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Octave Mirbeau

Pantomina departamental

Es en un peridico del Eure, que me fue remitido por mi amigo el seor Alphonse Allais con todas las garantas legales de la ms incuestionable autenticidad, donde encuentro los detalles de la sombra y funambulesca historia que se leer a continuacin. Transcurre en Bernay, pero podra transcurrir en Pars, en un teatro de arte, como pantomina compuesta por el seor Paul Margueritte que, antes de ser el novelista clebre que admiramos, descoll en este gnero dramtico delicioso y, desgraciadamente, casi abandonado hoy en da. Bajo un viento fresco y seco de febrero de 1896, hacia las tres de la tarde, en la calle Thiers, ante el establecimiento del seor Bunel, panadero, un viajero retrasado habra podido contemplar el siguiente curioso espectculo: Un hombre, si es que puede utilizarse esta noble expresin para describir a un individuo de esta especie, contemplaba desde el acerado y a travs de los cristales empaados de vapor del apetitoso escaparate, las buenas hogazas calientes y las barras doradas que se amontonaban sobre mesas de mrmol y llenaban las cestas de mimbre, hbilmente trenzadas por algn canastero de Bernay. El viajero retrasado, a condicin de que no fuera un observador superficial, se habra percatado sin duda de que aquel individuo mantengmosle esta calificacin peyorativa presentaba todos los rasgos de la decadencia social ms avanzada y de la ms srdida miseria: camisa sucia y rota por numerosos sitios, pantaln hecho jirones sujeto en las pantorrilas y en los tobillos por una triple ligadura de cuerda, gorra descolorida y del color del estircol, y barba de al menos ocho das. Por lo que respecta a los zapatos, eran unas viejas, agujereadas y embarradas pantuflas de pao, en las que la putridez de los pies descalzos se encierra. Adems, llevaba a la espalda una miserable talega de lienzo por la que se manifestaban los irrecusables indicios de una mendicidad tan inveterada como profesional, y por otra parte poco afortunada, puesto que la talega estaba vaca. Despus de haber contemplado detenidamente, como dice el poeta, el buen pan cocerse, el individuo se decidi a entrar con paso vacilante porque tena mucha hambre? porque haba bebido demasiado? en el establecimiento, en el momento preciso y providencial en el que, desembocando por una calle transversal, un gendarme vena a pegar su simblico bicornio en los cristales del escaparate, en el lugar exacto en el que antes se haba detenido el vagabundo. El peridico del Eure no ofrece ninguna informacin plstica acerca del citado gendarme, pero nuestros lectores podrn suplir esa falta de informacin con las evocaciones tradicionales y las iconografas variadas que estn en manos de todos. A esa hora no haba en el establecimiento nada ms que una joven empleada: cofia encanutada adornando el rubio moo y dos cintas al vuelo proporcionando alas a la nuca, delantal blanco, vestido negro ceido, fisonoma amable y caritativa. La joven empleada le dio un trozo de pan al individuo quien, con bendiciones en los labios dnde sino iban a anidar las bendiciones? sali de la tienda con su andar inseguro, husmeando el buen olor de las hermosas hogazas calientes y de las barras doradas. Esto no haba durado ms tiempo que el que necesita una beata provinciana para criticar a sus vecinas y enemistar a muerte a

familias amigas, cuando el gendarme intercept en el umbral al individuo y, ponindole la mano en el cuello si as puede llamrsele de su camisa harapienta: Has robado ese pan? le tute acompaando la pregunta con una mirada de ordenanza. No lo he robado! contest el individuo. Entonces, si no lo has robado es que te lo han dado. Es probable! Y si te lo han dado es porque lo has pedido. Hombre! Entonces, constato que te encuentras en situacin de mendicidad. Y el peridico que nos transmite este dilogo aade textualmente: La mendicidad fue tanto ms fcil de constatar cuanto que el mendigo estaba borracho. Qu extraa deducin! Qu tienes que decir? pregunt el gendarme. Pero el individuo haba agotado sin duda todo lo que tena que decir, y no respondi. Al puesto de guardia, pues! orden el gendarme . Ya te explicars all... El individuo se neg a moverse y, cuando el bizarro gendarme lo arrastraba para obligarle a andar, el mendigo se dej caer al suelo y opuso una resistencia floja a todos los esfuerzos que, resoplando, intent el gendarme para levantar a su detenido. Varios curiosos se haban amontonado y contemplaban, con ojos burlones, la lucha heroica del gendarme contra aquel paquete de harapos inagarrable y escurridizo en que se haba convertido el harapiento, tirado sobre el acerado con el que haca cuerpo como el hierro y el imn. Un segundo gendarme, que apareci providencialmente, se apresur a echarle una mano a su compaero. Con mucha dificultad, lograron poner de pie al mendigo quien, sostenido, apuntalado a cada lado por un representante de la autoridad, se vio obligado a dar unos pasos, aunque sus rodillas se doblaran y sus pies se obstinaran en no tomar contacto con el suelo. El gento, a cada minuto ms numeroso, rea, se diverta, y se negaba a ayudar a los gendarmes, cuyo rostro enrojecido y cuyos miembros sudorosos evidenciaban la fatiga y la vergenza de la derrota. Cuando lleg ante la librera, el miserable se apoy en un mojn, se solt bruscamente del doble apretn de los gendarmes y, por segunda vez, se dej caer al suelo, arrastrando en su cada a uno de los gendarmes que rod del acerado al arroyo botas arriba. Esta vez fue imposible levantar al detenido que pareca incrustado, pegado con cemento al acerado como un sillar. Pero, qu tiene este animal? decan desesperados los esforzados gendarmes Tiene el diablo en el cuerpo, pues?... Est embrujado?

En vano intentaron darle la vuelta, en vano trataron de hacerle rodar por el acerado. Una fuerza invencible lo una al suelo. Sus brazos, sus manos, sus riones, sus jarretes se agotaban ante aquel inamovible mandinga... El gento aplauda cada vez ms y se retorca de risa... Evidentemente, estaba de parte del mendigo, lo que enrabietaba an ms a los dos gendarmes que, al sentimietno de su doble impotencia, vean unirse la vergenza del ridculo y la prdida del prestigio de su uniforme. Tres soldados que pasaban fueron requeridos en nombre de la ley, con el fin de que la fuerza correspondiera a la autoridad. Entonces, los cinco, los dos gendarmes y los tres soldados, durante ms de un cuarto de hora, batallaron con sus diez brazos contra el hombre en el suelo, y lograron por fin ponerlo de pie. Tras haber adoptado ciertas precauciones estratgicas y haberse distribuido cada uno una porcin del individuo, pudieron finalmente conducirlo al puesto de guardia. Por lo dems, el mendigo no opona resistencia. Caminaba airosamente, pues su marcha iba ahora controlada por los diez brazos que lo sujetaban y le impedan imprimirle a sus movimientos un aire libre y sumiso. El cortejo lleg as al puesto de guardia, seguido por toda la ciudad alborozada. Slo en provincias saben divertirse an.