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Las fobias son un trastorno psicolgico que tiene una amplia incidencia en la poblacin mundial.

Una de cada veinte personas, aproximadamente, padece una fobia de uno u otro tipo. En qu consisten? El manual de diagnostico de los trastornos mentales (DSM-IV) las define como un temor acusado y persistente que es excesivo o irracional, desencadenado por la presencia o anticipacin de un objeto o situacin especficos. Una persona fbica siente un miedo exagerado y sin sustento real ante determinadas situaciones u objetos, y en ocasiones esto puede incluso provocarle malestar fsico: temblores incontrolables, mareos, sudoracin excesiva, palpitaciones, etc. En los casos ms extremos, pueden llegar a producirse ataques de pnico.

Qu clases de fobias hay? Existe un amplio espectro de las fobias conocidas como especficas: as se conoce al trastorno cuando el miedo est desencadenado por un determinado factor fcilmente identificable. Esas fobias tienen nombres propios, tales como la claustrofobia (miedo al encierro), la zoofobia (miedo a los animales), la coulrofobia (miedo a los payasos), la triscadecafobia (miedo al nmero 13), etc. Otro tipo de fobia muy comn es la fobia social, que es aquel trastorno por el cual la persona manifiesta un temor y una ansiedad excesivos ante situaciones que impliquen mostrarse o hablar en pblico. No ha de confundirse con mera timidez, pues en el caso de una fobia este miedo implica un impedimento para que la persona se maneje de manera normal en sociedad, en su entorno laboral o familiar.

Por qu algunas personas padecen de fobias? Las causas de la aparicin de una fobia no siempre estn claras. La mayora de ellas tiene su origen en la infancia, si bien no deben confundirse con los temores infantiles normales que van superndose conforme madura el nio. Las fobias persisten en la edad adulta e incluso se pueden incrementar, an cuando el paciente es consciente de que sus temores son irracionales y sin fundamento. Hay quienes dicen que existe cierto componente gentico en las fobias (si un padre la padece, puede llegar a transmitrsela a sus hijos), pero los expertos no estn de acuerdo en qu papel juega en estos casos la biologa y cunto corresponde a la crianza: es posible que la transmisin del miedo se deba a que el nio teme aquello que ve que tanto afecta a sus padres. Un episodio traumtico puede llegar a desencadenar una fobia: por ejemplo, hombres o mujeres que hayan sido abusados en la infancia y que luego padecen de algn tipo de fobia sexual.

Se puede curar una fobia? Existen diversos tratamientos indicados para ayudar a quienes padecer de fobias, y dependiendo de cada caso algunos son ms adecuados que otros. Desde el psicoanlisis hasta las terapias conductistas, desde el tratamiento por aproximacin gradual a la fuente de los temores hasta hipnosis, pasando tambin por una amplia gama de medicamentos para controlar la ansiedad y psicofrmacos, las opciones de tratamiento son muy variadas. De cualquier manera, hay que evaluar a cada paciente en particular, porque lo que funciona en algunos casos podra no ser bueno en otros, e incluso resultar contraproducente. Por ello, a la hora de tratar una fobia, en la decisin siempre debe intervenir un profesional (un mdico, un psiclogo o un psiquiatra).

CAUSAS

Las fobias son miedos irracionales, intensos e incontrolables que algunas personas manifiestan en determinada situacin o ante algn elemento en particular, aunque lleguen a darse cuenta de que no representa para ellos una amenaza real. No existe una sola causa para explicar por qu determinada persona padece de una u otra fobia, ya que no hay una relacin uno a uno entre los antecedentes de un paciente y el desarrollo de un trastorno determinado. Por el contrario: las fobias sociales y las especficas pueden tener numerosas causas que confluyen. Las investigaciones al respecto indican que existen ciertos factores genticos y ambientales que favorecen la aparicin de una fobia. Asimismo, las situaciones en las cuales se desencadenan de manera ms intensa son aquellos momentos donde la persona, por distintos motivos, est sometida a estrs. Una de las causas posibles por las que surge una fobia especfica es que la persona haya tenido en su infancia una experiencia traumtica, a la que despus asocia el elemento que le causa temor. La asociacin puede ser directa o indirecta. Es directa cuando ha sido ese elemento la causa misma que desemboca en una fobia: por ejemplo, un nio es araado por un gato furioso, y a consecuencia de ello el nio crece y se convierte en un hombre con ailurofobia -fobia a los gatos-. En cambio, es una asociacin indirecta cuando el temor aparece desplazado: en la televisin norteamericana mostraron el caso de una joven que, habiendo sido abusada sexualmente de nia, haba desarrollado una curiosa fobia a los pepinillos. An resta saber si cualquier persona sometida a un determinado estmulo puede desarrollar una fobia, o si es necesaria cierta predisposicin gentica para desencadenarlas. Algunos cientficos se preguntaron esto al ver que en muchos casos, los hijos repiten la fobia de los padres: por ejemplo, una madre con aracnofobia les transmite a sus hijos su propio miedo a

las araas. Sin embargo, no necesariamente se trata de herencia gentica, sino que simplemente puede tratarse de un comportamiento aprendido. Asimismo, ciertas fobias tienen como causa los resabios de un comportamiento instintivo: a lo largo de los siglos, el hombre ha temido a ciertos animales peligrosos como las araas y las serpientes, o a fenmenos climticos como las tormentas. Y por supuesto, hay fobias que son absolutamente culturales como al nmero 13 (en los pases occidentales, ya que los orientales temen al nmero 4), a Halloween o a los extranjeros. En muchos casos, las personas no recuerdan las causas que los llevaron a desarrollar su fobia, especialmente cuando se trata de fobias especficas. Otras veces, en cambio, pueden recordar uno o varios sucesos que los llevaron a ellas, sobre todo cuando de fobias sociales se trata. Las causas de que una persona desarrolle, por ejemplo, glosofobia miedo a hablar en pblicopueden remitirse a situaciones en el pasado, que la persona haya experimentado como de humillacin pblica: burlas de sus compaeros, risas maliciosas, crticas, etc., y que en su momento hayan herido la autoestima del nio. En cualquiera de los casos, la reaccin ante las fobias suele ser la evitacin de la situacin tan temida. Esto puede llevar a que las personas vean deteriorada su vida social, laboral y afectiva. Por fortuna, en la actualidad existen varias maneras de tratar una fobia.

CLASIFICACION

Bsicamente, podemos clasificarlas en tres tipos de fobias: fobia social, fobia especfica y ansiedad generalizada. Dentro de la variedad considerada fobia especfica, existen diversos tipos de fobias, entre los cuales se encuentran las fobias del tipo situacional (miedo a viajar en avin, a subirse a escaleras mecnicas, a hablar en pblico, etc.), las fobias a determinados objetos (a un determinado tipo de objetos, como a los elementos punzantes, a los muecos, a las cuerdas, a los ordenadores). Otros tipos incluyen las fobias a ciertos fenmenos ambientales (como puede ser el miedo intenso frente a la lluvia, los truenos, los rayos o el clima fro, o incluso ante la mera posibilidad de que alguno de estos fenmenos se produzca). Tambin existen ciertos tipos de fobias a los animales, la ms general es la

zoofobia (miedo a los animales en general) pero existen fobias a cierto animal en particular (por ejemplo, a los perros, a los gatos, a las serpientes o a las aves de corral). Son muy frecuentes aquellas fobias vinculadas con la salud, y aqu cabe aclarar que, mientras es normal manifestar cierta preocupacin frente a la posibilidad de contraer algn tipo de enfermedad, a las personas fbicas esto les obsesiona y les aterra de manera desmedida (existen, por nombrar algunas, la fobia a la sfilis, a las enfermedades de la piel, a los trastornos renales, a la tuberculosis y al cncer). Finalmente, otros tipos de fobias especficas resultan difciles de clasificar. Algunos ejemplos pueden ser el miedo al tiempo, a la gravedad o a determinados nmeros, palabras o colores. Distintas a las fobias especficas son aquellas fobias del tipo social. En este caso, el disparador del miedo es determinada situacin social en la cual el individuo experimenta incomodidad extrema, e incluso sntomas fsicos tales como sudoracin, mareos, palpitaciones, falta de aire, e incluso desmayos en casos extremos. Entre las situaciones ms comunes que disparan este tipo de fobia estn el miedo a hablar con desconocidos, a encontrarse en una multitud, a permanecer solo, etc. La reaccin ms frecuente en los individuos que padecen alguna fobia social es la de evitar la situacin que les genera angustia. En muchos casos esto puede hacerlos sentir aislados, e incluso dificultarles llevar una vida familiar y laboral adecuada. El ltimo de los tipos de fobia es el conocido como trastorno de ansiedad generalizada. En estos casos, las personas experimentan angustia y preocupacin en exceso frente a una variedad de acontecimientos, y este estado que al individuo le resulta muy difcil de controlar- se prolonga al menos por seis meses. Los sntomas asociados a este trastorno son fatigarse con facilidad, mostrarse inquieto o impaciente, insomnio u otras alteraciones del sueo, dificultad para mantener la concentracin, irritabilidad y hasta tensin muscular. Al igual que con las fobias sociales, las personas que padecen de este trastorno tienen problemas en su vida afectiva y laboral, que se deteriora frente a su ansiedad

y preocupacin. Tambin pueden manifestar problemas de salud como consecuencia del estrs.

TRATAMIENTO

Debido a que las fobias pueden afectar la vida cotidiana de quienes las padecen, hasta el punto de acarrearles verdaderos disturbios a sus relaciones afectivas, su entorno laboral y su vida privada, muchas personas realizan consultas acerca de un posible tratamiento de las fobias, ya sea para erradicar la fobia o para aprender a vivir con ella. Es importante saber que las fobias no suelen desaparecer por s solas, por ello es muy importante buscar ayuda. Para iniciar un tratamiento, lo primero es tener el diagnstico de un profesional (ya que lo que se puede confundir con una fobia especfica podra ser en realidad un trastorno de ansiedad, o algo circunstancial). Es importante conocer los diversos factores implicados en el problema (qu desencadena la fobia, qu la predispone, qu soluciones se han intentado). El paciente y el especialista deben mantener una relacin fluida que les permita elaborar objetivos a alcanzarse con el tratamiento. Las fobias especficas suelen tratarse mediante psicoterapia, que, a la vez que le ensea al paciente las causas de su fobia, le aporta tcnicas para ir dominando la ansiedad ante el estmulo desencadenante. Las tcnicas para controlar la respiracin y la tensin muscular tambin pueden ser de gran utilidad. Un tipo de tratamiento muy habitual para las fobias es el de la terapia de exposicin. En sta, poco a poco, los profesionales confrontan al paciente con la situacin tan temida. El estmulo gradual y progresivo hacen que las personas de a poco vayan controlando sus temores (por ejemplo, si una persona teme a los pjaros, puede comenzar por ver una pluma, o un dibujo de un ave, y recin una vez que tolere el miedo que estos estmulos le generan, se intenta con algo ms). Similar es el tratamiento conocido como desensibilizacin

sistemtica, en el cual en lugar de estmulos se recurre a la imaginacin del paciente, que va proyectando en su mente al estmulo temido. En ambos ejemplos de tratamiento, la exposicin o la imaginacin del estmulo se detiene cuando el paciente no puede controlar su ansiedad, y se recomienza cuando se ha tranquilizado. De a poco, logra resistir perodos ms largos y as se va perdiendo el miedo. Existe otro tratamiento conocido como terapia cognitiva, en el cual se le da al paciente mucha informacin sobre aquella situacin a la que teme, para que de esta manera vaya cobrando confianza (este tratamiento se utiliza mucho con pacientes que padecen de aerofobia miedo a volar- y que sin embargo necesitan poder subirse a un avin debido a motivos laborales). Sin embargo, tambin algunas personas optan por mtodos de choque(terapias conductuales donde se produce una exposicin forzada al estmulo, hasta que el paciente controle su ansiedad). El uso de psicofrmacos no suele ser recomendado en el tratamiento de las fobias, debido a que, si bien puede paliar los sntomas de ansiedad, no elimina el problema. El los ltimos aos, la Programacin Neurolingstica se ha puesto de moda como tratamiento ante determinadas fobias, pero los resultados de la misma an no han sido cientficamente comprobados. Otros tratamientos alternativos incluyen las terapias con flores de Bach, los libros y grupos de autoayuda y la hipnosis. Hay que tener en cuenta que una persona que padece una fobia no debe someterse a ningn tipo de tratamiento sin antes haberse puesto en manos de un profesional de la salud. Son ellos los indicados para estudiar su caso en profundidad, hacerle los exmenes clnicos correspondientes para descartar cualquier tipo de causa mdica que no responda estrictamente a la definicin de fobia- y, llegado el caso, recomendarle la mejor manera de abordar el problema. Lo fundamental a la hora de tratar una fobia es estar decidido a superarla, no desilusionarse si los resultados

tardan en aparecer, ponerse metas claras y posibles (no imaginar situaciones imposibles de cumplir: una persona con cinofobia miedo a los perros- tal vez nunca llegue a disfrutar de la convivencia con tres mastines, pero puede sentirse conforme si consigue visitar a un amigo que tiene un perro en casa sin por ello sentirse ansioso das antes. Luego hay que establecer un da determinado para comenzar el tratamiento, habindose armado de paciencia. Finalmente, valorar todos y cada uno de sus logros, ya que por pequeos que puedan parecer implican siempre un gran paso.

Si bien es difcil determinar cules son las diez fobias ms comunes (ya que varan segn el sexo y la edad los adolescentes padecen fobias sociales con ms frecuencia que los adultos-), he aqu una lista de las que se considera ms frecuentes en general: Aracnofobia: Se trata del miedo a las araas. Se calcula que la mitad de las mujeres y el 10% de los hombres padecen esta fobia en algn grado. Las reacciones de estas personas resultan exageradas para los dems, e incluso para los mismos afectados. stos procuran mantenerse apartados de los sitios en donde pueden encontrarse araas, o donde han visto telas de araa. En los casos ms serios, el pnico puede ser detonado incluso al ver una fotografa. Sociofobia: Se trata de un persistente e intenso miedo a ser juzgado negativamente en situaciones sociales. Es una fobia de las ms comunes entre adolescentes y jvenes, se calcula que cerca de un 4% de las personas entre 18 y 55 aos la padecen. A diferencia de lo que sucede en la mayora de las fobias, esta fobia social es igualmente comn en hombres y mujeres. Aerofobia: Se trata del tan comn miedo a viajar en avin (de hecho, se calcula que slo el 5% de los pasajeros abordan el avin sin temores de ningn tipo). Sin embargo, las personas que padecen de esta fobia no experimentan slo una ligera inquietud en el momento del aterrizaje y del despegue, sino que en ocasiones las fobias les impiden planear siquiera un viaje de este tipo, o les ocasionan trastornos de ansiedad ante la perspectiva de un futuro viaje, incluso meses antes de llevarlo a cabo. Agorafobia: Se trata del miedo a los espacios abiertos, y es un trastorno ms comn entre las mujeres que entre los hombres. El agorafbico teme todo aquel lugar donde no se sienta seguro o no pueda recibir ayuda. El que presenta este tipo de trastorno suele refugiarse en

su hogar y rara vez sale, ya que en esas ocasiones experimenta una gran ansiedad. Es la fobia que motiva ms a menudo consultas a especialistas. Claustrofobia: Al contrario que la agorafobia, este trastorno implica el temor a quedar confinado a espacios cerrados. Se estima que entre un 2 y un 5% de la poblacin padece esta fobia. Estas personas suelen evitar los ascensores, el metro, los tneles, las habitaciones pequeas, hasta las puertas giratorias les pueden presentar dificultades, as como tambin el uso de equipos para tcnicas de diagnstico mdico como el TAC. Acrofobia: Se trata del miedo a las alturas, no simple vrtigo sino un temor que ocasiona ansiedad a quienes lo padecen. La fobia suele manifestarse en situaciones tales como las de asomarse a un balcn, estar en un mirador elevado o junto a un precipicio. Al igual que sucede en otras fobias, aquellos individuos que la sufren buscarn evitar la situacin temida. Emetofobia: Se trata de la fobia al vmito o a vomitar. Hay personas que sienten ms que una simple aversin hacia el acto de vomitar, y que incluso cambian sus hbitos alimenticios y sociales en consecuencia (por ejemplo, evitar ir a comer a restaurantes por temor a que la comida que le sirvan all le siente mal al estmago). Si bien slo en casos extremos se considera fobia, se calcula que el 6% de la poblacin siente temor de vomitar. Carcinofobia: Se trata del miedo a contraer cncer. Es uno de los temores ms comunes desde el momento en que la mayora de los adultos siente aprensin ante la posibilidad de manifestar esta enfermedad. Sin embargo, en el caso de los fbicos, se trata de un miedo muy antinatural, ya que demostrarn temerle a cualquier sntoma fsico negativo, asocindolos todos a sntomas de la enfermedad. Brontofobia: Son comunes las fobias que involucran elementos climticos o determinados fenmenos meteorolgicos, y ste es el caso de la brontofobia. Consiste en el miedo extremo ante los rayos y truenos de las tormentas. Alguien con esta fobia estar alarmado tanto antes como durante las tormentas, y en casos extremos, padecern los sntomas de la ansiedad. Incluso puede verse afectada su vida social, ya que su planificacin de actividades depende del pronstico meteorolgico, y pueden llegar a faltar al trabajo o modificar sus hbitos debido al clima. Necrofobia: El miedo a la muerte es algo natural e instintivo en el hombre, posiblemente porque la muerte es lo desconocido. Adems, se asocia la muerte con los padecimientos que la preceden, dolor, sufrimiento, etc. Sin embargo, algunas personas padecen de una verdadera fobia a la muerte y a los seres muertos. Quienes padecen de esta condicin no pueden explicar con claridad el sentimiento escalofriante que experimentan al estar frente a una momia o a un cadver.