresado. La seorita Carlota y su seora madre han partido a un lugar de repos, en procura de salud respondi Jos Mara. Esta vez Camilo no dijo "Muy bien", sino que se interes por saber cul era la enferma. La seorita Carlota explic Jos Mara, bien aleccionado. No es cosa grave, pero larga, seor, y pienso no debe preocuparlo mucho. La seorita Carlota puede sanar por s sola. Si tuvisemos a nuestra disposicin elementos que permitieran precisar el mes, el ao, el da y la hora que se realiz este dilogo, lo consideraramos como una fecha histrica, pues coincidi con la formacin repentina de un completo estado de nimo en Camilo. Nos limitaremos, en consecuencia, a recordar el hecho como un "instante histrico". Quiero saber en el acto dnde ha ido mi mujer exclam Camilo. Yo debo acompaarla. Jos Mara aterrado por la inesperada energa de Camilo, se apresur a solicitar la intervencin de doa Leo, y doa Leo intervino.

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Mi nieta est enferma dijo severamente doa Leo cuando se encontr frente a Camilo. Tiene necesidad de tranquilidad absoluta y en consecuencia usted no debe alterarse, seor. Tiene en su madre la persona ms adecuada para curarla y protegerla. Yo no la molestar replic fastidiado Camilo, pero quiero saber dnde ha ido. Debo seguirla, seora. Perdneme, pero soy su marido. En numerosas ocasiones los planes ms ingeniosamente arquitecturados caen deshechos por una ligera imprudencia. Quien desea llevar a trmino un plan, debera olvidar que posee nervios, pero, oh desventura! doa Leo dadas sus imponentes proporciones posea tantos que era humanamente imposible olvidarlos a todos. Por lo tanto con voz desafiante grit: Marido? Todava no, jovencito. Cuando advirti que haba hablado, era demasiado tarde: se haba producido el milagro. Camilo haba comprendido todo. Con mayor precisin, diramos que el excelente joven no haba comprendido nada: pero es precisamente cuando no se comprende nada, que se suele comprenderlo todo. Muy bien replic Camilo y enfilando el corredor, sali precipitadamente. Despus de veinte minutos todava corra y la noche ya haba cado sobre la campia silenciosa. Pas un carruaje con los faroles encendidos y Camilo solicit que lo dejaran subir. iA dnde va! pregunt el conductor. Donde quiera usted replic Camilo. Suba, es el mismo camino mo contest el hombre. Camilo descendi en la periferia de la ciudad. Era ya de noche y se vean miles y miles de ventanas iluminadas. Los rboles aparecan negros contra el cielo y nuestro infeliz personaje crea hallarse en un mundo que no le perteneca. Se sent en un poyo hmedo de roco; del otro lado de la calle un casern muy negro tena una sola ventana iluminada y se vea un cielo raso artesonado. Camilo mir largo rato aquel cielo raso y despus de un cierto tiempo, le pareci que aquellos rosetones y aquellas tallas le eran familiares. Trat de recordar dnde los haba visto antes, y al fin lo record. Atraves a la carrera la calle y se prendi desesperadamente del cordn de la campanilla que se balanceaba al lado del portn sacudido por la brisa nocturna. El to Casimiro Wonder estaba hojeando uno de esos registros cuando se le present Camilo. Cmo puedes estar ac? le pregunt secamente. No lo s, seor Wonder susurr humillado Camilo. El to Casimiro exigi una explicacin detallada de los hechos. Camilo refiri todos los detalles, y el to Casimiro perdi la paciencia: Bravo grit, y eso es todo lo que supiste hacer? Y qu otra cosa pude haber hecho? protest Camilo. Eran siete contra uno. Siete contra un tonto precis Casimiro. En definitiva eres o no su marido? No, todava, seor Wonder suspir Camilo. Y cuando la seora Leonilda me lo hizo notar con rabia, me escap. Bravsimo ri el to Casimiro. Era la nica cosa que no debas haber realizado. Abandono del techo conyugal que es precisamente lo que busca aquella gentuza. As les has brindado el camino para cuando quieran anular el matrimonio y mandarte a paseo. No comprendes cul es su proyecto? No, seor. Slo comprend que en aquella casa no poda permanecer ms. El to Casimiro permaneci silencioso largo rato, luego pregunt con voz casi cordial:, Dime, joven, qu piensas t de tu mujer? S, seor suspir Camilo agachando la cabeza. El to Casimiro se enoj.

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Quieres explicar de una buena vez, maldito artefacto, qu quieres decir con este "s seor"? Camilo se avergonzaba de pronunciar palabras tan dulces frente a un personaje tan severo. Dej caer loa brazos y se encogi de hombros. Entonces, ests enamorado peor que antes? dijo con disgusto el to Casimiro. S, seor. El to Casimiro llam a un criado y le orden enganchar los caballos al coche. Luego se dirigi a Camilo. Vulvete a tu casa y permanece en tu habitacin hasta que te rueguen bajar. S, seor... Al demonio los "s seor". Muvete joven y aprende a conducirte como marido. Perdneme, seor Wonder: es la primera vez que acto de marido. ** Cuando sali Camilo, el to Casimiro mand llamar al notario, y cuando el letrado hubo llegado, le explic: Hay que rehacer el testamento en este sentido: "Dejo todos mis bienes no a mi sobrina Carlota, sino a los hijos que mi sobrina Carlota Wonder-Debrai, tendr d su marido Camilo Debrai. En caso de que no hubiera hijos mi sobrina Carlota Wonder-Debrai entrar en posesin de la herencia solamente cuando cumpla cincuenta aos de edad, Hasta aquella oportunidad los intereses y productos sern entregados a la "Fundacin Brachette", deducida la suma de cinco mil liras mensuales que ser repartida entre mi sobrina y su marido Camilo Debrai". Est bien contest el notario. iHaremos la variacin maana! No, en el acto: no quisiera morirme esta noche con la pena de no haber podido prestar este servicio a la familia de los Cruzados. Cumplida la variacin, debo comunicarla a la seora Carlota? Se comprende: de otro modo el juego no podra tener xito.

CAPTULO SEXTO NUEVOS E IMPORTANTES CONGRESOS. CAMILO REPROBADO EN EL PRIMER EXAMEN. UN SISTEMA DIDCTICO EQUIVOCADO. DE LAS FLORES A LAS OSTRAS. ES NECESARIO PROCEDER CON ENERGA. iINGRESAR EN UN COLEGIO CAMILO! CARLOTA APRUEBA.
Cuando la familia Madellis conoci la novsima clusula agregada al testamento del to Casimiro, doa Leo tuvo una crisis de nervios comparable solamente, en intensidad y duracin, a aqulla histrica de 1905 en ocasin del matrimonio de Flaminia con el extinto seor Toms Wonder, que; aunque futuro padre de Carlota, era antes que nada descendiente de fabricantes de salchichas. No vocifer finalmente la noble seora. No permitir jams que el plebeyo Camilo Debrai me convierta en abuela. Prefiero la muerte. Aun aprobando en principio la terrible decisin de doa: Leo, el seor Gastn Food hizo notar que la situacin no era desesperada. La asignacin que el nombrado seor Wonder nos pasa mensualmente, no nos ha alcanzado siempre?pregunt el hidalgo. Nos encontramos acaso en la necesidad de que haya un hijo de nuestra unin con el nombrado Camilo Debrai?

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La asignacin mensual est acaso ligada al nacimiento de ese hijo? Perdnese la frase poco elegante; mientras se respira hay esperanza. Lo malo es que la respiracin que interesa en estos momentos, no es la nuestra, pero s la del seor Wonder hizo notar el joven Edo Food, quien no careca de cierto sentido prctico. En efecto, en el momento que el seor Wonder cesara sorpresivamente de vivir, la asignacin debida a su personal generosidad sin ninguna sancin legal, cesara automticamente y nuestra familia debera (faltando el hijo de quien se habl) adaptarse a vivir con las cinco mil liras mensuales asignadas a Carlota y a su marido, durante un intervalo. No me alcanza ni para los trajes exclam horrorizada la seera Elisa.. Entonces se verificara este absurdo insostenible: que todos nosotros deberamos rogar a Dios da y noche, para que prolongase la vida al seor Wonder. Jams. Esto jams aullaron indignados los ms representativos miembros de la familia Madellis. En consecuencia considero indispensable, para no ser tomados por sorpresa, tener lo ms pronto posible el hijo a que se refiere el testamento concluy Edo. Era un razonamiento convincente y fue acogido con adecuada gravedad y meditado en profundo silencio. Habl primero el seor Gastn Food. No en balde el seor Gastn descenda de los ms renombrados Cruzados de la historia. Bajo su aspecto de un plcido hidalgo esconda un corazn generoso. El seor Gastn Food dijo humildemente: Y bien, sea: caiga el orgullo personal, ante el beneficio comn! Si por el bienestar de la familia hay que sacrificarse, heme aqu pronto al sacrificio. Acepto ser to de un Debrai. Edo encogi los hombros; el asunto no lo apasionaba y cuando un asunto no lo apasionaba, aceptaba la decisin de los otros. Es horrible! murmuraron aplastadas por la cruel realidad de los hechos, la seora Flaminia, la seora Elisa y la seorita Robinia. Doa Leo no habl. Carlota levantse de su silln y con extrema decisin dijo su primera palabra: No! Doa Leo mir a su nieta con orgullo. Ni yo ni Carlota permitiremos jams afrenta semejante afirm. Admitimos la necesidad de tener un hijo de nuestra unin con el seor Debrai, pero no estamos dispuestos a deshonrar la familia presentando al mundo un marido de las condiciones actuales del susodicho Debrai Un hijo secreto, entonces? pregunt el seor Gastn. No es posible tener hijos secretos cuando se trata de personas de figuracin explic doa Leo. Y los hijos deben justificarse siempre con un marido. Presentando a nuestras relaciones un marido como Camilo Debrai, todo el mundo reira de nosotros. Debemos fabricar para Carlota un marido digno de nuestras tradiciones. Pero el marido existe ya y es imposible cambiarlo observ el seor Gastn. Existe la materia prima con la que se puede formar un marido y la ofrece, precisamente el seor Debrai. De aspecto agradable y edad juvenil, Debrai convenientemente cultivado puede trasformarse, al menos en la apariencia, en un hombre de nuestro rango, en un hombre aceptable en la buena sociedad. Plasmmoslo, eduquemos su nimo y su inteligencia y cuando llegue la oportunidad lo podremos presentar como nuestro marido sin temer el ridculo. Todos aprobaron tcitamente. Solamente Carlota objet algo. Abuela, es imposible. No me gusta y no podr quererlo jams! Es acaso el momento de pensar en sentimentalismos? mascull el seor Gastn . Adems, quin te obliga a quererlo? Hija ma suspir doa Leo, aqu no se trata de amor, se trata simplemente de matrimonio. Si Dios nos ha condenado a un marido indigno de nosotros, tratemos de soportar la condena en la forma menos dolorosa. Todos aqu sufrimos.

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Pero el marido debo soportarlo yo! dijo Carlota malhumorada. Y el hijo... Carlota! advirti severamente doa Leo. Estos no son argumentos que deben tratar las nias. No debes preocuparte; por ti pensaremos nosotros. Acepto suspir Carlota. Pero si alguien hubiese osado decir que nuestra excelente Carlota estaba convencida de que todo marchaba bien, habra mentido del modo ms descarado. Cules eran los pensamientos de Camilo en el intervalo transcurrido entre la visita nocturna al to Casimiro y el momento en que alguien llam a la puerta de su habitacin? En verdad pocos; mejor dicho uno solo, pero importante en intensidad y duracin. Camilo se haba limitado a pensar en Carlota. "Yo se dijo al fin Camilo no slo estoy enamorado del modo ms indecente de Carlota, sino que, adems, soy su marido y, si yo quisiese afirmar mis derechos, podra obligar a Carlota a ser mi mujer". Pero luego haba admitido tristemente: "Jams me decidir a ser enrgico. Har siempre lo que los dems quieran. Y no porque sea tonto, sino porque me consta que Carlota me detesta. To Casimiro podr obligar a una mujer a que se case con un hombre, podr quiz obligarla a vivir a su lado, pero no podr nunca obligarla a que lo quiera. Solo por m mismo podr hacerme querer: pero cmo conseguirlo si el buen Dios no me ayuda? Siguiendo al pie de la letra el razonamiento de Camilo, el lector no podr sino alegrarse. El asunto se presenta ahora claro y natural: Camilo ya no es un extrao personaje que, atrapado por la suerte de una extraa situacin procede en forma extravagante. Camilo resulta ahora un hombre normal, un ser provisto de buen sentido y de regular inteligencia. En otras palabras, es un loco cualquiera. Hecho reconfortable porque permite a cualquiera de nosotros poder colocarse fcilmente en sus ropas y vivir as sus aventuras. Como ya se ha dicho, alguien haba llamado a la puerta de Camilo. Dejemos pues las consideraciones personales y acudamos al llamado. Adelante! Desean ver al seor anunci Jos Mara, encarndose discretamente. Camilo se meti rpidamente en una casaca y se dirigi hacia la puerta, pero Jos Mara lo retuvo con suavidad. Me permito hacer notar al seor la conveniencia de vestir traje oscuro en lugar del gris claro que lleva. Sera ms adecuado a las circunstancias. Oh! balbuce Camilo, ha muerto por desgracia alguien? No seor: en ese caso le hubiera hablado de traje negro, no de traje obscuro. Hay alguien enfermo? requiri Camilo interpretando a su modo la diferencia de tonalidad. Ya es noche explic Jos Mara, y un traje obscuro, resultara ms del agrado de los seores que lo esperan para la comida. Cuando Camilo entr en el comedor y vio a la familia Madellis sentada con toda gravedad en torno a la mesa, pidi misericordia al buen Dios. Es necesario reconocer honestamente que Jos Mara no dej de atender a Camilo durante toda la comida, pero por muy solcito que, sea un mayordomo no puede realizar milagros. No puede evitar que la persona puesta a su cuidado intente llevar a la boca el caldo con el tenedor o que pretenda abrir las ostras rompiendo las valvas con el cascanueces o insista en mondar una manzana con la cuchara. Terminada la comida, cuando Camilo se encerr en su habitacin despus de haber pedido disculpas a todos, la familia Madellis lleg a las siguientes conclusiones: El examen preliminar ha sido satisfactorio dijo doa Leo. Nuestro hombre es un bruto. Es necesario comenzar desde el punto cero. Fueron propuestos varios sistemas y al fin se aprob la idea de Edo.

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Es una mente virgen dijo Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico. No conviene sobrecargarla. Debe procederse gradualmente. No se puede pretender que aprenda a comportarse dignamente con una comida complicada de veinte platos. Le ensearemos primero cmo se procede con el menos complicado e insistiremos hasta que se haya adueado de su tcnica. De este modo, siguiendo este procedimiento, Camilo comenz a comer en una salita apartada y le sirvieron como desayuno una taza de caldo con tostadas. En el almuerzo las tazas de caldo con tostadas fueron tres. Durante tres das Camilo vivi exclusivamente de tazas de caldo con tostadas y finalmente, gracias tambin a las enseanzas amables de Edo, consigui salir del paso decentemente. Por otros tres das se nutri exclusivamente de entremeses y parecindole a Robinia, su profesora de entremeses que la cuestin presentaba alguna dificultad, Camilo debi efectuar repeticiones fuera de las comidas. Luego comenz el curso de asados, bajo la direccin de Gastn; ms tarde el curso de sopas, docente la seora Flaminia; a continuacin el curso de estofados, docente la seorita Robinia; y por fin el curso de fruta, profesora la seora Elisa. Al cabo de quince das Camilo lleg a los dulces, sobre los cuales se insisti durante tres das, bajo la vigilancia personal de doa Leo. Camilo esperaba ahora con ansias el caf, porque confiaba que la directora del curso fuese Carlota. Un caballero se reconoce en la mesa le explic Edo a quien Camilo pregunt tmidamente por Carlota. Ella debe conocerlo como un caballero para que pueda apreciarlo como usted ciertamente desea. En el momento que se encuentre en condiciones de comportarse en una comida con desenvoltura, se sentar en nuestra mesa con todos nosotros y podr ver a Carlota. Antes no ser posible. Despus de una veintena de das, doa Leo decidi someter a Camilo a una prueba de conjunto. Pero aqu se puso en evidencia el defecto fundamental del sistema didctico. Por tres das seguidos Camilo haba comido exclusivamente asados, por otros tres exclusivamente sopas y as sucesivamente; pero, despus de veinte das debiendo enfrentarse simultneamente con todas las materias, incurri en confusiones. Manej en forma correcta los cubiertos de pescado, pero los us para comer el estofado de perdices, y con habilidad se comport en modo anlogo hasta intentar quitar el hollejo a las uvas despus de haberlas atravesado con el tenedor. Fue uno de los desastres graves de la temporada y Jos Mara estuvo a punto de desmayarse en varias ocasiones. Carlota lo mir durante todo el almuerzo con disgusto y en el momento en que una ostra que Camilo pretenda cortar con el cuchillo en rebanadas, le salt al rostro, prorrumpi: Progresa usted. Antes se limitaba a tirarme a la cara ramilletes de flores; ahora llegamos ya a las ostras. Persevere y conseguir tirarme un armario a la cabeza. Camilo sali cabizbajo y se alej meditando sobre su derrota vergonzosa, mientras el congreso se reuna. No es posible obtener nada bueno del individuo en cuestin, siguiendo estos procedimientos empricos dijo doa Leo. Ser necesario un mtodo racional y una vigilancia constante. Debe ser reeducado por especialistas, o no conseguiremos nunca un marido presentable. No veo cmo se podr hacer afirm Gastn dejando caer los brazos; despus de mis enseanzas hasta un caballo hubiera aprendido a comer correctamente un asado Es indispensable afrontar el problema y resolverlo. El sistema existe, estoy segura insisti doa Leo. Todos la miraron ansiosos. Lo enviaremos a un colegio! explic doa Leo. A su edad? se asombr Gastn. Ningn colegio lo aceptar.

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Para doa Leonilda Madellis existe siempre quien est dispuesto a hacer una excepcin. Habra que ver si el sujeto aceptar objet Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico. Para Carlota Wonder existe siempre quien est dispuesto a cometer locuras afirm Carlota. Yo arreglo este asunto; le hablar inmediatamente. Carlota sali y la seora Flaminia se horroriz: Carlota! Sola en la habitacin de un hombre? No temas, mam, no es un hombre, es mi marido.

CAPTULO SPTIMO EL CASO DEBRAI. UNA IMPORTANTSIMA ENTREVISTA ENTRE CARLOTA Y CAMILO. CAMILO ESTA DISPUESTO A TODO. INTERVENCIN INESPERADA. QUIN ES ESTE SEOR MEDITADO FILET?
El director del famoso Colegio Pipet era un personaje antiguo lleno de dignidad y de camisa almidonada. Los colegiales lo detestaban con el mximo respeto. Por esa razn, cuando lo vieron entrar de improviso en el gran saln de estudio, se pusieron de pie con admirable rapidez, procurando al mismo tiempo ejecutar el ms infernal ruido que les fue posible alcanzar. Mis queridos jvenes dijo el director, una vez que termin la vituperable algazara producida por las sillas, entre las cosas de este mundo que quedan an en el mayor misterio, son de anotarse en primera lnea, la electricidad y el cerebro humano. Aun conociendo los millares de mquinas que se mueven gracias al fluido elctrico y los millares de acciones que el fluido cerebral ordena a la mquina humana, no estamos en condiciones, por lo menos hasta hoy, de explicarnos en definitiva qu cosas son el cerebro y la electricidad. No nos maravillemos entonces, si alguna vez, ya sea en el campo elctrico o en el cerebral, nos encontramos con casos que escapan a todo anlisis. Aceptemos, entonces, esos casos sin desmesurado asombro, y sin alharacas, evitando dar fundamento a rumores y chismes. Con este antecedente, precisemos enseguida que en este particular no se trata de novedades referentes al campo elctrico. Si as fuese, la discrecin no sera necesaria, muy al contrario, sera condenable por cuanto todo lo que concierne al progreso mecnico debe ser dominio de toda la humanidad. El caso particular que nos interesa es atinente al otro campo ya recordado. Aqu tenemos el caso de un ser humano que de improviso y a causa de una grave enfermedad, perdi su personalidad de hombre de bien y culto, para asumir la de un individuo spero y tosco. La persona a quien me refiero ha sobrepasado los veinticinco aos; pertenece a nobilsima familia y para volver a presentarse dignamente como vstago de tan noble cepa, es necesario reeducarla. Dicha reeducacin, claro est, debe ser confiada lgicamente al Colegio Pipet, famoso en el mundo entero por la perfeccin de sus mtodos didcticos. Reciban, entonces, mis queridos jvenes al nuevo compaero con la cordialidad y el afecto que su caso particular merece. No lo hagan motivo de curiosidades intiles y sean amigos de l en el sentido ms amplio de la palabra. Se trataba evidentemente de un discurso importante y su indudable fuerza persuasiva se pudo comprobar inmediatamente. En efecto, cuando entr en el aula un bien desarrollado joven, sin duda mayor de veinticinco aos, todos los colegiales sin exclusin alguna rieron estrepitosamente. Y el respeto y el afecto con los cuales, gracias siempre a la fuerza persuasiva del discurso, deba ser acogido el nuevo compaero, no pudo ser mejor expresado que con el apelativo afectuoso, y al mismo tiempo respetuoso que los jvenes saludaron despus de la algazara al maduro colegial: Salud, abuelo!

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Entre las cosas que en este mundo quedan todava en el misterio, deben anotarse indudablemente la electricidad y el cerebro humano. De otro modo no se podra admitir que Camilo Debrai tuviera el coraje de sonrer frente a una reunin inquietantemente risuea. Quiz se tratara de un fenmeno elctrico o es que nuestro Camilo tena en realidad un carrete de Ruhmkorff en el lugar del cerebro? No: Camilo Debrai tena un cerebro que era cerebro de punta a cabo. Lo malo es que tena un corazn ms corazn que nunca. Y Carlota haba obtenido xito en su desdichado propsito. Renunciaremos a conocer los temas esenciales del dilogo Carlota-Camilo? No es posible. Carlota apareci como un milagro frente a Camilo y ste la mir naturalmente como una aparicin milagrosa. Conversamos un rato, seor marido?dijo sonriendo Carlota. Camilo no contest. --No? continu Carlota. Est quiz arrepentido e haberse casado conmigo? No! exclam Camilo. Yo en cambio s precis la nia. Pero no es el caso de angustiarse por las cosas irreparables. Ahora est hecho, yo soy su mujer y usted es mi marido no es cierto? As dice el seor Casimiro. Su seora abuela, en cambio, dice que no. No metamos en el baile a los parientes, seor Camilo, se lo ruego. Nuestro casamiento slo interesa a nosotros dos. No me parece, seorita balbuce Camilo. Tengo la impresin que interesa sobre todo a los dems. No se deje impresionar por las apariencias le advirti Carlota. Las apariencias engaan siempre. Nosotros somos los verdaderos interesados y el asunto debe ser resuelto entre nosotros. No cree usted lo mismo? S, seora. Perfectamente. Hablemos ahora con franqueza, estamos solos y podemos hacerlo. Usted al casarse conmigo lo hizo por inters o por amor? Por amor, seorita, se lo juro. Desde hace dos aos todas las maanas esperaba escondido en el jardn que usted apareciese para verla y luego de verla, quedaba contento por todo el da. Disclpeme seorita Carlota, pero yo siempre la he querido. Lo lamento sinceramente suspir Carlota. Yo en cambio no lo he querido nunca y me he casado solamente por inters. Me vi obligada a casarme en el trmino de pocas horas para no perder la herencia del to Casimiro, y me he casado con usted, el primero que encontr. Espero sabr apreciar mi franqueza. Le agradezco. Jams os pensar que usted advirtiera mi existencia. No poda pretenderla, me conformaba con mirarla. Me he casado con usted porque le o decir que estaba contenta de aceptarme como esposo. De otro modo no me lo habra permitido nunca. Carlota se puso a rer: el pobre Camilo la diverta. Posee usted un alma delicada, seor Debrai replic Carlota. El hecho importante es ste: estamos casados, casados para toda la vida. Por lo tanto debemos vivir juntos y, adems, tener hijos. Seorita exclam Camilo enrojeciendo. Le aseguro que mis intenciones... Le creo, seor Debrai, pero la ley es la ley, y nosotros siendo casados, deberemos vivir juntos y tener hijos. Cuando marido y mujer se quieren, el asunto resulta fcil: lo malo es cuando la mujer y el marido no se quieren. Yo la quiero protest Camilo. Es ya algo seor Debrai. El asunto del amor est por lo tanto justo en el cincuenta por ciento. Falta el otro cincuenta por ciento, es decir, yo. Para que todo marchara bien tendra que quererlo yo tambin. Al menos, lo indispensable. Y yo, le aseguro, estoy dispuesta a hacer todo lo posible para quererlo. Saba que usted tena espritu noble, se conmovi Camilo.

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Pero en el punto como estn las cosas continu CarIota,, no lo puedo querer. Es necesario que vea en usted un hombre digno, por cultura, por educacin y por discrecin y tacto, a las tradiciones de mi noble familia. Cmo podra querer a un hombre de quien me avergonzase de presentarlo a mis amigas? Antes que nada debo estimarlo. Y esto depende exclusivamente de usted, seor Camilo. El infeliz Camilo, dej caer los brazos: Dgame qu es lo que debo hacer, seorita. He puesto toda mi buena voluntad, pero en pocos das no he podido, por cierto, aprender cmo se come el pescado o el asado. Recomenzar, si usted lo cree conveniente estudiar, comer an durante la noche... No es esto slo, al contrario, eso es lo menos. Debe usted procurarse una cultura, afinar el espritu. Aprender a vivir material y espiritualmente. Confo en su inteligencia y en su amor por m. Estoy dispuesto a todo exclam Camilo. Aceptara perfeccionar su cultura en un colegio? Un colegio? Ya he pasado los veinticinco aos! Hgole notar que no se trata de un colegio para nios, sino para jvenes. Por otra parte el nico medio eficaz para aprender rpida y definitivamente las cosas necesarias que usted ignora, es el didctico-escolar. Ni aun comprometiendo un ejrcito de maestros privados, podremos tener xito en nuestro intento. Adems, hacindolo en casa, el asunto trascendera y caeramos en el ridculo. El colegio de que hablo se halla en Suiza. Nadie sabr nada. Y yo permanecer encerrado all sin poderla ver nunca? No, de vez en cuando ir a visitarlo. Y no se reir de m? Un marido colegial es una cosa un tanto cmica. No, es un sacrificio sublime. Una sublime prueba de amor que apreciar en su justo valor y que ayudar a acercarme a usted. Cuando Carlota reapareci, la asamblea la mir enmudecida. Crea que fuese un, tonto explic Carlota. En cambio... En cambio? requiri el congreso alarmado. En cambio es un cretino perfecto concluy Carlota. Ha dicho que est dispuesto a ir hasta a un asilo. Carlota, te admiro exclam doa Leo abrazando a su nieta. Eres grande! dijo to Gastn. Eres formidable! dijo la madre Flaminia. Eres inmensa! dijo ta Elisa. Eres infernal! dijo la prima Robinia. Mereces compasin como mujer del hombre ms cretino del universo coment el primo Edo, quien no careca de cierto sentido prctico. Al contrario, jes de envidiarla! vocifer la seora Food. As debe ser el marido ideal! El seor Food record entonces que siempre quedaba complacido cuando la seora Food deca a sus amigas: "Soy feliz, mi Gastn es el marido ideal". El tuyo es un caso especial! le dijo la seora Food adivinando su pensamiento, y el seor Food se tranquiliz: Jams lo he dudado querida ma. Llegado a este punto es innecesario explicar cmo doa Leo interes en el caso al director del Colegio Pipet y cmo se trat de justificar ante los colegiales el "caso Debrai". Hemos referido textualmente el discurso del director mismo, por lo que no insistimos. No se insiste tampoco en los sufrimientos de Camilo Debrai durante los primeros contactos con sus jvenes compaeros. Volveremos a hablar de Camilo ms adelante. Graves asuntos urgen. El embrollo que pareca aplacarse, se complica. Entra en accin el seor Meditado Filet. Nadie pudo haber previsto la aparicin de tan gran personaje. No s

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lamente el lector. En sus famosos Pensamientos Paralelos, Verre d'Eau, escribe textualmente: "Imprevisto es lo que no se puede prever; imprescindible es aquello de que no se puede prescindir; inevitable es aquello que no se puede evitar; cuntas cosas no se pueden hacer en este mundo!" No se lamente entonces el lector y no se sienta humillado por no haber sabido prever la aparicin del seor Meditado Filet. Hay cosas, como acertadamente, hace notar con autoridad Yerre d'Eau, que son ms fuertes que nuestra voluntad.

CAPTULO OCTAVO LA NOVELA DEL JOVEN DESTER. SINGULAR ENTRADA DEL SEOR FLLET EN UNA HISTORIA Y EN UN JARDN. EL EMBROLLO SE COMPLICA. DOA LEO ES UNA DIABLESA? CAMILO ESCRIBE DESDE EL COLEGIO. CAMILO MARIDO Y COLEGIAL.
Antes de contar la entrada del seor Meditado Filet en la presente historia y con el objeto de tener un punto de referencia, ser oportuno explicar algunos puntos de la aventura del joven Dester. Una maana, el joven Dester, visti sus mejores ropas y se hizo introducir en casa "Wagoon. Llegado a la presencia del seor Wagoon, se present correctamente y le dijo: Seor, tengo el honor de pedir la mano de su hija. No respondi secamente el seor Wagoon. Luego advirti al joven, que la salida era por la derecha. El joven Dester aprovech esa preciosa indicacin y, mientras atravesaba el aposento contiguo al escritorio del seor Wagoon, encontr a la seora Wagoon. Seora le dijo el joven Dester apasionadamente, hace cerca de un ao que me muero por usted y querra decrselo con toda libertad. Podra usted acordarme una cita? No contest la seora Wagoon y suministr al joven tiles indicaciones sobre la ubicacin del vestbulo. Mientras atravesaba el corredor, se enfrent con la institutriz del menor de los Wagoon e inclinndose le dijo con adecuado calor: Seorita, hace tiempo que espero ansioso el instante de poder hablarle a solas. Dnde puedo esperarla esta noche? En ninguna parte contest la institutriz y llamando a la mucama le indic que acompaase al joven Dester hasta el vestbulo. La mucama no era gran cosa, pero tampoco era despreciable. Por lo tanto el joven Dester le dijo: Nia ma, me gustas desde hace tiempo, Quieres acompaarme al cinematgrafo esta noche? No contest la muchacha abriendo la puerta. Enseguida, como la llamaron, explic al joven Dester que era suficiente, apenas hubiese salido, tirar del batiente y la puerta quedara cerrada. Cuando se encontr solo en el vestbulo el joven Dester vio un paraguas ensartado en la percha. Entonces el joven Dester, puso el paraguas bajo el brazo y se march exclamando: Bah!, mejor que nada. Esta oportunidad de contar la historia del joven Dester se debe al hecho que la entrada del seor Filet en nuestra singular aventura, se produjo exactamente as, pero en sentido contrario. En efecto, pasando el seor Meditado Filet frente a la casa de los Madellis, vio un lindo conjunto de flores y alargando un brazo entre las barras de la reja, trat de tomar una.

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Eh! le grit con severidad una camarera. El seor Meditado Filet entreabri la puerta y entr en el jardn y con decidido ademn alarg la mano hacia la graciosa mucama mientras exclamaba: Entre las dos rosas, prefiero naturalmente la mas linda. Quietas las manos! exclam la muchacha avanzando risuea en el jardn. El seor Filet la sigui, pero le fue cortado el paso por la seora Elisa Food, mujer madura, pero no despreciable. Ruego quiera disculpar mi atrevimiento explic galantemente el seor Filet, pero hace tiempo que esperaba el momento de decirle todo lo que... Seor lo interrumpi la seora Elisa Food, tengo marido y dos hijos. La puerta para salir es la misma por la que usted entr. El seor Filet se alej, pero cerca de la prgola se encontr con la seora Flaminia. La seora Flaminia era ms joven que su hermana y notablemente ms apreciable. Seora exclam Meditado, no se dignar jams advertir que un hombre desde hace ms de seis meses se muere por usted? Le ruego se retire, soy una viuda honesta. Mrchese: quiere usted, entre otras cosas, ponerme en situacin embarazosa frente a mi hija que en este momento llega con mi madre? El seor Filet se encamin entonces hacia la puerta y a los pocos instantes se encontr frente a Carlota. Entre las rosas de aquel jardn, Carlota era ciertamente la ms fresca y perfumada, pero doa Leo, rosa marchita y con muchas espinas velaba implacable. Seora exclam el seor Filet dirigindose a doa Leo, tengo el honor de solicitar la mano de su nieta. Doa Leo y Carlota lo miraron aturdidas y el seor Filet agreg: Soy Meditado Filet de los nobles de d'Altavianda, tengo aqu tierras y palacios y poseo dieciocho "fazendas" en el Brasil. Pongo todas mis riquezas y mi vida a sus pies y a los de su seorita nieta. Espero que ser usted puntual a nuestro t de maana a las cinco. Nos molestan las personas poco puntuales respondi, sonriendo, doa Leo. El seor Meditado Filet volvi a la calle en ptimas condiciones de espritu y a diferencia del joven Dester, no dijo: "Bah!, mejor que nada". Antes de contestar a la natural pregunta que le dirigi Carlota, doa Leo lanz al fiel Jos Mara, al prudente seor Gastn y a la emprendedora seorita Robinia, sobre los rastros del nombrado seor Filet y esa misma noche encontraba que las tres versiones eran idnticas en el fondo: el seor Filet que acababa de comprar la ex residencia Pricot, llevaba una vida dispendiosa, posea una importante cuenta en el banco, tierras y palacios en la provincia de Tunnel y hasta personas respetables hubiesen jurado que las dieciocho "fazendas" de Brasil eran las ms rendidoras de toda la Amrica latina. Slo entonces doa Leo contest a la natural pregunta de Carlota. Dijo doa Leo: No, nia ma, no estoy loca. Esta es nuestra salvacin. Las rentas del seor Filet pueden perfectamente permitirnos renunciar a la herencia del susodicho seor Wonder. El seor Filet es el marido que nos conviene. Abuela objet Carlota, olvidas que ya tengo un marido? No tenemos ningn marido, nia ma. Slo existe actualmente en el colegio un hombre casado con nosotros en la parte remediable. Anular ese matrimonio ser ahora ms fcil que nunca. Dicho matrimonio, imperfecto del punto de vista material, es imperfectsimo desde el punto moral. Quin no podr jurar sobre la capacidad mental de un hombre que a los veinticinco aos pretende entrar en un colegio? Se lo podra pasar fcilmente del colegio al manicomio. Me parece demasiado, abuela Leo observ Carlota. Sentira remordimientos.

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Est bien contest condescendiente doa Leo. Lo dejaremos libre, pero slo como una atencin hacia ti. Pero que se cuide, el infeliz! Carlota solicit instrucciones sobre su futura conducta. Djame hacer. S agradable, pero reservadsima con el seor Filet. En el momento oportuno le hablar yo. Los dems miembros de la familia fueron invitados a permanecer en observacin cautelosa y a no solicitar explicaciones por hechos aparentemente extraos que podran producirse en lo futuro. Aquella noche so repetidamente una especie de cuadro plstico as compuesto: una imponente seora con la cabeza rodeada en aurora de fulgurante luz, golpeaba con fiereza con el pie izquierdo la cabeza de un hombre hundido de bruces en el polvo. El hombre era Casimiro Wonder, el dspota derrotado. La seora era doa Leo, la libertadora de la familia Madellis. El pobre Camilo en la alegora no figuraba ni siquiera como alzapuertas. Nosotros, sin embargo, no olvidaremos a Camilo y a tal efecto lo visitaremos en el colegio donde se encuentra desde hace treinta das. Tambin es de noche en Suiza, y mientras en su cama, con cortinados de terciopelo, doa Leo compone alegoras, Camilo en su breve habitacin de colegial compone fatigosamente la larga carta que desde hace das viene redactando: "Distinguida seora Carlota: Hace un mes que estoy en el colegio y las horas han pasado lentamente. "He sufrido mucho los primeros das porque mis compaeros me llamaban abuelo y me hacan muchas bromas pesadas. Pero luego en un momento de profunda desazn, he tomado a los diecisis ms grandes y los arroj al estanque del jardn. Desde entonces, despus que hube salido de la celda de penitencia, me han respetado siempre y me ayudan a cumplir con los deberes escritos. Adems, he resultado capitn del equipo de ftbol del colegio y como me desempeo bastante bien, hemos vencido ya a los mejores equipos de la ciudad. "La aritmtica y la composicin no me causan fatiga, pero no alcanzo a comprender ni el latn ni la filosofa. Es indispensable, pregunto, que yo aprenda estas extraas complicaciones para tener derecho a todo lo que usted gentilmente me ha prometido? Por lo que respecta a la mesa, trato de hacerlo lo mejor posible, progreso mucho en pescado y en verduras, pero donde obtengo mejores resultados es en los asados, ya que se trata de una materia en la que es necesario tener fuerzas y realizo mucho adiestramiento, porque todos mis compaeros me piden les corte sus trozos. Confieso que en pollo me encuentro siempre en dificultades, tanto ms debido a la flacura de los pollos suizos. De todas maneras, antes que usar las manos, las presas que no logro dominar con el cuchillo y con el tenedor, las arrojo bajo la mesa. Por mi larga prctica de escultor de madera y mi destreza en el uso del formn y de la gubia, logro muy buen xito en novillo hervido que es duro y consistente. "No s si usted se sentir satisfecha de m; los seores profesores le habrn quizs informado que soy muy distrado durante las lecciones, pero no es por mala voluntad: el hecho es que usted est siempre presente en mi pensamiento y cuando dejo de pensar en usted un solo minuto, me siento tan culpable como si la hubiese olvidado. "Tengo el gusto de comunicarle que el profesor de dibujo est entusiasmado conmigo, pero no me atribuyo mayor mrito por ello, pues se debe a la prctica de mi profesin de tallista. Ejecuto en estos momentos un retrato suyo en colores y apenas terminado se lo enviar. Espero no se ofender si, en lugar de rubios, he dado a sus cabellos un color verdoso, porque he terminado todos los amarillos. "Le ruego venga a visitarme; de no ser as, en un momento de debilidad podra escalar el muro y hacer una escapada hasta su casa. En espera de noticias suyas, la saludo con invariable devocin".

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CAPTULO NOVENO UNA CARTA QUE PREOCUPA. SE HABLA DE MEDITADO FILET. DOA LEO ABORDA LOS INCONVENIENTES. : VIAJE EN TREN Y ANLISIS DE UNA CARTA. MILN TIRA AL ARCO CON ACOSTUMBRADO ESTILO. VISITA AL COLEGIAL. PUERTA FRANCA. REGRESO TRIUNFAL PERO QUE NO CONVENCE.
JOS MARA reciba con admirable disciplina rdenes de todos los miembros de la familia Madellis, pero ejecutaba solamente las que provenan de doa Leo. En efecto, para nuestro egregio personaje, no era admisible que en jurisdiccin de los Madellis pudiese ocurrir algo sin el beneplcito de doa Leo. En 1898 un terremoto ocasion algunos daos en la residencia urbana de los Madellis, y cuando Jos Mara fue a explicar a doa Leo, que se encontraba en su residencia veraniega, lo hizo derramando lgrimas. La seora debe perdonar dijo Jos -Mara humilladsimo, un temblor de tierra ha demolido parcialmente la pared que limita el saln verde y redujo a fragmentos el juego de porcelana antiguo. Est bien contest doa Leo severamente. Pero que esto no vuelva a suceder en lo futuro. Explicando esto, no debe extraarnos que Jos Mara anunciara a doa Leo: "En el vestbulo est el barbero para la seora", o: "Han trado una bicicleta de carrera para la seora". Nada poda existir, en casa Madellis, que no fuese "para la seora", o "de la seora". Y todo deba afluir a la seora para ser distribuido a quien correspondiese. Por eso, cuando lleg a villa Madellis la carta de Camilo, Jos Mara la coloc en el centro de una bandeja y acercndose con todo respeto a doa Leo, explic: "Hay una carta para la seora". Llegados a este punto debemos advertir necesariamente, que doa Leo no se encontraba sola cuando Jos Mara le entreg la carta, de otra manera resultara inexplicable cmo la expresada seora, en posesin de la carta y antes de abrirla, pidiese permiso cortsmente a los presentes. Este detalle es importante a los fines de esta historia, porque nos permite colocarnos en la verdadera situacin, aun cuando nos limitemos a referir que entre los presentes estaban Carlota y Meditado Filet, Desde hace casi un mes, todas las tardes el seor Meditado Filet explicaba a la joven Carlota las razones que tena para considerarla la mujer ms atrayente del mundo. Exactamente as: todas las tardes, precedido de hermosos ramos de flores o de preciosos regalos, el seor Meditado Filet entraba triunfalmente en la casa Madellis y, mientras doa Leo y los dems parientes, simulaban no advertir nada, ubicado convenientemente en el silln del rincn ms apartado, proporcionaba a Carlota interesantes detalles sobre la pasin que cada vez ms lo acercaba a ella. Meditado Filet, en los treinta y cinco aos, alto, elegantsimo, de cabellos obscuros y provisto de magnfico bigote, era un hombre capaz de despertar la curiosidad de las mujeres y Carlota experimentaba esa situacin, demostrando verdadero inters y olvidndose, sin pena, que tena un marido en el colegio. No podemos pasar por alto la inmoralidad de Carlota y pensamos que las casadas no deben interesarse por otros hombres que no sean sus maridos. Y estamos tambin d acuerdo que una seora, cuyo marido vive, no debe acariciar visiblemente el proyecto de hallar novio. Debemos, sin embargo, considerar que Carlota casada ante la ley, era todava seorita ante el buen Dios y ante los hombres. Por otra parte consideraba a los maridos como simples leos flotantes lanzados a un nufrago: qu tiene de malo que un nufrago a la vista de un salvavidas mejor que el que tiene atrapado, tienda el brazo para asirse? Y no es lgico tambin pensar que antes de haber aferrado firmemente el segundo, se tenga, todava prendido el primero? Martorell en sus famosas Historias Marineras, escriba: "Infeliz el nufrago que, estando en su balsa y a la vista de un buque

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abandona aqulla y se arroja al mar para alcanzarlo a nado, creyendo hallar su salvacin. Puede encontrar as su miserable fin". Es lgico, pues, dado el modo de pensar de Carlota, no deshacerse del salvavidas de Camilo antes de haber tomado segura posesin del salvavidas Meditado. Doa Leo era la nica verdadera responsable de esta aventura. Pero aun en esto, hay que proceder con cautela antes de condenarla. En efecto, aqu entra en danza la reivindicacin de los Cruzados contra los fabricantes de salchichas. Es conveniente tener en cuenta la relatividad de las cosas humanas. ** Despus de haber ledo la misiva, doa Leo se levant: Quiere usted disculpar, seor Filet? dijo, pero inesperadas e inquietantes noticias sobre la salud de un pariente me obligan a privarme de su agradabilsima compaa. Era natural que, si doa Leo abandonaba el saln, todos deban imitarla. Segn Jos Mara, el da que doa Leo abandonara este triste mundo, ninguno de la jurisdiccin de los Madellis deba permitirse permanecer en l. Espero que no se tratar de cosas graves augur el seor Meditado Filet muy dolorido, y se march despus de haber lanzado una ultima y significativa mirada a Carlota. Quin de nuestros parientes est enfermo? pregunt el seor Gastn Food cuando el husped se haba marchado. Nosotros! dijo sombra, doa Leo, Nosotros, por usted, o nosotros, por nosotros mismos? se inform el seor Gastn no pudiendo valorar con exactitud la afirmacin de doa Leo, dada la costumbre de la distinguida seora de usar siempre el plurale majestatis. Nosotros, por usted y por nosotros mismos precis doa Leo. Luego entreg a Carlota la carta de Camilo para que la leyera en alta voz. Carlota ley en alta voz y al final, cada uno expres su parecer personal. Ridculo dijo el seor Gastn. Cretino dijo la seora Flaminia. Pueril dijo ta Elisa. Fastidioso dijo la prima Robinia. Enamorado como un colegial dijo el primo Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico. Carlota mene la cabeza: Da pena. Es un criminal encallecido en el vicio! grit doa Leo. Amenaza con escaparse para caer aqu como un envoltorio y arruinar definitivamente nuestro matrimonio con el seor Filet. El seor Gastn hizo notar algo esencial; Si Carlota debe casarse con el seor Filet, es indispensable previamente explicarle la situacin matrimonial de su novia; o cuentan ustedes con llegar a la anulacin del matrimonio sin que el seor Filet se entere de nada? No! El seor Filet deber saber y yo misma se lo explicar. Pero todava es prematuro. Cuando el seor Filet nos pida la mano oficialmente, entonces ser el momento. Hasta ahora se ha limitado a hablar con Carlota y oficialmente, nosotros no podemos saber nada. A ttulo de qu lo informaremos de la existencia de ese condenado marido? Procederemos en forma tal que retarde todava un mes largo antes de manifestar su deseo y en este tiempo, su simpata por Carlota se transformar en pasin. Para un hombre apasionado no hay obstculo que valga y obtendremos del mismo seor Filet la ayuda financiera para desplazar definitivamente al seor rajalea. Hay que impedir que el criminal invada nuestra casa. Ese es el asunto.

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--Ir a visitarlo al colegio, como desea dijo Carlota. Lo aplacar. La seora Flaminia junt las manos angustiada. Carlota! implor. Recuerda que eres casi su novia! Cuida de no comprometerte delante de la gente! No es el tipo de marido que pueda comprometer a una mujer de mi categora le asegur Carlota. Qued resuelto el viaje y dos horas despus, Carlota, en su cmodo camarote de primera clase, viajaba a toda mquina hacia la cercana frontera suiza. Repasando con calma todos los acontecimientos sucedidos, se siente indudablemente la necesidad de rer; y en efecto, en un momento dado, Carlota se sorprendi de encontrarse riendo. El da en que pueda contar todo esto se dijo, si alguien queda sin morirse de risa, escribir por fuerza, con mi historia, una novela humorstica. El captulo donde se leer que una mujer va a visitar a su marido en el colegio, resultar formidable. Carlota extrajo de su cartera la carta de Camilo y la reley concluyendo: "Es un cretino". Esta definicin no la dej del todo satisfecha y la carta fue releda nuevamente un par de veces. Al final rectific: "Es un cretino sentimental". Pero aqu le surgi una nueva duda: "iCretino sentimental o sentimental cretino!" Una quinta lectura la indujo a inclinarse por "sentimental cretino". Se trataba ahora de averiguar si Camilo era cretino como consecuencia de su sentimentalismo o era un cretino independiente. Es decir, sentimental de corazn y cretino de cerebro, Carlota lo excluy, las distinciones entre corazn y cerebro fueron creadas por la literatura. El hecho de que el corazn lata con ms fuerza en determinadas ocasiones, no significa que en l resida el sentimiento. Si uno es retino y su cerebro no reacciona ante determinados hechos, el corazn continuara su ritmo normal; por lo tanto releda por sexta vez la carta, se podra deducir que Camilo ms que sentimental cretino, deba considerrsele como una vctima del sentimiento. Un desgraciado dijo para s Carlota, y sinti una ligera sensacin de pena. Despus de un cierto tiempo Carlota se sorprendi de encontrarse releyendo por sptima vez la carta y tuvo un movimiento de impaciencia. Estruj el papel en el fondo de su cartera, murmurando: Es un pobre rajalea que ha osado transformaras en marido de una MadellisWonder! |Qu se vaya al infierno! Carlota se interes por el paisaje hasta el final del viaje. Lleg en las primeras horas de la tarde y se hizo conducir inmediatamente al colegio. Tena prisa en liquidar el asunto. Un sirviente la introdujo, respetuoso, en el recibimiento y la dej sola: "La anunciar inmediatamente al seor director". Era uno de los primeros das de septiembre lleno de sol. Carlota se aproxim a la ventana y corri la cortina para atenuar un poco la luz que inundaba la habitacin. La ventana daba a un gran patio en el cual dos equipos de colegiales estaban disputando un encarnizado partido de ftbol, mientras el tumultuoso pblico compuesto por los otros colegiales rodeaba la cancha. En un momento dado, uno, diez, cien alaridos, partieron furiosos; "Miln! Miln!". Un robusto colegial llevaba la pelota hacia el arco contrario, que se hallaba a la derecha de la ventana del recibimiento. El robusto colegial, con ligera camisa blanca deportiva pareca de bronce, por su piel sudorosa y quemada por el sol. Los equipos de ftbol normales estn compuestos por once jugadores, pero eran por lo menos quince los colegiales que se arrojaron sobre el corpulento compaero intentandoquitarle la pelota. En un caso como aqul, evidentemente entran en juego tambin las reservas para defender los propios colores, pero ninguno consegua detener la marcha fatal del endiablado. Era fuerte y agilsimo y la pelota pareca haber estipulado con l un ventajoso contrato de colaboracin.

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Los alaridos de la multitud aumentaron: "Miln! jMiln!" El nombrado Miln dispar un puntapi terrible y la pelota parti veloz como un rayo, pas silbando entre los palos del arco, golpe violentamente en el tronco de un hipocastneo que surga dos metros detrs y animada todava de furia destructiva, acert a entrar en la ventana del recibimiento. Pocos centmetros ms abajo y Carlota la hubiese recibido en pleno rostro. As, en cambio, la pelota roz su frente y su sombrero vol a cuatro metros de distancia. Cuando Camilo se hizo presente, Carlota estaba todava acomodando su sombrero. Quin es el tal Miln que jugaba en el patio? pregunt entre dientes Carlota. Soy yo confes Camilo. Los compaeros me llaman Camiln, y para abreviarlo, Miln. Me lo imaginaba dijo Carlota. Primero los ramos de flores, luego las ostras y ahora la pelota de cuero. Progresamos, al parecer, seor Camilo. Se ha propuesto usted destruir mi cara? Tanto fastidio le da? Disclpeme, seorita... Yo... En ese momento entr el seor director, quien present su respetuoso saludo a la seorita Wonder, prima (segn la versin de doa Leo), del alumno Camilo Debrai, y agreg alegremente: Es, precisamente, la hora de la salida y como nuestro alumno se ha comportado bien, nada se opone a que usted salga a pasear con su primito. El da es hermoso y le vendr muy bien porque desde hace unos das lo encontramos muy melanclico. Carlota turbadsima contest balbuceando: "Naturalmente, naturalmente!" Y el seor director mientras Camilo se alejaba para vestirse, le susurr al odo con indiferencia: Diga usted a doa Leo que el enfermo mejora visiblemente, estamos en el buen camino. Progresos notables... Gracias contest con un susurro Carlota. Camilo volvi despus de contados minutos. Se encontraron paseando a lo largo de una hermosa avenida a la orilla del lago, uno al lado de la otra. "Tratemos de no comprometernos con este imbcil" dijo para s Carlota recordando las sabias palabras de la madre. Se sentaron luego frente a una mesita de un caf solitario bajo una prgola, y el agua azul del lago temblaba entre las hojas. Ac estoy dijo bruscamente Carlota. Se puede saber finalmente qu asunto de tanta urgencia e importancia lo indujo a amenazar con la fuga, con el objeto de obligarme a venir hasta aqu? Quera verla explic Camilo con dulzura. Espero no haberla disgustado. Camilo estaba empapado de sudor. Despus de una hora de juego bajo un sol ardiente es una infamia pretender que un hombre deje inmediatamente de sudar slo por el hecho de que una elegante seora est a su lado. Veo que est mundose de calor dijo Carlota. Qutese la chaqueta. No lo har! afirm decididamente Camilo. Un hombre educado no se quita jams la chaqueta en pblico, especialmente si est ante seoras. Bravo exclam Carlota. Veo que aprovecha las enseanzas que le imparten. De todos modos yo lo autorizo para quitrsela. En ese caso por excesiva gentileza o apiadada al ver acalorado al hombre que la acompaa, la seora puede insistir en que l se quite la chaqueta. Aun en este caso, el caballero, con firmeza corts, no consiente pues tiene presente que el fugaz alivio obtenido, no compensa la descortesa de presentarse ante una dama en atuendo tan descuidado y desceido... Desceido? S, seorita: desceido en su acepcin de hombre desarreglado y ordinario. Camilo tena una ptima memoria, evidentemente, y si le hubiesen pedido podra suministrar detalles preciosos sobre el nmero de la pgina que contena tanta prosa.

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Pero Carlota pensaba en los hermosos y endemoniados brazos sudorosos que brillaban al sol. Todo est bien, pero yo le ordeno que se quite la chaqueta! Camilo, entonces, se la quit y los formidables brazos de bronce emergieron de las cortsimas mangas de la camisa. "Brazo de changador pens Carlota. ste sera capaz de tomar por el cuello al seor Filet y arrojarlo a veinte metros de distancia. Que el buen Dios me libre de este bruto". Estoy cansado de estar en el colegio suspir Camilo. En poco ms de un mes? protest Carlota. No se encuentra bien aqu? Un colegio hermoso, con comodidades, y un paisaje encantador. No mira las luces rojas del lago cuando se pone el sol? S, pero prefiero mirarla a usted. Tambin usted adquiere un hermoso tinte rosado en el atardecer. Todo se vuelve rosado con las ultimas luces de la tarde. No saba que en el colegio impartieran tambin lecciones de humorismo rebati Carlota, Ya no le interesa, entonces, que yo lo mire con simpata creciente antes que con fastidio? No me reproche, seorita Carlota protest Camilo, usted sabe que yo la quiero. Est bien cort Carlota. Por qu entonces en vez de sentir los caprichos de un colegial, no me cuenta un poco de su vida en el instituto? Estudia? Termin mi retrato? Camilo se seren, busc en su chaqueta y sac un rollo que desenvolvi lentamente y aplan con cautela. Aqu lo tiene. Carlota qued sin aliento. Efectivamente se trataba de una admirable obra de arte, y dijo afablemente: Segn su opinin, yo sera, esa seora tan linda? S, seorita. Tan linda y aun ms, usted no se puede ver y no lo sabe. S, yo me veo! Un milln de veces me he mirado al espejo con estos ojos. Pero no con stos suspir Camilo tocndose ligeramente los suyos. Carlota se sinti turbada; quiz la separacin entre corazn y cerebro existe realmente y Camilo era independientemente sentimental y cretino. Sentimental por el corazn y cretino por el cerebro. En todo, era indispensable tomarlo con suavidad, astutamente. Y fue suave y astuta: Le agradezco mucho sus delicadas expresiones, pero no me ha dicho todava cmo van sus estudios; me interesa mucho ese asunto, porque de ello depende todo. Camilo dio las explicaciones requeridas. En un mes haba aprendido en realidad muchas cosas y Carlota se mostr satisfecha: Veremos el boletn, de calificaciones al final del primer trimestre concluy. Podr salir pronto de aqu? requiri Camilo. Depende de usted, pero debe prometerme no hacer locuras. Me he comprometido ante los mos y les he asegurado que usted es un hombre de buen sentido e inteligente. No me haga quedar mal ante ellos. Le juro que no me mover de aqu hasta que usted no me autorice. Mediaba la tarde y el lago resplandeca con los rayos del Sol. Le agradara un paseto en bote? pregunt tmidamente Camilo. "Con esto no me comprometo pens Carlota. Tan desarreglado y quemado por el sol, lo tomarn por un botero". El paseo en bote result largo y los remos se arqueaban bajo las fuertes manos de Camilo. "Si este infeliz advirtiese que estoy jugando con l como si fuese un mueco, sera capaz de torcerme el pescuezo con slo dos de sus dedos. Cuando lo sepa ser tarde". sta fue la primera reflexin juiciosa de Carlota. La ltima lo fue aun ms: "Tiene hasta el

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cabello ondulado y brillante, es una de aquellas bellezas clsicas de baista o de modelo para estatuas alegricas. El hombre ideal para camareras y vendedoras de pescado. Un marido como ste, deberan disputarlo a mano armada todas las criadas del barrio". Se separaron en el vestbulo del colegio. Cundo volver? pregunt tristemente Camilo. Depende de usted contest Carlota tendindole la mano. Luego dej escapar una dbil queja, mientras deca: Seor Camilo, una repasadita al captulo sobre forma de estrechar las manos, no le vendra mal. No es necesario, lo s todo de memoria. En ese caso le parece entonces que ste es el modo de estrechar la mano de una pobre seora? Ciertamente no, pero debe perdonarme. Es la primera vez que estrecho la mano de una seora que es mi esposa y me he turbado. Lo har mejor en la prxima visita. "Espera, que tienes para rato", ri para s Carlota mientras se diriga a la estacin. Lleg a su casa casi a medianoche y la familia entera esperaba ansiosamente su regreso. Y bien? dijo con emocin doa Leo. El enemigo ha sido rechazado ms all de la lnea del horizonte le asegur Carlota. Has tenido que hacer muchas concesiones a aquel bruto? pregunt la seora Flaminia. Ninguna, mam. Ni hemos salido del vestbulo del colegio ni alcanc a estrecharle la mano. Cmo! Acaso el desnaturalizado tena la intencin de estrecharte la mano? Claro que s, pero he fingido no ver. "Buenas noches, seor Debrai". Nada ms. No conviene dar confianza a los maridos.

CAPTULO DCIMO NARRACIN DE UN DA HISTRICO. EL ALMUERZO DE LAS BURLAS. CAMILO SE EVADE Y MEDITADO FILLET PREPARA UN HBIL ENREDO. UNA COMEDIA IMPORTANTE. CARLOTA INSINA UN REPROCHE A CAMILO. ROBINIA SE INMISCUYE EN LA AVENTURA, MIENTRAS DOA LEO DECIDE, ACELERAR LOS HECHOS.
DEBEMOS dejar por ahora necesariamente transcurrir un cierto tiempo sin preocuparnos de nuestros personajes. Hasta ahora a cada uno de ellos le ha sido asignado un carcter, una ndole, un temperamento, alguna fuerte pasin y lo que ms interesa, un programa bien definido. Por lo tanto tienen la posibilidad de proceder por s solos sin caer en embrollos. El autor puede en consecuencia concederse una merecida tregua para reiniciar, cuando lo considere oportuno, la direccin de las alternativas. No se sorprenda el lector de ver inmovilizados a los protagonistas de esta historia; podra sucederles, algo peor. Por ejemplo, que se dijese de ellos: "Una terrible inundacin destrua en forma fulmnea todas las localidades que interesan a nuestra crnica. Los miembros de la familia Madellis, comprendido Meditado Filet, moran en aquel desastre, mientras el seor Debrai (desplazado en Suiza), considerando las dificultades que se habran encontrado para extender las inundaciones hasta aquel pas montaoso, con laudable gesto de adaptacin, mora de tristeza. El seor Casimiro Wonder encontrndose como nico sobreviviente y no teniendo la fuerza de proporcionar por s

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solo materia para una novela, se retiraba a concluir sus das en los suburbios de Enfiteusis. (Parnaso Meridional). Medite el lector y recuerde que solamente por una afortunada casualidad, las ms clebres novelas son lo que son. Si, por ejemplo, durante el primer captulo, una humildsima pulmona hubiese quitado del nmero de los vivos a don Rodrigo quin podra gustar hoy de aquella obra maestra conocida con el nombre de Los Novios, de Manzoni? Medite el lector y aproveche la ocasin para agradecer al buen Dios que concede a los personajes de las novelas un tratamiento especial y les evita las desventuras y los incidentes, que por lo comn, cortan antes de tiempo los ms promisores acontecimientos de la vida real. Cerremos esta breve digresin abandonando los proyectos de inundaciones y dejemos transcurrir un breve mes sin preocuparnos de nuestros personajes; reanudemos la narracin y veamos que cosas suceden. La familia Madellis viva uno de los das ms gloriosos de su historia. Oficialmente el almuerzo de gala decretado por doa Leo, tena por objeto festejar a Carlota el da de su cumpleaos, pero en realidad el acontecimiento tena su importancia por razones muy especiales. Juzgo que el seor Filet est en condiciones espirituales favorables a nuestro proyecto haba afirmado solemnemente doa Leo. Su pasin por Carlota ha llegado a una intensidad ms que satisfactoria y bastar que pongamos a su disposicin la atmsfera adecuada, para que ella se manifieste plenamente. El cumpleaos de Carlota nos dar la ocasin: invitaremos a almorzar al seor Filet, le haremos participar del aire ntimo de familia, lo reanimaremos con nuestros mejores vinos y al levantarse de la mesa, el seor Filet no podr librarse de pedirnos del modo ms oficial, autorizacin para comprometerse con Carlota. Lindo enredo exclam Carlota. Aunque acojamos favorablemente su pedido, no creo que mi marido permita tan extraa situacin. Doa Leo se fastidi: No creo conveniente que una mujer en la que corre la pursima sangre de los Madellis, el da anterior a] de su compromiso con un caballero, recuerde pblicamente sus indignas relaciones con un plebeyo. Abuela, se trata de mi marido! Doa Leo dijo con decisin: Entre un marido oficioso y un novio oficial, debe ser preferido el novio oficial. Por otra parte nadie te ha pedido que te preocupes de las complicaciones eventuales que puedan surgir, en ellas pienso yo. El seor Filet pedir comprometerse con nosotros y nosotros nos comprometeremos. Luego, trascurrido un determinado perodo, le expondremos la verdadera situacin y lo induciremos a prestarnos su valioso concurso para la eliminacin del obstculo. Anulado el matrimonio, la victoria ser completa. Y si el seor Filet al conocer la existencia del expresado obstculo, no quisiera saber ms nada conmigo? haba objetado Carlota. Te quedar siempre el otro marido contest doa Leo. Y si el otro marido, conociendo a su vez toda la intriga, se indignase y me plantara haciendo anular el matrimonio impidindonos as recibir la herencia? l no la sabr nunca, pues procederemos con extrema reserva. Lleg el gran da y las habitaciones de villa Madellis se llenaron de flores. Flores maravillosas y preciossimas, en enormes ramos, en cestas y agrupadas en toda forma. El seor Meditado Filet agradecido por ser el nico extrao admitido en la fiesta ntima, envi mil orqudeas, tradas Dios sabr de dnde y a qu precio. Carlota se ocup durante toda la maana de tomar nota de los cientos de nombres impresos en las tarjetas que acompaaban a las flores. Todos se han acordado dijo al fin. Todos, hasta to Casimiro.

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El to Casimiro haba enviado un ramo de ciclmenes y en el sobre que blanqueaba entre las perfumadas flores, no haba una tarjeta de visita, pero s una importante asignacin de dinero. He aqu al acostumbrado villano que busca ofendernos en todas las ocasiones ostentando su despreciable riqueza exclam doa Leo disgustada, arrojando el sobre y su contenido dentro de un cajn del escritorio que luego cerr cuidadosamente, guardando la llave en su bolsillo. Entonces llam a Jos Mara: Jos Mara, tome esos ciclmenes y llvelos al cuarto de bao. En la baera? pregunt Jos Mara. Son las flores del susodicho Casimiro Wonder explic doa Leo. Jos Maracontest entonces que haba entendido. El ambiente seorial que hemos creado para nuestros personajes, nos prohbe especificar dentro de qu artefacto del cuarto de bao encontraron miserable fin los ciclmenes del seor Casimiro Wonder, sobre sto contamos con la comprensin del lector. Terminada la inspeccin de los homenajes florales, Carlota se haba apartado en el saln azul, pero toda la familia la rode inmediatamente. Afortunada joven! suspir doa Leo. Jams mujer alguna ha recibido de su enamorado un obsequio de mil orqudeas en una sola vez. Ha sido un verdadero plebiscito de afecto coment alegremente la madre, seora Flaminia. El hecho de encontrarnos aqu, alejados del mundo, no ha impedido que todos nuestros amigos recordaran este da. Inmensa satisfaccin para ti y para el resto de la familia, mi querida Carlota observ orgullosamente el seor Gastn Food. Un triunfo! aprob ta Elisa. Todos te han recordado: es como para estallar de felicidad! reconoci con evidente resentimiento la prima Robinia Food. Solamente los maridos no recuerdan a las esposas lejanas dijo con indiferencia el primo Edo Food, quien no careca de un cierto sentido prctico. Carlota alz los hombros. Si fuese una persona educada no lo hubiramos mandado al colegio exclam riendo. Y todos rieron divertidos. Jos Mara orden doa Leo cuando termin la risa . Si llegasen flores de parte del seor Debrai, no habr necesidad de que le diga dnde debe colocarlas. No seora, no ser necesario contest Jos Mara. Irn naturalmente, a juntarse con los ciclmenes del seor Casimiro. Rieron todos durante largo rato, pero Carlota no pareca muy convencida. Tena buenas razones para manifestarse as. Aceptaba que Camilo no le interesara nada, aceptaba que las eventuales flores de Camilo hubiesen tenido el triste fin de los ciclmenes, pero le molestaba que su rstico marido no recordara el cumpleaos de su esposa. Oficiales u oficiosos, estimados o despreciados, amados o detestados, loa maridos tienen siempre deberes hacia sus esposas: es una cuestin de principios. Narran las crnicas del setecientos que el vizconde de la Pipe, como consecuencia de un naufragio se encontr en un escollo con su lacayo, un tal Patton. Despus de pasarse seis das sin comer, acosado por el hambre estrangul al lacayo y se lo comi. El vizconde no tena aprecio por su sirviente, antes bien lo detestaba cordialmente, sin embargo, se fastidi mucho cuando comenz a comer y su sirviente no le augur "buen apetito". Es una cuestin de principios. El almuerzo solemne fue el triunfo de la tesis de doa Leo. El seor Meditado Filet puso bien pronto los ojos lnguidos y los us exclusivamente para seguir los movimientos de Carlota. Como se encontraba frente a ella, su accin fue favorecida y sus suspiros fueron fcilmente advertidos por la interesada.

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He vagado por todo el mundo exclam en un momento el seor Filet. He habitado en cien casas distintas, he satisfecho m apetito en cien mil hoteles en compaa de cien mil personas distintas. A medioda almorc a la sombra de las pirmides, por la noche cen al pie del Vesubio y a la maana siguiente, abriendo la ventana de mi habitacin, vi ante m las ruinas de la Acrpolis y del Partenn. Siempre as, eternamente as porque me pareca que detenerse era lo mismo que morir. He tenido miles de casas y, sin embargo, hoy advierto que nunca he tenido una casa. As dijo Meditado Filet, en voz baja, mirando los ojos de Carlota, y agreg suspirando: He vivido miles de aventuras extraordinarias y hoy advierto que no he vivido la nica aventura extraordinaria que vale la pena de ser vivida: la aventura que comienza encontrando una nia en el camino de un jardn y que termina encontrando a esa misma nia en todos los momentos entre las paredes de una casa. Carlota sonri dulcemente. Yo me he preguntado siempre con verdadero estupor cmo puede atar un hombre su existencia a una mujer. Hoy me pregunto con idntico estupor, cmo un hombre puede no atar su existencia a una mujer. Jos Mara, suave como un fantasma, se llev el plato de la sopa del seor Filet, todava intacto. Sus expresiones, seor Filet, son distintas a las de los, dems hombres contest Carlota... Los lectores deben perdonar esta ruda expresin, pero Carlota haba pronunciado la ms torpe de las mentiras. Qu ser humano no habla as a la mujer con quien quiere casarse? Poda acaso el seor Filet pronunciar un discurso, ms trivial? Pero esto no tiene importancia. Carlota le contest en los trminos referidos y lo que ms importa, mir con real languidez al seor Filet. Carlota susurr el seor Filet, el primer da que la vi le pregunt si quera ser mi esposa. Ahora me hago cargo que fue un imprevisto golpe de locura y que proced como los personajes de las novelas. Pero en estos dos meses he vuelto a meditar sobre lo mismo y hoy le solicito de la manera ms humilde: Carlota, me conceder un da, la gracia de ser su esclavo? Meditado Filet era efectivamente un hombre seductor y, Carlota olvid varios importantes detalles de su estado civil. Se sinti presa de una sutil dulzura e indic con la cabeza que s. Puedo hablar al respecto con su familia? S, indic de nuevo con un movimiento de cabeza la desgraciada Carlota. Meditado Filet no pudo resistir ms. El hecho que deba verificarse al terminar el almuerzo, se cumpli en el momento de servirse el pastel de perdices. Meditado se levant y anunci: Seoras y seores, debo comunicarles una noticia sensacional, la seorita Carlota y yo...! El seor Camilo Debrai! dijo en aquel momento Jos Mara apareciendo de improviso. Meditado Filet se interrumpi fastidiado: al infierno con el condenado intruso! La familia Madellis palideci angustiada, pero Carlota intervino con rapidez. Es un pariente nuestro un poco tonto explic sonriendo Carlota al seor Filet. Permtame un momento y se levant dirigindose decidida contra el invasor. Usted dijo duramente Carlota cuando se encontr frente al enemigo, qu ha venido a hacer aqu? Cmo es que a pesar de su juramento no se encuentra en el colegio? Le he trado un ramillete de flores y mis augurios de felicidad por su cumpleaos explic Camilo. Aprecio el simptico gesto admiti de mala voluntad Carlota. Pero tanto los augurios como las flores hubiesen sido agradecidos igualmente si se hubiesen enviado por correo.

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Los augurios poda enviarlos, pero las flores no se excus Camilo. Era suficiente que usted hubiera escrito a un florista de ese lugar y las flores hubiesen llegado con toda felicidad. Camilo sonri y mostr un pobre ramillete de flores. Pero stas no. Las he recogido en el mismo jardn donde recoga las que arrojaba a su habitacin... Aquellas que recibi en pleno rostro el da famoso... Supona las hubiese agradecido ms por su significado, digamos as, simblico. Estas flores no las poda encargar a ningn jardinero. "Siempre supuse que es un cretino sentimental", pens Carlota. Luego, gracias a un notable esfuerzo, consigui sonrer. Le estoy muy agradecida. Es una delicada atencin. Espero que esta vez no me arroje el ramillete al ojo. Pero, dnde ha deslucido sus zapatos en esa forma? Como no corran ms trenes desde la ciudad, he venido a pie explic Camilo. Treinta y dos kilmetros a pie? exclam estupefacta Carlota. Se ha vuelto loco? No, pero como la quiero mucho... Le ruego lo interrumpi Carlota. Dgame, ms bien, cmo obtuvo el permiso del director del colegio. Me escap confes Camilo. No pude evitarlo. Escapado? Esto s que no lo esperaba de usted! grit Carlota. Pero en el mismo momento Se acord que, los comensales la estaban, esperando y se detuvo. Hablaremos luego dijo dirigindose al comedor. Ahora entre, sintese a la mesa y trate de comportarse del modo menos indecente que le sea posible: tenemos un convidado de categora. Qu deber comer? pregunt Camilo preocupado. Carlota levant los hombros. Pastel de perdices, ternera al Madera, pollo a la Gutemberg. Postres? Ciertamente, torta y pastelillos de crema. Muy bien dijo tranquilizado Camilo. Son todas cosas en las que estoy preparado. Saldr airoso del paso. Camilo fue presentado a Meditado Filet como "nuestro Camilo", y enseguida se le ubic al costado de Robinia. La conversacin retom inmediatamente su animacin y todos se propusieron, loablemente, no advertir la presencia de Camilo. Slo Robinia se ocup del infeliz personaje. Nadie se lo haba indicado, pero estaba sobrentendido, que habindole colocado al lado el inesperado comensal, se lo haba confiado a su vigilancia. Seor Debrai, le aconsejo tratar con delicadeza la lonja de ternera le dijo a media voz. Trate de no salpicar la cara a nadie con la salsa. Es usted un aprovechador Aprovechador? S, aprovechador, pues especula con la presencia de extraos para realizar impunemente sus infames propsitos. Despacio con el cuchillo! Lmpiese la boca. Pero mi gestin se redujo a traer flores para el cumpleaos se excus Camilo. Lindo argumento. Si todos los que han enviado flores hubiesen concurrido debamos haber pedido prestadas las ollas a algn regimiento. Pero yo estaba obligado a concurrir, seorita Robinia: soy su marid... Trate de no decir tonteras lo interrumpi Robinia, y lo acos con una docena de preguntas sobre los sistemas didcticos del colegio, acerca de las predicciones del tiempo, la tcnica de las tallas, la situacin poltica internacional. Era indispensable impedir que Camilo hablase de lo que no convena.

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Entretanto el seor Meditado Filet haba recobrado su posicin interrumpida y ayudado por el exquisito vino de la casa Madellis, volviendo a su expresin notablemente lnguida, miraba apasionadamente a Carlota y le hablaba en voz baja con dulce sonrisa. Quin es el que est sentado frente a su prima? pregunt de repente Camilo. Seor Debrai implor Robinia, por amor de Dios no mire en esa direccin. Es de mala educacin fijar los ojos sobre una persona. Dgame ms bien la tcnica de la talla es la misma que la de la xilografa. No, la xilografa es otra cosa, pero ese seor mira fijamente a Carlota y estira el cuello para ver mejor. Adems no es de persona educada apoyar los codos sobre la mesa y hablar en voz baja con una persona cuando hay otra a su alrededor. Si un husped comete una inconveniencia, las personas educadas tienen la obligacin de fingir que no la advierten. Qu opinin tiene usted de Suiza, es un lindo pas? Bello; lo sensible es que sea todo montaoso... Qu papel desempea? Lo sabr usted qu papel representa. Yo nunca estuve en Suiza. Camilo sacudi la cabeza: Pregunto qu papel representa ese sujeto, no Suiza. Qu demonios tiene que ver el seor Filet? Hablbamos de Suiza rebati Robinia . Est usted dormido? No, seorita: s tiene que ver el seor Filet porque es l quien se interesa por Carlota. Suiza no tiene inters por Carlota explic Camilo. Robinia exager al encontrar graciosa la ocurrencia. Luego dijo que el seor Filet era un funcionario del gobierno que haba conocido a Carlota cuando era pequea y todo se desliz discretamente hasta el champaa. En ese momento sucedi una cosa horrible. En efecto el seor Meditado Filet se levant de improviso y anuncio: Seoras y seores, voy a darles una noticia sensacional... Doa Leo contraatac decidida: Le ruego seor Filet, si la noticia sensacional que nos promete es la que anunci hace dos meses en el jardn, es innecesario que prosiga. La conocemos todos y estamos perfectamente de acuerdo con usted. Tranquilizado, Filet se interrumpi agradablemente sorprendido. Todo se cumpla sin dificultades y por el mejor camino. Volvi a sentarse. Adivin, doa Leo exclam riendo. Viva! exclam el seor Gastn, alzando la copa de champaa. Viva! contestaron todos brindando. Solamente Camilo no deca viva!, y Robinia le orden que gritase tambin. Viva qu cosa? contest Camilo con bajsima.voz. Es sencillo, viva por la noticia sensacional. Qu noticia sensacional? Robinia se enoj. Se puede saber dnde ensean la educacin si no la ensean en los colegios? Le parece que es de persona educada inmiscuirse en asuntos ajenos? Est bien rebati Camilo. Yo no deseo inmiscuirme, pero si debo gritar viva por algn asunto, debo conocer de qu se trata. Si no, no grito viva. Robinia advirti con terror que Filet alargaba la mano sobre el mantel con el evidente intento de estrechar la de Carlota. Se inclin decidida sobre el odo de Camilo y le susurr: La noticia sensacional consiste en que el ministerio Tartn ser reemplazado por el grupo Trepagnet.

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Y por qu doa Leo no ha permitido que l lo dijese? Robinia se inclin aun ms hacia el odo de Camilo: La poltica es la poltica. Tenemos servidumbre nueva, es mejor ser prudente. El seor Filet haba conseguido su intento y retiraba su mano cuando Camilo dirigi su mirada hacia l: Viva! dijo Camilo levantando la copa y ese viva reson sombramente en el silencio. El ministerio Tartn me es antiptico explic en voz baja Camilo a Robinia que lo miraba asombrada. Carlota que haba vivido momentos de angustia trat de disculpar a Camilo: No le haga caso, seor Filet susurr. Como ya le he dicho, es un poco tonto. No se ofenda. Ofenderme? contest riendo el seor Meditado Filet. Todo lo contrario. Este "viva" fue proferido despus de larga reflexin y por lo tanto es el ms sincero. El pariente de ustedes, despus de habernos observado con insistencia (lo he advertido) ha comprendido que nos amamos y se complace de nuestra felicidad. Cmo comprende usted a los hombres! observ Carlota con admiracin. La reunin se traslad al jardn para gozar de las ltimas tibiezas de aquel hermoso, da de otoo. Ofrzcame el brazo orden Robinia a Camilo, quien consideraba con preocupacin el hecho que el seor Filet se hubiese sentado con Carlota en el banco ms solitario del jardn. No me explico qu cosas tan secretas tendr que comunicarle para hablarle siempre al odo dijo malhumorado Camilo. Le estar explicando los detalles del nuevo ministerio explic Robinia. No comprendo por qu razn cuando un hombre quiere explicarle detalles polticos a una seora debe apretarle el brazo en esa forma! observ con inquietud Camilo. Al columpio! grit Robinia simulando y arrastrando a Camilo fuera de la vista de Filet y de Carlota. Yo me colocar sobre el columpio y usted me impulsar. Robinia se sent sobre el banquillo del columpio y Camilo comenz a empujarla. Dej de hacerlo cuando oy un grito desesperado. Asesino! Quiere matarme? Robinia se ape furibunda. Con uno ms de sus terribles empujones habra dado la vuelta completa, Se puede saber en qu piensa cuando impulsa a las seoritas sentadas en el columpio? Le pido perdn balbuce Camilo, y Robinia acept las excusas con disgusto. Estar usted celoso porque un viejo amigo de la familia se sent junto a su esposa? Camilo afirm que no pensaba en eso y Robinia continu: Adems, el seor Filet no sabe que usted es el marido de Carlota. No se ha establecido acaso con su aprobacin, que Carlota lo presentara como marido tan slo cuando usted se hubiese mostrado digno de una descendiente de una Madellis? O quiere echarlo todo a perder y arrojarnos en el ridculo para ir a decirles: "usted, seor Filet, levntese; yo soy el marido de Carlota?" Camilo se abandon sobre un banco con la cabeza entre las manos. Tiene razn exclam, todos tienen razn, pero estoy enamorado de Carlota y esto es un inconveniente serio, pues cuando pienso en ella no entiendo ms absolutamente nada. A usted nunca le ha pasado estar enamorado de su mujer? No, a m no contest riendo Robinia, pero me imagino como ser. Sinceramente, no puedo censurarle. Debemos reconocer, sin embargo, que Carlota ahora no se comporta demasiado bien con usted y que parece gozar de sus enojos. Ms tarde, despus de unos instantes de silencio durante cuyo lapso haba admirado los lucientes cabellos y el fuerte cuello de Camilo, Robinia grit de improviso y con voz extraa: Indudablemente es usted el hombre ms estpido del mundo!

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Camilo levant su cabeza mirndola y en sus ojos se adverta una corts splica de explicaciones. Su esposa est coquetendo para fastidiarlo y usted permanece aqu tranquilo sin mover un dedo. Y qu podra hacer? pregunt Camilo extendiendo los brazos. Pagele en la misma moneda! Ella coquetea con un hombre y coquetea usted con una mujer? As se debe proceder! Camilo se encogi de hombros: Tiene razn, pero dnde encuentro una mujer en este momento? Y yo soy, acaso, un perro ganadero de Pomerania? contest Robinia. Pero usted... Me da usted lstima, tanta lstima qu no obstante el disgusto que me inspira, aceptar representar la comedia por usted. Sentmonos en aquel banco. Llegaron al banco. Acrquese bien a m y hbleme al odo. Reir ruidosamente As explic Robinia, y Camilo pregunt qu deba decirle. Diga cualquier cosa explic Robinia. De todas maneras es una comedia. Pero acrquese ms, bendito muchacho! Teme que lo coma? Comience! Hoy es mircoles le susurr al odo Camilo y Robinia ri divertida. Magnfico, seor Camilo. Un arbusto se interpona entre los bancos, distantes unos veinte metros, pero era un arbusto poco espeso y Carlota cuando oy las primeras carcajadas de Robinia levant la cabeza y vio lo que deba ver. Treinta das tiene noviembre con abril, junio y septiembre, de veintiocho slo hay uno y los dems treinta y uno susurraba entre tanto Camilo a Robinia y una nueva carcajada estridente y un nuevo grito, hicieron que Carlota levantase la cabeza por segunda vez. Le parece seor Camilo? Las risotadas de Robinia fueron disminuyendo de su tono y los gritos cada vez ms suaves, tanto que Meditado Filet no pudo evitar de observar alegremente: Carlota, su atento pariente no pierde el tiempo: fjese cmo ha acorralado a su infeliz prima. Carlota mir con indiferencia: Robinia tena abandonada lnguidamente su cabeza sobre el hombro de Camilo, mientras que Camilo lnguidamente le susurraba al odo: "el portn est abierto, la puerta est cerrada, la nieve es blanca, las ruedas giran, el hasto cansa, la planta es verde, clara est la maana. Doce, quince, cuarenta y nueve, el cielo es azul, maana llueve, abre el paraguas, canta el pinzn sobre el jazmn". Sin comprenderlo el desgraciado haca poesa. Carlota, qu le parece si siguiramos el ejemplo de ellos?.susurr Meditado Filet con dulcsima voz. Carlota no volvi a alzar la cabeza porque Robinia y Camilo no le interesaban, pero vio muy bien que Robinia y Camilo se besaban. Volvamos a casa dijo Carlota. El champaa me ha producido dolor de cabeza. Una vez en ella, mientras se despeda de la familia Madellis, dijo el seor Filet dirigindose a Carlota: Podr volver maana a presentarle mis respetos? Naturalmente contest doa Leo aprovechando el silencio de la nieta. Meditado Filet se march mientras Camilo y Robinia regresaban a la casa. Cada vez me convenzo ms que es usted un mal educado dijo Robinia. Ni siquiera me devolvi el beso que le di. Disculpe, seorita murmur Camilo pero como se trataba de una farsa...

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Precisamente, seor Debrai: o las comedias se representan bien o no sirven para nada. Esperemos que Carlota no haya advertido que usted no me devolvi el beso. Habra sido un trabajo intil. Esperemos contest el desventurado. El interesante coloquio termin aqu porque Jos Mara se acerc a Camilo y le comunic: Al seor lo esperan en el saln azul. Es usted un malvado! grit Carlota en cuanto Camilo entr en el saln azul. Camilo palideci: He comido la carne en forma impecable balbuce el infeliz. No he bebido con la boca llena, y asimismo me he comportado honorablemente con la torta y con los pastelitos. La seorita Robinia podr certificarle... Usted es un malvado! repiti Carlota con mayor encono. Pretende, acaso, pasar por humorista? Es usted un ingrato. Mientras su esposa lo mantiene con sacrificios en un colegio donde le den la educacin que le falta, usted se comporta como un galeote, escapa y cae sobre la familia a traicin, proporcionndole el ms angustioso malestar. Me he limitado a traerle flores para su cumpleaos contest humildemente Camilo, y Carlota se seren en parte, Qu le importaba ese infeliz? Su nico objeto no era acaso, obtener que Camilo regresase al colegio y permaneciese tranquilo all lejos hasta que doa Leo pusiese trmino a su empresa? Por qu Carlota se acaloraba? Frente a esta reflexin, volvise amable y cordial: Su proceder me inquiet dijo sonriendo. Sobre todo por el papel desairado ante los mos. Cmo podrn creerme en adelante cuando les diga que me ama tanto que no retrocedera ante ningn sacrificio? Perdneme, Carlota suspir aliviado Camilo. No he procedido de mala fe. Quera volver a verla a toda costa... Ruborizado y vacilante dijo: He sufrido tanto viendo que el seor Filet le hablaba en voz baja... Carlota se puso a rer: Oh, Dios mo, qu necedad! Acaso no hablaba usted en voz baja con mi prima? Sera una ridiculez que yo sufriese por eso. Somos marido y mujer solamente en mnima parte y podemos, en consecuencia, gozar todava de toda nuestra libertad, no le parece? Adems, permtame que le diga, no es un hecho simptico que usted en presencia de su esposa bese a la prima. Es una cuestin de buen gusto. El infeliz de Camilo junt las manos suplicantes: Se lo juro Carlota, yo no he besado a su prima. Es extrao; deber ocurrir al oculista, entonces replic Carlota con sutil irona. Jurara que las dos personas que se besaban en el banco frente al mo, eran el seor Camilo y la seorita Robinia. Le aseguro por mi honor gimote Camilo. No he sido yo. No? Fue ella. Para ayudarme. Para ayudarlo? Camilo cont los detalles de la comedia representado y concluy: Tengo la certeza de serle profundamente antiptico, pero como sufra tanto, la seorita Robinia se apiad de m. Tngame asimismo compasin y perdneme, Carlota. Me doy cuenta de todo replic Carlota y me guardar muy bien de reprocharle nada. Le aconsejar ms bien en no insistir en estas comedias que no son nunca de buen gusto. --Jams hubiese pensado en realizarla, pero la seorita Robinia se mostraba tan gentil y se ofreci con tanta cortesa... . Comprendo, Robinia es siempre muy gentil y corts; y se sacrifica, pero por ello no hay que aprovecharse.

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Le aseguro que no lo har ms. Carlota se manifest muy satisfecha del giro de los sucesos y concluy: Parte con el tren de las diecisiete o con el de las veintiuna? Hgamelo saber y as lo har conducir con el coche hasta la estacin. Camilo la mir boquiabierto. Le entregar una justificacin para el rector. Pero usted me prometer escribirme todos los das. Quiero que me cuente todo lo que hace y todo lo que piensa. Lo visitar muy pronto. Me llevar a pasear en bote como la otra vez? Era la primera vez que Carlota le hablaba con voz tan dulce y Camilo sinti que su corazn emprenda una endemoniada danza. S, Carlota susurr. Pasearemos en bote por donde usted quiera. Nos parecer navegar en el mar y cuando nos encontremos solos en medio del agua azul, le dir todo aquello que... Camilo haba sujetado fuertemente la mano de Carlota. Si toma usted el tren de las diecisiete, como le aconsejo, apenas le queda tiempo exclam Carlota en el tono ms elegante que le fue posible. Tiene razn reconoci Camilo. Luego afirm con decisin: Me voy, pero con una condicin. Una exigencia? S, pero muy simple. Promtame que el domingo ir a visitarme al colegio. El domingo prximo ir a visitarle respondi solemnemente Carlota. A continuacin llam a Jos Mara y le orden se preparase el coche. Pocos instantes despus Camilo se diriga a buena marcha a la estacin y la familia Madellis invada el saln azul. Te ha costado mucho convencerlo para que regresara al colegio? pregunt con estudiado desinters Robinia. Cuando un imbcil est locamente enamorado de una mujer como yo, siempre es tarea fcil convencerlo afirm con pleno dominio Carlota. Sabes que no me parece tan imbcil como t lo juzgas? objet con absoluta indiferencia Robinia. Para m lo es contest con igual indiferencia Carlota. Para otros no s. Cada uno juzga como puede. Doa Leo preocupada, intervino: Es necesario que yo hable maana con el seor Filet observ. Es necesario no perder tiempo. Tienes razn, abuela aprob Carlota. Est tan enamorado que no me extraara volver a verlo por aqu dentro de dos das. Ni yo tampoco agreg, con sutilsima perfidia, Robinia.

CAPTULO UNDCIMO DOA LEO. ABREVIA LOS PLAZOS. EL SEOR FlLET JURA QUE LAS COSAS SE RESOLVERN DE ACUERDO CON LOS PLANES PREESTABLECIDOS. EXTRAOS DUELOS VERBALES ENTRE CARLOTA Y ROBINIA. EL SEOR MEDITADO FILET LES RESERVA UNA GRAN SORPRESA.
A la tarde siguiente el seor Meditado Filet fue recibido en el saln verde, pero en lugar de Carlota se encontr frente a doa Leo. Seor Filet comenz con voz grave la insigne dama, ayer en la mesa he debido hacer una promesa que saba no podra mantener y le debo, en consecuencia, una explicacin.

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No comprendo -balbuce Meditado Filet, tiene quiz alguna duda... Ninguna duda suspir doa Leo, pero s una certeza absoluta: Carlota no puede casarse con usted. Por qu razn? Porque es casada. El seor Meditado Filet se tom la cabeza entre las manos en actitud de desesperacin y doa Leo continu: S, casada y no casada al mismo tiempo. Seora ante la ley y seorita ante Dios. Meditado Filet la mir atolondrado y afirm que no alcanzaba a comprender. Matrimonio realizado, pero, no consumado explic doa Leo. He aqu todo. En nombre de Dios, seora, hable, no me tenga sobre espinas. Carlota por un conjunto de hechos que resulta intil explicar, cas hace seis meses. El matrimonio se realiz en gran secreto por voluntad del futuro esposo y por esa razn nadie ha sabido nada. El mismo da de la ceremonia nupcial, nos enteramos de algo horrible. El esposo estaba loco. --Loco? Loco, seor Filet; no furioso, pero loco. Es verdaderamente una cosa horrible! Naturalmente que no permitimos que el esposo tuviese contactos de ningn gnero con Carlota y procediendo con astucia conseguimos aislar al loco y recluirlo en lugar seguro. En un manicomio? pregunt Filet. No, lo convencimos de que su educacin adoleca de graves lagunas y, lo inducimos a dejarse internar en un colegio. Meditado Filet se puso a rer. Un marido colegial! Parece el ttulo de una comedia.. Es en cambio el ttulo de una tragedia. No soy de su parecer, doa Leo observ alegremente Meditado Filet, ser una cosa sumamente sencilla obtener la anulacin del matrimonio. Pero, dgame ms bien: quin es ese extrao colegial? El seor Camilo Debrai, el joven que vio ayer. Precisamente se haba escapado del colegio. Ya regres a l y all permanecer hasta que el buen Dios no resuelva otra cosa. Es situacin terrible concluy dolorosamente doa Leo. Somos gente que vive fuera del mundo, no podemos contar con ayuda de personas de valimiento, tenemos un sagrado terror a los escndalos: cmo procederemos? Seora exclam Meditado Filet, estoy dispuesto a prestarles toda mi ayuda. Dispuesto a todo y lleno de entusiasmo, porque del xito de la empresa depende mi felicidad. Ese matrimonio ser anulado, tenga usted la certeza. Ser un escndalo! Ningn escndalo: procederemos con circunspeccin. Llegado el caso nos expatriaremos como tantos otros, y volveremos cuando todo est resuelto. Nadie sabr nada. Pero, dnde se encuentra el tal colegial? En Suiza, en el Colegio Pipet. Es suficiente, doa Leo: puede considerarme en adelante como su yerno. Meditado Filet se march lleno de fieras intenciones y doa Leo con voz conmovida llam a reunin a la familia Madellis. Las cosas andan por el mejor camino solloz doa Leo. El seor Meditado Filet se ha empeado en obtener. la anulacin del matrimonio. Pronto nos hallaremos libres. El seor Meditado Filet est dispuesto a todo. La seora Flaminia, la seora Elisa y el seor Gastn profirieron gritos de alegra. Lindo tipo de cretino, de cualquier modo! observ por su parte Edo, quien no careca de cierto sentido prctico.

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Esperemos tener xito dijo, sin entusiasmo, Carlota. Tienes razn susurr prfidamente Robinia. Es un buen muchacho y no merece ciertamente una mujer como t. Es verdad; cuando no es posible interesarse por el marido propio, puede resultar divertido interesarse por los maridos de las dems replic con su mejor sonrisa Carlota. En la cocina hay un joven ocupado en barnizar un nuevo armario dijo Robinia. Quieres ensearme, Carlota, ya que tienes prctica en ello cmo se hace para declarar su propio amor a un artesano? Yo tambin deseo casarme con un operario. Carlota se fue a pasear al jardn: senta calor, mucho calor. Llegados a este punto, podran observarnos juiciosamente que nunca hemos quedado a solas con el seor Meditado Filet. Nos hemos limitado a observarlo cuando otras personas se hallaban presentes y como consecuencia nuestro conocimiento de su persona es muy superficial. Por qu, entonces no hacer una escapadita hasta la casa de nuestro personaje, y sorprenderlo cuando se halla solo con sus pensamientos? Vamos hacia all; subamos con ligero paso la larga escalera, caminemos en puntillas a lo largo de ese esplndido corredor y entremos fin silencio al despacho del seor Filet. Maldicin. No est solo. El seor Meditado Filet est hablando con su mayordomo. Es un lindo embrollo, muchacho mo exclama el mayordomo. El golpe se desvanece como el humo. Como el humo, un cuerno! respondi Meditado Filet. Debe salir bien de cualquier modo. Debo casarme con esa joven: tengo necesidad de su belleza y de su dinero. Es la nica heredera de Casimiro Wonder. Tiene tanto dinero que me hace enloquecer. Debo tener xito, viejo mo. Sera un magnifico golpe, querido Jim. Si no tienes xito, deberemos abandonar este lugar y bien pronto, de lo contrario todo se derrumbar y esta vez no alcanzaremos a salvarnos. De acuerdo, pero no existe la urgencia que t dices. Sabes a cunto ascienden nuestras deudas? Pero... Ochocientos cincuenta y siete mil francos dijo con sorna Meditado Filet. Son demasiados para que se dude de m. Harn falta, por lo menos seis meses para que ello ocurra y si antes de seis meses consigo solamente anunciar mi compromiso con la joven, mis acreedores vendrn a ofrecerme todava sus servicios y me implorarn arrodillados que los acepte. El mayordomo se hundi en un silln y puso sus pies sobre una mesa. No estaba muy convencido y, adems, era mal educado. Hay un marido de por medio, muchacho mo. Aunque se trate de un marido loco y de un matrimonio secreto, siempre es un marido. Lo haremos desaparecer afirm alegremente Meditado Filet. Durante un paseo en coche un hombre puede resultar vctima de un desgraciado accidente y terminar sus das, por ejemplo, en un precipicio suizo. Ciertamente aprob el mayordomo. Y otro hombre puede quiz terminar sus das en una prisin de nacionalidad no precisada. Meditado Filet mir de un modo extrao al mayordomo y ste levant los brazos: Jim, estoy cansado dijo. Estoy cansado de combinar enredos, de arriesgar el pellejo. No es temor, Jim, no es que ahora tenga remordimientos para arrojar a un pozo a un imbcil: es que estoy cansado. Yo tambin lo estoy, Flik, pero sta ser nuestra ltima aventura. Luego, terminadas nuestras andanzas, viviremos tranquilamente. Tendrs una linda granja con vacas y caballos. Tambin una trilladora? suspir el mayordomo. S, tambin una trilladora. Roja?

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Roja. Est bien, Jim: nos casaremos con la joven a pesar de todo. Como se ve, nuestro viajecito hasta la casa del seor Filet, no ha sido intil. El seor Meditado Filet no es el caballero que nosotros suponamos. No es tampoco el brillantsimo partido que supona doa Leo. Por otra parte, como tampoco Carlota era el brillantsimo partido que supona Meditado Filet, no nos queda sino solicitar permiso a nuestras gentiles lectoras y a nuestros amables lectores y terminar con una expresin de indudable vulgaridad, pero verdaderamente expresiva: doa Leo y el seor Filet procuraban mutuamente engaarse. Y todo esto es muy triste.

CAPTULO DUODCIMO UN JOVENCITO QUE PROMETE. UNA VISITA INESPERADA: REAPARECE EL TO CASIMIRO. ROBINIA SE ROBA LA MODESTIA. TRISTE SBADO TRISTSIMO DOMINGO. UN NUEVO EMBROLLO.
La gran sala de estudios de la "Primera", la seccin de los mayores, estaba en absoluto silencio. El preceptor, encaramado sobre su estrado dorma del modo ms visible e inequvoco, mientras los colegiales permanecan agazapados sobre su pupitre, con la cabeza metida entre los libros. Era la ltima hora de estudio de la maana del sbado y aunque el preceptor dorma, el artculo 1 del reglamento interno (Captulo "Deberes") vigilaba insomne e inexorable: '' El alumno que durante el medioda precedente- al da de fiesta no est en condiciones de presentar, al pedido de sus superiores, todos los deberes de la semana desarrollados con el mayor esmero, no tendr salida". Un rollito de papel cay con admirable precisin sobre el cuaderno del alumno Nicols Grissin. Correo areo: "Psame inmediatamente el problema, el ejercicio de anlisis lgico, la versin latina y el resumen de historia, o estoy arruinado. Tuyo C. D." Nicols se volvi hacia C. D. que ocupaba un pupitre al otro lado de la sala y le hizo un gesto. Nicols tena catorce aos, pero ni aun alzndose en puntas de pies alcanzaba a demostrar diez. Poda en consecuencia, gracias a su pequeez, pasar inadvertido a los ojos somnolientos de un preceptor deslizndose entre las piernas de les compaeros y llegar a una cierta puertecita. Tambin el alumno C. D. lleg a la puertecita, pero de un modo ms legal ya que requiri previamente, levantando dos dedos, la aprobacin del preceptor, que le fue concedida. Junto al retrete, se encontraba la leera y los dos alumnos se refugiaron all. Nicols protest. Quieres todos los deberes! Se puede saber qu has hecho hasta ahora? Nicols, djame copiar los deberes o estoy perdido implor el alumno C. D., que sin ms rodeos podemos llamarlo Camilo Debrai. Si antes de una hora no los presento, no me dejarn salir maana. Espero importantes visitas. Quin vendr? pregunt entrometido Nicols. Una persona que me interesa especialmente explic Camilo. Entendido! Se trata sin duda de la primita a quien llevaste a pasear en bote aquel domingo. Los he visto. No est mal la primita.. Camilo se agit impaciente. Nicols, dame los deberes, no me hagas sufrir. S, con tal que me digas quien es esa chica insisti con malicia Nicols. Te lo he dicho: es mi prima. Historias! Las primas no interesan tanto. Di ms bien que es tu novia! insinu Nicols. Y bien, s, es mi novia. Y ahora vengan los deberes.

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Pero Nicols no estaba convencido del todo. Las novias no llegan solas a Suiza para visitar a sus novios y pasear en bote, etctera. Di la verdad, Camilo: Se trata de una... Nicols gui el ojo Camilo se indign, pero le sali mal. Nicols! grit. Avergnzate, es mi mujer. Luego, como se comprende, se hubiesen tomado a bofetadas, pero era demasiado tarde. Nicols lo miraba con la boca abierta y los ojos fuera de las rbitas por el asombro. Sinceramente, no lo imaginaba balbuce Nicols, Disclpame, Camilo... Aqu tienes los deberes... Volvieron a encontrarse ms tarde en un rincn del patio, durante el recreo de media hora que precede al almuerzo. Nicols implor Camilo, te ruego no meterme en complicaciones. No digas nada a los dems. T me comprendes, es una cosa delicada. Nicols que tena apenas catorce aos y ni aun alzndose en puntas de pies alcanzaba a demostrar diez, sonri con aire de superioridad: Camilo, somos acaso chiquillos? exclam. Luego continu con gravedad: Camilo, aqu todos te quieren, porque juegas muy bien al ftbol y porque eres bueno y sobre todo, porque te creen, como lo ha dicho el director, un pobre bobo que ha perdido la memoria. Yo no, yo siempre te he querido por tu temperamento artstico, por tu nimo gentil, por tu inteligencia y te he credo siempre vctima de alguna intriga. Pero ahora comienzo a dudar. Tienes mujer y te quedas tranquilamente en el colegio entre los jovencitos a estudiar anlisis lgico. Camilo, dime la verdad: entonces es cierto que eres un pobre infeliz. No, Nicols suspir Camilo. Soy un pobre enamorado. Tena necesidad de desahogarse con alguien y habl. Cont a Nicols en forma somera su singular aventara, explic su inmenso amor por Carlota y su aceptacin de permanecer en el colegio como nico medio de ser aceptado por ella. Hay hombres que se suicidan por amor concluy Camilo. Nadie se asombra de eso y t te alarmas porque un hombre, por amor, ingrese en un colegio Nicols sacudi la cabeza. Si hubiese imaginado que mis deberes te serviran para llevar a pasear en bote a la seora de quien me hablas, no te lo hubiera pasado. Esa seora es una especie de Lucrecia Borgia. Camilo se ri, pero Nicols haba ledo las ms importantes novelas policiales, era el mejor alumno en filosofa y tena ideas claras. Esa mujer no tiene ms propsito que hacerte pasar por loco ante los ojos de todo el mundo afirm. As, un buen da te har recluir en un manicomio y se liberar de ti. Camilo protest airado: Nicols, hablas as porque no la conoces. A ella personalmente no, pero conozco a las mujerea afirm Nicols con mucho cinismo. Quien llega tarde a la mesa quedar sin fruta advirti el preceptor. Los dos compaeros se dirigieron velozmente al comedor. Despus del almuerzo volvieron a encontrarse en un rincn del patio, pero Nicols no pudo dar ningn sabio consejo a Camilo. Se acerc un mucamo y les dijo: Al seor Debrai lo esperan en el recibimiento. Pero hoy es sbado balbuce Camilo. Domingo es maana... Est equivocado contest el mucamo Hoy no es sbado por la circunstancia de que maana ser domingo. Hoy es sbado porque ayer fue viernes. Quiz tena tantos deseos de verme pens Camilo mientras se diriga al Iugar indicado que no ha podido esperar hasta maana Y el corazn reinici su veloz carrera.

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He aqu nuestro famoso imbcil exclam una voz ruda cuando Camilo penetr en el saln. Y una voz dulce, agreg: Cmo va nuestro famoso marido? Camilo palideci, frente a l se encontraba el seor Casimiro Wonder y la seorita Robinia Food. Hay en las novelas personajes nacidos por error. En la vida real tambin existen, pero aqu la cosa no es grave, sindolo en cambio en aqullas, especialmente en los folletines. El clebre Lapin De La Casse, autor de famossimas novelas de folletn fue precisamente vctima de uno de estos personajes nacido por error. De La Casse que estaba escribiendo para Le Motn una novela de amor y de aventura, lleg a la sptima entrega sin advertir que desde la tercera, un cierto Jeremas Slapp, despus de haber tenido una interesante entrevista con el hroe de la aventura, haba quedado esperando rdenes en el segundo saln del Caf de la Patonne. "Qu hago ahora con este imbcil?" pens el escritor fastidiado. Busc para el mismo una salida ingeniosa, pero no logr otra cosa que hacerle escribir ana carta que as comenzaba: "Seor, lo he esperado intilmente en el segundo saln del Caf de la Patonne", y terminaba: "De todos modos mi direccin es la siguiente"... Por otras tres entregas a Jeremas Slapp lo dejaron tranquilo en su casa, luego empezaron a llegar muchas cartas de lectores lamentndose que a un personaje tan simptico como Jeremas Slapp no se le diese intervencin alguna en la novela. En consecuencia, el escritor fue obligado a sacar de la sombra a Jeremas y con esfuerzos sobrehumanos pudo hacerlo intervenir en algunas raras ocasiones. El desgraciado Jeremas, mientras tanto, se condujo del modo ms ilgico y extravagante. Cuando el pobre Lapin-De La Casse relea el folletn en el diario del da, sollozaba por la vergenza y se morda las manos. Pero cmo poda dar ocupacin al maldito Jeremas en forma menos alocada? Entre tanto las cartas se multiplicaban y todos hablaban con formidable entusiasmo de Jeremas Slapp: lectoras y lectores se haban enamorado locamente del personaje. "Es un sujeto divino... Tiene una personalidad originalsima... Es una nueva palabra en la literatura narrativa... Los personajes de Dickens son plidos e infelices comparados con Jeremas Slapp..." El pobre Lapin De La Casse aullaba de furor y cada vez que lo haca intervenir, luchaba con la lgica y con la conciencia. Cuando Dios quiso, la novela se termin y un conocido editor ofreci a Lapin De La Casse una importante suma de dinero para poder reunir en un volumen la novela publicada en folletn. Pona una sola condicin: la novela deba cambiar de nombre y llamarse "Jeremas Slapp". Usted me comprende sostuvo el editor. El inters de la novela es el propio Jeremas. De La Casse acept a regaadientes y cuando el libro apareci, la crtica habl de la novela exclusivamente en funcin de Jeremas Slapp. Y la historia hoy recuerda a Lapin De La Casse, como el inmortal creador del inmortal Jeremas Slapp. Efectivamente, existen en las novelas personajes nacidos por error y tal situacin se advierte, porque dichos personajes permanecen sin funcin por largo perodo de tiempo y cuando reaparecen muy de tarde en tarde, el lector exclama: "Vean quien llega". No es ste precisamente el caso del seor Casimiro Wonder. Este personaje no se hizo presente durante este tiempo, simplemente porque tena muchos problemas por resolver, asuntos personales que al lector no interesan y que nosotros ni siquiera mencionamos. Saludemos entonces el regreso a la narracin del to Casimiro, no como llegada casual de un personaje de segundo plano, olvidado a la sombra de algn lejano captulo, sino como la intervencin decisiva de un personaje con autoridad. Veamos ahora de qu modo to Casimiro volvi al campo de batalla.

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La familia Madellis viva momentos de tranquilidad. Doa Leo, Carlota, la seora Flaminia, la seora Elisa, el seor Gastn y el Joven Edo haban partido el viernes por la tarde para pasar el sbado con sus amigos Bigoudis-la-Lumme y solamente Robinia velaba por la seguridad de la despoblada mansin. Rogamos al lector no tomar la palabra "velaba" del prrafo anterior en su sentido absoluto. Robinia en efecto velaba por la integridad de la casa en sentido figurado, porque en sentido absoluto la excelente joven se limitaba a dormir profundamente, no obstante el reloj hubiese dado ya las diez. To Casimiro la encontr en el lecho y la despert con un alarido furibundo. Un solo representante de esta despreciable familia ha quedado en casa y duerme como una piedra! Robinia abri un ojo y pregunt si arda la casa. Luego abri el otro ojo y se indign: Por ventura este es el modo de despertar a la gente? No! vocifer to Casimiro. Este es el modo de despertar a los haraganes como t y todos los Madellis del universo! Dnde est Carlota? Buen da, to. Carlota se halla de visita en casa de los Bigoudis-la-Lumme y regresar esta noche. Y el desgraciado de su marido est con ella? pregunt to Casimiro. No, no, ni por sueo. Por qu razn debe estar con ella? dijo Robinia. Porque es su marido! volvi a vociferar to Casimiro . Y dnde est entonces, si no est con su mujer? Robinia simul un gran estupor: Cmo, seor to, no lo sabe? No sabe que Camilo est en un colegio? En un colegio? Y para qu? Esta s que es buena! El colegial, dijo riendo Robinia, es aplicado y aprende muchas y lindas cosas. El to Casimiro qu no entenda, advirti a Robinia que, si no se explicaba la tomara a bofetadas. Robinia afirm que no deseaba otra cosa que explicarse y en pocas palabras, lo hizo. Es una estpida broma que pretendes jugarme? aull el to Casimiro amenazante, pero Robinia no se impresion. Nada de eso, to Casimiro; es tan cierto lo que le digo, que yo misma lo acompaar al colegio donde se encuentra Camilo. Estaremos de regreso esta noche. Es un viaje de tres horas como mximo. Cudate, Robinia... Por caridad, to Casimiro, si no resulta cierto lo que le he dicho queda autorizado para arrojarme al lago en cuya ribera se halla, precisamente, el Colegio Pipet. To Casimiro no habl durante todo el viaje. Ni lo hizo cuando Robinia, llegados al colegio, solicit que fuese llamado el primo, alumno Debrai. Habl solamente cuando vio aparecer a Camilo. Entonces, como ya se ha dicho, grit: He aqu nuestro famoso imbcil! Buen da, to Casimiro balbuce Camilo. Es ste el modo de ser marido? chill to Casimiro, pero Robinia intervino con habilidad. Busquemos un lugar donde usted pueda gritar, seor to. Aqu produciremos escndalo. Espere un momento que Solicite del rector el permiso para que nuestro colegial pueda salir. Poco despus caminaban los tres silenciosos por las calles de la ciudad y llegaron a un caf solitario y desierto cuyas ltimas mesas estaban al borde del lago. Es posible ser ms cretino?pregunt to Casimiro una vez que estaban sentados . Quieres explicarme qu locuras son stas? Ninguna locura, to Casimiro dijo melanclicamente Camilo. La locura ha sido la de casarme con Carlota. Ahora que soy marido, las ms disparatadas cosas que yo haga

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para ganarme el afecto de mi mujer, se justifican. A menos que usted no encuentre mejor deshacer el matrimonio y que cada uno de nosotros marche por su lado. - To Casimiro no insult a Camilo. No era acaso l el culpable de casi todas las desgracias de Camilo? Se limit, pues a observar: Tu razonamiento no es equivocado, pero recuerda que hay siempre un mnimo de dignidad que no se puede perder. Hoy aceptas permanecer aqu entre estos nios para estudiar anlisis lgico y cmo se come el pollo, maana te veremos vestido de jovencita dispuesto a aprender el punto cruz o el "filet", porque as se le ocurre a la desequilibrada de tu mujer. Robinia comenz a rer desconsideradamente y to Casimiro la mir de mal talante. Qu motivo tienes para rer de ese modo? murmur entre dientes. Me divierte el hecho de pensar en Camilo luchando con el "Filet"! Ah! Ah! Camilo en lucha con el "filet". Era un prfido juego de palabras y el infeliz de Camilo sintiendo el recuerdo de Filet, palideci. Qu mala es usted, Robinia! susurr melanclicamente. To Casimiro, que entretanto haba quedado absorto en sus pensamientos, volvise con mucha cordialidad a Camilo: En el fondo, muchacho mo, tienes razn. Si te gusta proceder de este modo, nadie te lo puede impedir. Adems, es posible que tu sacrificio sea apreciado por tu mujer y te vuelvas ms simptico. Permanece aqu hasta que te parezca y si necesitas alguna cosa me escribirs, Quieres que regresemos con Camilo al colegio, Robinia? Deseo hablar alguna cosa a solas con Camilo contest Robinia. Lo acompaar yo. Tenemos aun dos horas de tiempo. Le ruego me espere en el vestbulo del "Imperial" donde dentro de poco lo alcanzar. El to Casimiro emprendi la marcha y cuando estuvo lejos apret los dientes y tom a puntapis a un infeliz gato que por all transitaba. Se intenta, entonces, conducir por la nariz a Casimiro Wonder? dijo para s. Malditos Cruzados del demonio! Ya les ensear a meter los maridos en el colegio! Pronto tendris vuestro merecido! Inmediatamente! Modificaremos otra vez las clusulas del testamento. Veremos quien triunfa. El to Casimiro lleg al "Imperial" de buen humor. Si Camilo no es un tonto los har morir de rabia. Qu espectculo! Cuando quedaron solos, ni Camila ni Robinia encontraron por algn tiempo tema para hablar. Al un, la excelente doncella rompi el silencio: Camilo, me permite que le formule una pregunta? Estoy a su disposicin, seorita Robinia. Sabe Camilo, que es usted el ms grande de los imbciles del siglo? pregunt con gracia Robinia. S contest melanclicamente Camilo. Lo s. En cambio, afirmo que no lo sabe insisti Robinia. Lo s, seorita Robinia replic Camilo. Lo s yo, lo sabe usted, lo saben todos, hasta Nicols lo sabe. No sabe usted nada, ni tampoco Nicols ri Robinia. Recuerde el sbado pasado cuando lleg escapado a casa, todo lo que ocurri durante el almuerzo. S, lo recuerdo todo. Segn usted por quin brind y grit viva? A la salud del nuevo ministerio Trecagnet, Robinia ri con perfidia. Usted brind por la salud de los futuros esposos explic. Futuros esposos? S; Carlota Wonder y Meditado Filet. Esta era la noticia sensacional que la abuela Leo no quera difundir.

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Usted bromea exclam Camilo atontado. Inventa historias extraas para hacerme sufrir. Robinia explic con ruda claridad el plan urdido para perjudicar a Camilo y termin con toda desenvoltura: Lo que acabo de decirle es una mala accin con respecto a mi prima, pero es una accin noble respecto a usted. En el dilema, prefer favorecerle. Usted me es mucho ms simptico que ella. Camilo atolondrado, se qued mirando a Robinia. No s verdaderamente cmo agradecerle su gentileza... murmur Camilo. No se moleste contest sonriendo Robinia, mientras se levantaba. Siempre me cobro por mi cuenta. E inclinndose rpidamente sobre Camilo, le estamp un formidable beso sobre los labios. Cobrada su molestia la seorita Robinia se alej de Camilo, pero antes de abandonarlo definitivamente a su destino, puso en las manos de un robusto barquero una buena suma de dinero y le orden: Preste atencin a aquel joven, y si se arroja al agua slvelo. Camilo se limit a sentarse en la orilla, con las piernas colgando sobre el agua y en esa posicin permaneci largo rato, masticando hojas de hierba. Entretanto nuestro robusto marinero que aguardaba pacientemente con los remos empuados, se cans y acercndose a l, le tendi la mano con el dinero recibido. Si se arroja enseguida, lo espero dijo el honesto barquero, pero si no lo hace aqu tiene el dinero y arrjese cuando quiera, aunque sea esta noche, pero por su cuenta. No me conviene estar aqu esperando. Fue entonces cuando Camilo se levant y se dirigi al colegio murmurando: "Pobre imbcil... pobre imbcil..." Y bien...? le pregunt Nicols cuando alcanz a verlo. Me parece que tienes razn, Nicols reconoci tristemente Camilo, y sin hablar una palabra ms se retir a su habitacin, de donde nadie logr sacarlo hasta la maana siguiente. Dicen que el prncipe Conde durmi profundamente la noche que precedi a no s qu batalla. Eso dicen. En cambio es real que Camilo Debrai no cerr los ojos durante esa noche que preceda al domingo. Permaneci asido a las rejas de su ventana mirando la noche. En la lejana se oa un piano, como es de rigor en las noches que los colegiales pasan en vela, prendidos a las rejas de sus tristes ventanas. Vio la lona que de amarilla transtornbase en blanca, que el cielo se aclaraba y que las estrellas se desvanecan una a una. Record entonces que ni siquiera se haba quitado las ropas y esper que sonara la campanilla de llamada. Dime le pregunt Nicols, cuando se encontraron en la mesa para el desayuno. Has decidido algo? S dijo con tristeza Camilo. Hoy vendr a visitarme y le dir lo que se merece. Bravo aprob Nicols. Deberas adems tomarla a bofetadas. A bofetadas a Carlota? Claro est, a las mujeres hay que tratarlas as, nio mo afirm Nicols que apenas tena catorce aos y que ni alzndose en puntillas, poda demostrar diez. Se comprende. A bofetadas! murmur con maldad Camilo. Sin piedad! Cuando algunas horas despus un mucamo se le acerc y le dijo que lo esperaban en el recibimiento, Camilo se dirigi all con un solo pensamiento bien claro en su cerebro. Vera a Carlota..., hablara con ella y podra decirle todo lo que la amaba. Bien saba yo que eran todas fantasas lo que me cont Robinia pens alegremente el desventurado mientras entraba en el recibimiento y se habra arrodillado frente a Carlota para pedirle perdn, si una circunstancia particular no se le hubiese

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impedido. Quien lo esperaba, no era Carlota sino un seor que le entreg una esquela que Camilo ley atontado: "Estoy en casa de la condesa Luisella De Sambot que me encontr en el momento que sala de la estacin y no me quiso dejar. Le ruego venga y as podr tambin conocer a mi amiga ms querida. Carlota". Soy el secretario de la condesa explic el mensajero. El coche est listo en la puerta. Son pocos kilmetros: la casa de la condesa est en Melinette. Vamos pues dijo alegremente Camilo. Para salir es necesario tener el permiso del seor director dijo el portero vindolo pasar. Tengo el permiso de mi mujer! contest alegremente Camilo, mientras suba al coche. Vale mucho ms! El automvil parti a buena marcha y muy pronto comenz a ascender por un pintoresco camino de montaa. Hemos llegado advirti el secretario despus de una media hora, mientras el coche entraba en un patio. Camilo descendi alegremente y se encontr con la cabeza metida dentro de una funda de una tela espesa y sinti que alguien, mientras le ataba las manos, ordenaba: Encirrenlo en el stano.

CAPTULO DECIMOTERCERO REUNIN PLENARIA EN EL SALN VERDE. EL SEOR BROCHET DE LACERON TERMINA POR COMPRENDER. LO QUE DESEABA ROBINIA. ESTALLA UNA NUEVA FRMULA TESTAMENTARIA. EN DEFINITIVA CARLOTA ES UNA WONDER LA MUJER MS DESPRECIADA DEL MUNDO.
Al diablo con todos los "fin de semana" del Universo! exclam Carlota cuando doa Leo le pregunt la razn del malhumor que claramente manifestaba nuestra excelente casi-seora-Debrai". Este importante suceso se desarrollaba en el histrico saln verde de la famosa residencia de campo en presencia de todos los miembros de la familia Madellis. Por esa razn; la respuesta de Carlota intempestiva por su inelegancia de trminos y grosera por sus conceptos en los Anales de la Ilustre Casa recogi un voto unnime de desaprobacin. Me parece extraa observ helada doa Leo, tu repentina aversin por los paseos campestres de los sbados y me parece ms extrao an el tono con que manifiestas dicha aversin. Extraa un cuerno! grit Carlota. Todos la miraron horrorizados por el nuevo, sacrilegio. Todos, inclusive el ojo de la cerradura de la puerta posterior desde el cual fisgoneaba Jos Mara y fisgoneaba como corresponde a un buen mayordomo celoso de sus deberes. No comprendo balbuce doa Leo plida y descompuesta. Es simplsimo explic Carlota. Por pasar el fin de semana con los Bigoudis-La Lumme, hemos salido de aqu la tarde del viernes y slo ahora regresamos, al final del da domingo: al infierno, pues, todos los "fin de semana", que hacen perder tiempo precioso y faltar a las citas! La seora Flaminia se sublev: Carlota, habr que pensar que mi hija, mi nica hija tiene citas de las cuales no estoy informada y con quin, se puede saber?: Con mi marido, como es naturalrespondi secamente Carlota.

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No considero de ningn modo natural que concedas entrevistas al que llamas tu marido! replic terminante la seora Flaminia. Tienes, acaso, la intencin de comprometerte irremediablemente? Carlota junt las manos: En resumen profiri implorante, procedemos como los tarentinos que, mientras Atila llegaba a las puertas de la ciudad, continuaban discutiendo si los querubines tenan o no alas. Disculpen interrumpi to Gastn, el hecho se produjo entre bizantinos y no entre tarentinos y Atila no tiene nada que ver; se trataba de otras hordas. Adems, la cuestin es ms sutil an, no es cierto Edo? S, s admiti Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico y que deseaba terminase la discusin. S, s debe ser la historia de Sodoma y Gomorra. Sodoma y Gomorra? exclam estupefacto el seor Gastn Food. Cmo se puede mezclar a Sodoma y Gomorra en este hecho? No me parece. Entonces digamos Castor y Plux replic Edo con indiferencia. Lo importante en los hechos histricos no es el nombre de los protagonistas sino las enseanzas morales que de esos hechos se deducen. La escena de Eneas que huye de Troya con Anquises sobre los hombros, es importante solamente porque recuerda un admirable gesto de amor filial: que el hijo se llame Eneas y el padre Anquises, poco v monta. Lo mismo sera que el hijo se llamara Lenidas y el padre Bizancio. Se trataba, evidentemente, de uno de los ms desgraciados razonamientos de la historia de todos los tiempos, pero como era conducido con cierta elegancia verbal, el seor Gastn Food qued perplejo. Acepto balbuce. Sin embargo, no se comprende con claridad cul era el motivo de discusin de los bizantinos cuando los enemigos llegaban a las puertas de la ciudad... Estaban discutiendo asuntos semejantes a los que discuten ustedes! aull Carlota-. Continen, continen...: Entretanto el seor Debrai a quien haba prometido visitar hoy, creyndose burlado otra vez, e incapaz de resistir a la pasin que lo devora, quiz haya escalado el muro del colegio, y est marchando en grandes jornadas hacia nosotros. Esta es la razn por la cual he mandado al infierno el "fin de semana" que me ha impedido hoy visitarlo, cumpliendo mi promesa. . Perdname, Carlota dijo la seora Flaminia abrazando a su hija. He sospechado de ti injustamente y ha sido una verdadera imprudencia provocar a aquel insensato. Debemos procurar que no salga del colegio bajo ningn pretexto! afirm doa Leo . Necesitamos ahora plena libertad de accin. Por otra parte, permaneciendo Debrai voluntariamente en el colegio entre los nios nos facilitar enormemente la tarea cuando queramos demostrar que no est en su sano juicio y, por lo tanto, incapaz de ser tu marido. No debe salir del colegio por ninguna causa. No me extraara, sin embargo, que esta noche cayese por aqu suspir Carlota. Est enamorado como un loco el infeliz. Lo crees as? pregunt prfidamente Robinia. A m no me parece... Conozco bien a mi marido! afirm secamente Carlota. Yo tambin lo conozco dijo sonriendo Robinia. Llegados a este punto es el caso de preguntarnos: jqu extraos pensamientos inquietaban desde haca algn tiempo el cerebro de la seorita Robinia! Qu pretenda Robinia al ayudar a Camilo en la comedia del jardn? Y su extraa expedicin del sbado en compaa del to Casimiro? Y la revelacin de los planes que se tramaban en perjuicio del desgraciado Camilo? Robinia odia entonces, a su prima Carlota? O es que, no por odio hacia nadie, sino por amor a la justicia Robinia toma la defensa del dbil y oprimido?

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Los novelistas del buen tiempo antiguo, en casos semejantes, recapacitaban y se preguntaban solemnemente: "ngel o Demonio?" Nosotros en cambio, no recomenzaremos ni nos preguntaremos nada. Podemos haber olvidado la escena del jardn pero no la de la prgola a la orilla del lago. Durante esta ltima escena Robinia afirm que se cobraba por su cuenta y estamp en los labios de Camilo un formidable beso... Y cuando se anda en estos trances estampando besos a un hombre, no se lo hace por odio a una mujer ni por amor a la justicia. Enero Champanel, en sus Eistoires Malandrnes cuenta: "El seor Brochet De Laceron hermoso y nobilsimo caballero era el blanco de continuas cortesas de parte de una amable damita. El seor Brochet De Laceron no encontraba el motivo de tantas gentilezas: "No comprendo deca qu se propone esta seorita. Y por curiosidad le segua el juego. De este modo frecuent la casa de la seorita y la acompa a bailes y teatros y ella continuaba colmndolo de atenciones exquisitas y el caballero no alcanzaba an a comprender qu deseaba la seorita. Continu, en consecuencia el juego, fingiendo indiferencia sin perder de vista sus movimientos. Entre tanto el buen hombre segua pensando cules eran los deseos de la seorita y estudiaba todas las hiptesis. Las cosas continuaron as y un buen da el seor Brochet De Laceron se encontr en una iglesia al costado de la damita y pronunci el "s" fatal, estudiando con el rabo del ojo, las diversas expresiones del rostro de la seorita para poder sorprender el posible relampagueo de la verdad, y ni aun entonces consigui aclarar su duda. Partieron los esposos y durante el viaje de bodas sigui celosamente observando los ms mnimos gestos de su mujer y as pas la primera noche y as pasaron los das y las noches siguientes. Lo mismo pasaron las semanas, los meses y los aos, nacieron hijos y el caballero continuaba observando a la seora. Pero cuando lleg el duodcimo hijo no tuvo necesidad de observar ms. Se enfrent a su mujer y le dijo: "Ahora comprendo el motivo de todas sus cortesas. Usted deseaba tener contactos conmigo". La buena seora agach la cabeza ruborizada y no se atrevi a negar". El caso de Robinia es evidentemente semejante al que acabamos de exponer: estaba enamorada de Camilo. No nos sorprenderemos en consecuencia por ninguna rareza de Robinia: una mujer enamorada puede llegar a cualquier extremo. Hasta llegar a odiar al hombre amado. No debemos buscar la causa en el acostumbrado lugar comn; aun ms, es el momento de apartarnos de un desgraciado lugar comn. Se dice "no se sabe a qu extremos puede llegar una mujer enamorada, porque en esas condiciones no razona". Error! Lo malo es precisamente que (mientras en condiciones normales la mujer no razona para nada, vive y procede por instinto) cuando est enamorada es cuando comienza a razonar, pero eso s, razona como una mujer. ** Carlota no se vio obligada a contestar la insinuacin de la prima: Jos Mara la salv. El seor notario Mrbillier anunci Jos Mara en aquel momento preciso. Todos se miraron perplejos. Qu vendra a hacer el notario del to Casimiro Wonder? Ojal que el buen hombre venga a anunciarnos qu el seor Wonder ha abandonado esta tierra! dijo Edo interpretando la esperanza casi general. Sin embargo, el seor Casimiro Wonder gozaba todava de una salud poco comn; ms aun, de demasiada salud, como pudieron comprobarlo los principales integrantes de la reunin. Mi cliente, el seor Casimiro Wonder explic el notario, ha introducido una ligera modificacin en sus clusulas testamentarias y me ha encargado de ponerlas en conocimiento de los seores. Le agradecemos esta atencin al seor Wonder contest con gran dignidad doa Leo. Y lo hacemos, no por nosotros, sino porque el hecho nos interesa solamente en

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forma incidental, pero particularmente lo hacemos por nuestra joven Carlota que es la nica interesada. El notario, que haba extrado ya de su cartera el documento, dio lectura de las modificaciones: Dejo todos mis haberes a los hijos que mi sobrina Carlota Wonder Debrai tendrn de la unin con su marido Camilo Debrai. Si dentro del trmino de un ao a contar desde hoy no hubiesen tenido hijos todos mis haberes pasarn sin ms trmite a la "Fundacin Brachette", la cul entregar mientras vivan una asignacin de cinco mil francos mensuales a mi sobrina Carlota Wonder y a su marido Camilo Debrai, a partir del da siguiente del nacimiento del primer hijo. Si pasado un ao no hubiera hijos, ra asignacin correr lo mismo para mi sobrina y su marido, pero slo comenzar dentro de quince aos, a partir de la fecha. El notario dej una copia del instrumento, y antes de marcharse advirti: El seor Casimiro Wonder me encarga hacerles presente que dentro de un ao a partir de hoy suspender la asignacin que les tiene concedida y que tal asignacin aumentada convenientemente corresponder al sobrino nieto que habr nacido o estar a punto de nacer dentro de un ao. Y si el tal sobrino nieto no obedeciese a la imposicin del seor Wonder? pregunt el seor Gastn. Entonces no habr asignacin para nadie. El notario se march y la asamblea qued perpleja. Es monstruoso! exclam horrorizndose doa Leo. El infame pretende que le demos un nieto en doce meses! Para ser precisos intervino Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico, l no pretende seamos nosotros quienes le confeccionemos el nieto. Lo pretende de Carlota. Cmo se puede pretender cosa tan nefanda de una pobre muchacha que todava no conoce nada de la vida? aull la seora Flaminia-. Cmo se puede? Mire, ta Flaminia observ Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico, el to no pretende que Carlota le fabrique el nieto por s sola. En ese caso el seor Wonder sera demasiado exigente. Habla de colaboracin entre Carlota y su marido. No! grit fieramente doa Leo. No permitiremos jams una infamia de tal gnero. No tendra el valor de alzar mi frente si me viera obligado a dar a luz un sobrino qne respondiese al nombre de Debrai! afirm el seor Gastn Food. No! dijo la seora Elisa. No! Un desgraciado Debrai no me har jams ta. Sera el nieto de la infamia! decidi sombramente la seora Flaminia. Robinia se limit a sonrer con no descuidada ambigedad, mientras que, detrs de la puerta del saln, Jos Mara barbotaba: "Esto s que no lo soportara". Carlota rompi bruscamente su silencio y dijo: Les ruego no reiniciar las discusiones acadmicas. Es indispensable que esta extraa historia termine de una vez. No tenemos tiempo que perder. Maana temprano con el primer tren ir al colegio, para ver a Camilo. No me parece que la cosa sea tan urgente como t dices le interrumpi doa Leo . Estoy de acuerdo contigo que la aventura debe ser terminada sin prdida de tiempo pero debes tener presente que tenemos un ao por delante. El nombrado seor Wonder, en efecto, ha asegurado que por un ao nos entregar la asignacin y en ese lapso tendremos tiempo de resolver las cosas. Carlota le contest fastidiada: No consigo entender tu razonamiento, abuela Leo. Aseguras que tenemos tiempo para regalar, mientras yo no veo cmo dentro de un ao el to Casimiro pueda tener su nietecito si... en definitiva... si no iniciamos inmediatamente la tarea. Carlota enrojeci de indignacin al pronunciar estas ltimas palabras, mientras doa Leo, la ta, la madre y el seor Gastn la miraban maravillados. Mi Carlotita exclam doa Leo alargando los brazos, temo que todos estos embrollos te hayan producido un poco de cansancio. Olvidas lo ms importante! Qu

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nos puede importar el susodicho seor Wonder, cuando, casados con el seor Filet, no tendremos ninguna necesidad del sucio dinero del seor Wonder? Fue precisamente en este momento que Carlota pronunci la primera frase histrica de su vida: Basta! grit Carlota. Del seor Meditado Filet no me importa un higo seco. La asamblea agrand los ojos y doa Leo balbuce horrorizada: No te importa un higo seco del seor Meditado Filet? Del hombre con quien debes casarte? Ni en sueos me casar con l! afirm Carlota; Doa Leo dej caer los brazos consternada. Cmo no quieres casarte con el seor Filet? requiri. Con quien quieres casarte entonces? Quiero casarme con Camilo aull Carlota apretando los puos. Horror! Quiere casarse con su marido! coment desanimada doa Leo, mientras la asamblea se horrorizaba disciplinadamente. Entonces Carlota habl con gran energa: Aun cuando nuestra dulce Robinia me sonra en forma ambigua, en mi decisin no interviene ninguna razn sentimental. Me doy cuenta que mi marido posee el encanto especial, diramos "popular" para deslumbrar a las jvenes de gustos sencillos e inteligencia ms bien limitada. Comprendo, por lo tanto, cmo una locuela como Robinia pudo haberse prendado de l... Horror, abuela Leo! clam con simulado espanto Robinia, mujer de su marido y todava celosa! Pobre Carlota!... Tu sublime irona no me alcanza ri con acritud Carlota. Como deca, aqu no hay asuntos sentimentales. El hecho importante es que debera abandonar un marido seguro por un marido probable y una herencia tambin probable; corriendo peligro de quedar sin marido y sin dinero. Debemos sacrificarnos por el beneficio comn, y si yo sacrifico mis ideales y mi libertad aceptando que un Debrai sea el padre de mi hijo, ustedes pueden sacrificar un poco el orgullo de familia y aceptar que un Debrai sea el padre del sobrino. En el fondo la vctima soy yo, no ustedes. Ustedes son los beneficiados y yo la sacrificada. Aun cuando no me hubiese casado, to Casimiro me hubiese otorgado una asignacin suficiente para mis necesidades. No se trataba de una rebelin, pero indudablemente un alzamiento y la familia Madellis miraba espantada a Carlota que con la cara enrojecida y hmedos los ojos de fastidio, hablaba con voz dura y autoritaria. Doa Leo se levant amenazante: Pensar que Dios me ha permitido llegar a esta edad dijo dolorida, para escuchar a una Madellis con sangre de mi sangre, hablar como hablara un fabricante de salchichas! Afortunado t, Safo Madellis, a quien el cielo evit tanto dolor!y doa Leo se enjug una lgrima, mientras la seora Flaminia exclamaba a su vez: T, mi hija, t, una Madellis... jBasta con estos Madellis! grit Carlota. Yo no soy una Madellis, soy una Wonder, en definitiva. Mi padre no descenda de los Cruzados, descenda de las salchichas, si no me equivoco, y, sin embargo, mam, t, una Madellis, te has casado con l Oh! Me juzga! Me condena! solloz la seora Flaminia. Calla, desventurada sin corazn! agreg sollozante doa Leo. Desprecias el sacrificio de tu madre! Hubo un instante de penoso silencio. Luego, dejando caer los brazos, el seor Gastn suspir: Las culpas de los padres recaen sobre los hijos inocentes... Es el destino... Agreg la seora Elisa con evidente desaprobacin por la tta inoportuna y el excelente personaje rectific: Las culpas de las madres recaen sobre las hijas inocentes... Doa Elisa lo fulmin nuevamente con una mirada y el seor Gastn suspir por tercera y ltima vez: Las culpas de los tos recaen sobre las sobrinas inocentes...

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Casimiro Wonder eres un monstruo! De nuevo se hizo el silencio y Carlota vio a su madre sollozando, a su abuela con la cabeza inclinada, a su to plido, a su ta con los labios apretados y la mirada lejana, y a su prima con sonrisa despreciativa en los labios. Vio asimismo que su primo Edo, quien no careca de cierto sentido prctico, se desinteresaba en absoluto de los acontecimientos y resolva un problema de palabras cruzadas, pero no fue suficiente para entonarla y se sinti hija ingrata, nieta degenerada y prima culpable. Cuando se dispona a sollozar y a pedir perdn por su acto nefando, Jos Mara intervino por segunda vez, encendi las luces, pues haba oscurecido y entreg a doa Leo un telegrama. A menudo es suficiente una pinceladita de color, una breve nota brillante sobre el gris de una composicin pictrica, para cambiar la atmsfera del cuadro. Fue suficiente ese rectngulo de papel de color para que entrara de nuevo en calor la helada asamblea. Todos levantaron la cabeza y miraron a doa Leo. Lee dijo doa Leo entregando el telegrama al seor Gastn, quien ley lo siguiente en alta voz: "ALUMNO DEBRAI DESAPARECIDO. FUGADO PRIMERAS HORAS DE LA TARDE EN COMPAA DE UN DESCONOCIDO, ALEJNDOSE EN AUTOMVIL. IMPOSIBLE OBTENER OTROS DATOS. RUEGO TELEGRAFIARME SI HA VUELTO O NO A SU CASA. SALUDOS. DIRECTOR PIPET". Saba que se escapara dijo Carlota Maana temprano deber estar aqu. Esperemos dijo prfidamente Robinia. Esto no nos interesa ms afirm doa Leo con disgusto. Interesa solamente a Carlota Luego llam a Jos Mara. --Jos Mara, ser necesario poner a punto el departamento del ala izquierda. Abra las ventanas, ventile las habitaciones y prepare una con lecho matrimonial. La seorita Carlota se casa y se traslada, por lo tanto, a ese lugar juntamente con su marido. Est bien, seora. Y cundo se realizar ese fausto acontecimiento, si me es lcito preguntarlo? Esta noche o maana temprano. Muy bien, seora. El caso es, entonces, urgentsimo... E irreparable, Jos Mara. Muy bien, seora. Muy mal, Jos Mara. Muy mal, seora. Muy mal, seora, muy mal. Si maana se presentara el seor Filet, dgale que hemos partido y que volveremos dentro de un mes. De todos modos le escribir una carta que usted le entregar. Muy bien, seora. Muy mal, Jos Mara. Muy mal, seora. Jos Mara se alej un poco ms agobiado que de costumbre y doa Leo lo mir sacudiendo la cabeza. Pobre viejo suspir. Tambin l sufre mucho... Es humillante se quej el seor Gastn, es humillante que los sirvientes tengan ms dignidad que sus patrones. Era un feroz latigazo para Carlota, pero sta no se inmut siquiera y continu mirando desde la ventana la noche otoal que ya haba cado sobre el templado jardn. La seora Flaminia junt las manos y levantndolas al rosetn del cielo raso, clam al cielo como testimonio de tanta crudeza: Enamorada! murmur con ira. Enamorada de su marido! Carlota se volvi como movida por un resorte: Enamorada de la herencia de mi to! rectific fastidiada. El asunto es bien distinto! Efectivamente el asunto era bien distinto, pero, en el fondo, era el mismo asunto.

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CAPTULO DECIMOCUARTO UN LUNES ACIAGO. UN TELEGRAMA ELOCUENTE COMO UNA CARTA. UNA ESCENA PREPARA LA SIGUIENTE. CAMILO CLAMA CON URGENCIA. NOBLEZA.
Al igual de nuestros excelentes personajes concilio el sueo aquel domingo por la noche Y cul de ellos poda abandonar al dulce sueo la mente preocupada por tan tjpraves pensamientos? Acaso Carlota que esperaba la llegada de su marido de un momento a otro? O quiz doa Leo que agobiada por la ruina de sus soberbios planes, senta la angustia de verse en la necesidad de poner en la puerta de la calle al seor Filet? Quiz Robinia con el corazn atormentado por su intil pasin? O la seora Flaminia, o los cnyuges Food, que vean disolverse la esperanza de liberarse de la esclavitud del seor Casimiro? O quiz Jos Mara, quien en conocimiento de todos los hechos, vea con terror acercarse al brbaro invasor? Poda quiz dormir Camilo, a quien hemos dejado en un terrible embrollo mientras lo estaban por encerrar en un stano? Solamente dos personas haban podido dormir plcidamente aquella noche: Edo y Meditado Filet. Pero Edo qu no tena mayor inters por nuestras preocupaciones en la aventura, no pudo.dormir a cansa de un condenado dolor de muelas, y Meditado Filet aun cuando tena sobre la mesita de luz un importantsimo telegrama, no pudo dormir a causa de un pequeo incidente en el que nada tenia que ver el asunto Madellis. En conclusin, antes de entrar en otros detalles del insomnio general, diremos que no hay motivo para sorprenderse si, pocas horas despus de haber amanecido el lunes, Jos Mara que haba recibido rdenes de doa Leo de llevar una carta al seor Filet, lo encontr ya trabajando frente a su escritorio. Meditado Filet lo mir preocupado. Tenemos alguna novedad desagradable, Jos Mara? pregunt mientras rompa el sobre. Querido seor Filet: "Por haberse producido inesperadas y olorossimas complicaciones de las que le imploro no me pida detalles, todas nuestras relaciones deben, desgraciadamente, terminar. Le ruego, por la amistad que nos ha dispensado siempre y por el afecto que lo une a nuestra infeliz nieta, se sirva suspender sus agradables visitas. Le aseguro que si usted, por un solo momento pudiera imaginar la pena que me produce hablar de este modo, me tendra por ampliamente perdonada. Leo Madellis". Meditado Filet qued algunos segundos sin aliento, luego mir interrogativamente a Jos Mara y el excelente mayordomo suspir, lo que dio al seor Filet la seguridad que el buen hombre estaba enterado de muchas cosas. "Es indispensable que yo, a toda costa, haga hablar a este viejo imbcil", dijo para s Meditado y el problema le result ms fcil de lo supuesto. Jos Mara era quiz el sirviente ms discreto que se conoca y jams hubiera revelado a un extrao el menor secreto de la casa Madellis, pero aqu las cosas cambiaban de aspecto. Para Jos Mara el seor Filet no era un extrao. El seor Filet le haba cado en gracia desde el primer momento y Jos Mara se haba acostumbrado desde el principio a considerarlo como un patrn ideal, es decir, como un probable simptico patrn, en fin, como el agradable futuro patrn. Y ahora Jos Mara deba inesperadamente trocar a un patrn de la calidad del seor Filet por otro como el despreciabilsimo Camilo. El excelente mayordomo con el corazn angustiado, senta deseos de justificarse como si se considerase responsable de los hechos acaecidos. Jos Mara dijo Meditado con voz grave, olvdese por una vez en nuestra vida, de ser el ms perfecto mayordomo que he conocido. Recuerde solamente que es un

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hombre y escuche lo que le pide otro hombre acosado por un terrible dolor. Cul es el pecado que he cometido para que se me impida penetrar en ese trono donde haba esperado encontrar mi felicidad? Jos Mara se enjug una lgrima con el puo blando de su camisa. No, seor, protest! Usted no tiene ninguna culpa. Todos estamos angustiados y la seora no ha pegado un ojo en toda la noche... Es una cosa terrible, seor. Jos Mara, usted confa en m? pregunt solemnemente Meditado Filet. Siente usted cario por las personas con las cuales vive usted desde hace tanto tiempo? S, seor... Entonces dgame todo lo que sabe, porque yo quiero y puedo ayudar a doa Leo y a Carlota. Hable, faltar a sus deberes de mayordomo, pero cumplir sus deberes de hombre. Jos Mara no vacil. Juqusimos en un tiempo explic, los seores Madellis por su generosidad perdieron su fortuna y actualmente estn en la dolorosa situacin de tener que vivir de la asignacin mensual que les otorg el seor Casimiro Wonder, hermano del difunto marido de la seora Flaminia. Todo es de su propiedad: el palacio, la casa veraniega, los muebles, los coches. El seor Wonder prepotente, vulgar y extravagante impuso a la seorita Carlota la obligacin de casarse en el trmino de cuarenta y ocho horas, sin cuyo requisito no le dejara herencia alguna y habra expulsado a toda la familia, privndola de todo subsidio. Obligada por ello, la seorita Carlota se cas con el seor Debrai, que luego result desequilibrado como le dijera la seora Leo... Meditado Filet, a pesar suyo, sonri y Jos Mara lo advirti. Seor afirm Jos Mara, entre los deberes del mayordomo est en primer trmino el de escuchar tras las puertas. Slo sabiendo lo que sucede se puede evitar se realicen estulticias a menudo irreparables. Si no hubiese procedido as, hoy no estara en condiciones por su intermedio de prestar una importante ayuda a doa Leo y a la seorita Carlota. Apruebo plenamente su proceder, Jos Mara exclam Filet. Le ruego contine. Usted sabe mejor que yo cul era la intencin de doa Leo: obtener la anulacin del matrimonio, no consumado todava para nuestra suerte, y entregar a usted la mano de la seorita Carlota. Pero ayer el notario del seor Wonder nos comunic de improviso la nueva y delictuosa clusula introducida por dicho seor, en el testamento que otorg a la seorita Carlota. De acuerdo con esa clusula, ella podr heredar solamente si en el trmino de un ao, tiene un hijo con su marido, el seor Debrai. De otro modo, dentro de un ao nos arrojar a la calle a todos y nos cortar los vveres con excepcin de la seorita Carlota a quien le quedar solamente lo indispensable para vivir... As como lo dice? pregunt Filet. Exactamente as afirm Jos Mara, y agreg una serie de detalles inexplicables a quien no tuviera presente que los sirvientes escuchan detrs de las puertas, no metiendo el odo, pero s mirando por el ojo de la cerradura. Odo con mi propio ojo, seor. Meditado Filet qued un tanto meditabundo, luego con sincero desdn exclam: Qu infamia! Se ha dicho sincero desdn; efectivamente, el caballero no pensaba en las pretensiones del seor Casimiro, pero s pensaba horrorizado que haba corrido el peligro de casarse con una mujer sin un cntimo. Se recobr inmediatamente y pregunt a Jos Mara: Y entonces? Cmo es que ahora en lugar de contar ms con mi ayuda, la rechazan? Doa Leo reconoci Jos Mara tena la intencin de apoyarse ahora ms que nunca en usted, pero la seorita Carlota, me duele decirlo, no ha tenido suficiente fe. Ha

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pensado que poda correr el riesgo de encontrarse un da sin marido y sin herencia y ha preferido, aunque el sacrificio sea grande, permanecer en el lugar ms seguro. Es decir? De perfeccionar, como se dice, el... matrimonio susurr enrojeciendo Jos Mara. Meditado Filet sacudi la cabeza tristemente. Y el seor Debrai? pregunt. Deber llegar muy pronto, si se pretende que desde ahora yo renuncie a mis visitas. Se lo espera de un momento a otro afirm Jos Mara. Parece que ya ha salido del colegio. Puede suceder que ya est en casa. Probablemente ya habr llegado observ con voz lejana Filet, mientras en la habitacin vecina sobre la mesa de luz, la hoja rectangular de un telegrama oscilaba bajo un rayo de sol y deca: VINO EMBOTELLADO COMO USTED DESEABA. NINGUNA BOTELLA ROTA. EXPESO RDENES PARA LA UBICACIN DEFINITIVA. SALUDOS RESPETUOSOS. JOS. Era un inocente telegrama que el mayordomo del seor Filet le haba enviado la tarde anterior y que con mayor precisin significaba: AQUEL IMBCIL_ COLEGIAL CON BIGOTE EST ENCERRADO EN EL STANO QUE CONOCES. NINGUNA SOSPECHA, NINGUNA IMPRUDENCIA. ESPERO TUS DISPOSICIONES PARA QUITRMELO DE ENCIMA DNDOLE UN MARTILLAZO EN LA CABEZA Y ARROJARLO AL FONDO DE UN BARRANCO COMO A UN SACO DE PATATAS, SALUD. FLICK. Gracias a este telegrama el seor Filet como se ha dicho anteriormente habra tenido motivo para dormir satisfecho, Acaso poda esperar algo mejor? En momento oportuno el seor Camilo Debrai sera encontrado en el fondo de un precipicio entre los restos de un automvil, vctima de un accidente de trnsito, y Carlota ya viuda podra casar con el seor Filet. Haba razn para poder dormir profundsimamente y si aquella noche el seor Filet no lo pudo hacer, la causa debe buscarse en un hecho inesperado, completamente ajeno a las alternativas de nuestra aventura. Meditado Filet, antes de regresar a su casa haba visto en un caf nocturno una cara que le pareca conocida, pero no poda precisar a quien perteneca. Existen en la vida hechos insignificantes que ocupan nuestro pensamiento mucho ms que otros de mayor importancia. A veces sucede, por ejemplo, que ya acostados nos asalte la siguiente duda: "Habr cerrado o no la puerta?" Despus de pensar un largo rato el dilema y repasar detalladamente las acciones realizadas en los ltimos diez minutos, como conclusin y sin pleno convencimiento, nos alzamos del lecho y vamos a comprobar si la puerta ha quedado abierta. Volvemos al lecho y transcurridos otros cinco minutos nos asalta de nuevo la duda: "Habr cerrado o no la puerta?" Demonios!, si me he levantado hace un minuto para comprobar! Eso dices t. Qu pruebas existen de que te has levantado! Pensabas hacerlo objeta el otro yo, interlocutor de nuestros solitarios dilogos. Hazme el favor! No soy un imbcil! No te enojes, por caridad. Procede como quieras; pero si la puerta hubiese quedado abierta... Transcurrido un corto tiempo, nos levantamos furibundos para comprobar si la puerta est cerrada o no, y como la encontramos bien cerrada, descorremos y corremos el pasador con violencia, produciendo gran estrpito. Volvemos nuevamente al lecho. Transcurren pocos minutos y una duda aflora a nuestra mente: "Habr cerrado o no

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la,puerta?" Esta vez el enojo llega a la irritacin: Cmo se puede tener dudas si hemos descorrido y corrido el pasador? Me habr vuelto imbcil? Por amor de Dios responde el otro yo, estamos de acuerdo en que has descorrido el pasador. Deca solamente, que ahora el problema es saber si lo has corrido de nuevo... o no... Es para darse de cachetes, pero pasados cinco minutos no queda otro remedio que saltar de nuevo de la cama y volver a comprobar si la maldita puerta qued cerrada. Etctera, etctera.. Y aun ms pequeos pueden ser los problemas; encontrarse sin compaa, por ejemplo, a tres mil metros en una ascensin de montaa y asaltado por la duda: "Se debe decir cnyuge o cnyugue, nmada o nmade?" En esta duda nos debatiremos, quiz, por horas y horas hasta que consigamos olvidar el asunto, pues resolverlo en ese lugar es imposible. La cara que creemos conocer y no podemos precisar a quin pertenece, es un problema "en cuyas redes nos debatimos hasta que lo hayamos resuelto. Este era el problema que haba quitado el sueo a Meditado Filet. S, haba murmurado mil veces para s el seor Filet, s, estoy seguro que a este hombre lo he visto en la crcel, pero no recuerdo si era un compaero de celda o uno de los gendarmes que me detuvo. Es tiempo ya de que abandonemos el dormitorio del seor Filet y regresemos al escritorio del cual nos habamos alejado para curiosear el contenido del telegrama puesto sobre la mesa de luz: oigamos el dilogo entre Jos Mara y Meditado Filet. Sorpresa: En la habitacin no hay persona alguna! Ya que no nos es posible ubicar al seor Filet, tratemos, por lo menos de encontrar a Jos Mara. Queremos saber qu es lo que ha sucedido. En marcha, pues y sin prdida de tiempo a la casa Madellis... Son las nueve. La familia se encuentra reunida en la salita color de rosa, donde terminado el desayuno, cada uno de sus miembros dedica su tiempo a la lectura de los diarios de la maana. Las noticias que leen son diversas. Doa Leo: "Qu vergenza! En qu horribje situacin hemos quedado con el seor Filet! Qu muchacha insensata! Cmo lo lamentar! Por qu se demora Jos Mara?" Seora Flaminia y los cnyuges Food: "jQu dir la gente cuando nos veamos obligados a presentar en sociedad a un marido como se! Qu muchacha insensata! Cmo lo lamentar! Robinia: "Gustosa me casara con l, para fastidiar a Carlota. Pero por otra parte, l no ha llegado an. Ah! ah!" Carlota: "iCmo es que no ha llegado todava el infeliz! iDnde se habr metido!" Edo Food: "Un rico agricultor ingls trataba mal a sus veinte esclavos negros, los cuales cansados, resolvieron un da huir de la plantacin y refugiarse en la vecina selva, donde fueron hallados por el plantador en momentos que se distribuan sendas cuerdas con el evidente propsito de ahorcarse simultneamente para verse libres de los malos tratos. El agricultor, a quien la muerte de sus esclavos arruinara, se adelant decidido y les pidi un trozo de cuerda para poder ahorcarse l tambin. Entonces los negros por el temor de encontrarse eternamente en el ms all con su feroz patrono, renuncironla la muerte y regresaron a la plantacin...". Como advertir l lector, lo ledo por Edo Food, estaba impreso en el diario; lo dems slo estaba grabado en el cerebro de cada uno de nuestros personajes. Se produjo un largo silencio y al fin Robinia que sufra cuando no poda hablar, sali con una de sus peregrinas ideas. Mam dijo en alta voz, t que tienes el diario de la ciudad, mira en la seccin de Objetos Perdidos y Encontrados, si ha sido hallado un marido extraviado ayer.

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Reencontrarlo es siempre ms fcil que encontrarlo! interrumpi rpidamente Carlota. Reencontrar a su marido es siempre ms fcil que encontrar marido. Rpida y picante contestacin de la joven esposa a una soltera agria que busca fastidiarla por la falta de noticias del marido colegial, explic gravemente Edo, y Robinia, muy fastidiada estaba por volver al ataque en el momento en que plido y jadeante, entr Jos Mara. Todos tuvieron la sensacin de que algo grave haba sucedido. En efecto, Jos Mara entr sin pedir permiso. Seora! solloz el buen hombre. Qu horror! Doa Leo le orden que se explicara. El seor Filet se complaca en encargarme saludos, cuando de improviso entraron en su habitacin -tres desconocidos. "No me haba equivocado anoche cuando te vi en el bar le dijo con sorna uno de ellos. T eres Jim Lapatte, el viejo Jim que estbamos buscando por el robo de las joyas de Brenton. Esta vez no te escapars". Jos Mara se sec el sudor que le inundaba la frente, que semejaba la de un vulgar jardinero o un caballerizo. Luego continu: El seor Filet se ri: "O ustedes bromean o son vctimas de un lamentable error dijo De todos modos el asunto se aclarar en la polica. Claro est que estoy dispuesto a seguirlos; espero que me permitan terminar de vestirme. No creo que pretendan que salga en ropa de dormir". El desconocido manifest su acuerdo, pero que lo acompaara al dormitorio y efectivamente lo sigui. Poco despus se oy un gran estrpito y al acudir los desconocidos restantes, se encontraron con un hombre en el suelo con una silla en la cabeza. Jos Mara call y el seor Gastn pregunt: Quin era el cado? No era el seor Filet explic Jos Mara. Cuando el hombre volvi en s, grit que el seor Filet deba haber huido por una puerta escondida tras un cortinado, y todo se pusieron en su seguimiento. Doa Leo no tuvo ni tiempo d perder el conocimiento, los hechos se superponan. Entr aturdida una mucama que balbuce: "La polica!", luego entr un seor de semblante enrgico y modos expeditivos. La seora Leo Madellis? pregunt. Soy yo susurr doa Leo. Soy Percot, inspector de polica explic. Hemos encontrado en el domicilio del nombrado Meditado Filet, peligroso estafador y delincuente, esta carta suya, en la cual le ruega que no vuelva ms a su casa, Le ha jugado tambin a usted alguna mala pasada? No dijo con dignidad doa Leo. Haba advertido que haba algo de equvoco y ambiguo en su persona y eso me decidi a prohibirle la entrada en mi casa. Est bien replic el inspector. En la carta leo una alusin al afecto que el seor Filet senta por su nieta y deseara saber que hay de cierto en el asunto. Cortejaba a mi nieta Robinia explic doa Leo y nos haba solicitado su mano. Robinia se ruboriz de indignacin pero tuvo fuerza para contenerse. El inspector se ri: De buena se ha escapado! exclam. Puede usted agradecerle a Dios. Consiguieron arrestarlo? pregunt el seor Gastn. --Ha conseguido escapar una vez ms contest malhumorado el inspector. Ya lo atraparemos por la cola. Salido el hombre que atrapaba a los delincuentes por la cola, pudo entonces doa Leo perder el conocimiento por algunos minutos. Vuelta en s fue increpada duramente por Robinia:

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As que vocifer soy yo la joven que se hace cortejar por los perseguidos por la polica! Por qu no dijo la verdad? La verdad es siempre la que se dice, no la que se debera decir afirm autoritaria doa Leo. Por otra parte, no admito tus objeciones: yo procedo siempre con vistas al beneficio comn. Doa Leo se volvi enseguida hacia Carlota. -Agradece a tu vieja abuela, nia ma le dijo. Si yo no te hubiese obligado a proceder con extrema cautela, te encontraras hoy quizs en una horrenda situacin. Deshonrada y posiblemente sin marido y sin herencia. Recuerda que slo los labios de los viejos pronuncian las palabras de la sabidura. Recurdalo, Carlota. Doa Leo haba pronunciado la ms desvergonzada de las mentiras; no slo faltaba a la verdad tergiversando los valores en tal forma, que atribua a Carlota el error y ella se atribula la verdad, mientras lo cierto era precisamente lo contrario. A pesar de ello, Carlota no se asombr: estaba habituada a tales razones. Le agradezco, abuela Leo dijo con digna simplicidad. Despus de un frugal almuerzo la asamblea se reuni en el histrico saln verde y doa Leo, en vista de la nueva situacin, concluy: La infame clusula impuesta por el susodicho seor Wonder hace que nuestra indignacin rebalse, pero aun con el corazn sangrante, debe ser aceptada. Antes de un ao debemos dar un nieto a ese despreciable sujeto y se lo daremos. Los acontecimientos, en consecuencia urgen: es necesario encontrar al seor Debrai lo ms pronto posible. Estoy de acuerdo observ el seor Gastn, pero cmo encontrarlo si no sabemos donde est? No puede tardar en llegar, exclam con desenvoltura Carlota. En realidad, todava no han pasado veinticuatro horas de su salida del colegio. En veinticuatro horas pueden suceder tantas cosas! suspir Robinia con sonrisa ambigua. Debo comunicar dijo Edo Food, quien no careca de un cierto sentido prctico que la semana pasada me hice prestar del llamado seor Filet, la suma de tres mil francos, debo restituirlos? No creo que mi hijo deba mantener relaciones y ulteriores con individuos de esa categora grit fieramente el seor Gastn Food, el cual, por su parte tambin haba obtenido del as llamado seor Filet un prstamo de siete mil francos.

CAPTULO DECIMOQUINTO FILET SIGUE EN LA BUENA; CAMILO EN LA MALA. CAMILO TIENE UNA IDEA FELIZ. UNA HORRIBLE AVENTURA. ENTRE HONESTOS TENDEDORES AMBULANTES. OTRA HORRIBLE AVENTURA. FINAL " ALLEGRO, MA NON TROPPO".
Este imbcil lleg apenas a tiempo dijo con sorna el hombre que coma pan y queso sentado a la mesa de una modesta cocina. No comprendo qu relacin hay entre tu fuga y la del imbcil que tenemos aqu encerrado observ el hombre que lo miraba comer. Estoy de acuerdo explic el primero. Claro est que aun sin la llegada de este imbcil, yo estara aqu a salvo, pero no tendra posibilidad de obtener un milln de francos. Bromeas, Jim!

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No, viejo Flik. No te he referido ya lo que me cont Jos Mara? La joven podr heredar solamente si en el trmino de un ao tiene un rorro con el imbcil que tienes encerrado en el stano de esta casa. Como la herencia de Casimiro Wonder es inmensa, resulta que como mnimo, el imbcil que est al fresco aqu debajo vale un milloncejo. El nombrado Flik mir al llamado Filet boquiabierto de asombro. Se invierte la marcha. Antes queramos eliminar a Debrai, ahora lo conservamos cuidadosamente hasta que la joven y sus parientes interesados, nos entreguen el milloncejo. Aqu nadie nos conoce, estamos en Suiza, a pocos kilmetros del lmite y en una casa insospechable: podemos proceder con absoluta tranquilidad, viejo Flik. Bien dijo Flik. Con todo, conviene no perder mucho tiempo. Estoy de acuerdo; ahora bajemos al stano, hagmosle escribir inmediatamente la carta. Te aseguro que nos traern el dinero aqu. No nos delatarn, pues aprovecharemos de la doble circunstancia del inters que tienen por conseguir la herencia y del terror al ridculo. Toma la linterna, Flik. Un enorme cerrojo cerraba la puerta del stano y se necesit largo rato para descorrerlo, pero ni bien la puerta se abri, el nombrado Filet tuvo oportunidad de proferir lamas grosera y soez blasfemia que haba pronunciado en su vida. El imbcil valorado en un milln de francos haba desaparecido. Por un ancho agujero del muro se vea el jardn iluminado por la luna. Una sombra se movi en las inmediaciones del cerco. All est! grit el nombrado Filet, mientras el llamado Flik disparaba sin ms trmite por dos veces su revlver. Encontraron en la pared del cerco, seales de sangre: el fugitivo, en consecuencia, haba sido herido. No podr andar mucho exclam el nombrado Filet mientras se arrojaba en su seguimiento en compaa de su compinche. El fugitivo, ms que correr, rodaba hacia abajo por la pendiente en cuya cima estaba la casa. En el fondo del valle-cito brillaba el agua de un torrente. Esperaba, quiz, llegar hasta all para aprovechar la comente? Pero los perseguidores les pisaban los talones. Detente, imbcil, o te disparo dos balas a la espalda! le grit el nombrado Flik, furibundo. Se oy un disparo y Flik, herido en una pierna, cay aullando de dolor. Por aqu, por aqu dijo ana voz y el fugitivo se encontr frente a un endeble puentecillo por el que atraves a la carrera el torrente. Pasemos por ah tambin nosotros y abandonemos por un instante a los dos burlados perseguidores y ocupmonos de nuestro fugitivo. Se sostiene comnmente que el amor vuelve ciegos a los hombres y nosotros aceptamos ese dicho popular, pero reconocemos que si Camilo Debrai se encontr en un momento en la imposibilidad de ver, la causa no era la pasin amorosa en cuyas espirales nuestro joven se debata. Efectivamente, ms que el amor, una buena funda de tela espesa puede cegar al hombre cuya cabeza ha sido metida en ella, y Camilo Debrai como ya se ha dicho, se encontraba precisamente en esa situacin. El primer pensamiento de nuestro egregio personaje, fue una tontera. Era bien raro el modo como las condesas reciban a sus huspedes. El segundo, menos tonto y ms en la realidad, fue que en esa situacin, le sera bien difcil satisfacer su deseo de "ver" a Carlota. El tercer pensamiento fue ms complejo y ms en razn. Ahora entiendo! se dijo Camilo mientras lo empujaban as encapuchado y maniatado hacia el stano. Robinia tena razn: Intentan eliminarme para que Carlota pueda casarse con el maldito Filet! Soy un desgraciado imbcil, pero de hoy en adelante no jugarn ms conmigo: Estar bien alerta! Era, sin duda, demasiado tarde. Tanto ms que como se ha explicado, mientras Camilo razonaba en esta forma, tena la cabeza metida dentro de una funda de tejido impermeable cuando la funda le fue quitada, qu pudo descubrir Camilo dentro de un stano oscuro?

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Maldijo el instante en que por primera vez haba visto a Carlota en la ventana de su pieza y concluy con un tardo reconocimiento: Nicols tena razn. |Es en verdad una especie de Lucrecia Borgia! Oh si pudiera escapar! Despus de haber pensado largamente lo que hara si se encontrara de improviso fuera de aquel oscuro stano, lleg a una confortable conclusin: "No tengo otro pensamiento que deshacer el nudo que me une a Carlota, para poder mandarla al demonio en compaa de su detestable familia y en el fondo, qu quieren ellos sino que yo renuncie a Carlota? Y en consecuencia, por qu no nos ponemos de acuerdo?" A tientas, encontr Camilo un poco de paja, sobre la cual se durmi tranquilo y si no esper la llegada de Filet, la culpa fue del nombrado Flik que carente de toda fantasa, no se preocup lo ms mnimo de su prisionero, de le haba encargado atraparlo y encerrarlo en el stano, a lo cual haba dado cumplimiento. Que el prisionero pasase hambre o sed no le interesaba por no estar en sus obligaciones averiguarlo. As lleg la medianoche de aquel triste domingo, y luego lleg tambin la medianoche del tristsimo lunes sin que Camilo viese persona alguna, tom a puntapis la puerta, aull y grit pero nadie acudi y entonces pens: "Comprendo, quieren hacerme morir de hambre aqu encerrado". Gracias a su singular vigor fsico consigui librarse de la atadura de las manos y el da martes, valindose de un clavo grande que pudo desprender de la pared, pudo trabajar durante todo el da para librarse del encierro. Como la casa haba sido construida sobre una cuesta, el stano por un lado estaba bajo la superficie de la tierra, mientras que del puesto, una de sus paredes casi toda al descubierto, daba al jardn que llegaba hasta la cerca. Las paredes del stano eran de piedras grandes, y un imperceptible hueco entre ellas, gui justamente la eleccin de Camilo. Quitar la primera piedra fue el paso difcil; las dems salieron con relativa facilidad, tanto que cuando el nombrado Filet al trmino de un viaje peligroso lleg cansado y hambriento ante su cmplice Flik, Camilo estaba terminando la brecha y vea ya cmodamente el cerco, el cielo azul y la luna amarilla. Cuando oy los pasos de los compinches que se acercaban, estaba quitando la ltima piedra y apenas tuvo el tiempo necesario para arrojarse afuera hacia la calle. Sin embargo, la debilidad no le permita huir de los dos malandrines, y si pudo hacerlo fue por hechos posteriores, segn se ver ms adelante. Segn recordar el lector, sobre el muro haba rastros de sangre, que, indudablemente perdida por la impresin, ya que las balas disparadas por Flik no lo haban alcanzado. Al or la amenaza de Flik, el estampido del arma y luego el grito de dolor del mismo Flik, Camilo pens angustiado como el que sabe que el miedo a veces produce fenmenos nerviosos singulares, pero parece difcil que llegue al extremo de hacer perder sangre. Lo ms probable seria que con la prisa se hubiese lesionado con la punta de piedra, o con una ramazn. "Ay de m, estoy herido de muerte!" Pero a continuacin pens que era poco probable que fuese otro quien gritara si el herido era l; armse de valor y como la voz que haba odo "Por aqu, por aqu", le indicaba el camino, y se lanz sobre el puentecillo con extraordinaria velocidad. Alguien lo tom por un brazo y lo arrastr entre rocas y matorrales y el infeliz continu corriendo hasta que se encontr en una gruta donde cuatro personajes esperaban alrededor de una hoguera, sentados sobre sacas de mercaderas. Camilo se arroj al suelo jadeante, despus de balbucear algunas palabras, luego el hombre que haba disparado el fusil dile una copa de aguardiente y se march. Mientras los primeros tragos de licor tranquilizaban a Camilo, el hombre volvi y dijo con indiferencia: Se baten en retirada. El hombre que quera alojarle una pldora en la espalda, debe haber recibido una buena en su pierna. El otro lo carga obre el hombro.

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No s cmo agradecerles balbuce Camilo. Pero lo interrumpi el hombre cuyo aspecto era bien siniestro: No se preocupe. Se propona pasar solo o con mercadera? Yo..., yo trataba de huir dijo turbado Camilo. Consegu agujerear la pared... Haca mucho que estaba encerrado? Tres das. El hombre le alcanz pan y queso: Srvase, debe tener hambre. Ni aun en Suiza, estar preso es un gran negocio. Camilo quiso explicar que se trataba de un error y dijo: -Se equivoca, seor; soy un hombre de bien. Yo... Estamos de acuerdo lo interrumpi el otro en forma terminante-. Si no lo hubiese juzgado inmediatamente como uno de los nuestros, hubiera acaso disparado sobre la pierna de su perseguidor? Los de nuestro oficio somos todos gentes de bien. Dice acaso la Biblia que es delito comprar mercadera en un lugar para venderla a dos kilmetros de distancia? Delito es robar, no comprar y revender, que es comercio honesto. No le parece? Naturalmente, naturalmente aprob Camilo mientras masticaba a dos carrillos. Marchamos? dijo el hombre cuando termin de fumar su pipa. Los otros siguieron su ejemplo, y guardando las pipas cargaron sus respectivas sacas. Camilo ofreci sus estupendos hombros a la comitiva y bien pronto tuvo sobre ellos la carga correspondiente. Las palabras del jefe de los contrabandistas lo haban tranquilizado. Mientras caminaba junto a los otros masticando vorazmente para resarcirse de los tres das de ayuno, se sinti contento y agradeci al buen Dios que lo haba puesto en contacto con modestos vendedores ambulantes, tan honestos que citaban pamente importantes pasajes de la Biblia. La fila coste durante un buen tramo el torrente pedregoso. De vez en cuando el jefe recomendaba atencin y en esas oportunidades todos se arrojaban al suelo al reparo de las piedras, para reiniciar la marcha en nueva formacin. Camilo pens en posibles deslizamientos de piedras, en esos lugares y que las recomendaciones eran laudable prudencia para precaverlos contra las mismas. Abandonado el torrente, encontraron en una especie de desfiladero cuyo techo era el cielo estrellado, donde se produjo un lamentable incidente. Alto! Alto! grit de improviso una voz desde una elevacin. Alto o hacemos fuego! increp otra voz a espaldas de la comitiva. Era una emboscada en toda regla y los vendedores ambulantes se encontraron bloqueados, pero no se amedrentaron; se arrojaron a tierra e iniciaron su defensa con certeros tiros de fusil a diestra y siniestra. Camilo que aturdido haba quedado en pie, oy silbar loa proyectiles junto a su cabeza, porque los agresores tambin hacan fuego. Tenemos suerte? susurr uno de la comitiva al jefe, A quince pasos de aqu est la Boca del Lobo! Efectivamente dijo el jefe Todos hacia all orden en voz baja. Comiencen los del medio y uno cada dos minutos. Sigan hacia Bicheville por el camino de siempre, para reunimos en la hostera de Witlon. Los hombres se pasaron la voz y uno despus de otro, mientras los restantes intensificaban el fuego, se arrastraron hasta una grieta que se vea a un costado de la hondonada y se dejaron deslizar hacia abajo. Camilo los sigui hacia la Boca del Lobo maldiciendo a los asaltantes que evidentemente infestaban aquellos parajes y una vez transpuesto el barranco, despus de haber andado por un sendero entre arbustos, se encontr en un hermoso camino descendente agobiado por el peso de una enorme cantidad de sacas, que durante la marcha haba ido encontrando una tras otra, echndoselas a la espalda: Al diablo con los valientes! Abandonaron toda la mercadera para escapar ms deprisa!

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Aclaraba, cuando al doblar un recodo del camino se encontr frente a una ciudad; el afirmado desierto de una gran calle brillaba bajo la luz de una fila de lmparas. Agradezco al buen Dios! --exclam el desventurado, leyendo sobre un gran cartel "BICHEVILLE, Km 0,150". Esta es la ciudad que nombraron los comerciantes. Se trata de buscar ahora la hostera de Witlon. Sus pasos resonaban sobre el empedrado brillante de escorcha y las sacas pesaban excesivamente. "Si por lo menos encontrara alguien a quien preguntar". Iba atravesando una plazuela, cuando encontr finalmente a dos guardias. Seores pregunt, saben, por favor, dnde est la hostera de Witlon? Si no la hallo pronto, morir bajo el peso que llevo. Ms que un changador, parece usted ana empresa de mudanzas observ riendo el polica ms anciano. Siga derecho, el primer callejn a la derecha. Cincuenta pasos en total. Gracias y buenas noches. Buenos das. Al rato, pudo leer en una gran placa "WITLON", y no pudiendo sostener la carga con una mano sola, tom a puntapis la puerta. -Alguien de la casa! grit fuertemente. Acudi a abrirle un hombre plido como un muerto. Llegaron los otros? pregunt Camilo-. Rpido, que la carga pesa! Jess Mara! Descendi por una escalera empinada y encontr reunidos en un stano al jefe y a toda su compaa. Este no es un hombre, es un sujeto infernal! gimi el jefe ayudando a descargar las sacas de las espaldas de Camilo. No se ha perdido ninguna! Cmo no lo han visto? No haba un alma contest riendo Camilo. Quin poda verme? Cmo pudo encontrar mi casa? Conoce usted Bicheville? pregunt el dueo de la hostera. Jams estuve aqu, pero he preguntado a dos guardias en la plaza. Los hombres gimieron. Loco! grit el hostelero, pero el jefe lo disculp alzando los hombros: Cargado como estaba poda huir? Era entregarse. La nica manera de no dar sospechas, era proceder en la forma que lo hizo. T, Witlon, prepara nuestras valijas, pondremos las mercaderas en ellas y nos marcharemos uno a la Vez como si fusemos tranquilos viajeros. De este modo no encontrarn nada aunque examinen la casa. Pero quiso objetar Camilo, yo... Usted quedar aqu bien escondido, nio mo. Los dos guardias le han visto la cara y puede ser reconocido. Lo libraremos en el momento oportuno. No perdamos tiempo! Camilo no terminaba de entender. Disculpe: Y si me reconocen? Qu he hecho yo de malo? pregunt. El jefe de la pandilla, sonri: Nada, efectivamente no ha hecho nada, pero cmo demostrar que no ha hecho fuego contra los aduaneros? Y que no es nuestro cmplice, si lo han visto cargado con el contrabando? Ah! dijo Camilo, y dejndose caer sobre un montn de trapos, cerr tranquilamente los ojos. Djalo tranquilo, Witlon exclam el jefe. Debe estar muerto de cansancio, pobre diablo. Camilo no dorma. Yaca inconsciente como una piedra, no por cansancio, sino de terror concentrado, pues el desdichado haba terminado por entender.

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Te lo confo, Witlon dijo el jefe marchndose. Rene, al parecer todas las tretas del infierno, es fortsimo y me es simptico. Es indispensable que lo apartemos del embrollo por su bien y el nuestro. Por el mo? mascull Witlon. Por el mo, cuando ustedes se marchan y me lo dejan ac? ** Amaneca ya. Era un mircoles, un melanclico mircoles de otoo. En la buhardilla de una casa de doce pisos un gato se despert, bostez, se estir, arque su lomo y se arroj a la calle. Pero no le dijo un gorrin mientras caa. son las hojas las que deben caer en el otoo, no los gatos! Efectivamente, me equivoqu! dijo el gato distrado e interrumpiendo su cada, ascendi por el aire y continu durmiendo. Una hoja de hipocastaneo pretenda desprenderse de su rama. Qu haces? grit angustiada la hoja vecina. Todava ests verde y puedes seguir viviendo. Oh la vida! Qu desilusin! ri la otra arrojndose al suelo. Una hoja desilusionada, suicida. La triste hija del buen tiempo pasado, del tiempo que fue.

CAPTULO DECIMOSEXTO NO PUDINDOSE DAR AL LECTOR LA "ESCENA MADRE" SE DA EL "CAPTULO PADRE". UNA EXPLICACIN ARRASTRA A LA OTRA. UNA AGRESIN ARRASTRA A LA OTRA. EL FAMOSO CARTEL. LA TRISTE AVENTURA TERMINA?
Bicheville es una ciudad de la Suiza francesa, y cuenta con cuarenta y tres mil almas, pero si usted visita el pas no pierda tiempo en buscarla. Primero porque no la encontrar, segundo porque no vale la pena conocerla pues se trata de la ciudad menos pintoresca del mundo y si nosotros la nombramos es solamente porque nuestro Camilo escapado del stano del prfido Filet, haba terminado en el stano del hostelero Witlon, precisamente de Bicheville. El viajero que en la maana del 30 de noviembre de 19... se encontrara transitando por las calles de Bicheville, habra notado ciertamente los grupitos de personas detenidos frente a un gran cartel fijado durante la noche en todas las esquinas. Si se hubiese acercado a los grupos habra podido or los comentarios ms dispares. Claro est que procediendo as, nuestro viajero, habra perdido las mejores horas del da con grave dao para sus negocios. No abusemos ms de nuestro viajero y dispongmonos a conocer por nuestros medios que entre esos distintos pareceres el ms interesante era el que expresaba un hombre envuelto en un sobretodo, que vagaba con un amigo en los alrededores de la hostera de Witlon. Estoy seguro aseveraba aqul. Es el hombre cargado de sacas que nos pregunt aquella maana por la hostera de Witlon. Recuerdas Patter? El nombrado Patter contest: Vaya si lo recuerdo, brigadier. Nos divertimos mucho en esa oportunidad. No cabe duda, es l. Imagin en seguida que deba tratarse de un desequilibrado escaparlo sabe Dios de dnde. Abramos los ojos, Patter; cincuenta billetes de a mil nos calentaran discretamente el estmago.

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Si tuvisemos la suerte de encontrar a este loco! Porque hace dos semanas estamos realizando un mal negocio, brigadier. En estos parajes malditos, jugando a las escondidas, en lugar de encontrar los malandrines que buscamos, hemos encontrado solamente sabaones y resfros. Para qu insistir, brigadier? Sabemos por nuestros informantes que Witlon est en contacto con todos los contrabandistas de la zona; nos interesa, por lo tanto, no perder de vista a los clientes que salen y entran de su hostera. Ver que algo pescaremos y renovaremos algunos viejos conocimientos, algn encuentro interesante, pero es necesario tener mucha paciencia. La tendremos, brigadier. Vale la pena, querido Patter. Estoy seguro: los sej que intervinieron en aquella batahola y que consiguieron escapar despus de haber herido a los tres aduaneros, se han refugiado en la hostera de Witlon. Este endemoniado hostelero, es la llave de toda combinacin. Acaso el loco de las sacas 110 se diriga all? Hemos odo lo suficiente para comprender a quin se referan. Expliquemos ms bien, que relacin hay entre ese loco y el cartel que tanta curiosidad despertaba a los dos Guardias vestidos de civil, bastar para ello, reproducir el cartel: QUIN LO HA VISTO? SE OFRECEN 50.000 FRANCOS A quien lo devuelva con vida a la Direccin del Wurstel Hotel, Ginebra. Naturalmente este singular cartel no haba aparecido por gracia de Dios en las esquinas de Bicheville. Quin lo haba ideado? Quin otorgaba los 50.000 francos? Yo no, seores, lo juro y puedo demostrarlo El seor Casimiro Wonder, a las diecisis del 11 de noviembre se sinti ms Nern que nunca. Habran transcurrido cuatro das desde el momento que haba arrojado al campo enemigo la bomba incendiara de la nueva clusula testamentaria y de hora en hora aumentaba su deseo de comprobar "de visu" los efectos producidos. En consecuencia a las diecisis del 11 de noviembre, no podo ya resistir la tentacin y decidi invadir la casa Madellis. Doa Leo, apenas estallado el "rayo Pilct", se haba trasladado con toda la familia a la residencia urbana y fue precisamente a la puerta de ese palacio que to Casimiro al poco rato llam de mala gana. Como era su costumbre, apart violentamente al camarero que acudi a abrirle y con el amplio sombrero bien encasquetado se dirigi a zancadas hacia el saln imperio, donde saba que a esa hora, deba encontrar reunido al enemigo. De un puntapi abri de par en par la puerta y se encontr de pronto frente a la ms lgubre y silenciosa reunin del mundo. Y bien aull con su acostumbrado modo el to Casimiro de esta manera saludan los Cruzados al dueo de casa? De un tirn arranc la silla sobre la que estaba sentado el seor Gastn y llam a Jos Mara: "Viejo reblandecido chill no adviertes que las sillas tienen las patas flojas? Lleva a componer inmediatamente esta silla!" Doa Leo, doa Elisa y doa Flaminia se levantaron al mismo tiempo, como tres fantasmas automticos y con la cabeza orgullosamente erguida y sin dignarse siquiera mirar al to Casimiro, se dirigieron una tras otra hacia la puerta. El seor Gastn, que ya se haba levantado, las sigui; Edo, Robinia y Carlota siguieron sentadas tranquilamente. El to Casimiro se diverta enormemente. Y t, dijo dirigindose a Edo, t, joven Cruzado no te sientes ofendido por mi presencia? Sin embargo, no me pareces menos imbcil que los dems! S, to Casimiro explic tranquilamente Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico. Yo tambin soy imbcil, pero imbcil independiente. Y t, Carlota pregunt to -Casimiro con tono amable, qu tienes que ni me has saludado?

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Carlota por toda respuesta se levant y se acerc a la ventana mirando hacia fuera. Es una criatura que sufre explic suspirando Robinia. Seducida y abandonada, la infeliz vive esperando a quien nunca volver. Cretina! dijo Carlota sin volverse, y to Casimiro pidi explicaciones. El caso es bien doloroso explic Edo. Hace cuatro das que el marido de Carlota se escap del colegio y a pesar de la bsqueda, no ha sido posible dar con l. Tal hecho preocupa seriamente a todos, porque como bien lo habr notado usted, el seor Debrai es querido tiernamente por toda la familia. Extraordinario!dijo sonriente to Casimiro. Ah est la razn por la cual la vieja guardia se alej indignada, de mi presencia: creern que he sido yo quien organiz la desaparicin del pollo para enredarlos en un nuevo embrollo derivado de la nueva clusula. Carlota volvise con vivacidad: Naturalmente, to Casimiro exclam. Esta no puede ser sino otra de sus amables salidas, como la del matrimonio en cuarenta y ocho horas. Contine divirtindose as: no somos sino muecos en sus manos! Carlota volvise agresiva: Pero yo continu, ilustre to, si no me hubiese angustiado la situacin del resto de la familia, hace rato lo hubiese mandado al infierno, juntamente con su maldita herencia! Pero soy muy capaz de hacerlo ahora; pues no tengo necesidad ciertamente, de su dinero para vivir! Puedo arreglarme perfectamente por m sola y rer de su enmohecida cara! Muy bien! grit to Casimiro. As debe hablar una Wonder. Ten presente, sin embargo, que en este asunto no he intervenido para nada. Tu, Robinia, puedes atestiguar que yo he aconsejado a Camilo que permaneciera en el colegio. Ms bien t, maldita charlatana, le habrs aconsejado mal cuando quedaste sola con l. Qu le habrs contado! Carlota mir aturdida a Robinia y la infernal criatura se puso a rer: Es intil que pongas esa caraexclam. S, el sbado acompa a to Casimiro para visitar a Camilo y se lo he dicho todo. Todo? balbuce Carlota. Todo qu? Que planeabas desembarazarte de l para casarte con el nombrado Meditado Filet. Es una calumnia! protest Carlota. No digamos tonteras, primita, y los planes arreglados con abuela Leo? Y las flores, y los regalos, la visita de todos los das, las frases apasionadas, el almuerzo del compromiso? Y los largos coloquios de la abuela para convencer al seor Filet que deba prestarnos ayuda en la anulacin del matrimonio? Puedo ser acusada de no haber tenido fuerza en ese momento para rebelarme contra mi abuela, mi madre, mi ta y todos ustedes en una palabra, y de haber colaborado en un juego que me repugnaba: solamente de esto se me puede acusar, pero t sabes que cuando lleg el momento oportuno, me expliqu claramente. Robinia dej caer los brazos desolada: Puedes ir a contrselo al portero del Colegio Pipet, dijo. Tal vez consiga el regreso de Camilo. Sobre una mesita, delante de Carlota haba un lindo grupo de porcelana que representaba un pastorcillo arrodillado frente a una rica dama vestida con miriaque de crinolina en actitud de entregarle violetas. Era una escultura delicada que atraa a quien la miraba, ecos de dulces versos perfumados de Arcadia. Carlota repar en el grupo pero el to Casimiro, puso una de sus manos sobre la estatuita, y el pastorcillo y la dama no terminaron sus das en la cabeza de Robinia. A un gesto de to Casimiro, Robinia y su hermano se marcharon. Una vez a solas, to Casimiro le pregunt bruscamente.

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Qu porqueras son stas? Carlota explic: Porqueras hubo una sola y la realiz usted, seor to! La porquera fue obligar a una joven a casarse en cuarenta y ocho horas! El to Casimiro no contest. Tambin l se acerc a la ventana y mir afuera, luego volvise y dej caer los brazos: No quiero reprocharme de ser la causa de tus desventuras, nia ma. Hagamos anular este matrimonio y no se hable ms de ello. Carlota se ruboriz de indignacin y grit: Ni en sueos! En definitiva le pregunt perdiendo, la paciencia el to Casimiro. Se puede saber qu diablos quieres? Quiero mi marido! chill Carlota, blandiendo el maldito pastoreillo. Usted me oblig a casarme y ahora debe devolverme mi marido! Nadie en el mundo ha conseguido sacar nada con amenazas a Camilo Wonder! grit a su vez el to, abriendo de un puntapi la puerta. Vers como mandar a todos ustedes al diablo. Pero el mismo da el director de la mejor agencia de investigaciones de Europa era llamado telegrficamente por el seor Wonder y reciba la orden de encontrar al seor Camilo Debrai aunque ello costara un milln. Como transcurrieron quince das sin saber nada importante, to Casimiro hizo fijar el famoso cartel en la ciudad Suiza. Tambin el texto del famoso cartel fue obra del to Casimiro. Carlota que revis los borradores, agreg solamente "ojos negros". Este es un detalle estpido, sin importancia observ el to Casimiro. Por otra parte, quin se puede acordar si aquel imbcil tiene los ojos negros o verdes? Yo no lo recuerdo. En cambio, yo s lo recuerdo dijo suspirando Carlota. Esta es la historia del famoso cartel cuya aparicin desencaden en todas partes tantos comentarios, especialmente en Bicheville donde aun se hablaba de l a altas horas de la noche. En efecto, los viajeros que hacia la medianoche de aquel 30 de noviembre hubiesen entrado en el local que diriga el recordado seor Witlon y prestado atencin a las conversaciones que se sostenan en el grande y humoso saln, en ms de una mesa habran odo recordar el cartel. Por ejemplo, en aquella ms prxima a la puerta, en la que estaban sentados dos hombres; alto, elegante, vivaz el primero, algo cargado de aos, pero robusto y de lneas vulgares el otro. Cincuenta mil francos! comentaba con sonrisa maligna el hombre alto. Cien mil dara yo si me entregaran a domicilio a aquel imbcil, pero daremos con l. Ests bien seguro que se encuentra aqu? preguntaba dudoso todava el otro. Flik, yo no soy poeta ni hablo porque encuentro las frases hechas. La noche que te hirieron segu desde lejos a los cinco con los cuales se alej el imbcil. Eran cinco contrabandistas que llegados al barranco de Lapipe, en el momento que cruzaban la frontera, fueron detenidos por los aduaneros. Yo estaba lejos, pero haba una magnfica luna, que permita ver como de da. Se dispararon numerosos tiros de fusil y crea que tres aduaneros quedaron heridos. Vi desaparecer uno por vez a los cinco contrabandistas y con ellos a nuestro mirlo como tragados por la tierra. Al poco rato los vi aparecer nuevamente en el camino que desciende a Bicheville. Evidentemente debe existir alguna gruta que del barranco de Lapipe lleva hasta all y los contrabandistas no habiendo podido cruzar la frontera, haban regresado. Me dej caer por la cuesta como un alud y consegu alcanzar a uno y seguirlo hasta Bicheville. Lo vi llamar aqu y como estaba alerta, apenas se abri la puerta me introduje yo tambin pidiendo alojamiento. Mientras el hostelero trataba de ahuyentarme pretextando no tener habitaciones desocupadas, trat de fijar en mi cerebro la cara de mi hombre, el cual haba quedado sentado e incapaz de moverse por el terror. Me alej algo y me introduje en un callejn sin perder de vista la

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puerta de la hostera. Como a la media hora, vi llegar probablemente el ltimo de los contrabandistas cargado con las sacas de mercaderas. Luego, uno por vez, salieron los cinco, con valijas cual si fuesen viajeros. Lo segu como su sombra. Lo segu en tren, en diligencia hasta su misma casa. Supe quin era, pero el mismo da desapareci sin que pudiese detenerlo. No me quedaba sino esperar su regreso, que se cumpli hace tres das. Lo detuve la misma noche cuando sala de la hostera. Estuvo gentilsimo, me cont todo, asegurndome que nuestro mirlo, se encuentra aqu en un escondrijo del stano y que no lo dejan salir, porque temen haya sido individualizado por dos guardias y no quieren correr riesgos. Por eso te he escrito que vinieses. Admitiendo que el contrabandista te hubiese dicho la verdad, quin te asegura que pasado el temor no haya advertida a sus compaeros? Plik, te ests imbecibilizando? Ese no hablar jams despus del salto que le hice dar despus de la ceremonia, y es probable que el cartel complique las cosas, porque cincuenta mil francos pueden tentar para cometer imprudencias. Hay que vigilar al hostelero: el sujeto con quien habla ahora, me parece que puede ser uno de los cinco de aquella noche. Efectivamente, Meditado Filet tena razn: Witlon hablaba con el jefe de la cuadrilla, nuestro viejo conocido. Sera una imprudencia sacarlo ahora deca Witlon. Hay dos personas que desde tace das rondan mi casa. Se disfrazan a menudo, pero no me engaan: son siempre los mismos dos policas. Ahora la cara de ese imbcil se ha vuelto famosa con la fotografa del cartel y todos la retienen en la memoria para tratar de ganar los cincuenta mil francos. Si los dos policas lo ven, estamos listos: nos lo soplan y, adems, le harn un montn de preguntas y el pollo se nos meter en los. No creo que hablase, le salv la vida. Escucha: sea que lo reconozcan como el hombre que llev la carga la noche de la batalla con los aduaneros, o que lo reconozcan como el Debrai del cartel, en cualquiera de los dos casos estamos fritos. Hay que arriesgarse: cincuenta mil francos son muchos francos, No estoy aqu? Me han detenido, acaso? De cualquier modo, la tuya ha sido una imprudencia. Sabes que sospechan de ti en la polica central. En estos ltimos tiempos alguien debe haber charlado ms de la cuenta. Se trata de cincuenta billetes de a mil. Debemos darnos prisa o aparecern los otros cuatro... En una mesa cercana a la estufa, tres pacficos gentilhombre beban cerveza. Atencin deca el ms anciano. Hace diez minutos que en la mesa de nuestro hombre se ha sentado un seor alto, vivaz y elegante. Es l? preguntaron los otros dos que no deseaban volver la cabeza. Estoy seguro: parece copiado de la fotografa que tenemos en el bolsillo. Ha citado aqu a su compinche, lo cual tendremos trabajo con los dos. Veremos. Un cuarto personaje lleg y se sent. Noticia sensacional! anunci. Habl con el amigo del polica y he sabido que dos guardias juran que el sujeto del cartel es el mismo que la noche del diez les pregunt dnde se hallaba la hostera de Witlon. Lo recuerdan perfectamente porque llevaba sobre los hombros una cantidad desproporcionada de carga. Supe tambin que Witlon est bajo vigilancia por contrabando. Otro agreg: Witlon est vigilado por la polica; sabemos ahora que el ltimo rastro de Camilo, lo ubica aqu. Meditado Filet llama a su compadre y lo cita en esa hostera; por qu en ella, centro de nuestras investigaciones, no puede encontrarse tambin el seor Debrai? Santo Dios! Esta historia ha tomado ahora un extrao ritmo de marcha y no es posible dar un paso adelante, sin retroceder inmediatamente otros diez. Pero ste es el ltimo paso atrs, y si Dios quiere, despus de ste podremos llegar al final rpidamente.

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Quines eran, entonces, esos cuatro gentileshombres? Eran cuatro activos empleados de la mejor agencia de investigaciones privadas de Europa; de aquella que puso en marcha el to Casimiro. Iniciaron su gestin los perspicaces sabuesos realizando una detenida investigacin preliminar en la casa del desaparecido, habiendo encontrado en Robinia la informadora ms escrupulosa. Al fin se haba preguntado. Cui prodest? Quin tena inters en la desaparicin de Camilo?, y sin vacilar pensaron en Filet. Era necesario, por lo tanto, encontrar a Filet, pero la nueva residencia del aventurero, no era conocida a pesar de todas las averiguaciones efectuadas por la polica regalar y nuestros sabuesos posean un indicio con un bien definido punto de partida: Ginebra, Colegio Pipet. Supieron all que haba partido en automvil. Fastidiaron al mundo entero, y lograron conocer las caractersticas de aquel automvil y cmo era el hombre que haba llevado consigo a Camilo, as tambin por los puntos donde haban pasado. De ese modo llegaron a la casa de los dos malandrines, encontrndose all con un hombre de cara poco recomendable cuyos datos de filiacin correspondan exactamente a los de una fotografa que llevaban, debajo de la cual estaba escrito: "Federico Molk, alias Flik, mayordomo del llamado Filet". Esperaron pacientemente, sin hacerse notar, que alguien llegase a alegrar al solitario bribn, que cojeaba malamente. Durante la espera visitaron la casa en repetidas ocasiones y encontraron el agujero en el muro del stano y al pie del mismo, un clavo grande con hojas de papel arrolladas a. modo de empaadura y en esas hojas deca: "Camilo Debrai-Ejercicio de anlisis lgico". Tambin encontraron los dos cartuchos de la pistola de Flik y llegaron por fin basta el puentecillo, donde los rastros se perdieron y los buenos sabuesos se sentaron a esperar con fe. Algo poda suceder. Sucedi en efecto, que despus de catorce das lleg una carta al solitario Flik, quien ya restablecido parti amorosamente seguido de los cuatro sabuesos. Llegados a Bicheville, mientras uno de los cuatro fue a entrevistar a un viejo amigo de la polica central, los otros no abandonaron un instante a Flik y con l entraron ya bien avanzada la noche, en la hostera de Witlon. Uno de los tres sali para telefonear al cuarto, como se haba establecido. Luego alguien se sent a la mesa de Flik. El resto lo sabemos. Conviene decir, por otra parte, que mientras suceda todo esto en el saln de Witlon, en el fondo de un pozo seco, secreto impenetrable del stano del bribn hostelero, Camilo Debrai echado en una hamaca se balanceaba lentamente y se figuraba que volva de improviso a la luz del sol, que caminaba por una hermosa calle solitaria, se encontraba con Carlota Wonder Debrai, a la que aferraba por el cuello y por la parte que en los varones se llama fondillos, tenindola suspendida as, por un instante, sobre un profundo canal, para dejarla caer luego abandonada a su destino. "Canalla!", dijo con voz sibilante cuando la vio debatirse en el agua fangosa. Luego volvi a pensar y repitiendo todo el final arroj a Carlota al canal exclamando ahora: "Agripina!" No le gust el efecto ni tampoco le satisfizo el apelativo de Lucrecia Borgia. Pens de nuevo y reconstruy desde el principio la escena, arrojando a Carlota en el agua esta vez sin decir nada. Se limit a frotarse las manos como para quitarse el polvo que tuvieran, escupiendo al mismo tiempo en el canal. Camilo, tratndose de venganzas era probablemente un refinado: ni este ltimo proyecto le satisfizo. "Es necesario algo ms alegrico", dijo. Recomenz la reflexin desde el principio, encontrada Carlota, se inclin y dijo: "Disclpeme si la he tomado por una mujer, seora vbora". Luego se alej bien erguido. Sacudi la cabeza: "No resulta alegrico: y, adems, vbora es demasiado bueno. Calificndola de vbora, reconozco que es alguien, que tiene una fuerza". Volvi a encontrar a Carlota y se inclin de nuevo: "Disculpe si la he tomado por una mujer, seora mosquito..." Mosquito era bastante alegrico por cuanto significaba un ser que intentaba daar a Camilo pero que slo consegua picarlo. No era, sin embargo, suficientemente ofensivo,

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No sera mejor pulga? No; tampoco pulga satisfaca. Camilo baj de su hamaca y se puso a caminar como poda en el fondo del pozo iluminado por una Vela. "Mosquito y pulga son ofensas de chicuelo", dijo irritado. "Le dir sapo! He aqu que llega. Inclinacin. Disclpeme si la he tomado por una mujer, seor sapo..., o seora sapo..." Nada, de nuevo, ''Disclpeme si la he tomado por una mujer, seora rana...". Camilo se ech en su hamaca muy deprimido. No consegua nada que le satisficiera. Pens que quiz hubiese sido mejor aplicarle dos bofetadas en el rostro y abandonarla sin ulteriores alegoras. Enfrent d nuevo a Carlota, le dio un buen par de bofetadas y la mir alejarse cabizbaja. La quiero volver, prob un puntapi y luego rectific con un pescozn. No, un hecho as no significaba nada. Haca falta una frase, son las palabras las que, verdaderamente hieren. Prob a gritarle "Slfide", y le gust el sonido de la palabra esdrjula, pero luego entr en serias dudas sobre el significado de la misma. Se le ocurri tambin pasar frente a Carlota montado en un caballo blanco que caracoleaba, pero record que no saba montar. Prob con la bicicleta pero el efecto no le pareci bueno. Volvi a intentar hacerlo a pie y encontrada Carlota, le lanz una notable cantidad de adecuados improperios, luego le volvi la espalda y se march. Camilo! se oy llamar. Al demonio! respondi sin volverse. Camilo, atencin que le bajo la escalera! insisti la voz. La escalera? Qu quiere usted decir? grit Camilo. Atencin! advirti la voz y una escala de cuerdas silb ante la nariz de Camilo. Suba con rapidez! dijo la voz desde arriba. Se trataba de Witlon, y Camilo cuando advirti se sinti turbado. "Me sacan del pozo y no s qu decirles! Maldicin! Qu hago?" Subi; Witlon y el jefe de la pandilla lo esperaban, quienes le colocaron una capa con el cuello de piel y una amplia gorra tambin de piel Es el momento oportuno explic Witlon. Es la una de la madrugada, dentro de veinte minutos sale un tren para Ginebra, lo acompaaremos hasta all y quedar libre. Por fin! Camilo sinti su corazn rebosante de gozo, al da siguiente volvera a ver el sol. Quiz ese mismo da encontrara a Carlota... "Disculpe si la he tomado por una mujer, seora vbora..." Era mejor no pensar en eso por el momento. Salieron en la noche fra y los tres caminaron lentamente a lo largo del callejn que desembocaba en la calle principal. Entraron con desenvoltura en ella y todo era silencio. A los tres les lata fuertemente el corazn. Alto! dijo una voz imperiosa mientras dos hombres desembocaban de un portn. El hostelero desapareci con la rapidez de un cohete y el jefe de los malandrines que con un puetazo consigui abatir a su contrincante, desapareci en otra direccin. Camilo ni siquiera intent librarse del abrazo del segundo individuo. Maldicin, brigadier imprec mientras se levantaba el hombre cado. Han fugado sin que los haya podido reconocer! No es nada, Patter contest el brigadier, nos basta con uno de los tres. Lo haremos hablar. Adelante! Camilo se inclin dcilmente entre los dos guardias pensando en su desgraciada historia: salir de un stano para caer dentro de un pozo, salir del pozo para caer en la crcel. No haban recorrido cien metros cundo fueron alcanzados por un coche cerrado, que se detuvo a su lado. Perdonen pregunt el cochero: , debo llevar a mi patrn que se halla moribundo a. la Clnica Kemineth y no s por donde queda. Por caridad!, quieren indicarme el camino? Oigan cmo se lamenta el infeliz!

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Se oan dbiles gemidos de dolor que llegaban del interior del coche y el brigadier y el guardia, se acercaron manteniendo fuertemente aferrado a Camilo y comenzaron a explicarle al cochero el camino que deba seguir. A Camilo le pareci que de improviso algo sala por la portezuela del coche. El hecho es que el brigadier alcanzado en la cabeza por un mazo de goma, cay a tierra con un breve grito. El compaero, instintivamente volvi hacia l la cabeza, momento que aprovech el cochero para colocarle en la nuca un mazazo de notable fuerza. No perdamos tiempo! Suba! dijo una voz al abrirse de par en par la portezuela. El coche parti al galope de su caballo y en breves instantes se hall fuera de Bicheville. Recuperado Camilo de la sorpresa, sinti alegra, se encontraba de nuevo en libertad, gracias al ingenio de Witlon y del jefe de los malandrines. Ha sido un golpe verdaderamente genial reconoci Camilo jovialmente. No hace falta mucho ingenio para librarse de dos polizontes le contest el hombre sentado a su lado. Y no era la voz de Witlon ni la del citado jefe. Y usted, joven, recuerde que debe respetar las paredes de los stanos, si siente apego a su pellejo. Pero usted balbuce Camilo, usted es el seor Filet! Lindo descubrimiento! le contest la voz burlona. Como si yo no hubiese advertido que usted era el seor Camilo Debrai, en cuanto sali de la obscuridad entre el hostelero y su compiche. Creo, sin embargo, que nos pondremos de acuerdo. Trate de no moverse mucho, porque podra rozar el gatillo de mi pistola. Hay tan poco espacio aqu! Camilo comenz a creerse loco: contrabandistas, hostelero, guardias, Filet. Cmo saba Filet que l era el fugado del stano? Flik grit en ese instante Filet, cuntos kilmetros faltarn todava hasta el lugar donde encontraremos el automvil? Tres contest el hombre del pescante. En pocos minutos llegaremos. Camilo se sobresalt. Ese era el hombre que lo haba encerrado la primera vez en el stano. Stano, pozo, stano: haba motivos para alegrarse. Pero entonces, tanto deseaba este Filet casarse con Carlota que no vacilaba aliarse con los bandidos y agreda a los guardias, con tal de poder tenerlo en su poder? Disculpe, seor Filet dijo tmidamente Camilo. Todo esto es por el asunto de Carlota? Adivin. Pero entonces, si usted no quiere otra cosa, es intil que se haga mala sangre: estoy dispuesto a dejar libre a Carlota cuando usted quiera. Le aseguro que no realic gestin alguna para casarme con Carlota... Figrese, seor Debrai exclam Filet. Todo lo contrario! Usted no se imagina el deseo que tengo de verlo reunido a su gentilsima esposa. Deseo simplemente de usted que escriba a su esposa una cartita en la cual le manifieste que es usted mi husped y que es necesario me remita una cierta suma de dinero para que lo pueda ver de nuevo. Una suma para verme de nuevo! objet Camilo, Pero si no me quera ni de balde... Maldicin! aull en aquel momento Flik, mientras diriga el coche hacia el costado del camino, ya que ste se hallaba cerrado por un automvil que acababa de presentarse. Se oy el chirrido de los frenos, voces airadas se alzaron, luego se abri una portezuela del automvil y la luz de un potente faro encegueci a Camilo. Arriba las manos! dijo alguien, precediendo su voz al cao de una pistola. Al infierno! murmur Filet alzando los brazos. Una mano levant la gorra de piel de Camilo y algunas voces dijeron alegremente: "Es l". El coche se haba detenido en el mismo borde del terrapln, sobre el cual corra el camino, debajo, a una decena de metros, entre matorrales, brillaba el agua de un torrente.

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Camilo que todava estaba sentado en el coche sobre el lado del ro sinti que la portezuela ceda a la presin de su pie, tom entonces una rpida resolucin, baj velozmente del coche y se dej caer hasta el torrente. No poda haber adivinado que los recin llegados eran loa pesquisantes contratados por el to Casimiro. Lleg rodando hasta el fondo, atraves el agua saltando de piedra en piedra y continuo corriendo mientras tuvo fuerza para ello. Llegado a un establo abandonado se dej caer sobre la paja. Se despert aterido. Era ya de da y encendiendo un buen fuego, recobr sus fuerzas. En el valle a pocos centenares de metros vio un amplio casero y descendi hacia l. Conservaba en el bolsillo una modesta suma de dinero y como senta apetito, despus de comer tomarla un tren para llegar hasta la primera ciudad de su pas. Estaba exhausto. No resista ms, su pobre mente se perda en aquel laberinto. Tres agresiones en una noche: guardias, rescates y sabe Dios que otra cosa. Pero, qu deseaban de l todas esas gentes?. Haba llegado al pueblo y lo primero que vio fue un cartel con una gran fotografa. "Conozco esa cara de estpido!", dijo para s Camilo con mal humor. Luego ley que se ofrecan cincuenta mil francos a quien llevara a Ginebra al poseedor de aquella cara de estpido y entonces crey comprender. "He aqu la clave de lo que de m queran! Entonces han fijado una talla sobre mi cabeza! Quin pudo haberla establecido? Qu habr hecho de malo para inducir a la gente a poner preci a mi cabeza?" Decidi cortar por lo sano. Compr pan y queso y resuelto se dirigi a la estacin: Un billete para Ginebra. Tercera clase. Deseo saber quien me persigue.

CAPTULO DECIMOSPTIMO CAMILO TIENE UN ENCUENTRO INESPERADO. CAPTULO BREVE PERO SIGNIFICATIVO.
Llegado al hotel Wurstel de Ginebra manifest Camilo que deseaba hablar inmediatamente con la persona que se interesaba por el seor Debrai. Lo acompaaron hasta frente a la puerta del departamento 115. Srvase pasar, seor susurr el mucamo abriendo la puerta y Camilo entr con nimo muy agresivo. Ah Ests aqu, maldito machacn? dijo al verle parecer, de mal talante el to Casimiro Wonder Se puede saber dnde has estado vagabundeando todo este tiempo? Yo... Eres un desgraciado! S, seor...

CAPTULO DECIMOCTAVO LA VENTANA FATAL. CAMILO ES UNA ESCULTURA. FIRMES PROPSITOS DE CARLOTA. REVUELTA DE CARLOTA. DOA LEO TRIUNFA.
Era una maana gris de diciembre y Carlota haca rato que atribua formas extraas a las breves salidas del cielo raso de su alcoba, cuando entr la mucama. El caf, seora. Seora? dijo asombrada Carlota. Hasta anoche me has llamado seorita. S, pero el seor Jos Mara nos ha ordenado esta maana que la llamemos seora. Muy bien, deje el caf sobre la mesita. Me levanto.

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Se desliz lentamente de la cama y se detuvo a mirarse en el gran espejo del armario. Pobre seora Carlota! suspir sacudiendo tristemente la cabeza. Vio sobre ana bandeja dos diarios y tres tarjetas: ninguna novedad todava a pesar de que haca casi un mes que nada se saba del colegial. Volvi a mirar a la Carlota del espejo. Se puede saber por qu debo preocuparme si ese sujeto no vuelve? le pregunt. Yo lo s respondi la Carlota del espejo. Ah!, s, ahora lo recuerdo yo tambin replic rpidamente la Carleta de carne y hueso. Es por la clusula del testamento. Ese loco de to Casimiro quiere un nietecito antes de un ao, pues de otro modo no me deja ni un centavo, por eso precisamente me preocupo de que mi marido no est aqu... No, seora Carlota contest la Carlota del espejo. Esas mentirillas se las puede contar al portero, no a m que soy t misma. A ti, en este momento, no te importa un higo seco de la herencia. Te interesa la persona en s misma. Pongmonos en razn! dijo riendo la Carlota de carne y hueso. Me interesa como puede interesar a una mujer, su marido! Comprendo, comprendo insisti la Carlota del espejo, pero es necesario tener presente que existe ms de una mujer enamorada de su marido... Uh! exclam incrdula la Carlota verdadera. Una mujer enamorada de su marido? jNo exageremos! No conozco ninguna... Yo en cambio, conozco una afirm la Carlota del espejo. Se llama Cari... Tonteras! la interrumpi la Carlota de carne y hueso, irguindose nerviosamente. Un leve rayo de sol alegr el rectngulo gris de la ventana. El ambiente de la habitacin estaba muy caldeado e impregnado de perfumes, y Carlota que se haba colocado una pesada bata, abri de par en par los cristales. Mientras giraba la falleba, record de improviso que en otra oportunidad se haba asomado a aquella ventana y un ramillete de flores le haba golpeado la frente. Estupideces! dijo mientras apoyaba los codos en el antepecho, pero se ech atrs con un grito: algo haba llegado silbando y le haba golpeado en la frente. Una zapatilla. Carlota volvi a asomarse, animada de intentos belicosos, pero enmudeci de asombro. Disculpe oy que alguien le deca desde el jardn de la casa vecina. Un gato me llev la carne... y he errado el tiro... Por favor contest Carlota procurando dar a sus palabras el tono de mayor sarcasmo, ya estoy acostumbrada a recibir de usted toda clase de proyectiles en la cara. Se encuentra usted bien? Muy bien agreg Camilo Debrai. Es innecesario decirlo: s trataba d Camilo Debrai, quien haba regresado, pero a su casa, y haba reabierto su taller, cuya puerta daba al jardn contiguo al de la casa Madellis. Camilo vesta una tosca blusa y estaba en zapatillas, en zapatilla, mejor dicho, pues una de las dos haba cumplido la trayectoria de que ya hemos hablado. Qu linda obra realiza usted ahora? continu amablemente Carlota. Trabajo en una decoracin en gran relieve explic con indiferencia Camilo. Tengo mucho que hacer. Disclpeme, siento un poco de fri, as medio descalzo. No haga cumplidos, vuelva a su taller y le deseo buen xito en su trabajo -exclam Carlota realizando un terrible esfuerzo para no golpear las hojas de la ventana en lugar de acercarlas con el cuidado indispensable para ocultar el despecho que la roa. Delante del armario tropez con la zapatilla y la recogi mirndola con disgusto. Arrojar por la ventana esta porquera! dijo, Por qu tirarla por la ventana en lugar de llevrsela al taller? insinu la Carlota del espejo. Yo llevrsela? Ests fresca...! Sin embargo, media hora ms tarde Carlota sala de su casa llevando ensartada en el dedo meique enlazada de cintita del que penda un elegante envoltorio.

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El taller de Camilo daba al jardn por una gran puerta vidriera, y Carleta antes de entrar tuvo ocasin de observar largamente a su marido mientras trabajaba. Muy gracioso! exclam al fin abriendo la puerta de par en par, mientras Camilo se volva sobresaltado. La obra en ejecucin era de particulares caractersticas. Se trataba ms que nada de una venganza artstica en madera: un grupo de numerosos personajes apenas bosquejados, excepto uno ya casi concluido, que representaba a doa Leo en su ms feroz expresin. Muy gracioso repiti Carlota. Imagino que estas otras figuras apenas comenzadas sern los retratos de los dems miembros de nuestra familia. Y a m, dnde me ha colocado? A usted en ninguna parte explic turbado Camilo. Usted no interesa al seor Casimiro. As que usted trabaja por encargo del seor Wonder? Efectivamente. Qu deliciosa situacin! De este modo simultneamente puedo avergonzarme de ser su esposa y sobrina de quien le ha hecho el encargo. Pero, hablemos de otra cosa: he venido a traerle su zapatilla. Demasiado atenta. Nuevamente le pido perdn por mi torpeza... Camilo continu trabajando, evitando con todo cuidado que su mirada se encontrara con la de Carlota, mientras sta sentada en un banquito lo miraba trabajar en silencio. En el taller haba grato perfume de madera recin cortada y el fuego que arda en la chimenea tambin estaba perfumado con resina. "Es verdaderamente l tipo de hombre de quien puede enamorarse una mujer como Robinia", pens Carlota. Y se ruboriz de indignacin, porque le pareci or de nuevo a la Carlota del espejo que le deca riendo a carcajadas: "Pretende engaarme, seora; a m que soy usted misma". De esta manera transcurri ms de media hora y al fin Carlota se levant de su escabel. En verdad, hemos callado cosas muy interesantes dijo; su manera de conversar, seor Debrai, es precisamente la que me gusta. Buenos das. Buenos das balbuce Camilo abrindole la puerta. Cuando qued solo, Camilo sacudi decididamente la cabeza y afirm: Estamos de acuerdo: ha sido muy gentil al traerme la zapatilla; ha sido muy cordial en su conversacin, no tendr la culpa de lo que ha sucedido, pero s la tienen los suyos. Estamos de acuerdo que la aventura de Filet no la organiz ella, como se infera de las palabras de Robinia; de acuerdo tambin, en que Filet quisiese realizar el rescate por cuenta propia, de acuerdo asimismo sobre lo que dijo to Casimiro acerca de la prisa que ella se tom cuando crea no encontrarme ms; de acuerdo en todo, pero lo que est decidido, se cumplir! La farsa debe terminar: este raro matrimonio debe ser anulado, tanto ms ahora que Carlota me es perfectamente indiferente. Camilo sinti fuego en sus mejillas al expresar la ltima frase. Evidentemente era incapaz de contar mentiras ni an a s mismo Al diablo! concluy. Estaba fastidiado y quien lo seren fue doa Leo, pues la gubia vengadora le sac dos dientes a la escultura y le puso bizca la mirada. Cuando regres a su casa Carlota encontr a su familia reunida en el saln estilo imperio. Se discuta animadamente y apenas apareci, fue interpelada por doa Leo. Carlota! grit alarmadsima la insigne matrona. Jos Mara asegura haber visto esta maana que aquel individuo andaba por el jardn vecino al nuestro. S, seora! confirm Jos Mara. Tan es cierto que inmediatamente he ordenado a la servidumbre que en adelante llamen seora a la seorita. He esperado hasta ltimo momento... Muy bien aprob doa Leo.

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Ahora comprendo dijo Carlota recordando a la camarera del caf. iQu hacemos ahora Carlota! -pregunt preocupadsima doa Leo. Este hombre es nuestro marido, estamos comprometidos hasta frente a la servidumbre y ya ha trascurrido un mes de los doce establecidos en la clusula testamentaria. No podemos esperar ms. Es indispensable que l habite normalmente en esta casa y que todo suceda, en las dems condiciones, en el modo ms regular. Me explico? Eh Eh! rise Robinia guiando un ojo. Hemos entendido, abuela Leo. Eh!, Eh! Edo, quien no careca de cierto sentido prctico, pero que de vez en cuando lo olvidaba, sonri estpidamente, mientras Carlota, ruborizndose se diriga fastidiada a la ventana para mirar fuera. No es el caso de bromear Robinia, ni de rer estpidamente, Edo! intervino doa Leo. Se trata de un asunto muy serio, que interesa a toda la familia. T Carlota no seas huraa y acrcate: es necesario que actes inmediatamente. Yo? Ciertamente. Debe traerlo aqu sin prdida de tiempo. Por otra parte resulta escandaloso que tu marido habite en la casa vecina y contine labrando madera en lugar de habitar en nuestra casa y de proceder como todo hombre de bien. . Lo intentar, le escribir una cartita dijo con aire aburrido Carlota. Carlota! le reproch la seora Flaminia. No tomemos las cosas con tanta ligereza! protest severo el seor Gastn. No pienses slo en ti, debes hacerlo tambin por los tuyos! amonest indignada ta Elisa. Mi dignidad me impide ir a inclinarme ante un individuo que durante un mes anduvo vagabundeando sabe Dios, por dnde! afirm Carlota. No comencemos con las tonteras de la dignidad dijo el seor Gastn. Sin embargo, hasta hace poco, precisamente por conservar la dignidad de la familia se cometieron millares de inconveniencias protest Carlota. Quien tiene la responsabilidad de la familia y de su honor, somos nosotros, y solamente nosotros sabemos cuando deben plantearse las cuestiones de la dignidad sentenci seversima doa Leo. No existe tu dignidad personal, muchacha: existe la dignidad del conjunto de la familia, y sta la tutelamos nosotros! Carlota se rebel con violencia: Existe, en cambio, mi voluntad! y les aseguro que jams pondr mis pies en la casa de ese sujeto. Deber presentarse aqu por s solo para pedirme disculpas y lo har. Tengo mis dudas, si lo permites observ con mucha irona Robinia, pero Carlota ri en forma despreciativa:. Ha intentado alejarse de m, se ha esforzado por olvidarme, pero luego, por no poder resistir, pobre pollo, debi volver. Sera suficiente que yo le dijera una sola palabra, para hacerlo volar hacia aqu, pero no dir tal palabra y, sin embargo, volver igualmente. Esa misma tarde, despus de un largo rodeo intil Carlota entraba sin llamar en el taller de Camilo. Olvid preguntarle si en este ltimo tiempo vio a to Casimiro explic Carlota con admirable desenvoltura. Como pasaba por aqu, entr a preguntrselo. Lo he visto hace tres das en Ginebra dijo Camilo despus de haber intentado en vano soltar una mentira. En Ginebra? Cmo es posible...? Camilo se sinti humillado. "Haba jurado no contarle nada, no darle explicaciones de ningn gnero y en lugar de cumplir lo propuesto y tan slo porque ha expresado una mediana curiosidad, le contar todo. Soy un imbcil". Camilo cont desde el principio su espantable aventura y Carlota lo escuch con los ojos desorbitados y con el aliento en

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suspenso. Y a medida que los hechos se iban sucediendo, senta crecer en su pecho la piedad por el infeliz. Y era una piedad dulcsima que retardaba los latidos de su corazn y le produca una sutil languidez. Jams haba sentido por nadie ana piedad semejante, en eso estaba bien segura: ni cuando, dos aos atrs el viejo jardinero le haba contado todas sus desgracias, y las enfermedades, y el incendio de la casa, y la muerte de su mujer, y el accidente del padre Carlota recordaba muy bien, haba sentido tal infinita piedad. Al final se haba limitado a regalar dinero al pobrecito. No haba sentido entonces el deseo agudo de abrazar estrechamente al infortunado ni de estamparle fuertes besos sobre los labios, como senta ahora en el caso de Camilo. Se detuvo solamente porque le constaba que los hombrea son criaturas groseras, capaces en consecuencia de interpretar equivocadamente un gesto de piedad por uno de debilidad, o peor an, de simpata. Pobre Camilo! suspir al trmino de las explicaciones y cont la indignacin que haba suscitado en toda la familia el caso Filet. Qu ser ahora cuando conozca esta ltima fechora! exclam. Luego dio una ojeada a su reloj pulsera y dijo: Ya las veinte y quince! Y en casa se cena a las diecinueve y cuarenta y cinco!, encontrar todo fro o recocido. Qu lstima con el buen apetito que siento La culpa es suya. Yo balbuce Camilo pierdo a menudo la nocin del tiempo. Esto significa que deber llevarme a cenar a algn lugar donde la comida est a punto. iY yo debo acompaarla! balbuce Camilo, iY en un restaurante de lujo! Ciertamente: habremos acaso gastado en balde nuestro dinero, para enviarlo al colegio si ni siquiera aprendi a comportarse correctamente en la mesa de un restaurante? Oyendo hablar de colegio, Camilo se ensombreci y apret los dientes, pero Carlota interrumpi: Dse prisa, arrglese para salir, seor marido! Marido hasta cierto punto! murmur cejijunto Camilo, mientras entraba en la habitacin contigua. Carlota lament la expresin y sinti una desagradable sensacin de fro. La comida fue absolutamente silenciosa. Carlota, en un momento, se fastidi y pregunt a Camilo si se haba vuelto sordo o mudo para no contestar ni siquiera a sus preguntas. Hace veintitrs das que estoy fuera de adiestramiento explic el desventurado. Si no presto atencin, realizo cosas horribles. Es lamentable! Haba llegado a comer el pollo asado exclusivamente con el tenedor! Quin sabe si volver a conseguirlo!... Camilo acompa a Carlota hasta la puerta de su casa. Entra? pregunt Carlota. Gracias, voy inmediatamente a mi casa. Si no me equivoco, sta tambin es su casa. S, pero no tanto como la ma. Buenas noches. Buenas noches y muchas gracias. De un hecho como aqul no se tena noticias y la familia Madellis, sentada en la sala de fumar, esperaba a la sacrlega que no slo haba faltado a la comida, sino que regresaba a tardsima hora. Carlota, dnde has estado? Le pregunt horrorizndose doa Leo cuando la vio entrar. En el cinematgrafo, a comer con amigos, en el caf y en otros muchos lugares ms contest con naturalidad Carlota. La seora Flaminia se levant como movida por un resorte:

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As contestas a la madre de tU madre? grit. A la madre de tu madre que te pide cuentas de tu escandaloso proceder? Soy casada explic Carlota y de mis actos slo debo responder a mi marido. La familia Madellis palideci. Entonces se trataba de una rebelin completa? Se disgregaba la unidad familiar? En el profundo silencio se oy el ruido de una bofetada. Doa Leo haba acertado la mejilla de la rebelde, con rapidez y decisin. Carlota estall en sollozos y se acurruc sobre el divn con la cara entre los almohadones. Y maana tempranodijo con voz firme doa Leo irs a buscar a tu marido y lo traers aqu. Carlota asinti con un movimiento de cabeza y la familia Madellis sonri: la rebelin haba sido vencida y doa Leo haba reasumido firmemente el dominio de la situacin.

CAPTULO DECIMONOVENO LAS DECISIONES DE CAMILO. SU RETORNO A LA CASA MADELLIS. UNA NOCHE EXTRAA. PREPARATIVOS PARA UNA FUSTA. CAMILO ACEPTA POR AMOR DE LA FAMILIA.
Mientras Camilo segua trabajando en el grupo escultrico familiar al mismo tiempo que pensaba en sus asuntos sentimentales, termin afeando aun ms con un golpe de gubia la papada de doa Leo: "Se comprende perfectamente que la seora Carlota intenta atraparme una vez ms, pero yo no pasar en toda mi vida el umbral de esa maldita casa. Al contrario, si la insigne seora tuviese todava la audacia de entrar aqu, le dira redonda y claramente cul es en este momento mi propsito: Anulacin! Camilo Debrai fue tonto cien veces, pero no lo ser ciento una!" Precisamente en se momento entr la insigne seora Carlota. Espero que no me obligue siempre a salir de casa para tener la satisfaccin de verle la cara dijo Carlota. No es una tarea difcil, la ma explic con tranquilidad Camilo. Podra usted aprenderla fcilmente de memoria ahorrndose as mucho camino. Encontrara ms gentil de su parte, si en lugar de hacerme el homenaje de sus detestables mordacidades, facilitase mi deber de esposa, yndose a vivir a nuestra casa. No veo la necesidad de ser gentil con usted contest sonriendo Camilo. Evidentemente (y Carlota ya lo haba advertido) el joven no era ya el corderillo de antes. Las adversidades lo haban madurado casi por completo y el colegio lo haba avispado enormemente (es sintomtico que el trato con los nios resulte perjudicial para la ingenuidad de los adultos.. Seora, no ponga jams en un colegio a su marido). Le ruego no se haga el gracioso exclam Carlota. Usted debe mudarse a la casa vecina y vivir con su esposa. No dejaremos de ser la comidilla del barrio si se llega a saber cmo estn nuestras relaciones Camilo suspir: Debo confesarle una cosa terrible dijo mientras le entregaba una hoja que extrajo de un cajn. Es el boletn de calificaciones del colegio explic. Como puede ver, he obtenido cuatro en historia, tres en geografa, uno en anlisis lgico y cinco en filosofa. Con estas notas tan bajas no tendra jams el valor de pasar el umbral de su casa. Soy un reprobado, seora! Carlota comprendi que actualmente la situacin se haba invertido: ella imploraba y Camilo bromeaba. Entonces ella habl con voz dolorida: Todos en mi contra! El to Casimiro que me obliga a casarme en cuarenta y ocho horas; mi madre que no me comprende; mi prima que me calumnia; mi abuela que me obliga a representar actos indignos y luego me toma a bofetadas. Ahora tambin usted se transforma en mi enemigo

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y se burla de m. Qu dao pude haberle hecho al elegirlo como marido? Cree acaso que si no hubiese sentido algo por usted me hubiese casado? Es usted un asesino! Un sollozo le impidi continuar y Camilo junt las mano diciendo: Clmese, por amor de Dios! Volver a su casa. Comer y dormir all aun cuando siga trabajando en mi taller, pero tenga en cuenta que todo esto no cambiar en absoluto lo que he decidido. Por otra parte, tengo la certeza que en breve plazo usted misma me rogar que me vaya. De acuerdo dijo Carlota secndose las lgrimas. Nadie le obligara a realizar actos contra su voluntad. Una vez retirada Carlota, Camilo recorri repetidas veces largo a largo el taller, dando furibundos puntapis a todo aquello que se le presentaba al alcance de sus pies. Contino en la trampa! grit. Todo andaba ptimamente con el viento a mi favor y he aqu que por cuatro lagrimitas todo se derrumba. Como un vulgar aficionado dramtico de dcima categora, he perdido la ocasin de contestarle como se mereca I Cuando dijo: "Debe vivir con su esposa", deb intervenir y precisar: "El hecho real es, mi buena seora, qu mi firme resolucin consiste en vivir lo ms lejos posible de usted". Y luego explicarle mi proyecto de anulacin del matrimonio. En lugar de eso, por el lindo gusto de entregarle mi boletn de calificaciones, he arruinado todo. Camilo se seren y recobrada la confianza en s mismo, afirm: "A pesar de todo me mantendr, seora Carlota! Camilo Debrai podr, quizs, ser estpido cien veces, pero no ciento una" Luego recapacit sobre su expresin y rectific: "S, Camilo Debrai podr, quizs ser estpido, ciento una vez, pero jams ciento dos? Por de pronto comenzar por no mantener la palabra dada, He prometido mudarme a su casa? Tanto peor: no lo har". Y para decir la verdad, Camilo consigui no mantener su palabra hasta la noche. Pero considerando que hubiese sido una descortesa obligar a una seora que volviese a rogrselo, se dirigi hacia la casa Madellis diciendo para s: "Estpido, pero corts". La familia Madellis estaba terminando en silencio la ms silenciosa cena de toda su vida, cuando apareci Jos Mara, quien anunci agitado: Seora, ha llegado el seor de la seorita, i Al poco rato entraba efectivamente Camilo, balbuceando un saludo al que contest en coro toda la familia. Sintese lo invit sonriendo doa Leo. Le haremos servir inmediatamente alguna cosa. Muchas gracias, ya he cenado afirm Camilo. Preferira se me indicara mi habitacin... Lo acompao dijo Carlota ponindose de pie e iniciando la marcha. Pero... No se preocupe, ya he cenado. S, s, ya ha cenado certific doa Leo. Pero, para ser sinceros, Carlota no haba probado bocado. Llegados al primer piso, Camilo y Carlota caminaron por un largo corredor, luego ella abri de par en par una puerta. Esta es la habitacin. En realidad se trataba de una magnfica habitacin, esplndidamente arreglada, admirablemente caldeada e iluminada, pero tena un grave defecto: era una habitacin con cama matrimonial. No hace falta una cama tan ancha observ Camilo. Es suficiente una cainita comn. Comprendo objet Carlota ruborizndose a su pesar. Pero dos duermen mejor si la cama es ancha.

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Ah! exclam Camilo como recordando algo. Quitse decididamente la chaqueta y comenz a desprender el nudo de la corbata. Carlota no pudo ruborizarse, pues ya estaba bien enrojecida, y en plena turbacin ante lo inesperado de la situacin, no encontr ms solucin que dirigirse rpidamente hacia la puerta balbuceando: Disculpe, bajo un momentito a desearle buenas noches a la abuela... Pero no descendi y en cambio fue a encerrarse en su habitacin. Mal educado! dijo sentndose frente al espejo. Si me demoro dos minutos, lo hubiese visto en camisa! Este es el modo de proceder? Por quin me toma? Por su mujer contest la Carlota del espejo. El hecho de encontrarse solo por primera vez con su mujer no autoriza a un hombre educado a quitarse inmediatamente las ropas replic resentida la Carlota de carne y hueso. Es una, falta de consideracin. Hasta cierto punto dijo la Carlota del espejo. Sera falta de consideracin si fuese un sujeto repulsivo. Pera tratndose de un apuesto hombre con cuerpo de atleta... Qu sabes t de su cuerpo? se indign Carlota de carne y hueso. Acaso te has baado con l? No, querida agreg la Carlota del espejo. Pero lo hemos visto en camiseta deportiva aquella vez, y sus formidables brazos no nos impresionaron muy mal, que digamos! No digamos tonteras la interrumpi Carlota real. El hecho es que Camilo es el consabido mal educado y que el gesto grosero de desnudarse ni bien entramos en la habitacin, lo ha realizado con el preciso intento de ofendernos. Puede ser que as sea aprob la Carlota del espejo. Pero no es ste el momento de perder tiempo en cavilaciones. Debes volver inmediatamente a su habitacin, desvestirte y meterte en la cama. En la cama con l? balbuce Carlota. Yo en la cama con un hombre que conozco slo por el hecho de ser mi marido? Nunca! Querida ma dijo riendo la Carlota del espejo, sabes que me haces rer? T que hasta hace poco tiempo te dabas aires de mujer que se mofaba de todo, resulta que ahora tienes miedo de acostarte con tu marido? Si se tratase solamente de dormir! llorique la Carlota de carne y hueso. Vaya a saber qu intenciones tiene aquel bruto! No has visto con qu rapidez se arranc la chaqueta? Eres bien estpida, muchacha! la insult la Carlota del espejo. Eres una de aquellas muchachas tontas que mientras hablan tienen el aspecto de cnicas y sin reparo alguno y luego se sienten morir de miedo cuando un hombre las mira de un modo ligeramente equvoco! Carlota continu largo rato la discusin con su imagen y al final decidi: No me importa nada de lo que yo pueda pensar de m misma. Dormir aqu en mi habitacin y sola. Ser, adems, la manera de demostrarle que le he pedido su regreso simplemente para reconquistar mi tranquilidad. Come consecuencia, se despoj de sus ropas y se acost. Pero no consigui dormir: oy dar la medianoche, luego la una, las dos, las tres, las cuatro y tas cinco. A las seis vio el resplandor de la aurora, el sol estaba por salir. Cuando lleg el da perdi sus temores. Se levant con nimo bien agresivo y con firme pisada se dirigi a la habitacin nupcial. Me acostar a su lado muy suavemente pens para s, me divertir viendo sus gestos mientras duerme y esperar a que se despierte para rerme de su turbacin. Debe tener aspecto bien ridculo en camisn. Mientras giraba con cautela el picaporte, oy algo inesperado que le produjo un deseo loco de rer, que pudo contener algunos segundos sin respirar. No caba duda: Camilo Debrai roncaba como un concierto de contrabajos. Ni bien abri la puerta los deseos, de

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risa se le pasaron inmediatamente: la cama matrimonial estaba vaca. Adems de Camilo, faltaban en ella un colchn, una frazada y una almohada. El infeliz se haba refugiado en el reducido cuarto de vestir vecino y Carlota guiada por el sonoro ronquido, fue a mirar por el ojo de la cerradura y descubri que Camilo dorma tranquilamente, bien ubicado sobre una canuta plegadiza que debi encontrar sobre algn armario. Narra Quisquepiatte en sus Confesiones de un Marinero: "Dos amigos, Brik y Tropper haban robado juntos un costal de harina, luego se hablan acostado, cada uno en su propia habitacin. El saco de harina haba quedado en la habitacin de Brik. Durante la noche Tropper pens: "Es una vergenza que me haya puesto en sociedad con un vulgar malandrn! Yo, Tropper, hijo de gentiles hombres y de damas, asociarme con un vagabundo!" Sintise profundamente humillado y despus de madura reflexin decidi: "Quebrar esta desgraciada sociedad y volver a ser el caballero independiente de antes!" Para llegar a esto era indispensable matar a Brik para robarle la harina y despus de afilar su cuchillo, Trpper se dirigi con cautela hacia la habitacin de Brik. Pero ste ya haba huido con el costal de harina. Tropper, entonces, noblemente indignado exclam: "Ladrn!" As lo narra Quiqueplatte. En cambio, nuestra historia narra que Carlota en presencia del lecho vaco y descubierto el refugio de Camilo exclam con doble indignacin: Desvergonzado! No cabe duda: todo el mundo pensar que sa fue una singularsima noche de bodas. Para salir tendr necesariamente que pasar por aqu dijo para s Carlota, sentndose sobre la cama y abriendo un libro. Y cuando pase, nos veremos! No tuvo mucho que esperar. A las siete menos un cuarto la puerta se abri y precedido por un colchn, entr Camilo. Ahora coloco de nuevo todo en su lugar pensaba para s Camilo al conducir el colchn hacia la cama As nadie advertir nada. Toda esta maniobra fue absolutamente intil dijo riendo Carlota. He dormido tranquilamente en mi habitacin. S, comprendo agreg el infeliz. Pero las precauciones nunca estn de ms. Carlota sinti un terrible desee de tomarlo a bofetadas, pero logr contenerse y hasta consigui rer. No tema, seor Camilo: nadie quiere atentar contra su pureza. Al contrario, para demostrarle como me siento solidaria con usted en esta tarea de salvaguardia de la virtud, todas las noches yo misma le preparar su cainita. Desgraciadamente, tendr que dormir en esta cama, pero usted podr roncar a su gusto en la suya: Camilo se ruboriz. Se oye an con la puerta cerrada? Se oye, s. En lugar de cerrar la puerta usted debera cerrar la boca. Si la molesto con el ronquido, pngame a dormir en ana habitacin ms apartada. Ni en sueos! protest Carlota. La gente debe vernos entrar en la misma habitacin, para tranquilidad de mi familia. Lo que en ella suceda lo sabremos solamente nosotros. Pero no se preocupe: el suyo es un modo simptico de roncar. Usted ronca en do sostenido menor, como la Sonata Claro de Luna, de Beethoven. Yo adoro a Beethoven. Voy a trabajar.dijo inclinndose Camilo. Buenos das. Carlota baj hacia las once y encontr la asamblea ya reunida. Ya est todo hecho le comunic doa Leo alegremente. Las invitaciones han sido repartidas anoche mientras t dormas. Falta solamente que t des una pulida a tu consorte. No comprendo confes Carlota. Esta noche realizaremos una fiestecita explic doa Leo. Debemos justificar ante el mundo, la presencia de este hombre en nuestra casa!

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Es lgico -dijo la seora Flaminia. A mi vez debo explicar al mundo: "Este, es el marido de mi hija y no un sujeto que se halla de paso en la casa!" Y cmo no hacerlo? exclam Robinia. Es necesario decir que es tu marido! No deseara se creyera fuese el mo! Se comprende agreg la seora Elisa. Debemos evitar toda causa de posibles equvocos. S seor aadi el seor Gastn. La gente debe saber: en casa Madellis se muere un ser extrao, pero nada se puede murmurar, ya que se trata del marido oficial de Carlota. Cierto, es necesario precisar concluy Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico. De otro modo la gente podra creer que se trata de uno de mis acreedores quien para tener alguna probabilidad de reconquistar su dinero, ha venido a instalarse en mi casa. Carlota dej caer los brazos. Qu debo hacer? pregunt. Darle a entender que de su comportamiento de esta noche depende tu felicidad y nuestra cordialidad. Ensearle a proceder decentemente. Explicarle la conveniencia de hablar poco, prepararlo sobre los posibles temas de conversacin... La seora est servida anunci en aquel momento Jos Mara y la familia Madellis se dirigi a la mesa. Poco despus lleg Camilo, quien comi en forma correcta, hecho que fue advertido con simpata por toda la familia. Terminado el almuerzo, mientras Camilo trataba de escurrirse hacia la puerta, fue detenido por Carlota quien lo acompa hasta una salita apartada Tendremos una fiestecita esta noche comenz Carlota. Le agradezco me haya advertido la interrumpi Camilo. Detesto las fiestas de familia. Ir a dormir a mi casa para no oir siquiera el rumor de las conversaciones. Carlota le explic que la fiesta se daba en su honor para presentarlo oficialmente en su calidad de marido de Carlota Wonder, y que por lo tanto, no poda faltar. Lo malo es que yo no tengo ningn inters de ser presentado como marido de Carlota Wonder hizo notar Camilo con evidente sarcasmo. Tampoco lo tengo yo en ser presentada como su esposa contest Carlota pero, por otra parte, es necesario hacerlo. Es un favor que le pido en nombre de mi familia. Est bien dijo Camilo, si se trata de un pedido de su familia me sacrificar. Quisiera formularle alguna indicacin con respecto al modo de comportarse... Ni una palabra mas exclam Camilo. Lo s todo. En el colegio me han enseado cabalmente lo necesario para conducirme bien en las fiestas familiares; desde el modo de vestirse hasta la forma de eliminar diestramente una mancha de "zabaione" cada en ua manga o sobre la pechera. El colegio debe haber servido para algo. Poco despus, habiendo quedado sola, Carlota fue rodeada por la familia. Y entonces? se inform doa Leo. Todo bien contest Carlota. Todo explicado, todo comprendido. Perfectamente -dijo alegremente el seor Gastn. De todos modos, ser prudente rogar entre tanto al buen Dios que nos ayude mascull Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico.

CAPTULO VIGSIMO LA FUSTA. CAMILO ENCUENTRA UNA MULTITUD DE TITAS Y DE PRIMITAS. LGICA SINGULAR DE DOA LEO. CAMILO SIGUE DURMIENDO.
Se puede saber qu espera aquel infeliz? pregunt en voz baja doa Leo a Carlota.

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Deba arreglarse las manos, abuela; y se necesita tiempo con las manazas que tiene! la tranquiliz Carlota. Adems, me dijo: "Bajar cuando hayan llegado todos los invitados. Entonces Edo exclamar: firmes! Una sorpresa: les presento al seor Camilo Debrai, marido de Carlota!" No poda por cierto, oponerse a su capricho. Esperemos tranquilos suspir doa Leo. La fiestecita anunciada por doa Leo se haba transformado en una reunin de gran gala. Nadie haba faltado, ni siquiera el duque de Vigatto quien haca seis aos que no participaba en reuniones mundanas. La flor de la aristocracia de la ciudad estaba presente en la sala de casa Madellis y las seoras, tratndose del primer acto social de la temporada, estrenaban los trajes ms extraordinarios del mundo. La familia Madellis se senta llena de orgullo y de temor. En efecto, cmo se comportara Camilo? Todos los invitados haban llegado, la fiesta se desenvolva con todo brillo y la iniciacin del baile era inminente (no faltaba una reducida pero delicada orquesta), cuando un soplo helado recorri el saln refulgente de luces e hizo que todos los circunstantes quedaran inmviles y silenciosos por la sorpresa. Un hombre joven de contextura atltica haba aparecido de improviso y avanzaba seguro de s mismo, contonendose ligeramente, hacia Carlota. El joven vesta un traje deportivo de color muy claro, con zapatos amarillos y debajo de la chaqueta llevaba una gruesa chamarra roja, de ciclista. Mal educado! le silb Carlota cuando Camilo estuvo a su lado. Doa Leo y las otras damas principales de los Madellis se dirigieron a las habitaciones del piso alto para poder desmayarse con toda comodidad. Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico, rompi el silencio que haba cado sobre los presentes y anunci en alta voz, a pesar de que toda la concurrencia estaba inmvil como si fuese de hielo: Firmes! Una sorpresa! Les presento al marido de Carlota, seor Camilo Debrai! Bien por el seor Debrai! aull Camilo estrechando sus propias manos. Afectos y felicitaciones! Viva! Desde una milla se adverta que el infame estaba ebrio como una cuba. Viva! grit el duque de Vigatto que adoraba los licores. Vivaaaa! aullaron todos los dems, damas y caballeros, condes y duquesas, divertidos por la cordial locura de aquel maravilloso hombrn. Mara del Castello se present la condesa del Castello sonriente y alargando su mano a Camilo. Salud, adorable tita! exclam Camilo abrazndola y estampndole tres formidables besos, uno en cada mejilla y el tercero en la frente. Nadie en el mundo agradecer ms el ser llamada adorada tita y ser vigorosamente besada por un apuesto joven, como una madura condesa. La condesa del Castello ri entusiasmada. Lo mismo hicieron las dems nobles damas.y se fueron presentando a Camilo. Camilo bes a todas: titas, primitas, sobrinitas, hermanitas. Luego bes en la frente al duque de Vigatto, quien ya repleto de viejo coac, devolvi el beso y calific a Camilo de "pimpollito mo". Doa Leo, la seora Elisa y la seora Flaminia auxiliadas por el seor Gastn, seguan todava desmayndose por turno en las habitaciones del piso alto, cuando Edo subi para referir las alternativas del escndalo. iQu hace ahora ese desgraciado! solloz doa Leo. En este momento realiza el doble salto mortal desde la posicin de firmes en la sala de los tapices. Ji!, ji!, Dios mo! aullaron las tres mujeres. iSe ha visto copa semejante! Es cierto aprob Edo, lo reconoce tambin el conde de Pistis, que ha recorrido todo el mundo, que jams vio hacer un doble salto mortal desde la posicin de firmes. Calla, infame! lo interrumpi doa Leo. Yo preguntaba al cielo si hasta hoy se haba visto un horror de este gnero Estamos deshonrados!

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No me parece, abuela objet Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico. Todos se divierten. jPero se divierten a nuestra costa! Se ren de nosotros! Ese miserable borracho inspira repugnancia a todos! No me parece, abuela objet nuevamente Edo, todas las mujeres, seoras y seoritas, viejas y jvenes se han hecho besuquear alegremente por l. iTambin eso! aull doa Leo. Las seoras se hacan besuquear? S, abuela confirm Edo. Y creo que debe amonestar severamente a su nieta Robinia, quien aprovechndose de los vapores de Camilo, se le ha presentado bajo nombres diversos hacindose besuquear por lo menos quince veces. Carlota estaba muy fastidiada. Peor para ella dijo secamente la seora Elisa. Ella tambin debi presentarse bajo diferentes nombres si quera hacerse besuquear Horror! afirm doa Leo. Horror completo. Deshonra y ridculo sobre toda la familia. De todos modos debemos ser fuertes y fingir que participamos en el juego. Luego, cuando la fiesta haya terminado, arreglaremos las cuentas. Bajaron y se agregaron a un grupito de seoras. Camilo se haba calmado y bailaba apretando entre sus brazos a doa Gisela Marodolis, la ms apetitosa seora de la ciudad y la nombrada, aceptaba complacida la situacin. Es un joven extraordinario comunic la condesa del Castello a doa Leo, quien cort hbilmente la conversacin. Jos Mara dijo en alta voz doa Leo-. Los helados! Desgraciadamente en ese momento terminaba la pieza de baile y Camilo que pasaba frente a doa Leo, la escuch. Y bien, seoras y seores -grit el desgraciado. Jos Mara tendr el honor de traerles los helados, pero yo tendr el honor de traerles a Jos Mara. Desapareci mientras los invitados esperaban ansiosos las novedades. Poco despus regres. Jos Mara sostena una gran bandeja cargada de helados y Camilo sostena a Jos Mara a quien tena aferrado con la mano izquierda por el cuello y con la derecha por los fondillos, lo sostena levantado sin aparente esfuerzo como una especie de Presenten armas! y caminaba con absoluta comodidad. Deba poseer dos brazos formidables porque sin dar seales de cansancio, present a Jos Mara a todos los invitados, sin olvidar a ninguno y al final lo llev con la bandeja vaca hasta la cocina. Doa Leo, que haba subido las escaleras apresuradamente, qued desvanecida hasta el final de la fiesta. La seora Flaminia y la ta Elisa, en cambio, se hicieron fuertes y no se alejaron de la sala. La reunin termin hacia las seis de la maana. Entonces los invitados se marcharon de mala gana y Camilo abraz llorando a todas las damas y las bes afectuosamente, llamndolas tita, primita, hermanita, sobrinita y ninguna lo rechaz. Al contrario; Edo refiri enseguida que una cierta Robinia encontr el modo de hacerse abrazar y besuquear todava por seis o siete veces. Y Carlota! Carlota rea continuamente. Todos, hombres y mujeres le aseguraban que su marido era el joven ms simptico del universo y Carlota rea divertida... para no llorar de rabia. Terminada la fiesta y antes de meterse en cama, la familia Madellis se constituy en asamblea para realizar un balance en conjunto de la reunin. Dijo doa Leo: El desvergonzado, pensndolo serenamente y vistos los resultados finales, se ha herido con sus mismas armas. Emborrachndose soezmente y vistindose como un repartidor de pan con el objeto de hacer caer la deshonra sobre nuestra casa, en lugar de ser tomado como un vulgar villanejo, ha sido considerado como un sujeto simptico y original y ms de una seora nos envidia un marido de tales condiciones. Es indispensable dar pie al equvoco y hablar de l como si se tratara de un hombre divertido, de un locuelo. Intil es recordar que para nuestro uso interno, el Debrai ser siempre un perfecto mal educado.

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Dijo la seora Flaminia: Precisamente mal educado yo no dira. Podramos considerarlo como un muchacho sin gracia. Dijo la seora Elisa: Qu culpa tiene l si es un poco locuelo? Digamos un muchacho y con eso est todo. Dijo Robinia: Ms que otra cosa, un lindo muchacho. Dijo el seor Gastn: S, un simptico muchacho! Edo, quien no careca de un cierto sentido prctico, observ con toda justicia: Habra que saber lo que piensa Carlota. Es un perfecto mal educado! exclam Carlota, y doa Leo se indign. Protesto enrgicamente!. La culpa de todo la tienes t. T que con tu mal carcter no has permitido que este joven sano y afectuoso te abriese su corazn. Todos nosotros lo consideramos y lo hemos siempre considerado con gran simpata; slo t te has mostrado siempre como mortal enemiga. In vino ventas, nia ma! Esta noche, ligeramente alterado por el champaa tu marido ha besado con afecto a todas las seoras y seoritas y a la nica que no ha besado ha sido a ti! Es cierto afirmaron ta Elisa y doa Flaminia, las que en la escena del adis, haban sido repetidamente besadas por Camilo, quien las haba llamado "mis deliciosas primitas". Y no te ha besado a ti, porque su subconsciente, nico centro de control no alterado por el alcohol, le ha hecho notar que eres su enemiga. Cuida ms bien de no mantenerte en la nica posicin que puede serte funesta y busca recordarle que nosotros deseamos un nietecito lo ms pronto posible. As concluy la insigne seora. Y esto viene a demostrar que en la vida se puede cambiar de opinin de un momento para otro, siempre que se lo sepa hacer con dignidad y se tome la precaucin de asumir la opinin de la mayora y castigar al ms dbil. Carlota antes de echarse en el lecho tom a puntapis la puerta de la sala de vestir, gritando: Grosero, mal educado! Salud, duque balbuce en sueos Camilo y reinici su ronquido con laudable empeo.

CAPTULO VIGESIMOPRIMERO UN ALMUERZO EXTRAO. EL PROCESO MATUTINO. CAMILO SE VENGA. CARLOTA SE RINDE. O ES CAMILO QUIEN S RINDE? COMPROMISO MATRIMONIAL DE DOS CNYUGES. RESCATE DE UNA MUJER. TO CASIMIRO CONQUISTA BUENA COMPAA.
CAF con leche o t? pregunt Jos Mara con el mayor respeto. Cebollas fritas con mayonesa! respondi Camilo en voz alta y sin levantar los ojos del diario. Doa Leo y los dems miembros de la familia Madellis, se sobresaltaron, quedaron un instante inmviles y con la cabeza baja y luego siguieron bebiendo su caf. Jos Mara, despus de buscar en vano la mirada de alguien, pregunt nuevamente para ganar tiempo: iEl seor ha dicho caf!

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He dicho cebollas fritas con mayonesa! repiti con decisin Camilo. Y Jos Mara, dirigido por un afirmativo movimiento de cabeza de doa Leo, corri hacia la cocina para dar a la cocinera la horrenda novedad. Quiere cebollas fritas con mayonesa!. Menos mal se consol la cocinera. Ayer pidi berenjenas hervidas con ajos machacados con albahacas y aceite; anteayer, albndigas de manzanas con anchoas picantes, el da anterior salame frito con zabaione. Menos mal lo de esta maana En ese intervalo, mientras Camilo alegraba la lectura de su diario con ligeros silbidos, lleg Carlota que deseando los buenos das a todos, se sent al lado de su marido. Doa Leo, ta Elisa, mam Flaminia, to Gastn y Robinia levantaron sus cabezas como movidas por resortes. Diez ojos se clavaron en Carlota sin abandonarla por un solo momento. No sirve al seor Camilo? pregunt Carlota a Jos Mara para sustraerse a aquella muda interrogacin. El seor Camilo espera las cebollas fritas con mayonesa explic doa Leo sonriendo, mientras Carlota bajaba su cabeza. Llegaron las cebollas y la familia Madellis mir con horror a Camilo que coma cebollas fritas con mayonesa por desayuno; luego doa Leo se levant y la reunin se disolvi en silencio. Camilo tom su sombrero y sali despus de haberle dicho a Jos Mara: "Si preguntan por m, estoy en mi taller, como d costumbre". Carlota fue llamada a la sala ntima de doa Leo y all encontr a su mam y a ta Elisa. Y bien? pregunt severa doa Leo, mientras las otras dos mujeres miraban a Carlota de modo terriblemente interrogativo, bajo la cual nuestra infeliz joven se haba sentido tan a disgusto en la mesa. Carlota se sonroj y experiment un deseo vehemente de romper las porcelanas colocadas sobre los muebles, pero baj la cabeza un tanto confundida. Sin novedad todava! Muy bien!dijo a regaadientes y con tono sarcstico doa Leo. Las otras dos se limitaron a juntar las manos y a mirar implorantes el cielo raso. Puedes retirarte dijo burlona doa Leo. Carlota sali y cuando entr el seor Gastn quien hasta ese momento haba andado nerviosamente frente a la puerta del saln, doa Leo le alarg los brazos: Sin novedad todava dijo. Es inaudito! contest el seor Gastn. Poco despus entr Robinia a quien le bast una ligera mirada al rostro desconsolado de su padre para comprender perfectamente. Volvi al corredor y, acercndose a Edo que se hallaba recostado en un silln leyendo el diario, le dijo en voz baja: Van mal las cosas! Ninguna novedad. Consumatum non est... Qu me importan a m los puntos cardinales! -balbuce Edo que, ignorando el latn, no poda comprender. Eres un imbcil! le dijo Robinia con desprecio Asi es reconoci, sin alzar la cabeza Edo, quien no-careca de un cierto sentido prctico. Imbcil s, pero independiente. No podemos tener la pretensin de decir que en todas las oportunidades tuviese Edo ocasin de repetir el equvoco sobre los puntos cardinales, pero s podemos afirmar que la escena que acabamos de describir con fidelidad, se repeta frecuentemente en la casa Madellis, durante los ltimos, quince das. En la histrica reunin plenaria que se realiz al terminar la famosa "fiestecita", el "congreso" haba establecido que Camilo era un simptico muchacho y que Carlota, era la nica culpable de todo lo que suceda. Todas las maanas el "Congreso" solicitaba de Carlota detalles precisos sobre la actividad referente al nieto impuesto por la clusula testamentaria de to Casimiro. Pero, ay de m!:

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todas las maanas Carlota inclinaba la cabeza humillada y vergonzosa, lo que daba motivo a Robinia de que pudiese susurrar malignamente a Edo: Consumatum non est! Guay si el "congreso", adems de esto, hubiese sabido que, todas las noches, Carlota dorma sola en el lecho matrimonial y Camilo se encerraba en la reducida habitacin contigua al dormitorio... Carlota pas una muy triste maana. A medioda no baj para el almuerzo ni tampoco se hizo ver para la cena. Camilo pas por el dormitorio matrimonial para encerrarse en el suyo y la encontr completamente vestida, recostada en la gran cama. -No se siente bien? le pregunt con forzada indiferencia. No puedo ms contest con resignada tristeza Carlota. La culpa no es ma; le haba advertido que vena aqu contra mi voluntad. Esta gente me da grima y entonces deliberadamente exagero mis groseras. Lo que usted hace es mi nico consuelo explic Carlota. Cuando le oigo pedir por la maana ajes en vinagre con crema y zbaione; cuando en el almuerzo lo veo cortar el pescado en trocitos con el cochillo y luego comerlo con la cucharilla del dulce; cuando a la noche veo a to Gastn y a mi primo bajar para la cena, de traje negro, mientras usted llega con atuendo claro deportivo y su gruesa chamarreta de ciclista como la noche famosa de la fiesta, yo gozo. Admiro su comportamiento. Durante el da no pronuncia usted ms de ocho palabras triviales, pero son tales que alcanzan a envenenar la sangre de toda la familia. Por todo esto le estoy muy agradecida. Claro est que todo agravio que usted les hace, ellos lo cargan sobre m y me hacen objeto de tan mudo desprecio, que me veo obligada a pasar aqu encerrada todo el da. En cambio usted lo pasa trabajando; por la noche se acuesta antes que yo y no lo veo ms. No puedo, en consecuencia, ni cambiar cuatro palabras con, usted, no digo como amigos, ni siquiera como marido y mujer. Por todo esto estoy triste. Camilo mir preocupado a Carlota, quien tena los ojos hmedos por el llanto y tuvo la certeza de que la muchacha hablaba con sinceridad. Se sinti conmovido y trat de consolarla. Usted lleva una vida muy montona. Debera, salir, ver gente, andar por las calles ms concurridas, ir al cinematgrafo, al teatro, a algn club nocturno. Carlota mene la cabeza sonriendo. No le gusta? pregunt Camilo Me gustara, pero yo no soy ya seorita. Soy casada y las seoras tienen muchas obligaciones, entre las cuales la primera es el de no salir solas de su casa. T las seoras no pueden ni siquiera rogar a los hombres de la familia que las acompaen al cinematgrafo o al club nocturno, cuando hay un marido que en lugar de salir con ella se va a la cama. Camilo no contest. Carlota se haba abandonado sobre la cama con la cara entre los almohadones. Camilo mir la nuca delicada y los cabellos delgados y suaves, luego se puso a caminar de un lado al otro de la habitacin. Por fin se detuvo y dijo: Le gusta la revista? le pregunt tratando de expresarse en el modo menos afectuoso posible. Muchsimo contest Carlota suspirando. Entonces, dse prisa, pngase el tapado de piel, que apenas alcanzaremos a tiempo. Representan "Klo-klo", en el Fenice. Carlota de un brinco se sent en la cama con la mirada radiante de alegra. De veras que me acompaara? pregunt. Se comprende mascull Camilo. Luego tuvo un sobresalto. Y para salir, cmo haremos? dijo. Todos nos veran salir. Tiene razn convino Carlota arrojndose de nuevo desconsolada sobre el lecho. No les daremos esta satisfaccin! Entre tanto Camilo que se haba asomado a la ventana que daba al jardn, volvi sobre sus pasos y exclam alegremente:

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Estamos salvados! Debajo de la ventana hay un buen montn de tierra blanda y de hojas. Me dejo caer y despus la ayudo a bajar, luego pasamos al jardn de la casa vecina, es decir, de mi casa. Tengo la llave del portn; salimos y as burlaremos a la familia Madellis! Respete ms a mi familia lo amonest en tono de broma mientras vesta el saco de pieles. Cerraron la puerta con pasador y el ojo de la cerradura fue tapado. Apagaron la luz. Camilo, se dej caer con agilidad y tendi los brazos para recibir a Carlota. Un breve vuelo y los firmes brazos de Camilo la recibieron y la colocaron suavemente en el suelo. Sin dificultades pasaron al jardn vecino y salieron por el otro portn. Ya hemos burlado a la familia Madellis! exclam alegremente Carlota cuando estuvieron en la calle. Debera tener un poco ms de respeto por su familia la amonest con fingida severidad Camilo. Y los dos rieron como dos chicuelos despreocupados. La revista "Klo-klo" les pareci amensima y a su trmino cuando se preparaban para salir del teatro, Camilo adelant una propuesta: en el subsuelo se baila hasta las cinco de la maana y hay nmeros de variedad. -Cmo lo sabe usted? Concurri alguna vez? No he concurrido nunca, me lo ha dicho un amigo... No me resuelvo a concurrir... jVaya uno a saber el mal ambiente que habr!... Estar conmigo, no debe sentir temor alguno. Bah! Ustedes los hombres dicen todos lo mismo. Disculpe, pero yo soy su marido... Uh! Los maridos son peores que los hombres!... Baila usted tan bien!... Llegaron a tiempo y al poco rato bailaban alegremente. Regresaron a las cinco y entraron por el mismo camino que haban salido. Cerraron con precaucin la ventana. Me he divertido mucho! susurr Carlota. Yo tambin. Lo bueno es que nada han advertido dijo riendo Camilo. Charlaron en voz baja un rato, luego Camilo tom su colchn y lo acomod en el lugar acostumbrado. Buenas noches, Carlota. Buenas noches, Camilo. A la maana siguiente, como desayuno, Camilo pidi salame batido con crema de chocolate. Me permito hacer notar al seor que comnmente se baten los huevos, no el salame balbuce Jos Mara mientras la asamblea se horrorizaba y Carlota se morda los labios para no rer. No importa, btanlo lo mismo. Durante la tarde del mismo da Carlota oy ligeros golpes en el vidrio de la ventana de su habitacin. Era Camilo que desde el jardn vecino haba lanzado piedrecillas y haca seas para que bajara. Carlota dijo entonces que sala para visitar. a la costurera y en cambio entr en la casa vecina. Camilo la esper en el taller que pareca ms alegre que de costumbre: tena aire de fiesta. Qu aroma! grit Carlota ni bien entr. He preparado castaas asadas explic Camilo. Estupendo! En casa no las sirven porque sostienen que arruinan los estmagos. Comeremos castaas y beberemos vino espumante explic Camilo. Se llenaron de castaas y bebieron el vino en un jarro porque Camilo no tena mejor cristalera. Carlota regres a su casa cuando la familia cenaba. Se fue directamente a su

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habitacin porque, dijo, no tena apetito. Una hora despus, mientras intentaba conciliar el sueo echada sobre el gran lecho en la penumbra, vio entrar a Camilo en puntas de pie. Antes de entrar en su acostumbrada y reducida habitacin, Camilo le toc la frente para asegurarse de que no tena fiebre y le pregunt en voz baja si las castaas y el vino le haban causado dao. No... me han producido gran bienestar! susurr Carlota. Despus de sa, hubo otras tres escapaditas: cinematgrafo, teatro lrico, opereta. Ms adelante, pasada una semana, vino la famosa noche del "Gran Baile de los Canarios Cantores". Se haban comprometido para concurrir y lo cumplieron. Bajaron por la ventana como las otras veces, y bailaron como endemoniados y bebieron vino espumante. Luego regresaron a eso de las tres tomados del brazo, pero muy tomados del brazo porque Camilo tena abrazada a Carlota por su delicado talle y Carlota se hallaba a gusto y se limitaba a apoyar la cabeza sobre el hombro de su acompaante. Parecemos dos novios observ Camilo. Y, sin embargo, no somos sino marido y mujer... suspir Carlota. Llegados al portn de su casa, Carlota confes: Estoy cansada, no me siento con fuerzas para entrar por la ventana esta noche. No podramos entrar suavemente por la puerta? No nos oirn. De acuerdo, pues yo tambin estoy cansado. Entraron sin producir el menor rumor, despus, de haberse quitado el calzado, y nadie los oy. Pero al pasar frente al saln imperio, vieron las luces encendidas y a travs de la puerta semiabierta, descubrieron el "congreso reunido". Jos Mara asegura haberlos visto saltar por la ventana deca doa Leo. Por otra parte no se puede ir a golpearles la puerta del dormitorio. Y si estuviesen? Qu papeln haramos! Yo deseo que este asunto quede aclarado intervino ta Elisa, y no pienso ir antes a la cama. Si entran por la ventana, los ver Jos Mara que est apostado en el jardn; si entran por aqu, los veremos nosotros. Son ya las tres, podramos acostarnos repuso doa. Flaminia, maana por la maana yo me encargar de hacer hablar a Carlota... Camilo sinti que la mano de Carlota apretaba fuertemente la suya. Escapemos susurr Camilo. Volvieron con toda precaucin sobre sus propios pasos y se encontraron en la calle. Ahora podemos calzarnos nuevamente dijo Camilo. iQu se vayan todos al demonio! exclam Carlota: Caminaron apresuradamente en esa noche de diciembre, llegaron frente a un portn y los dos se prendieron a la campanilla haciendo un ruido infernal. Un mucamo asustado los hizo subir y al final de la escalera, un hombre en traje de dormir, armado con una vela encendida y un revlver les detuvo el paso. jAh! jSon ustedes malditos fastidiosos! gru. S, to Casimiro. Tienen acaso la intencin de quedarse aqu? S, to Casimiro. Por mucho tiempo? Para siempre, to Casimiro... Aqu termina nuestra historia. Es una historia un poco deshilvanada que quiz les haya gustado y quiz no, pero que tiene un contenido muy humano y moral. Demuestra que el amor es una fuerza formidable y que cuando un hombre y una mujer se aman, terminan siempre por casarse aun en el caso de que ya sean marido y mujer...

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FIN