Departamento de Gestión Industrial 
 
72.02 Industrias I 
 
 
 
Monografía 
 
MINERALES RADIACTIVOS 
 
 
 
Profesor: Ing. Daniel Leguizamón 
 
Integrantes: 
 
Espósito, Franco  88.386 
Jeifetz, Guido  88.375 
Kaminsky, Patricio  88.563 
 
 
 
 
Segundo Cuatrimestre de 2009 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 1 
ÍNDICE 
 
1. Introducción.......................................................................................................Página 4 
2. Minerales Radiactivos .....................................................................................Página 5 
3. Radiactividad  ....................................................................................................Página 6 
4. El uranio  ............................................................................................................Página 10 
5. Mercado del uranio  .........................................................................................Página 11 
  5.1 Breve historia nuclear  .................................................................................Página 11 
  5.2 Reservas de uranio ......................................................................................Página 12 
  5.3 Demanda de uranio  ....................................................................................Página 13  
  5.4 Producción de uranio .................................................................................Página 15 
  5.5 Precio del uranio  ........................................................................................Página 17 
6. Prospección minera  ........................................................................................Página 19 
  6.1 Metodología de investigación minera  .......................................................Página 19 
    6.1.1 Prospección  ........................................................................................Página 19 
    6.1.2 Exploración  ........................................................................................Página 20 
      6.1.2.1 Recopilación de información  ...................................................Página 20  
      6.1.2.2 Teledetección ............................................................................Página 21 
      6.1.2.3 Geología  ....................................................................................Página 21 
      6.1.2.4 Geoquímica ...............................................................................Página 21 
      6.1.2.5 Geofísica ....................................................................................Página 21 
    6.1.3 Evaluación  ..........................................................................................Página 23 
    6.1.4 Explotación  ........................................................................................Página 23 
  6.2 Prospección radiométrica ..........................................................................Página 23 
    6.2.1 Espectroscopio  ...................................................................................Página 23 
    6.2.2 Placas fotográficas .............................................................................Página 23 
    6.2.3 Spintariscopio ....................................................................................Página 24 
    6.2.4 Cámara de ionización  .......................................................................Página 24 
    6.2.5 Contador Geiger‐Müller  ...................................................................Página 24 
     6.2.6 Contador proporcional .....................................................................Página 24 
    6.2.7 Centellómetro o destellómetro ........................................................Página 24 
    6.2.8 Espectrómetro de rayos gamma  ......................................................Página 25 
7. Yacimientos de uranio en la Argentina........................................................Página 26 
  7.1 Producción histórica de yacimientos principales  .....................................Página 27 
    7.1.1 Huemul  ...............................................................................................Página 27 
    7.1.2 Don Otto  ............................................................................................Página 27 
    7.1.3 Sierra Pintada  .....................................................................................Página 27 
    7.1.4 Los Adobes  .........................................................................................Página 27 
  7.2 Contexto histórico  ......................................................................................Página 28 
  7.3 Demanda nacional de uranio  ....................................................................Página 28 
  7.4 Actualidad ...................................................................................................Página 29 
    7.4.1 Yacimiento Don Otto  ........................................................................Página 29 
    7.4.2 Yacimiento Cerro Solo  ......................................................................Página 29 
  7.5 Proyectos de extracción  .............................................................................Página 30 
    7.5.1 Proyecto Huemul  ...............................................................................Página 30 
    7.5.2 Proyecto La Pintada  ..........................................................................Página 30 
    7.5.3 Proyecto Bloque Central  ...................................................................Página 31 
    7.5.4 Proyecto Campesino Norte  ..............................................................Página 31 
8. El Litio  ................................................................................................................Página 32 
  8.1  Yacimientos de Litio  ..................................................................................Página 32  
    8.1.1 Yacimientos en vetas ..........................................................................Página 33 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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    8.1.2 Yacimientos de salmueras naturales  ................................................Página 33 
    8.1.3 Yacimientos de Litio en Argentina  ...................................................Página 33 
9. El Torio ...............................................................................................................Página 34 
  9.1 Yacimientos de Torio ..................................................................................Página 34 
    9.1.1 Yacimientos de Torio en Argentina  ..................................................Página 35 
10. Régimen jurídico de la actividad minera ..................................................Página 36 
  10.1 Categoría de minas  ....................................................................................Página 36 
  10.2 El dominio de las minas  ...........................................................................Página 37 
  10.3 Canon minero ............................................................................................Página 37 
  10.4 Regalías ......................................................................................................Página 38 
  10.5 Impuestos  ..................................................................................................Página 38 
    10.5.1 Impuesto a las ganancias  .................................................................Página 38 
    10.5.2 Otros impuestos  ..............................................................................Página 38 
  10.6 Legislación de minerales radiactivos .......................................................Página 39 
11. Minería del uranio  ..........................................................................................Página 40 
  11.1 Extracción a cielo abierto ...........................................................................Página 41 
  11.2 Excavación subterránea .............................................................................Página 42 
  11.3 Recuperación In‐Situ  .................................................................................Página 43 
  11.4 Comparación Métodos de Minería ...........................................................Página 45 
  11.5 Minería del uranio en la Argentina  ..........................................................Página 46 
12. Tratamiento del mineral ...............................................................................Página 47 
  12.1 Trituración y molienda ..............................................................................Página 48 
  12.2 Lixiviación ..................................................................................................Página 49 
    12.2.1 Lixiviación ácida  ...............................................................................Página 50 
      12.2.1.1 Lixiviación dinámica  ................................................................Página 50 
      12.2.1.2 Lixiviación estática  ..................................................................Página 51 
    12.2.2 Lixiviación básica  .............................................................................Página 52 
  12.3 Concentración del uranio  .........................................................................Página 52 
    12.3.1 Resinas de intercambio iónico .........................................................Página 52 
    12.3.2 Disolventes orgánicos  ......................................................................Página 54 
  12.4 Precipitación  .............................................................................................Página 54 
  12.5 Secado y Envasado  ....................................................................................Página 54 
13. Obtención de dióxido de uranio  .................................................................Página 56 
  13.1 Sin enriquecimiento  ..................................................................................Página 56 
  13.2 Con enriquecimiento  ................................................................................Página 57 
    13.2.1 Difusión gaseosa  ...............................................................................Página 60 
    13.2.2 Centrifugación ..................................................................................Página 60 
    13.2.3 Separación por láser .........................................................................Página 62 
    13.2.4 Método electromagnético  ...............................................................Página 62 
    13.2.5 Métodos aerodinámicos  ..................................................................Página 63 
    13.2.6 Métodos químicos  ...........................................................................Página 63 
  13.3 Reconversión  .............................................................................................Página 63 
  13.4 Uranio empobrecido  .................................................................................Página 63 
14. Fabricación de elementos combustibles ...................................................Página 65 
  14.1 Fabricación de pastillas  .............................................................................Página 66 
  14.2 Fabricación de barras de combustible .....................................................Página 66 
  14.3 Ensamble del elemento combustible .......................................................Página 67 
15. Residuos radiactivos ......................................................................................Página 68 
16. Aplicaciones tecnológicas de minerales radiactivos  ..............................Página 70 
  16.1 Usos energéticos  ........................................................................................Página 70 
    16.1.1 Fisión Nuclear  ...................................................................................Página 72 
    16.1.2 Fusión Nuclear ..................................................................................Página 72 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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    16.1.3 Reactores nucleares  ..........................................................................Página 73 
      16.1.3.1 Combustibles nucleares y materiales  .....................................Página 76 
      16.1.3.2 Clasificación de reactores nucleares  ......................................Página 79 
      16.1.3.3 Atucha I ....................................................................................Página 81 
      16.1.3.4 Embalse ....................................................................................Página 83 
      16.1.3.5 Atucha II  ..................................................................................Página 84 
    16.1.4 Desechos radiactivos ........................................................................Página 85 
    16.1.5 Perspectivas para el futuro de la energía nuclear  ..........................Página 85 
  16.2 Usos bélicos  ...............................................................................................Página 88 
    16.2.1 Historia de la bomba atómica  .........................................................Página 88 
    16.2.2 El mecanismo de la bomba  .............................................................Página 89 
    16.2.3 Tratado de no proliferación nuclear ...............................................Página 91 
17. Producción artificial de radioisótopos  ......................................................Página 92 
  17.1 Aplicaciones tecnológicas de radioisótopos y radiaciones  .....................Página 94 
    17.1.1 Usos industriales  ...............................................................................Página 94 
      17.1.1.1 Trazadores .................................................................................Página 94 
      17.1.1.2 Fuentes selladas de Cobalto 60  ...............................................Página 95 
      17.1.1.3 Radiografía industrial  ..............................................................Página 96 
    17.1.2 Aplicaciones en medicina  ................................................................Página 99 
      17.1.2.1 Ciclotrón  ...................................................................................Página 101 
      17.1.2.2 Producción de Mo‐99  .............................................................Página 102 
    17.1.3 Aplicaciones sanitarias  .....................................................................Página 102 
      17.1.3.1 Radioesterilización ...................................................................Página 102 
      17.1.3.2 Agricultura y alimentos   .........................................................Página 102 
      17.1.3.3 Medio ambiente .......................................................................Página 105 
    17.1.4 Datación, investigación y otras aplicaciones ..................................Página 106 
18. Conclusión  .......................................................................................................Página 108 
19. Bibliografía  ......................................................................................................Página 110 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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1. INTRODUCCIÓN 
 
El  presente  trabajo  analiza  la  importancia  de  los  minerales  radiactivos  como  reservas 
estratégicas  para  el  desarrollo  económico  de  la  Argentina,  tanto  en  aplicaciones 
científicas e industriales como en la producción de energía nuclear. 
Se  pretende  informar  acerca  de  la  actualidad  del  uranio  y  otros  minerales  radiactivos, 
tanto  en  la  Argentina  como  a  nivel  internacional.  Para  ello,  se  presenta  un  estudio 
detallado  que  involucra  desde  su  prospección  y  explotación  hasta  la  obtención  de 
productos  comerciales,  pasando  por  diferentes  procesos  industriales.  Se  intentará 
demostrar  que  la  energía  nuclear  tiene  determinadas  ventajas  que  permiten  imaginar 
una enorme expansión a futuro.  
Por  otro  lado,  se  buscará  realizar  un  análisis  similar  al  desarrollado  en  clase  para  otros 
minerales, aplicando los conceptos y técnicas adquiridos en la materia.  
 

72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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2. MINERALES RADIACTIVOS 
 
Los  núcleos  de  ciertos  átomos,  como  los  átomos  de  uranio  o  de  radio,  tienen  la 
propiedad  de  romperse  espontáneamente,  desprendiendo  partículas  y  energía.  Esta 
propiedad  se  denomina  radiactividad  natural  y  los  minerales  que  contienen  esta 
propiedad  se  denominan  minerales  radiactivos.  La  energía  que  se  obtiene  de  los 
minerales  radiactivos  no  depende  de  una  combustión,  sino  que  se  obtiene  por  un 
proceso de fisión nuclear. 
Se considera mineral radiactivo a todo aquel mineral que contenga torio o uranio como 
componente  principal  en  concentraciones  superiores  a  0,10%.  Existen  además  ciertos 
minerales  no  radiactivos  que,  mediante  una  sustitución  de  iones  de  uranio  o  torio  de 
similar tamaño e igual carga, pueden volverse radiactivos, como la uraninita, torbernita, 
uranofana,  coffinita,  torita,  carnotita,  monacita,  circón,  autunita,  tyuyamunita, 
uranopilita, saleita, sabugalita, torianita, xenotima, alanita u ortita, entre otros. También 
pueden  ser  radiactivos  muchos  minerales  de  potasio,  (silvina,  alunita,  carnalita) 
feldespatos  (ortosa,  microclina,  adularia)  y  micas  (moscovita,  biotita,  flogopita, 
lepidolita). 
Existen aproximadamente 200 minerales radiactivos, siendo la uraninita y la pechblenda 
los  más  comunes  en  los  yacimientos  de  uranio,  mientras  que  la  torita  y  la  torogumita 
suelen aparecer en los yacimientos de torio. A continuación se presenta un listado de los 
minerales radiactivos más comunes. 
1. Alanita        21. Novacekita 
2. Autunita        22. Ortita 
3. Becquerelita      23. Pechblenda 
4. Bectafita        24. Pinocloro 
5. Branerita        25. Radio 
6. Carnotita        26. Sabugalita 
7. Circón        27. Samarskita 
8. Coffinita        28. Tantalita 
9. Columbita        29. Torbernita 
10. Davidita        30. Torianita 
11. Esquinita        31. Torio 
12. Euxenita        32. Torita 
13. Fergusonita      33. Torogumita 
14. Gadolinita        34. Tyuyamunita 
15. Gumita        35. Uraninita 
16. Heinrihita        36. Uranio 
17. Kasolita        37. Uranocircita 
18. Kopita        38. Uranofana 
19. Monacita        39. Uranopinita 
20. Niobita        40. Zeunerita 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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3. RADIACTIVIDAD 
 
Hasta  fines  del  siglo  XIX,  se  creía  que  los  componentes  básicos  de  la  materia  eran 
estables,  inmutables,  que  todos  los  átomos  no  se  modificaban  aunque  sí  las  moléculas 
que  los  constituían.  A  partir  de  ese  momento,  una  serie  de  experimentos  científicos 
demostraron lo contrario.  
En  1896,  Antoine  Henri  Becquerel  observó  que  unas  placas  fotográficas  que  habían 
quedado adyacentes a un mineral (luego denominado pecblenda) se habían ennegrecido. 
Sabiendo  que  estas  placas  no  habían  estado  en  contacto  con  la  luz  ni  habían  sido 
calentadas  ni  afectadas  por  agentes  químicos,  concluyó  que  existía  algo  emitido  por  el 
propio mineral que había causado tal efecto 
En  1898,  Marie  y  Pierre  Curie  lograron  separar  de  este  mineral  la  sustancia  que  había 
causado el ennegrecimiento de las placas, que se denominó radio. Más tarde, Rutherford 
investigó  la  naturaleza  de  las  radiaciones  emitidas,  y  descubrió  que  se  comportaban  de 
distinta  forma  al  pasar  por  un  campo  magnético  (poniendo  una  muestra  de  radio  cerca 
de un imán):  
 Radiación  alfa:  Estas  radiaciones  se  desviaban  hacia  un  lado  del  campo 
magnético.  Se  descubrió  más  adelante  que  son  núcleos  de  helio  con  carga 
positiva, compuestos por dos protones.  
 Radiación  beta:  Estas radiaciones se desviaban hacia el otro lado del campo,  lo 
que  indicaba  la  presencia  de  una  carga  negativa.  Luego  se  supo  que  se  trata  de 
electrones  muy  rápidos  que,  en  algunos  casos  como  el  potasio,  pueden  tener  la 
masa de un electrón pero con carga positiva, denominados positrones.  
 Radiación gamma: A diferencia de las dos anteriores, no poseen carga eléctrica. 
Consisten  en  radiaciones  electromagnéticas  similares  a  los  rayos  X  o  a  la  luz 
visible.  
Luego  del  descubrimiento  del  neutrón  por  Chadwick  (1932)  y  la  teoría  de  Heisenberg 
sobre los núcleos atómicos, se dejó completamente de lado la idea de la estabilidad de la 
materia. Algunos núcleos de elementos, como el radio, pueden emitir partículas cargadas 
o radiaciones por lo que su carga eléctrica cambia y se transforman en el núcleo de otro 
elemento, que puede resultar estable o no. Una parte de los constituyentes naturales del 
mundo  conocido  es  inestable,  se  desintegra,  se  deshace,  transformándose  en  otros 
elementos y liberando radiaciones en el proceso. Las sustancias que se comportan de esta 
manera  se  denominan  sustancias  radiactivas.  En  la  naturaleza  existen  otros  elementos 
radiactivos, como el torio, el uranio, el potasio o el carbono.  
Cada elemento se caracteriza por su número atómico, pero lo que diferencia los núcleos 
de  un  mismo  elemento  es  la  cantidad  de  neutrones,  que  determina  junto  con  los 
protones su número de masa. Así es como existen lo que se denominan “isótopos” de un 
elemento, que pueden ser hasta 20 o 30 en algunos de ellos, y a los núcleos de este tipo se 
los  llama  “nucleidos”.  Se  representan  todos  ellos  en  la  “carta  de  nucleidos” 
correspondiente a la Figura N°1, en la que se ubican en filas de acuerdo a la cantidad de 
protones  (número  atómico),  y  en  columnas  según  los  neutrones.  Por  lo  tanto,  en  una 
misma  fila  se  pueden  observar  los  diferentes  isótopos  de  un  mismo  elemento.  En  la  fila 
92, desde abajo hacia arriba, se encuentran todos los isótopos del uranio. 
  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Figura 1. Tabla de nucleidos.  Fuente: www.cnea.gov.ar 
 
Se aprecia en la imagen anterior la enorme cantidad de isótopos radiactivos o inestables, 
ubicados  a  la  izquierda  o  a  la  derecha  de  la  línea  negra  de  estabilidad  según  si  tienen 
menos o más neutrones que los isótopos estables, respectivamente. Aún así, es más fácil 
encontrar  nucleidos  estables  ya  que  su  tiempo  de  vida  media  es  mucho  mayor.  Los 
isótopos  que  están  fuera  de  la  línea  de  estabilidad  emiten  radiaciones  que  dan  como 
resultado otro nucleido más cercano a los estables (cuanto más alejados están de la línea 
central de isótopos estables, más rápidamente emiten radiación y menor es su tiempo de 
vida  media.  En  la  zona  celeste  se  emiten  electrones  que  constituyen  la  radiación  beta, 
por  lo  que  se  habla  de  “decaimiento  beta”.  En  la  zona  anaranjada,  se  emiten  positrones 
(beta  positiva).  En  términos  generales,  los  distintos  decaimientos  radiactivos,  que  son 
espontáneos,  se  llevan  a  cabo  mediante  la  emisión  de  diferentes  partículas  según  las 
características de los distintos núcleos: 
 Radiación  alfa:  Está  compuesta  por  dos  protones  y  dos  neutrones  muy  unidos, 
que  se  emiten  como  una  “partícula  alfa”  (núcleo  de  helio).  Esto  se  da  en 
partículas muy pesadas (con número másico mayor a 200). 
 Radiación  beta  negativa:  Al  haber  exceso  de  neutrones  (con  respecto  a  los 
isótopos estables del elemento), se estabilizaría el isótopo emitiendo un neutrón. 
Lo que sucede, en cambio, es que éste se transforma en un electrón y un protón; 
mientras  que  el  último  queda  en  el  núcleo,  el  primero  es  emitido  junto  con  un 
“neutrino”  (partícula  sin  carga  y  con  masa  menor  al  electrón).  De  esta  forma, 
emitiendo  esta  partícula  “beta  negativa”,  el  núcleo  tiene  un  protón  más  y  un 
neutrón menos.  
 Radiación  beta  positiva:  Si  hay  exceso  de  protones  con  respecto  a  la  línea 
estable,  se  transforma  un  protón  en  un  neutrón  y  un  positrón  (electrón  cargado 
positivamente), y este último abandona el átomo (se lo denomina partícula “beta 
positiva). El nuevo núcleo tiene un protón menos y un neutrón más. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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 Radiación  gamma:  El  núcleo  decae  a  un  estado  más  estable  sin  variar  la 
cantidad  de  protones  y  neutrones,  sino  emitiendo  ondas  electromagnéticas,  es 
decir, emite un fotón liberando una alta cantidad de energía.   
Este  proceso  de  transformación  de  un  núcleo  en  otro  mediante  radiación  se  denomina 
“decaimiento  radiactivo”.  Es  importante  saber  el  tiempo  de  vida  media  de  un  isótopo 
inestable,  es  decir,  el  tiempo  promedio  que  duran  los  núcleos  de  una  muestra.  Otro 
concepto  es  el  de  tiempo  de  vida  mitad,  es  el  que  tarda  el  conjunto  de  núcleos 
radiactivos  de  la  misma  especia  en  reducirse  a  la  mitad.  Estos  pueden  variar  en  la  carta 
de nucleidos entre millonésimas de segundos y millones de años. Por otro lado, luego de 
un  decaimiento,  el  núcleo  resultante  también  puede  ser  radiactivo,  y  así,  según  los 
distintos  tiempos  de  vida  mitad,  se  producen  escalonamientos  hasta  llegar  a  un  núcleo 
estable. Algunos ejemplos de decaimiento radiactiavo son: 
 URANIO 235. Su vida mitad de alrededor de 700 millones de años permite que se 
lo  encuentre  en  la  naturaleza,  y  decae  mayormente  por  emisión  alfa.  Luego  de 
una serie de decaimientos, el resultado final es un isótopo estable del plomo, Pb‐
207.  En  la  Figura  N°2  se  puede  observar  que  el  decaimiento  alfa  del  uranio  da 
lugar al isótopo de torio, Th‐ 231. Este isótopo decae por emisión beta al isótopo 
de  paladio  Pa‐231,  y  así  hasta  que  las  ramificaciones  se  juntan  llegando  todas  al 
plomo  estable.  Más  adelante  profundizaremos  sobre  este  elemento  por  ser  más 
de gran importancia en cuanto a sus aplicaciones.   
 
 
Figura 2. Decaimientos del isótopo U‐235. Fuente: www.cnea.gov.ar 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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 PLATINO 190. Se lo halla en la naturaleza por tener una vida mitad mayor a 600 
millones  de  años;  decae  por  radiación  alfa  de  modo  que,  si  inicialmente  posee 
tiene  78  protones  y  112  neutrones,  luego  de  la  primera  emisión  pasa  a  tener  76 
protones  y  110  neutrones.  La  cascada  de  decaimientos  termina  en  el  Tungsteno 
182. 
 POTASIO  40.  Se  lo  encuentra  en  la  naturaleza  en  sales  de  uso  alimenticio  y 
decae  por  vía  beta  negativa  o  beta  positiva,  con  mayor  probabilidad  para  esta 
última.  Se  generan  dos  isótopos  estables,  Ca‐40  en  un  10%  y  Ar‐40  en  el  90% 
restante, con la misma cantidad de elementos en el núcleo pero distinta cantidad 
de protones y neutrones. 
La  magnitud  que  mide  el  número  de  radiaciones  emitidas  se  denomina  actividad,  que 
indicaría  la  velocidad  de  los  decaimientos  de  una  muestra.  Depende  de  la  cantidad  de 
átomos  radiactivos  presentes  y  es  inversamente  proporcional  a  la  vida  mitad  de  los 
mismos.  Se  denomina  λ  a  la  probabilidad  de  decaimiento  de  un  núcleo  por  unidad  de 
tiempo y N son los átomos radiactivos en la muestra, por lo que la actividad resulta: 
A = λ * N, siendo [A] = 1 Bq (Becquerel) = 1 desintegración / seg. 
El radio 226 puro tiene una actividad de 3,7*10
10
, lo que se toma como 1Ci (Curie). 
Por último, es importante mencionar las fuentes de radiación. Las externas consisten en 
rayos  cósmicos  y  gamma.  Los  primeros  provienen  del  Sol  y  las  demás  estrellas  y 
consisten  en  partículas  alfa  y  protones  en  su  mayoría.  Al  chocar  con  átomos  en  la 
atmósfera, estos generan radionucleidos cosmogénicos, isótopos de H‐3, Be‐7, Na‐22 y C‐
14 que se incorporan a los organismos. El C‐14 es muy importante para dataciones sobre 
estos  ya  que  cuando  un  organismo  muere,  deja  de  incorporar  C‐14,  de  modo  que  su 
concentración  disminuye  por  el  decaimiento  radiactivo.  Los  rayos  gamma  terrestres 
provienen del decaimiento de isótopos presentes en la corteza terrestre y el agua.  
Las  fuentes  de  radiación  internas,  en  cambio,  provienen  de  isótopos  generados  por  los 
rayos  cósmicos  e  isótopos  de  radón  (Rn‐220  y  Rn‐222)  presentes  en  el  suelo  y  en  los 
materiales de construcción. El tipo de radiación generada por la actividad humana es de 
las  mismas  características  que  la  presente  en  la  naturaleza:  partículas  alfa,  beta,  rayos 
gamma,  rayos  X,  protones,  neutrones.  Es  decir,  la  radiación  emitida  por  un  isótopo  no 
depende  de  que  el  mismo  provenga  de  una  fuente  natural  o  sea  generado  en  el 
laboratorio, sino de principios físicos básicos característicos del isótopo. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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4. EL URANIO 
 
El  Uranio  fue  descubierto  en  1789  y  se  le  llamó  así  por  el  planeta  Urano  que  había  sido 
descubierto  poco  antes,  en  1781.  El  Uranio  es  el  elemento  de  origen  natural  más  pesado 
que  existe  en  la  Tierra,  en  una  proporción  de  2,7  partes  por  millón  (ppm),  lo  que  es 
comparable  con  otros  metales  como  estaño,  tungsteno  y  molibdeno.  Muchas  rocas 
comunes, como el granito, contienen entre 5 y 25 ppm. Su nivel de actividad radiactiva es 
bajo,  muy  inferior  al  de  otros  elementos,  lo  que  facilita  su  minería,  transformación  y 
fabricación como combustible nuclear. 
Aparece en formaciones de donde puede ser extraído a precio económico. Esto ocurre en 
más  de  una  docena  de  tipos  de  depósitos  diferentes  y  en  un  amplio  abanico  de 
formaciones  geológicas,  diversidad  que  resulta  muy  superior  a  la  de  otras  fuentes  de 
energía  como  el  petróleo.  De  ello  se  deduce  que  aún  existen  muchos  nuevos  depósitos 
por descubrir, que irán descubriéndose a medida que aumente la demanda del mercado. 
Está  compuesto  por  tres  isótopos,  cada  isótopo  tiene,  con  relación  a  los  otros  dos,  el 
mismo  número  de  protones  pero  distinto  número  de  neutrones,  es  decir,  difieren 
únicamente  en  el  número  de  componentes  del  núcleo.  Dichos  isótopos  son  el  U‐238,  el 
U‐235  y  el  U‐234.  El  primero  abarca  el  99,28%  de  los  isótopos,  el  U‐235  comprende  el 
0,71%  y  el  resto  corresponde  al  U‐234.  El  Uranio,  para  su  empleo  en  los  reactores 
nucleares  convencionales,  necesita  ser  enriquecido  en  el  isótopo  U‐235  que  es  el  que  se 
fisiona y, a través del proceso de fisión, genera la energía que se extrae del reactor. 
El  proceso  de  fabricación  del  combustible  nuclear  parte  del  óxido  de  uranio  ya 
concentrado  (U
3
O
8
),  que  se  transforma  en  hexafluoruro  de  uranio  (UF
6
),  un  compuesto 
gaseoso  a  60ºC.  Este  gas  se  somete  a  un  proceso  de  enriquecimiento  en  el  U‐235 
aprovechando  la  diferencia  de  masa  con  el  U‐238,  obteniéndose  así  un  producto  con 
mayor  concentración  de  la  que  existe  en  la  naturaleza  en  U‐235  y  otro  producto  que, 
lógicamente, está empobrecido en U‐235 y que se denomina uranio empobrecido. 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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5. MERCADO DEL URANIO 
 
La  posición  de  la  energía  nuclear  en  el  sector  energético  es,  en  estos  momentos, 
altamente  favorable.  Las  exigencias  impuestas  por  el  protocolo  de  Kyoto  sobre  las 
emisiones  de  gases  de  efecto  invernadero  establecen  una  clara  ventaja  entre  un  emisor 
cero,  como  es  la  energía  nuclear,  y  fuertes  emisores,  como  son  los  combustibles  fósiles. 
La subida de precios del petróleo ha roto todas las previsiones sobre su utilización futura 
como  fuente  de  generación  de  electricidad,  afectando  igualmente  al  gas  cuyo  precio  se 
mueve  en  la  misma  dirección  y  con  efectos  similares  al  del  petróleo.  Un  aspecto  del 
mayor interés, dadas las constantes variaciones en el mercado energético, es la seguridad 
de  aprovisionamiento.  El  combustible  nuclear,  al  ser  altamente  intensivo  en  energía, 
ocupa  mucho  menor  volumen  que  los  combustibles  fósiles  facilitando  su 
almacenamiento  y  permitiendo  así  unas  reservas  muy  superiores  a  las  de  los  demás 
combustibles. 
Consecuentemente,  si  la  competitividad  de  la  energía  nuclear  ya  era  ventajosa  frente  a 
las  demás  fuentes  de  energía,  incluyendo  las  energías  renovables,  en  la  actualidad  su 
posición ha mejorado sustancialmente. 
 
5.1 Breve historia nuclear 
 
En  la  segunda  mitad  de  la  década  de  los  sesenta,  Estados  Unidos  lanzó  el  primer 
programa  nuclear  destinado  a  la  generación  de  electricidad  a  pesar  de  que  cuatro  años 
antes  el  Reino  Unido  había  inaugurado  Calder  Hall,  la  primera  central  nuclear  del 
mundo. Pocos años después, otros países industrializados siguieron el ejemplo llevando a 
cabo  sus  propios  programas  de  construcción  y  explotación  de  centrales  nucleares.  La 
estabilidad económica, el fuerte crecimiento de la demanda eléctrica y sus prometedoras 
expectativas económicas fueron el motor del desarrollo de esta fuente energética. 
A principios de los años setenta la crisis energética del petróleo proporcionó el impulso 
definitivo  a  la  energía  nuclear  dentro  de  los  planes  energéticos  de  muchos  países 
industrializados como Alemania, Canadá, Italia y  Japón. Cabe  destacar la fuerte apuesta 
por  el  desarrollo  de  la  energía  nuclear  que  realizó  Francia.  A  su  vez,  otros  países  como 
Méjico, Brasil, Taiwán y Corea se prepararon para iniciar sus programas nucleares. 
No obstante, en la segunda mitad de la década de los setenta, hubo una crisis económica 
que estabilizó la demanda eléctrica. Los costes de inversión de las centrales nucleares en 
construcción  se  dispararon  y  comenzó  a  surgir  el  movimiento  antinuclear  con  impacto 
en  la  opinión  pública.  La  combinación  de  estos  factores  condicionó  una  fuerte 
desaceleración de los programas nucleares, sobre todo en los países donde esta fuente de 
energía estaba más desarrollada. 
Finalmente,  en  la  segunda  mitad  de  la  década  de  los  ochenta  la  demanda  mundial  de 
uranio  manifestó  un  gran  aumento  progresivo  que  se  mantiene  en  la  actualidad, 
convirtiéndose  en  un  mineral  esencial  en  la  producción  de  energía  eléctrica  a  nivel 
mundial.  Es  por  eso  que  resulta  de  gran  importancia  analizar  las  reservas  de  uranio  a 
modo  de  asegurar  un  desarrollo  sustentable  de  la  industria  y  realizar  un  adecuado 
contraste entre la producción y la demanda de dicho mineral. 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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5.2 Reservas de uranio 
 
La minería del Uranio ha estado tradicionalmente limitada por el bajo coste del mineral 
que ha frenado, en gran medida, las iniciativas de prospección de las empresas mineras. 
De  hecho,  quedan  extensas  zonas  sin  investigar  cuyas  características  son  favorables  a  la 
existencia  del  uranio,  por  lo  que  el  nivel  mundial  de  existencias  de  uranio  está  sin 
concretar.  
Las reservas mundiales de uranio, teniendo en consideración las reservas demostradas e 
inferidas, alcanzan un volumen de 5.469.000 toneladas. Para este análisis no se considera 
el  mineral  potencial,  dado  que  únicamente  se  contabilizan  aquellas  reservas  cuya 
explotación  y  posterior  procesamiento  del  mineral  implica  un  costo  menor  a  los  130 
dólares  por  kilogramo.  Por  otro  lado,  el  mineral  potencial  se  estima  en  3.000.000  de 
toneladas, cuyos costos no han sido determinados aún. 
Los yacimientos de uranio se distribuyen principalmente en 15 países y aproximadamente 
la  mitad  de  estas  reservas  se  concentran  en  Australia,  Kazajstán  y  Rusia.  Esto  los 
convierte  en  países  con  un  gran  potencial  para  el  desarrollo  de  la  energía  nuclear.  La 
Tabla Nº3 muestra la distribución de las reservas de uranio en el mundo.  
 
País 
Reservas en 
toneladas de Uranio 
Porcentaje 
Australia  1.243.000  23% 
Kazajstán  817.000  15% 
Rusia  546.000  10% 
Sudáfrica  435.000  8% 
Canadá  423.000  8% 
EEUU  342.000  6% 
Brasil  278.000  5% 
Namibia  275.000  5% 
Niger  274.000  5% 
Ucrania  200.000  4% 
Jordania  112.000  2% 
Uzbekistán  111.000  2% 
India  73.000  1% 
China  68.000  1% 
Mongolia  62.000  1% 
Argentina  17.000  0,3% 
Otros  193.000  3,7% 
TOTAL  5.469.000  100% 
Tabla 3. Distribución de las reservas mundiales de uranio. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
El incremento en el consumo de uranio en las últimas décadas ha llevado a la búsqueda 
de  nuevos  yacimientos  para  satisfacer  la  demanda.  El  Gráfico  Nº4  muestra  la  evolución 
de  las  reservas  mundiales  de  uranio,  donde  se  destacan  los  años  1995  y  2005  como 
aquellos  en  los  que  se  han  genero  el  mayor  aumento  del  volumen  de  reservas.  El 
aumento  del  precio  del  uranio  y  a  las  expectativas  de  demanda  ha  permitido  que 
depósitos abandonados vuelvan a operar, y ha acelerado las expediciones de exploración 
en busca de nuevos yacimientos. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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0
1.000.000
2.000.000
3.000.000
4.000.000
5.000.000
6.000.000
1973 1975 1977 1979 1981 1983 1985 1987 1989 1991 1993 1995 1997 1999 2001 2003 2005 2007 2009
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Gráfico 4. Variación de las reservas mundiales de uranio. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
5.3 Demanda de uranio   
 
La  energía  nuclear  es  una  fuente  energética  que  garantiza  el  abastecimiento  eléctrico, 
frena las emisiones contaminantes, reduce la dependencia energética exterior y produce 
electricidad de forma constante con precios estables y predecibles. Así lo entienden cada 
vez  más  gobiernos  de  distintos  signos  que  apuestan  por  el  mantenimiento  de  las 
centrales nucleares en sus países y la construcción de nuevas plantas. 
Casi el 20% de la electricidad mundial es generada gracias al uranio. Actualmente existen 
unas  450  centrales  nucleares  con  una  capacidad  de  aproximadamente  400.000 
megavatios. Aunque los peligros de una utilización pacífica del uranio son significantes, 
asimismo sus ventajas son que es una de las pocas fuentes energéticas que cumplen con 
los  requerimientos  del  “Protocolo  de  Kyoto”,  es  muy  económico  y  una  gran  parte  de  la 
producción viene de países que son estables políticamente. 
Como  se  puede  ver  en  el  Gráfico  Nº5,  la  diferencia  entre  la  demanda  y  la  oferta  ha 
crecido  constantemente  a  partir  de  los  años  90.  Entre  los  años  1970  y  1990,  el  mercado 
del uranio se caracterizó por una producción excesiva que superaba la demanda, lo que a 
su  vez  implicaba  bajos  precios.  A  medida  que  la  demanda  de  dicho  mineral  se  fue 
acrecentando,  así  también  lo  hicieron  sus  precios.  A  partir  de  1990,  la  demanda  ha 
superado la producción mundial de uranio y los depósitos generados hasta ese entonces 
se han ido consumiendo. 
En 2004 la demanda mundial de uranio fue de 70.000 toneladas, un 50% por encima de 
la  oferta,  que  alcanzó  las  46.000  toneladas.  Esa  diferencia  entre  ambas  se  cubrió 
mayormente  con  las  reservas  almacenadas.  Se  estima  que  la  cantidad  de  uranio  en  los 
almacenes  está  ahora  por  debajo  de  las  50.000  toneladas,  que  sólo  resultaría  suficiente 
para cubrir el exceso de demanda por 2 años más. 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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10.000
20.000
30.000
40.000
50.000
60.000
70.000
80.000
90.000
100.000
1973 1975 1977 1979 1981 1983 1985 1987 1989 1991 1993 1995 1997 1999 2001 2003 2005 2007 2009
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Gráfico 5. Demanda mundial de uranio. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
Según  la  “World  Nuclear  Association”  unos  170  centrales  nucleares  están  bajo 
construcción  o  planificación,  mientras  que  unos  300  están  bajo  propuesta.  Entre  1996  y 
2008,  47  nuevas  centrales  nucleares  entraron  en  funcionamiento  mientras  que  otras  40 
culminaron  su  vida  útil  y  dejaron  de  operar.  Se  calcula  que  en  el  año  2020  la  demanda 
mundial  será  más  de  100.000  toneladas  al  año.  La  “International  Energy  Agency”  (IEA) 
pronostica una subida en la demanda de uranio hasta 2050 del 300% y la construcción de 
más de 1000 reactores nucleares hasta entonces. Debido a que apenas se puede ampliar la 
oferta  tan  rápidamente  como  para  cubrir  el  vacío  creciente,  y  además,  compensar  los 
depósitos disminuyentes, los precios de uranio tenderán a subir aún más. 
La  demanda  mundial  de  uranio  en  2009  se  estima  en  77.000  toneladas,  de  las  cuales 
65.000 son destinadas a los reactores nucleares. Esto implica que un 85% de la demanda 
mundial de uranio se destina a la producción de energía eléctrica en centrales atómicas. 
En la Tabla Nº6 se puede apreciar dicha demanda, discriminada por país. 
 
Reactores en funcionamiento 
 
 
País 
Nº  MW 
Demanda en 
toneladas de U 
Argentina  2  935  122 
Armenia  1  376  51 
Bélgica  7  5.728  1.002 
Brasil  2  1.901  308 
Bulgaria  2  1.906  260 
Canadá  18  12.652  1.670 
China  11  8.587  2.010 
República Checa  6  3.686  610 
Finlandia  4  2.696  446 
Francia  59  63.473  10.569 
Alemania  17  20.339  3.398 
Hungría  4  1.826  274 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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India  17  3.779  961 
Japón  53  46.236  8.388 
Corea del Sur  20  17.716  3.444 
Lituania  1  1.185  0 
Méjico  2  1.310  242 
Holanda  1  485  97 
Pakistán  2  400  65 
Rumania  2  1.310  174 
Rusia  31  21.743  3.537 
Eslovaquia  4  1.760  251 
Eslovenia  1  696  137 
Sudáfrica  2  1.842  303 
España  8  7.448  1.383 
Suecia  10  9.399  1.395 
Suiza  5  3.237  531 
Ucrania  15  13.168  1.977 
Reino Unido  19  11.035  2.059 
EEUU  104  101.119  18.867 
TOTAL  436  372.900  65.405 
Tabla 6. Demanda de uranio para reactores nucleares. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
Con la tecnología y el consumo actual y según las estimaciones del Consejo Mundial de 
la  Energía,  hacia  2050  se  habrá  gastado  la  mitad  de  las  reservas  actuales  y  estimadas  y 
sólo  quedarán  reservas  para  25  años  más.  No  obstante,  el  panorama  es  más  alentador 
porque  los  avances  tecnológicos,  que  se  prevén  con  bases  muy  firmes,  aumentan  estas 
reservas  hasta  cifras  más  que  suficientes  para  satisfacer  la  demanda  de  minerales 
radiactivos  hasta  la  llegada  de  la  fusión  nuclear,  que  dispondrá  en  su  día  de  recursos 
ilimitados. 
 
5.4 Producción de uranio 
 
La minería del Uranio ha estado tradicionalmente limitada por el bajo coste del mineral 
que ha frenado, en gran medida, las iniciativas de prospección de las empresas mineras. 
De  hecho,  quedan  extensas  zonas  sin  investigar  cuyas  características  son  favorables  a  la 
existencia del uranio, por lo que su nivel mundial de existencias está sin concretar.  
La  producción  mundial  de  uranio  en  2008  alcanzó  un  valor  de  43.764  toneladas,  lo  que 
representa un incremento del 5% respecto a la producción del año anterior. Se concentra 
principalmente  en  tres  países,  que  en  forma  conjunta  alcanzan  el  60%.  Canadá  es  el 
mayor productor de uranio, generando un 20,5% de la oferta, seguida por Kazajstán con 
un 19,4%, y finalmente Australia con 19,2% de la producción mundial. El 40% restante de 
distribuye entre otros 15 países. La información se refleja en el Gráfico Nº7 y en la Tabla 
Nº8. 
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Gráfico 7. Evolución de la producción mundial de uranio. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
Durante el año 2009 y debido a las condiciones económicas que favorecen su desarrollo, 
se  ha  comenzado  a  explotar  uranio  de  8  nuevas  minas,  de  modo  que  la  producción 
mundial de uranio para este año se estima en 49.375 toneladas. 
 
Producción en toneladas de U 
 
 
País 
2007  2008 
Canadá  9.476  9.000 
Kazajstán  6.637  8.521 
Australia  8.611  8.430 
Namibia  2.879  4.366 
Rusia  3.413  3.521 
Níger  3.153  3.032 
Uzbekistán  2.320  2.338 
USA  1.654  1.430 
Ucrania  846  800 
China  712  769 
Sudáfrica  539  566 
Brasil  299  330 
India  270  271 
República Checa  306  263 
Rumania  77  77 
Alemania  41  0 
Pakistán  45  45 
Francia  4  5 
TOTAL  41.282  43.764 
Tabla 8. Producción de uranio por país. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
Los  métodos  de  explotación  de  las  minas  fueron  cambiando  con  el  tiempo.  En  1990,  el 
55%  de  la  producción  mundial  provenía  de  minas  subterráneas,  mientras  que  para  1999 
solamente  el  33%  de  producía  de  esa  forma.  A  partir  del  año  2000,  la  producción  de 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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minas  subterráneas  canadienses  ha  vuelto  a  crecer,  convirtiéndose  nuevamente  en  el 
método de explotación más común. 
En  2008,  el  62%  de  la  producción  provino  de  minas  subterráneas  y  yacimientos  a  cielo 
abierto,  mientras  que  un  28%  se  produjo  por  lixiviación  in  situ.  El  10%  restante 
corresponde a producción por producto. 
A  continuación,  en  la  Tabla  Nº9,  se  presenta  un  listado  de  las  10  minas  de  mayor 
productividad  durante  2008,  su  ubicación,  el  tipo  de  explotación  y  el  porcentaje  de 
producción mundial. 
 
Mina  País  Tipo de mina  Producción  Porcentaje 
McArthur River  Canadá  Subterránea  6.383  15% 
Ranger  Australia  Cielo abierto  4.527  10% 
Rossing  Namibia  Cielo abierto  3.449  8% 
Olympic Dam  Australia  Subterránea  3.344  8% 
Kraznokamensk  Rusia  Subterránea  3.050  7% 
 Arlit  Níger  Cielo abierto  1.743  4% 
Rabbit Lake  Canadá  Subterránea  1.368  3% 
Akouta  Níger  Subterránea  1.289  3% 
 McClean Lake  Canadá  Cielo abierto  1.249  3% 
Akdala  Kazajstán  Lixiviación in situ  1.034  2% 
TOTAL      27.436  62% 
Tabla 9. Las 10 minas de mayor producción en 2008, en toneladas de uranio.  
Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
5.5 Precio del uranio 
 
El  precio  del  uranio  se  ha  mantenido  prácticamente  constante  a  lo  largo  de  las  últimas 
décadas,  a  excepción  de  ciertos  picos  aislados  como  se  observa  en  el  Gráfico  Nº10.  El 
aumento  del  precio  a  fines  de  la  década  del  70  se  debió  al  aumento  de  la  demanda, 
principalmente por parte de Estados Unidos, para la utilización en las primeras centrales 
nucleares, donde alcanzó un máximo de 43 dólares por libra. Con el paso del tiempo, el 
precio se fue asentando y adoptó un valor promedio de 10 dólares por libra, equivalente a 
22.000 dólares por tonelada. 
Desde fines  del año 2003 se ha  producido  un fuerte incremento en el precio del uranio, 
variando  drásticamente  las  características  y  condiciones  del  mercado.  Las  razones  para 
este espectacular aumento son el persistente déficit entre la demanda y el suministro de 
uranio,  una  situación  que  dura  ya  dos  décadas  y  que  provoca  que  los  inventarios  estén 
parcialmente  agotados. Las  fuentes de  uranio  de  baja  densidad  son  abundantes  pero  no 
resultan económicas a los precios actuales. 
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Gráfico 10. Evolución del precio internacional de uranio. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
Por  otra  parte,  las  reservas  actuales  de  uranio  se  clasifican  según  su  nivel  de  dificultad 
para  su  conversión  en  uranio  enriquecido  útil  para  ser  empleado  como  combustible  en 
los reactores nucleares, asignándoles tres niveles de costo. 
 Reservas de costo de extracción y transformación inferior a $40/kgU 
 Reservas de coste de extracción y transformación inferior a $80/kgU 
 Reservas de coste de extracción y transformación inferior a $130/kgU 
Esto implica que a medida que se vayan agotando las reservas de uranio cuya extracción 
y  transformación  resulte  más  económica,  el  precio  del  uranio  irá  creciendo  de  manera 
significativa acompañando el incremento en los costos de extracción y transformación. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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6. PROSPECCIÓN MINERA 
 
Desde  el  inicio  de  la  búsqueda  de  un  yacimiento  de  minerales  hasta  su  explotación 
efectiva, se deben aplicar una serie de etapas o procesos respetando un orden sistemático 
de los mismos. Cada una de estas etapas tiene un objetivo específico y no se debe pasar a 
la  etapa  posterior  sin  estar  seguros  del  resultado  favorable  de  la  etapa  finalizada.  En  las 
distintas  etapas  se  deben  descartar  áreas  sin  interés  e  intensificar  el  análisis  de  los 
sectores seleccionados para su mejor estudio. 
La  explotación  de  los  yacimientos  minerales  es  una  actividad  de  alto  riesgo  económico, 
ya que supone inversiones a largo plazo que se sustentan en el precio del mineral, sujeto 
a  variaciones  en  el  tiempo.  A  su  vez,  la  exploración  supone  también  un  elevado  riesgo 
económico,  dado  que  implica  gastos  que  solamente  se  recuperan  en  caso  de  que  la 
exploración tenga éxito y resulte en una explotación minera fructífera. Sobre estas bases, 
es  fácil  comprender  que  la  exploración  supone  la  base  de  la  industria  minera,  ya  que 
debe permitir la localización de los recursos mineros a explotar, al mínimo costo posible. 
Para ello, se dispone de una serie de herramientas y técnicas básicas que se sintetizan a 
continuación.  
 
6.1 Metodología de investigación minera  
 
En  la  investigación  minera  se  suele  subdividir  el  trabajo  en  tres  etapas  claramente 
diferenciadas, de forma que solamente se aborda la siguiente en caso de que la anterior 
haya  cumplido  satisfactoriamente  los  objetivos  previstos.  Aunque  pueden  recibir 
distintos  nombres,  en  términos  generales  se  trata  de  una  fase  de  prospección  o 
preexploración,  una  de  exploración  propiamente  dicha  y  otra  de  evaluación.  Si  incluso 
ésta última alcanza los resultados previstos se realiza un estudio de viabilidad económica 
antes de proceder con la explotación del yacimiento. 
 
6.1.1 Prospección 
Tiene  por  objeto  determinar  si  una  zona  concreta,  normalmente  de  gran  extensión, 
presenta posibilidades de que exista un tipo determinado de yacimiento mineral. Esto se 
establece  en  función  de  la  información  sobre  ese  tipo  de  yacimiento  y  sobre  la  geología 
de la región de estudio. Se debe contar con el apoyo de información (bibliografía, mapas, 
fotos  aéreas,  imágenes  de  satélite,  etc.)  que  permita  reconocer  las  zonas  de  mayor 
interés. 
Para realizar una adecuada prospección, es conveniente utilizar diferentes herramientas 
que  faciliten  el  descubrimiento  de  yacimientos.  Algunas  de  las  herramientas  utilizadas 
son los mapas topográficos y geológicos. 
- El  mapa  topográfico  expresa,  bajo  la  forma  de  curvas  de  nivel,  el  relieve  del 
terreno. Las curvas de nivel muestran el contorno hipotético que tendría la línea 
de  intersección  entre  el  suelo  y  un  plano  horizontal  colocado  a  determinadas 
alturas,  que  se  corresponden  con  la  cota  de  cada  curva  de  nivel.  A  esta 
información, suele adicionarse otros datos como las redes de caminos, ubicación 
de pueblos, etc. La localización de ríos, lagos y cordones montañosos completan 
la información del mapa topográfico. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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- El  mapa  geológico  muestra  la  distribución  de  los  distintos  tipos  de  roca  sobre  el 
terreno, su forma y las relaciones que existen entre ellos. Puede mostrar también 
otros datos adicionales, tales como su edad geológica y su estructura de pliegues 
y fallas. 
La prospección suele dividirse en dos etapas, denominadas etapa inicial y etapa principal. 
- En  la  etapa  inicial,  se  verifica  la  información  obtenida  en  el  análisis  de 
antecedentes  e  información  preexistente  con  las  observaciones  realizadas  en  el 
trabajo  de  campo.  Se  subdivide  el  terreno  en  estudio  mediante  una  cuadrícula 
con  el  fin  de  obtener  muestras  representativas  a  espacios  regulares. 
Posteriormente, en los cursos de agua y suelos se toman muestran que se muelen 
y analizan, efectuando el lavado de los minerales con el objetivo de encontrar una 
concentración de sustancias particulares. 
- En  la  etapa  principal  del  proceso  de  prospección  se  intenta  definir  con  más 
detalle y controlar la zona de interés. Se aplican los mismos métodos de análisis 
que en la etapa inicial,  pero sobre áreas más reducidas a modo de intensificar el 
muestreo  sobre  una  cuadrícula  de  menor  tamaño.  Se  realizan  las  primeras 
perforaciones  del  suelo  para  obtener  un  mayor  volumen  de  muestras,  que 
brindan información acerca del subsuelo. 
Para  su  reconocimiento,  cada  tipo  de  mineral  requiere  la  aplicación  de  diferentes 
métodos geofísicos. Los minerales radiactivos pueden ser detectados mediante el uso del 
contador Geiger. 
 
6.1.2 Exploración 
La  exploración  de  un  yacimiento  permite  definir  sus  características,  mineralogía, 
extensión  y  forma.  De  este  modo,  se  puede  realizar  un  análisis  económico  sobre  la 
conveniencia o no de realizar una explotación posterior del yacimiento. 
Una vez establecidas las posibilidades de la región estudiada, se pasa al estudio sobre el 
terreno. En esta fase se aplican diversas técnicas disponibles para llevar a cabo el análisis 
en  forma  completa,  dentro  de  las  posibilidades  presupuestarias  del  mismo.  Su  objeto 
final debe ser corroborar o descartar la hipótesis inicial de existencia de mineralizaciones 
del tipo prospectado.  
La  exploración  minera  se  basa  en  una  serie  de  técnicas,  unas  instrumentales  y  otras 
empíricas,  de  coste  muy  diverso.  Por  ello,  normalmente  se  aplican  de  forma  sucesiva, 
solo en caso de que el valor del producto sea suficiente para justificar su empleo, y solo si 
son  necesarias  para  complementar  las  técnicas  que  ya  se  hayan  utilizado  hasta  el 
momento.  
 
6.1.2.1 Recopilación de información 
Es una de las técnicas preliminares, de bajo costo, que consiste básicamente en recopilar 
toda  la  información  disponible  sobre  el  tipo  de  yacimiento  prospectado  (características 
geológicas,  volúmenes  de  reservas  esperables,  características  geométricas),  así  como 
sobre  la  geología  de  la  zona  de  estudio  y  de  su  historial  minero  (tipo  de  explotaciones 
mineras  que  han  existido,  volumen  de  producciones,  causas  del  cierre  de  las 
explotaciones, etc.). Toda esta información debe permitir establecer el  modelo concreto 
de yacimiento a prospectar y las condiciones bajo las que debe llevarse a cabo el proceso 
de prospección.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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En  esta  fase  resulta  muy  útil  contar  con  el  apoyo  de  mapas  metalogenéticos  que 
muestren  no  solo  la  localización  y  tipología  de  yacimientos,  sino  también  las  relaciones 
entre ellos y su entorno. 
 
6.1.2.2 Teledetección  
La  utilización  de  la  información  de  los  satélites  artificiales  que  orbitan  nuestro  planeta 
puede  ser  de  gran  interés  en  investigación  minera.  Sigue  siendo  una  técnica  de  costos 
relativamente  bajos,  condicionado  por  el  precio  de  la  información  a  recabar  de  los 
organismos que controlan este tipo de información. 
La  información  que  ofrecen  los  satélites  que  resulta  de  utilidad  geológico‐minera  se 
refiere  a  la  reflectividad  del  terreno  frente  a  la  radiación  solar.  Ésta  incide  sobre  el 
terreno  y  una  parte  de  la  radiación  se  absorbe,  mientras  que  otra  parte  se  refleja,  en 
función  de  las  características  del  terreno.  Determinadas  radiaciones  producen 
sensaciones  apreciables  por  el  ojo  humano,  pero  existen    otras  zonas  del  espectro 
electromagnético que son imperceptibles por el ojo humano, que pueden ser recogidas y 
analizadas mediante sensores específicos. La teledetección aprovecha precisamente estas 
bandas del espectro para identificar características del terreno que pueden reflejar datos 
de interés minero, como alteraciones, presencia de determinados minerales, variaciones 
de temperatura y humedad.  
 
6.1.2.3 Geología  
Siempre  es  necesario  realizar  un  estudio  de  las  características  de  la  región  para  poder 
conocer los factores que puedan condicionar la explotación del yacimiento. Este estudio 
se  lleva  a  cabo  durante  las  fases  de  prospección  y  exploración,  a  costos  relativamente 
bajos. 
Dentro  del  término  genérico  de  la  geología  se  engloban  muchos  apartados  distintos  del 
trabajo  de  reconocimiento  geológico  de  un  área.  La  cartografía  geológica  o  elaboración 
de  un  mapa  geológico  incluye  el  levantamiento  estratigráfico  (conocer  la  sucesión  de 
materiales estratigráficos presentes en la zona), el estudio tectónico (identificación de las 
estructuras tectónicas, como fallas o pliegues, que afectan a los materiales de la zona), el 
estudio  petrológico  (correcta  identificación  de  los  distintos  tipos  de  rocas),  e 
hidrogeológico (identificación de acuíferos y de sus caracteres más relevantes). 
 
6.1.2.4 Geoquímica 
La prospección geoquímica consiste en el análisis de muestras de sedimentos de arroyos 
o de suelos o de aguas, o incluso de plantas que puedan concentrar elementos químicos 
relacionados  con  una  determinada  mineralización.  Se  basa  en  que  los  elementos 
químicos  que  componen  la  corteza  tienen  una  distribución  general  característica,  que 
aunque puede ser distinta para cada área diferente, se caracteriza por presentar un rango 
de  valores  definidos.  Sin  embargo,  la  prospección  geoquímica  permite  detectar  cuando 
hay  alguna  concentración  anómala  de  un  determinado  elemento  en  la  zona,  que  puede 
estar producida por la presencia de un yacimiento mineral de ese elemento.  
 
6.1.2.5 Geofísica 
Dentro  de  esta  denominación  genérica  encontramos,  como  en  el  caso  de  la  geología, 
toda  una  gama  de  técnicas  muy  diversas,  tanto  en  costo  como  en  aplicabilidad  a  cada 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 22 
caso  concreto.  El  objetivo  es  intentar  localizar  rocas  o  minerales  que  presenten  una 
propiedad física que contraste con la de los minerales o rocas englobantes. 
Existen  diferentes  técnicas  geofísicas  para  la  detección  de  minerales.  Los  métodos  más 
usuales son: 
 Métodos  eléctricos:  Se  basan  en  el  estudio  de  la  conductividad  o  resistividad  del 
terreno  mediante  dispositivos  de  introducción  de  corriente  al  terreno  y  de 
posterior medida de la resistividad o conductividad.  
 Métodos  electromagnéticos:  Es  un  método  que  estudia  otras  propiedades 
eléctricas  o  electromagnéticas  del  terreno.  El  más  utilizado  es  el  método  de 
polarización  inducida,  que  consiste  en  mediar  la  cargabilidad  del  terreno.  Se 
introduce  una  corriente  eléctrica  de  alto  voltaje  en  el  terreno  y  al  interrumpirse 
se  estudia  cómo  queda  cargado  el  terreno,  y  cómo  se  produce  el  proceso  de 
descarga eléctrica. 
 Métodos  magnéticos:  Estudia  el  campo  magnético  que  se  manifiesta  sobre  el 
terreno.  Este  campo  magnético  es  función  del  campo  magnético  terrestre,  pero 
puede  verse  afectado  por  las  rocas  existentes  en  un  punto  determinado,  sobre 
todo  si  existen  en  la  misma  minerales  ferromagnéticos,  como  la  magnetita  o  la 
pirrotina.  Estos  minerales  producen  una  alteración  del  campo  magnético  local 
que es detectable mediante los denominados magnetómetros.  
 Métodos  gravimétricos:  Se  basan  en  la  medida  del  campo  gravitatorio  terrestre, 
que  al  igual  que  en  el  caso  anterior,  puede  estar  modificado  de  sus  valores 
normales por la presencia de rocas específicas, en este caso de densidad distinta a 
la normal.  
 Métodos radiométricos: Son métodos de detección de radioactividad emitida por 
el terreno, y se utilizan fundamentalmente para la prospección de yacimientos de 
uranio, aunque excepcionalmente se pueden utilizar como método indirecto para 
otros  elementos  o  rocas.  Esta  radioactividad  emitida  por  el  terreno  se  puede 
medir  sobre  el  propio  terreno  o  desde  el  aire.  Los  instrumentos  de  medida  más 
usuales  son  los  escintilómetros,  también  llamados  contadores  de  centelleo,  y  los 
contadores  Geiger.  No  obstante,  estos  instrumentos  solo  miden  radioactividad 
total, sin discriminar la longitud de onda de la radiación emitida. Más útiles son 
los sensores capaces de discriminar las distintas longitudes de onda, porque éstas 
son  características  de  cada  elemento,  lo  que  permite  discriminar  el  elemento 
causante de la radioactividad.  
 Métodos  sistemáticos:  La  transmisión  de  las  ondas  sísmicas  por  el  terreno  está 
sujeta  a  una  serie  de  postulados  en  los  que  intervienen  parámetros  relacionados 
con  la  naturaleza  de  las  rocas  que  atraviesan.  De  esta  forma,  si  se  causan 
pequeños  movimientos  sísmicos,  mediante  explosiones  o  caída  de  objetos 
pesados,  y  luego  se  analiza  la  distribución  de  las  ondas  sísmicas,  se  pueden 
establecer conclusiones sobre la naturaleza de las rocas del subsuelo. 
- Sondeos  mecánicos:  Los  sondeos  son  una  herramienta  vital  la  investigación 
minera, que nos permite confirmar o desmentir nuestras interpretaciones, ya que 
esta  técnica  permite  obtener  muestras  del  subsuelo  a  profundidades  variables. 
Los  sondeos  mecánicos  deben  considerar  una  gran  cantidad  de  variables,  tales 
como  el  método  de  perforación,  el  diámetro  de  trabajo,  el  rango  de 
profundidades  alcanzables,  el  sistema  de  extracción  del  material  cortado,  etc. 
Todo  ello  hace  que  la  realización  de  sondeos  mecánicos  sea  una  etapa 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 23 
especialmente importante dentro del proceso de investigación minera, y requiera 
la toma de decisiones más detalladamente.  
 
6.1.3 Evaluación 
 
Una vez que se ha detectado una mineralización de interés minero, es decir, en la que se 
observan  caracteres que  evidencian la presencia  del mineral  en estudio, se debe llevar a 
cabo una evaluación o valoración económica. A pesar de lo que pueda parecer, los datos 
de  ésta  no  son  aún  concluyentes,  y  debe  ir  seguida,  en  caso  de  que  la  valoración 
económica  sea  positiva,  de  un  estudio  de  viabilidad,  que  contemple  todos  los  factores 
(geológicos,  mineros,  sociales,  ambientales,  etc.)  que  pueden  permitir,  o  no,  que  una 
explotación se lleve a cabo. 
 
6.1.4 Explotación 
 
Consiste  en  la  extracción  de  los  minerales  de  valor  económico  y  su  posterior 
procesamiento,  aplicando  diversas  estrategias  y  procesos  que  se  analizarán  en  una 
sección posterior del trabajo. 
 
6.2 Prospección radiométrica 
 
La radiactividad es la facultad de emisión de radiaciones alfa, beta o gamma, que poseen 
los  núcleos  de  determinados  elementos  químicos  inestables  llamados  radiactivos.  Al 
emitir  dicha  radiación,  los  núcleos  transmutan  en  otros  elementos  o  bien  en  otros 
isótopos del mismo elemento, que pueden resultar estables o inestables. 
La  búsqueda  geofísica  de  elementos  radiactivos  en  la  corteza  terrestre  es 
primordialmente una búsqueda de lugares con radiación gamma anormal. Sin embargo, 
no  todos  los  elementos  presentes  en  el  yacimiento  emitan  dichos  rayos.  Por  ello,  el 
uranio  se  detecta  indirectamente  por  la  radiación  y  gamma  emitida  por  unos  o  más  de 
sus productores, en espacial el radio. 
La  prospección  geofísica  de  minerales  radiactivos  esta  basada  en  la  detección  de  estas 
radiaciones  por  medios  físicos.  En  las  investigaciones  geofísicas,  sólo  pueden  detectarse 
normalmente  los  rayos  gamma,  puesto  que  las  partículas  alfa  y  beta  son  detenidas 
fácilmente por la materia. 
A  continuación  se  mencionan  los  aparatos  que  se  utilizan  para  detectar  la  emisión  de 
radiaciones.  Los  más  utilizados  son  el  contador  Geiger‐Müller,  el  centellómetro  y  el 
espectrómetro de rayos gamma. 
 
6.2.1 Espectroscopio 
Es un instrumento que se descarga tanto más rápidamente cuanto mayor es la radiación 
ambiente que ioniza el aire. 
 
6.2.2 Placas fotográficas 
Consta de una serie de placas en las que el bromuro de plata (AgBr) se reduce a plata 
negra según la intensidad de la radiación.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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6.2.3 Spintariscopio 
Inventado  por  William  Crookes  en  1903,  es  una  caja  cerrada  con  una  placa  de  cristales 
hexagonales  de  blenda  (ZnS)  en  la  que  se  introduce  la  muestra.  Si  la  muestra  es 
radiactiva, los cristales de blenda emiten destellos que se visualizan desde un ocular. 
 
6.2.4 Cámara de ionización 
Consta de una cámara cerrada con gas en su interior, que puede ser aire, metano o argón, 
donde se aplica una diferencia de potencial entre el ánodo y el cátodo. Ante la presencia 
de  radiación,  se  produce  la  ionización  del  gas  y  el  desplazamiento  de  los  iones  hacia  el 
ánodo. 
 
6.2.5 Contador Geiger‐Müller 
Fue desarrollado en 1928 por los alemanes H. Geiger y W. Müller a partir de la cámara de 
ionización, pero opera con tensiones más altas de entre 800 y 1000V. Posee una entrada 
de  radiaciones  al  tubo,    que  colisionan  con  los  átomos  del  gas  contenido,  en  este  caso 
metano  y  argón.  Las  colisiones  entre  las  radiaciones  emitidas  y  los  átomos  de  gas 
producen  la  expulsión  de  electrones  en  avalancha,  registrados  como  una  sola  pulsación 
independiente de la energía inicial de la radiación. Permite detectar la presencia de bajos 
niveles de radiación, pero no distingue entre las radiaciones alfa, beta y gamma. 
 
6.2.6 Contador proporcional 
Es similar al anterior, pero trabaja a menor voltaje (500 a 800 V), por lo cual se produce 
un menor efecto multiplicador de electrones. La producción de pares de iones depende  
esencialmente de la energía de la radiación captada, permitiendo distinguir entre las 
radiaciones alfa, beta y gamma siempre que no sean de muy baja intensidad. La ventana 
de ingreso de las radiaciones consiste en una interfaz que permite entrar sólo la 
radiación deseada, es decir, si se desea prospectar la presencia de radiación beta, se 
impide la entrada de las otras dos al tubo y el aparato recibe el nombre de betámetro. 
 
6.2.7 Centellómetro o destellómetro 
Fue ideado en 1947 a partir del spintariscopio de Crookes. Posee un fotocátodo, un tubo 
fotomultiplicador,  una  cámara  de  destellos  y  un  registrador  electrónico.  El  fotocátodo 
consiste de cristales de sustancias inorgánicas como yoduros u orgánico como antraceno, 
naftaleno, etc. Ante la presencia de radiación, los átomos de estas sustancias se excitan y 
ceden  energía  para  volver  a  su  estado  normal,  emitiendo  radiación  electromagnética  en 
la frecuencia de la luz visible. Estos destellos, característicos del efecto Compton, pueden 
visualizarse en la cámara de destellos.  
Este  dispositivo  también  emite  electrones  hacia  el  interior  del  tubo  fotomultiplicador 
que  inciden  sobre  un  sistema  amplificador  de  señal  que  consiste  en  una  sucesión  de 
ánodos  con  potencial  eléctrico  creciente.  Ante  la  llegada  de  cada  electrón,  se  emiten 
múltiples electrones secundarios, generando un efecto en cascada, hasta el último ánodo, 
desde  donde  se  realiza  el  registro  electrónico  de  la  pulsación  resultante  de  la  radiación 
detectada. 
Una  interfaz  absorbente  a  la  entrada  del  dispositivo  permite  seleccionar  el  tipo  de  
radiaciones a prospectar.  
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 25 
6.2.8 Espectrómetro de rayos gamma 
Permite  identificar  los  isótopos  emisores  de  los  rayos  gamma  midiendo  la  energía  con 
que  éstos  arriban  al  aparato.  Actualmente  existen  dos  tipos  principales  de 
espectrómetros: 
Los  más  convencionales  están  construidos  sobre  la  base  de  un  centellómetro  al  que  se 
acopla  un  sistema  electrónico  de  analizador  multicanal  que  formatea  la  sucesión  de 
pulsos arribados. 
Los  de  mayor  resolución  poseen  un  detector  de  un  material  semiconductor,  también 
llamado de estado sólido (alguna aleación de cadmio o preferentemente germanio puro). 
Con la llegada de rayos gamma al detector se provoca un movimiento de electrones de la 
banda  de  valencia  a  la  banda  de  conducción  del  semiconductor,  lo  que  en  presencia  de 
un  campo  eléctrico  genera  un  desplazamiento  hacia  el  ánodo,  resultando  en  una 
variación  de  tensión  que  es  registrada  y  formateada  por  el  analizador  multicanal.  Así, 
visualizando  los  picos  en  el  espectro,  se  consigue  identificar  a  los  tres  elementos 
radiactivos  comúnmente  prospectados  por  su  abundancia,  a  través  de  la  radiación  del 
isótopo más fácilmente identificable en su correspondiente serie. 
 
 
Gráfico 11. Curvas de respuesta de potasio, torio y uranio. Fuente: www.foronuclear.org 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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7. YACIMIENTOS DE URANIO EN LA ARGENTINA 
 
Entre  los  años  1945  y  1949,  se  descubrieron  varias  manifestaciones  y  pequeños 
yacimientos de uranio en la Provincia de La Rioja (San Santiago, mina de uranio y níquel, 
Santa  Brígida  y  San  Sebastián,  minas  de  uranio  y  cobre).  Los  primeros  estudios  fueron 
realizados  por  la  Dirección  Nacional  de  Fabricaciones  Militares  pero  luego  la 
Universidad Nacional de Cuyo (en Mendoza, San Luis y Córdoba), en colaboración con la 
entonces Dirección Nacional de Energía Atómica, se hace cargo de ellos. 
La  Dirección  Nacional  de  Energía  Atómica  se  creó  en  1950  y  en  un  primer  momento 
estuvo dedicaba a la investigación, hasta que en el año 1956 se creó la Comisión Nacional 
de Energía Atómica (CNEA) y todas las actividades se centraron en, ella. Durante 1957 y 
1958, la CNEA formó el plantel de profesionales y técnicos para llevar a cabo los trabajos 
antes mencionados. 
Ya  desde  1952,  la  Dirección  Nacional  de  Energía  Atómica,  había  iniciado  una  serie  de 
etapas  evolutivas  en  las  tecnologías  aplicadas  a  la  producción  de  uranio  en  el  país, 
obteniendo  concentrados,  efectuando  su  purificación  nuclear  y  produciendo  uranio 
metálico,  si  bien  no  en  cantidades  significativas,  lo  suficiente  como  para  sostener  las 
actividades de investigación y desarrollo de la Institución. 
El  paso  fundamental  se  concretó  en  1970,  cuando  la  CNEA,  asume  el  compromiso  de 
abastecer a la Central Nuclear Atucha I con concentrado de uranio producido en el país. 
os resultados obtenidos en esta década pueden sintetizarse consignando que se logró un 
elevado  nivel  en  las  metodologías  de  las  diferentes  etapas,  que  incluían  la  prospección, 
evaluación,  explotación  minera,  a  cielo  abierto  y  subterránea,  como  así  también  el 
desarrollo de procesos para diferentes menas uraníferas, la ingeniería básica y de detalle, 
el  control  de  calidad,  los  montajes  industriales,  la  gestión  de  efluentes,  el  control 
radiosanitario  de  personal  y  el  control  ambiental  en  todas  las  etapas  del  ciclo  de 
combustible. 
Las  rocas  que  se  obtienen  de  los  yacimientos  son  mezclas  de  diferentes  minerales,  los 
que a su vez están compuestos por elementos químicos. En la roca podemos distinguir la 
mena,  que  es  el  mineral  que  presenta  interés  minero,  y  la  ganga,  que  comprende  los 
minerales que acompañan a la mena. Para que la explotación y tratamiento de una mena 
sea  rentable,  la  concentración  del  elemento  de  interés  o  ley  de  mineral  debe  tener 
valores  suficientes  para  que  los  costos  y  ganancias  sobre  el  producto  sean  compatibles 
con los precios de venta en el mercado. 
La parte superficial de la corteza terrestre no tiene la simplicidad ni la homogeneidad en 
la distribución de los elementos que encontramos en las partes más profundas del manto 
o  el  núcleo.  Esta  heterogeneidad  de  la  corteza  terrestre  hace  que  cada  manifestación, 
depósito  o  yacimiento  sea  singular  en  cuanto  a  su  geología,  química,  mineralogía,  así 
como también a sus características radiactivas. Esta particularidad influye en el diseño de 
la mina, su explotación, el tratamiento químico de la mena y, consecuentemente, en las 
estrategias de gestión para minimizar su impacto ambiental. 
El yacimiento, según sus características propias, mineralogía, yacencia, economía, etc., se 
puede  explotar  por  minería  “subterránea”  o  a  “cielo  abierto”.  En  el  Cuadro  Nº12  se 
muestran los diferentes yacimientos de uranio en nuestro país, clasificados según el tipo 
de explotación. 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Yacimiento  Tipo de explotación  Toneladas de mineral 
Huemul  Subterránea 
Arroyo Seco  Subterránea 
Agua Botada  Subterránea 
Don Otto  Subterránea 
 
 
 
590.000 
Sierra Pintada  Cielo abierto 
Los Adobes  Cielo abierto 
Cerro Cóndor  Cielo abierto 
Gaucho I y II  Cielo abierto 
Tigre III  Cielo abierto 
La Terraza  Cielo abierto 
Schlagintweit  Cielo abierto 
La Estela  Cielo abierto 
Los Colorados  Cielo abierto 
 
 
 
 
5.068.000 
TOTAL    5.658.000 
Tabla 12. Yacimientos de uranio en la República Argentina.  
Fuente: Elaboración propia con datos de la CNEA. 
 
Desde los inicios de la actividad minera en nuestro país hasta la actualidad, se extrajeron 
un  total  de  5.658.000  toneladas  de  mineral.  El  10.4%  del  total  provino  de  minas  de 
explotación  subterránea,  mientras  que  el  89.6%  restante  corresponde  a  yacimientos  de 
explotación a cielo abierto. 
 
7.1 Producción histórica de yacimientos principales 
 
7.1.1 Huemul 
Huemul fue la primera mina de uranio del país. Se extrajeron más de 700.000 toneladas 
de  mineral,  equivalente  a  600  toneladas  de  uranio,  que  fueron  procesadas  entre  1954  y 
1986 en las instalaciones del complejo fabril Malargüe. 
 
7.1.2 Don Otto 
La mina Don Otto fue abandonada hace 30 años, dejando atrás un total de 18.325 metros 
de galerías subterráneas, parte de ellas inundadas. Hasta su cierre se extrajeron 479.000 
toneladas de mineral que equivalen a 400 toneladas de uranio, de acuerdo a la ley media 
del yacimiento de 0,084 % de uranio. 
 
7.1.3 Sierra Pintada 
El Complejo Sierra Pintada ocupa 2.000 hectáreas, cedidas por Mendoza a la CNEA, para 
la explotación de uranio que comenzó en la década del 70. En 1986 se amplió la mina de 
Sierra Pintada, pasando de una capacidad anual de 60 a 120 toneladas de uranio. En 1995 
se  detuvo  la  explotación  minera.  Durante  todo  el  período  de  funcionamiento  se 
extrajeron 1.600 toneladas de uranio  para  lo cual se removieron 2.500.000 toneladas de 
mineral. 
 
7.1.4 Los Adobes 
Es un yacimiento de uranio cuya explotación se realizó a cielo abierto, obteniéndose una 
producción total de 120 toneladas de uranio. Esta mina se halla totalmente remediada y 
monitoreada por la CNEA. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 28 
7.2 Contexto histórico 
 
La  Argentina  cuenta  con  la  posibilidad  geológica  de  contener  en  su  territorio  más  de 
15.000  toneladas  de  uranio.  Incluso  existen  firmes  indicios  de  que  esas  reservas  pueden 
elevarse  entre  50‐60%  respecto  de  su  actual  potencialidad  volumétrica.  Pese  a  este dato 
de  nuestra  geología,  la  Argentina  se  ve  obligada  a  desembolsar  cada  año  cerca  de  36 
millones de dólares en concepto de costo y fletes por sus compras de uranio. 
Esta  debilidad  estratégica  tuvo  origen  a  partir  de  1998,  cuando  la  firma  Dioxitek, 
conformada  en  un  99%  de  su  capital  social  por  la  CNEA  y  el  1%  restante  por  Nuclear 
Mendoza, se vio forzada a paralizar su planta fabril ubicada en San Rafael, con capacidad 
anual de elaboración de 150 toneladas de uranio para los reactores nucleares. 
A despecho de la riqueza minera local, lo acontecido con la extracción de uranio no hizo 
más  que  integrar  otro  capítulo  de  una  política  de  desarticulación  del  Plan  Nuclear, 
encarada  a  partir  de  1994  por  el  gobierno  de  Carlos  Menem.  Una  de  las  piezas  clave  de 
esa política fue el decreto 1.540/94, en el que se resolvió el intento de privatización de los 
reactores de potencia de Atucha I y Embalse por medio de su oferta a capitales de riesgo. 
Junto  con  la  venta  de  esas  usinas,  se  proyectó  transferir  la  obligación  contractual  de 
concluir  con  las  obras  del  reactor  de  Atucha  II.  Este  tema  no  presenta  antecedentes  de 
ningún  tipo,  incluso  a  nivel  mundial,  dado  que  nunca  se  ha  registrado  el  cambio  de 
mano  en  los  activos  nucleares,  siendo  éstos  estatales  o  privados  desde  su  origen.  Lo 
cierto es que ningún grupo empresarial resolvió embarcarse en esa privatización. 
Muchas  de  las  minas  que  se  encontraban  en  explotación  debieron  ser  abandonadas 
porque  el  cambio  de  moneda  no  favorecía  su  explotación.  Sin  embargo,  las  medidas 
adoptadas por las propias autoridades nacionales y el contexto de precios internacionales 
que tornan a esta actividad atractiva en términos económicos, ha generado una explosiva 
expansión de los proyectos mineros en la Argentina. 
 
Año  Producción en toneladas de uranio 
1998  7 
1999  4 
2000  0 
2001  0 
2002  0 
2003  0 
2004  0 
2005  0 
2006  0 
2007  0 
2008  0 
Tabla 13. Producción anual de uranio en la República Argentina. Fuente: www.cnea.gov.ar 
 
7.3 Demanda nacional de uranio 
 
Recientemente, debido a la reanudación de las obras de montaje de la usina atómica de 
Atucha II (745 MW) y el proyecto de construcción de otra usina de capital canadiense en 
Embalse,  Córdoba,  con  una  capacidad  para  generar  1.500  MW,  la  Argentina  deberá 
aumentar significativamente sus necesidades de uranio en un mediano plazo. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 29 
Las  necesidades  actuales  de  uranio,  considerando  la  totalidad  de  reactores  de  potencia 
que están en servicio comercial, alcanzan un volumen anual de 120 toneladas. Cuando se 
finalicen  las  obras  pendientes,  la  demanda  de  uranio  de  nuestro  país  podría  ascender  a 
265 toneladas por año. 
Hasta  el  presente,  para  abastecer  los  reactores  de  potencia,  se  importan  anualmente 
desde Kazajstán o Namibia: 
 Atucha I (335 MW): 33 toneladas de uranio 
 Embalse (600 MW): 92 toneladas de uranio 
 
7.4 Actualidad 
 
A fin de  cuantificar los recursos uraníferos nacionales para abastecer las  necesidades  de 
los reactores de potencia e investigación en operación y construcción, se desarrolla desde 
el  año  2007  un  creciente  plan  de  exploración  de  yacimientos,  manifestaciones  de 
descubrimiento  y  áreas  de  cateo  que  abarcan  desde  la  evaluación  a  tareas  de 
reconocimiento geológico radiométrico y de prospección. 
 
7.4.1 Yacimiento Don Otto 
Recientemente se ha comenzado a llevar a cabo un proyecto para extraer uranio de Don 
Otto,  provincia  de  Salta,  luego  de  casi  10  años  de  paralización  por  una  decisión  del 
gobierno  menemista.  El  objetivo  es  sustituir  las  importaciones  que  se  realizan  para  las 
centrales de Atucha I y Embalse, a un costo de 36 millones de dólares anuales. Se estima 
que la producción nacional de uranio costará menos de la mitad y dará trabajo a cientos 
de personas. Se espera que esta mina alcance un nivel de producción de 30 toneladas por 
año. 
Se  estima  que  las  centrales  nucleares  de  Atucha  I,  Atucha  II  y  Embalse  requieren  7.500 
toneladas  de  uranio  para  cumplir  con  su  vida  útil.  Por  otro  lado,  la  CNEA  está 
considerando  la  posibilidad  de  reciclar  los  reactores  de  Atucha  I  y  Embalse,  que  han 
estado  funcionando  por  30  años,  permitiendo  que  funcionen  durante  30  años  más.  La 
reactivación  del  Plan  Nuclear  se  anunció  en  2006,  prometiendo  una  inversión  de  8.500 
millones de dólares en un período de 8 años. 
Pese a esta necesidad de uranio, aún no se ha logrado la reapertura del complejo minero‐
fabril  de  Sierra  Pintada,  Mendoza,  debido  al  conflicto  de  intereses  entre  la  CNEA  y  el 
gobierno de esa provincia. 
Una de las reservas más grandes del país se encuentra ubicada en Cerro Solo, Chubut, y 
pertenece a la CNEA. Sin embargo, esta reserva no se encuentra en explotación aún. 
 
7.4.2 Yacimiento Cerro Solo 
El  yacimiento  Cerro  Solo  se  encuentra  ubicado  en  el  centro  de  la  Provincia  del  Chubut, 
sobre la vertiente oriental de la Sierra de Pichiñán, a 420 km de la ciudad de Trelew. Este 
depósito se ubica, junto con otros cuatro yacimientos, en el Distrito Uranífero Pichiñán, 
donde en 1960 se puso en producción el yacimiento Los Adobes. 
El  informe  presentado  a  la  CNEA  incluye  la  revisión  de  lo  realizado  acerca  del  modelo 
geológico  y  de  la  estimación  de  reservas,  la  identificación  de  los  métodos  de  minería  y 
tratamiento  aplicables  y  sus  costos  y  el  correspondiente  análisis  económico.  La 
rentabilidad  potencial  del  proyecto,  estimada  como  resultado  de  este  modelado 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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económico  preliminar  realizada  sobre  la  evaluación  de  los  sectores  principales  del  área 
de  Cerro  Solo,  es  atractiva  en  el  contexto  de  la  posible  evolución  del  mercado.  Son 
factores favorables además del relieve suave y fácilmente accesible de la zona, el clima de 
la  región  que  permite  trabajar  prácticamente  todo  el  año.  Con  relación  al  tamaño  del 
depósito, se estima que los recursos de uranio recuperables superan las 10.000 toneladas, 
considerando  las  categorías  indicado  e  inferido  en  los  cuerpos  principales  del 
yacimiento, mientras que las leyes alcanzan valores altos de entre 0,3 y 0,5 % de uranio. 
Esta  estimación  se  efectuó  con  información  obtenida  en  410  perforaciones.  Por  otra 
parte,  existen  buenas  posibilidades  de  expandir  los  recursos  de  uranio  en  sectores 
adyacentes a las áreas evaluadas. Además, se estableció la existencia en el yacimiento de 
importantes recursos de molibdeno. 
 
7.5 Proyectos de extracción 
 
Calypso  Uranium  es  una  de  las  empresas  con  mayor  extensión  de  propiedades  con  alto 
potencial  de  Uranio,  ubicadas  principalmente  en  las  provincias  de  Chubut,  Mendoza  y 
Neuquén. Es una de las empresas privadas de exploración de uranio mejor posicionadas 
en  la  Argentina,  dado  que  varias  de  las  propiedades  comprenden  recursos  previamente 
evaluados por la CNEA. 
Actualmente  controla  más  de  447.000  hectáreas  de  propiedades  y  concesiones  mineras. 
En  Mendoza,  se  encuentran  los  antiguos  productores  de  uranio  Huemul,  Arroyo  Seco, 
Agua  Botada,  Sierra  Pintada  y  Ranquil‐Co.  En  Neuquén,  las  propiedades  comprenden 
Chihuidos  y  Las  Cárceles.  Finalmente,  en  Chubut  incluyen  propiedades  en  la  cuenca 
uranífera de San Jorge, donde está ubicado el yacimiento Cerro Solo. 
 
7.5.1 Proyecto Huemul 
Ubicado  en  la  Provincia  de  Mendoza,  el  Proyecto  Huemul  comprende  20.673  hectáreas 
de cateos y  arrendamientos que abarcan las minas subterráneas Huemul,  Arroyo  Seco  y 
Agua  Botada,  las  cuales,  años  atrás,  producían  uranio.  Las  leyes  históricas  de 
recuperación eran de alrededor de 0,21% U3O8, 2% Cu y 0,11% V. 
El relevamiento radiométrico aéreo del proyecto revela numerosas anomalías de uranio. 
Aunque  algunas  anomalías  están  relacionadas  con  las  minas  abandonadas,  otras 
anomalías  importantes  representan  mineralización  de  uranio  recientemente 
determinada.  Las  anomalías  halladas  por  radiometría  aérea  permitieron  descubrir  una 
nueva  área  denominada  Vega  Larga.  La  intensidad  de  la  alteración  y  la  presencia  de 
anomalías  geoquímicas  de  U,  Cu  y  Ag  sugieren  la  posibilidad  de  descubrir  otra  zona 
mineralizada, similar a la mina Huemul original. 
 
7.5.2 Proyecto La Pintada 
El  proyecto  La  Pintada  está  ubicado  dentro  del  mayor  distrito  de  uranio  conocido  en 
Argentina,  que  incluye  la  mina  de  uranio  Sierra  Pintada,  con  más  de  11  millones  de 
toneladas de reservas recuperables por minería a cielo abierto y con una ley promedio de 
0,099% U ó más de 9.000 toneladas de uranio 
Las  perforaciones  anteriores  se  concentraban  en  zonas  con  mineralización  de  uranio  de 
alta  ley  donde  se  identificaron  dos  bancos  mineralizados  que  se  abren  en  diferentes 
direcciones. 
La mineralización puede apreciarse fácilmente en la superficie, donde existe una ventana 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 31 
de esta alteración en una zona de 160.000 m
2
. Las respuestas de los detectores aéreos y de 
campo son bastante fuertes sobre prácticamente el 90% de esta superficie, lo que sugiere 
potencial para una operación de gran volumen a cielo abierto con proceso de lixiviación 
en pilas. 
 
7.5.3 Proyecto Bloque Central 
Bloque  Central  es  la  propiedad  más  grande,  con  20  cateos  y  un  número  de  concesiones 
que cubren un total de 202.869 hectáreas. La propiedad abarca los distritos conocidos de 
Cerro Mesa, Las Cárceles, y Chihuidos, ubicados en la provincia de Neuquén. El estilo y 
geometría son los de un típico proyecto de uranio con recuperación in situ. 
La mineralización comprende óxidos de cobre y uranio y cantidades variables de plata y 
vanadio, aunque las leyes de uranio son relativamente bajas. 
 
7.5.4 Proyecto Campesino Norte 
Ubicado  en  la  provincial  del  Neuquén,  el  proyecto  Campesino  Norte  comprende  48.230 
hectáreas  cubriendo  afloramientos  con  mineralización  de  uranio  en  uno  de  los  campos 
gasíferos más importantes en Argentina. 
Un  relevamiento  radiométrico  aéreo  mostró  42  áreas  anómalas  en  uranio  donde  los 
trabajos  prospectivos  posteriores  expusieron  mineralización  uranífera  adicional  a  la  ya 
conocida. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 32 
8. EL LITIO 
 
El  litio  es  un  elemento  moderadamente  abundante  que  está  presente  en  la  corteza 
terrestre en 65 ppm (partes por millón). Se encuentra disperso en ciertas rocas volcánicas 
y  sales  naturales,  como  en  el  Salar  de  Atacama  en  Chile  y  el  Salar  de  Uyuni  en  Bolivia, 
pero nunca libre dada su gran reactividad. 
El Litio, junto al hidrógeno y al helio, es uno de los únicos elementos obtenidos en el Big 
Bang.  Todos  los  demás  fueron  sintetizados  a  través  de  fusiones  nucleares  en  estrellas  o 
durante  estallidos  de  supernovas.  El  contenido  de  litio  de  la  corteza  terrestre  ha  sido 
estimado  en  65  partes  por  millón.  Aproximadamente  145  minerales  existentes  en  ella 
contienen litio, pero sólo algunos lo poseen en cantidades comerciales: 
El  mineral  de  litio  es  el  metal  más  liviano  que  se  conoce,  y  posee  el  mayor  punto  de 
fusión (186°C) y ebullición (1336°C) del grupo de metales alcalinos. Posee además, el calor 
específico más alto de este grupo (0,784 cal/g°C a 0°C).  
Los  isótopos  estables  del  litio  son  dos,  Li‐6  y  Li‐7,  siendo  éste  último  el  más  abundante 
(92,5%). Se han caracterizado seis radioisótopos siendo los más estables el Li‐8 con un y 
el Li‐9. También es posible obtener, en laboratorio, el isótopo inestable Li‐11. 
El  modo  de  desintegración  principal  de  los  isótopos  más  ligeros  que  el  isótopo  estable 
más  abundante  (Li‐7)  es  la  emisión  protónica  (con  un  caso  de  desintegración  alfa) 
obteniéndose isótopos de helio; mientras que en los isótopos más pesados el modo más 
habitual  es  la  desintegración  beta,  (con  algún  caso  de  emisión  neutrónica)  resultando 
isótopos de berilio. 
El  litio  siempre  ha  tenido  usos  medicinales,  pero  desde  hace  algunos  años  se  ha 
convertido en un elemento central para fabricar baterías por su facilidad para almacenar 
y descargar energía eléctrica. El litio no es un material contaminante, a diferencia de las 
antiguas  baterías  fabricadas  con  plomo.  Por  otro  lado,  la  demanda  por  parte  de 
compañías fabricantes de autos híbridos y eléctricos se mantiene en aumento, buscando 
reducir  el  tamaño,  peso  y  costo  de  los  autos  que  funcionan  con  combustible  y 
electricidad.  Sin  embargo,  actualmente  el  litio  comienza  a  escasear,  cuestión  que  se 
refleja en los aumentos de precios. Desde 2003, el precio del litio se ha multiplicado por 
ocho, alcanzando los 3.000 dólares por tonelada, y se estima que la demanda entre 2002 
y 2020 se habrá multiplicado por cuatro. 
 
8.1  Yacimientos de Litio 
 
Solamente 11 países en el mundo producen litio, aunque se han descubierto yacimientos 
no explotados en otros tres países. Chile produce el 54% del litio que se comercializa en 
el  planeta,  seguido  por  Argentina,  China  y  Estados  Unidos.  El  volumen  que  se 
comercializa anualmente alcanza las 17.500 toneladas. Por otro lado, la mayor parte de la 
demanda de litio proviene de China. 
Recientemente  se  ha  encontrado  en  una  zona  salina  de  los  estados  de  Zacatecas  y  San 
Luis  Potosí,  en  el  centro  de  México,  que  probablemente  se  convierta  en  uno  de  los 
mayores  yacimientos  de  litio  a  nivel  mundial.  Se  trata  de  200  hectáreas  donde 
encontramos  un  promedio  de  830  gramos  del  metal  por  tonelada  de  tierra,  lo  que 
corresponde al doble de la producción de Estados Unidos. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 33 
Otro de los países donde se ha descubierto litio recientemente es en Bolivia. Las reservas 
de litio de Bolivia están concentradas en el Salar de Uyuni, situado en la región de Potosí 
suroeste, en una superficie de 15 mil kilómetros cuadrados y a 3.650 metros sobre el nivel 
del  mar.  Estudios  realizados  por  la  United  States  Geological  Survey  estiman  que  en  el 
Salar  de  Uyuni  tiene  una  reserva  de  5,5  millones  de  toneladas  de  litio  y  supera  las 
existencias  del  Salar  del  Hombre  Muerto  en  Argentina  o  el  de  Atacama  en  Chile,  que 
explotan la mayor cantidad de litio en el mundo. 
El litio se obtiene de dos fuentes principales, los yacimientos en vetas y las salmueras 
naturales. 
 
8.1.1 Yacimientos en vetas 
En este tipo de yacimientos, los minerales de litio se encuentran en zonas enriquecidas, 
generalmente  en  el  relleno  de  fracturas.  Los  yacimientos  en  vetas  se  explotan  tanto  por 
minería  a  cielo  abierto  como  en  forma  subterránea.  Los  minerales  comerciales  de  litio 
más  importantes  que  provienen  de  vetas  son  el  espodumeno,  lepidolita,  ambligonita, 
trifilita, petalita, zinnwaldita y eucripta. 
 
8.1.2 Yacimientos de salmueras naturales 
Las  aguas  que  contienen  una  alta  concentración  de  sólidos  disueltos  constituyen 
actualmente  una  fuente  importante  de  sales  minerales.  Las  salmueras  son  una  fuente 
importante  de  sal  común,  potasa,  bromo,  boro,  litio,  yodo,  magnesio  y  carbonato  de 
sodio.  Los  salares  de  mayor  importancia  son  el  de  Atacama  en  Chile  y  el  de  Uyuni  en 
Bolivia, además del Salar del Hombre Muerto en Argentina. 
 
8.1.3 Yacimientos de Litio en Argentina 
El  mayor  yacimiento  de  litio  en  nuestro  país  es  El  Salar  del  Hombre  Muerto.  Otros 
yacimientos  de  menor  importancia  son  Las  Tapias  (Córdoba),  La  Totora,  Viquita,  San 
Rolando y Teresa (San Luis), Ipizca y Santa Gertrudis (Catamarca). Se encuentra ubicado 
en  la  Provincia  de  Catamarca,  en  el  departamento  Antofagasta  de  la  Sierra,  a  una 
distancia de 700 Km. de la capital provincial y a una altura de 4.000 metros sobre el nivel 
del  mar.  Las  reservas  se  estiman  en  380.000  toneladas  de  litio  entre  los  0‐30  m  de 
profundidad,  valor  que  asciende  a    850.000  toneladas  entre  los  0‐70m  de  profundidad, 
considerando siempre una ley media de 600 ppm. 
La explotación se hace por bombeo, lo que no requiere un minado previo. La salmuera es 
tratada en una planta de absorción selectiva totalmente automatizada que extrae el litio, 
retornando el resto de la solución al salar. Posteriormente, se la concentra en piletas de 
evaporación  para  luego  ser  tratada  en  dos  plantas,  una  ubicada  en  el  salar  y  la  otra  en 
Güemes, cerca de la ciudad de Salta. Los productos que se obtienen son cloruro de litio y 
carbonato de litio. 
La  planta  ubicada  en  el  Salar  del  Hombre  Muerto  es  una  planta  de  Adsorción  Selectiva, 
que produce Carbonato de Litio. Durante 2008 ha producido un total de 1.500 toneladas 
por año, nivel significativamente inferior a su capacidad de 11.200 toneladas anuelas. En 
Salta  se  ubica  la  planta  de  Cloruro  de  Litio,  con  una  capacidad  de  producción  de  7.250 
toneladas  por  año,  aunque  el  promedio  anual  de  producción  es  de  4.500  toneladas.  La 
vida útil de este emprendimiento esta calculada en 40 años.  
En cuanto al destino de la producción, el 100% de destina a la exportación. La salida de 
los productos elaborados es vía ferrocarril hacia Antofagasta (Chile) y vía marítima hacia 
USA. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 34 
9. EL TORIO 
 
El  torio  es  un  elemento  químico,  se  encuentra  en  estado  natural  en  los  minerales 
monazita,  torita  y  troyanita..  La  corteza  terrestre  contiene  un  promedio  de  6  ppm  de 
torio.  
Más de 99% del torio que ocurre en forma natural existe en la forma de Th‐232.  Cuando 
un  átomo  de  Th‐232  se  desintegra  emite  una  partícula  alfa,  formada  por  dos  protones  y 
dos  neutrones.  La  emisión  de  la  partícula  alfa  reduce  el  número  el  número  atómico  del 
Th‐232  en  dos  unidades,  y  el  número  másico  en  cuatro,  transformándolo  en  el  isótopo 
228  de  otro  elemento,  el  Ra‐228.  Posteriores  desintegraciones  forman  la  cadena  natural 
del  torio.  Este  proceso  continúa  hasta  que  se  forma  finalmente  un  elemento  no 
radioactivo,  y  por  tanto  estable,  que  es  el  plomo.  Gracias  al  periodo  tan  grande  de 
desintegración del Th‐232, continuará produciendo elementos de su serie durante miles 
de millones de años. 
Generalmente,  el  mineral  de  torio  que  se  extrae  de  los  yacimientos  se  concentra  y  se 
transforma en dióxido de torio o en otras formas químicas. El torio es usado para fabricar 
cerámicas, cubiertas para linternas a gas, y metales usados en la industria aeroespacial y 
en  reacciones  nucleares.  El  torio  también  puede  ser  usado  como  combustible  para 
generar  energía  nuclear  debido  a  su  gran  potencial,  pero  esta  aplicación  está  en  fase  de 
desarrollo. Se estima que existe más energía encerrada en los núcleos de átomos de torio 
existente en la corteza terrestre que en todo el petróleo, carbón y uranio de la Tierra. 
Estudios  recientes  demuestran  que  el  Torio  sería  una  alternativa  viable  y 
comparativamente  verde  en  comparación  a  los  actuales  reactores  nucleares  que  usan 
plutonio o uranio como combustible. Entre otras ventajas destacan: 
 No  emitirían  dióxido  de  carbono  (CO2)  durante  la  generación  energética,  un 
elemento esencial en la lucha contra el cambio climático. 
 Produce desechos radiactivos mínimos. 
 Puede quemar residuos de Plutonio procedentes de otros reactores nucleares. 
 No sirve para producir armas nucleares. 
 Las  actuales  reservas   de  Torio,  cubrirían  la  demanda  mundial  de  energía  para 
miles de años. 
 
9.1 Yacimientos de Torio 
 
A diferencia del uranio, las reservas de torio son mucho más abundantes en el mundo y 
se reparten en forma más uniforme. Se estima que las reservas de torio podrían triplicar a 
las de uranio, valor que se ve reflejado en la media vida de cada uno de los minerales. La 
vida media del Th232 es de 1.4×10
10
 años mientras que para el uranio, alcanza los 4.5×10
9
 
años.  
Por otro lado, el aprovechamiento del torio es significativamente mayor al del uranio. Se 
calcula  que  tan  sólo  se  utiliza  el  0,7%  de  todo  el  uranio  que  se  extrae,  mientras  que  el 
torio, en teoría, podría aprovecharse al 100%.  
Las  estimaciones  disponibles  se  elevan  a  más  de  4,5  millones  de  toneladas  de  torio, 
valoración  que  no  considera  las  existencias  en  China,  Europa  Central  y  Oriental  y  la  ex 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Unión Soviética. Aquí, aún más que en el caso del uranio, los bajos precios del mercado 
han limitado, hasta ahora, las prospecciones. 
A diferencia del uranio, que se encuentra en su mayor parte en países subdesarrollaos y 
políticamente  inestables  como  Kazajstán,  Namibia  o  Níger,  las  reservas  de  torio  se 
concentran  principalmente  en  países  desarrollados  como  Estados  Unidos,  Australia, 
Noruega y Canadá.  
 
9.1.1 Yacimientos de Torio en Argentina 
Los  yacimientos  más  importantes  de  torio  en  nuestro  país  se  ubican  en  Río  Tercero  y 
Cariada Onda, en la provincia de Córdoba, Río Quinto en San Luis y Ranquel en Salta. 
Por  otro  lado,  los  trabajos  de  prospección  realizados  recientemente  por  la  Comisión 
Nacional  de  Energía  Atómica  (CNEA)  detectaron  manifestaciones  de  compuestos  de 
torio en los yacimientos La Novedad y El Volcán en el departamento de Tilcara, Jujuy. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 36 
10. RÉGIMEN JURÍDICO DE LA ACTIVIDAD MINERA 
 
El  régimen  jurídico  en  el  cual  se  basa  la  explotación  de  nuestros  recursos  minerales  se 
origina en el prácticamente obsoleto Código Minero, que data del año 1887, en el que se 
determina  que  las  minas  son  bienes  privados  de  la  Nación  o  de  las  provincias,  según  el 
territorio  en  que  se  encuentran.  Esto  significa  que  la  propiedad  de  los  yacimientos  es 
estatal,  pero  no  la  de  todos  los  minerales.  En  efecto,  el  código  establece  que  podrán 
concederse,  por  disposición  legal,  explotaciones  a  particulares  y  disponer  de  ellas  como 
dueños,  pero  hay  que  hacer  notar  que  esto  último  tiene  limitaciones  que  establece  el 
mismo código. 
El  nuevo  marco  jurídico  legal  de  la  política  minera  argentina  se  sustenta,  además,  en  el 
Acuerdo  Federal  Minero,  firmado  entre  la  nación  y  las  provincias  argentinas  en  1993, 
sumado a las siguientes leyes: 
 Ley de Inversiones Mineras (24.196/93) 
 Ley de Reordenamiento Minero (24.224/93) 
El  Acuerdo  Federal  Minero  tiene  entre  sus  objetivos  propiciar  el  aprovechamiento 
integral de los recursos del territorio nacional, promover el desarrollo del sector, afianzar 
el federalismo en lo que hace al papeo administrador de los Estados provinciales, realizar 
acciones  en  forma  conjunta  con  el  Estado  nacional  para  promover  la  inversión  en  el 
sector,  profundizar  el  modelo  de  descentralización  del  Estado,  proteger  el  medio 
ambiente  a  través  de  una  explotación  racional  de  los  recursos,  aplicar  con  criterios 
actualizados la legislación vigente y optimizar el aprovechamiento de los recursos. 
Teniendo  en  cuenta  que  en  nuestro  país  los  recursos  minerales  son  propiedad  de  las 
provincias  en  cuyo  territorio  se  encuentran,  perfeccionar  las  relaciones  entre  éstas  y  la 
nación significa promover en forma adecuada el crecimiento minero del país. 
Completan el marco legal las siguientes leyes: 
 Ley de Financiamiento y Devolución del IVA (24.402/94) 
 Ley del Banco Nacional de Información Geológica (24.466/95) 
 Ley de Actualización Minera (24.498/95) 
 Ley de Creación del Sistema Nacional de Comercio Minero (24.523/95) 
 Ley de la Protección Ambiental para la Actividad Minera (24.585/95) 
Estas  leyes  involucran  aspectos  que,  en  beneficio  de  aquellas  personas  las  sancionan, 
perjudican la actividad minera y la economía de nuestro país. La concesión sin límite de 
tiempo  y  transferible,  el  bajo  canon  minero,  la  exención  en  el  pago  de  impuestos  y  las 
increíblemente  reducidas  regalías  que  se  pagan  al  Estado  Nacional  ponen  en  duda  el 
futuro económico de la actividad minera en beneficio de nuestro país. 
 
10.1 Categoría de minas 
 
A  efectos  de  implementarlas,  el  código  divide  los  yacimientos  minerales  en  primera, 
segunda y tercera categorías: 
Las  de  primera  categoría  están  formadas  por  las  principales  sustancias  metalíferas,  no 
metalíferas,  los  combustibles  minerales  sólidos  y  las  fuentes  geotérmicas  (vapores 
endógenos).  Se  conceden  al  descubridor.  Se  considera  que  los  minerales  radiactivos 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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pertenecen  a  minas  de  primera  categoría  por  tratarse  de  minerales  de  mayor  valor 
económico e industrial. 
Las de segunda categoría están formadas por las  substancias  metalíferas no previstas en 
la  primera  categoría  y  las  salinas,  salitres  y  turberas.  Esta  categoría  se  concede 
preferentemente al propietario del terreno y, si éste no ejerce en término la preferencia, 
al descubridor.  
Dentro  de  la  segunda  categoría  se  incluyen  también  las  sustancias  metalíferas  y  piedras 
preciosas  que  se  encuentran  en  los  lechos  de  los  ríos  y  aguas  corrientes  y  los  placeres. 
También  comprenden  los  desmontes,  relaves  y  escoriales  de  minas  y  establecimientos 
abandonados.  Pero  estos  casos  se  destinan  al  aprovechamiento  común  ‐explotación 
colectiva‐ aunque pueden ser objeto también de concesiones exclusivas.  
Las  sustancias  de  tercera  categoría  están  formadas  por  el  grupo  de  rocas  de  aplicación, 
cuyo  conjunto  forma  las  canteras,  y  pertenecen  exclusivamente  al  propietario  del 
terreno.  
 
10.2 El dominio de las minas 
 
El  Estado  Nacional  y  los  Estados  Provinciales  tienen  el  dominio  originario  de  las  minas 
situadas en sus respectivos territorios. El Estado concede a los particulares la facultad de 
buscar  minas,  de  aprovecharlas  y  disponer  de  ellas  como  dueños,   con  arreglo  a  las 
disposiciones del Código Minero. 
La propiedad particular de las minas se establece por la concesión legal. La concesión es 
legal  porque  emana  de  las  disposiciones  del  Código  Minero  y  ni  la  autoridad  ni  el 
interesado  pueden  modificarlas  ni  establecer  condiciones,  modalidades  etc.  que  se 
aparten de lo normado en dicho cuerpo legal.  El concesionario de una mina es titular de 
un  derecho  real  inmobiliario,  equiparable  al  derecho  de  propiedad.  Este  derecho  es 
exclusivo,  sin  límite  temporal,  transmisible  por  contrato  o  por  causa  de  muerte, 
susceptible de hipoteca y demás derechos reales admitidos por el derecho común y por el 
propio  Código  Minero.  El  Estado  no  cobra  precio  alguno  por  la  concesión  de  las  minas, 
no obstante para su conservación debe abonarse un canon periódico. 
 
10.3 Canon minero 
 
Se fijan los siguientes valores para canon minero:  
1. Para  las  minas  de  primera  categoría,  y  las  de  segunda  categoría,  pesos  ochenta 
($80.‐), por pertenencia y por año.  
2. Para  las  demás  minas  de  segunda  categoría,  pesos  cuarenta  ($40.‐),  por 
pertenencia y por año. 
3. Para  los  permisos  de  cateo  de  minerales  de  primera  y  segunda  categoría,  pesos 
cuatrocientos  ($400.‐)  por  unidad  y  medida  o  fracción,  cualquiera  fuere  la 
duración del permiso.  
El  concesionario  abonará  también,  pesos  doscientos  ($200.‐)  por  cada  cien  metros 
cuadrados (100 m
2
) de la superficie de exploración por año.  
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 38 
10.4 Regalías 
 
Las  provincias  que  adhieran  al  régimen  de  la  presente  ley  y  que  perciban  regalías  o 
decidan  percibir,  no  podrán  cobrar  un  porcentaje  superior  al  tres  por  ciento  (3%)  sobre 
el valor "boca mina" del mineral extraído. 
Se  considera  “mineral  boca  mina”,  al  mineral  extraído,  transportado  y/o  acumulado 
previo a cualquier proceso de transformación. 
Se define el  valor “boca  mina” de los minerales y/o metales declarados por el  productor 
minero,  como  el  valor  obtenido  en  la  primera  etapa  de  su  comercialización,  menos  los 
costos  directos  y/u  operativos  necesarios  para  llevar  el  mineral  de  boca  mina  a  dicha 
etapa, con excepción de los gastos y/o costos directos o indirectos inherentes al proceso 
de extracción. 
 
10.5 Impuestos 
 
Los  emprendimientos  mineros  comprendidos  en  el  presente  régimen  gozarán  de 
estabilidad  fiscal  por  el  término  de  treinta  (30)  años  contados  a  partir  de  la  fecha  de 
presentación de su estudio de factibilidad. 
La  estabilidad  fiscal  alcanza  a  todos  los  tributos,  entendiéndose  por  tales  los  impuestos 
directos,  tasas  y  contribuciones  impositivas,  que  tengan  como  sujetos  pasivos  a  las 
empresas inscriptas, así como también a los derechos, aranceles u otros gravámenes a la 
importación o exportación.  
Significa que las empresas que desarrollen actividades mineras en el marco del presente 
Régimen  de  Inversiones  no  podrán  ver  incrementada  su  carga  tributaria  total, 
considerada  en  forma  separada  en  cada  jurisdicción  determinada  al  momento  de  la 
presentación  del  citado  estudio  de  factibilidad,  en  los  ámbitos  nacional,  provincial  y 
municipal. 
Esto significa que no se permite, entre otras cosas, el incremento de las alícuotas, tasas o 
montos, la eliminación de deducciones admitidas o la incorporación de nuevos tributos. 
 
10.5.1 Impuesto a las ganancias 
Por otro lado, los sujetos acogidos al presente régimen de inversiones podrán deducir en 
el  balance  impositivo  del  impuesto  a  las  ganancias,  el  ciento  por  ciento  (100%)  de  los 
montos  invertidos  en  gastos  de  prospección,  exploración,  estudios  especiales,  ensayos 
mineralúrgicos,  metalúrgicos,  de  planta  piloto,  de  investigación  aplicada,  y  demás 
trabajos destinados a determinar la factibilidad técnico‐económica de los mismos. 
Las utilidades provenientes de los aportes de minas y de derechos mineros, como capital 
social estarán exentas del Impuesto a las Ganancias. 
 
10.5.2 Otros impuestos 
Los  inscriptos  en  el  presente  régimen  de  inversiones  para  la  actividad  minera  estarán 
exentos  del  pago  del  Impuesto  sobre  Ingresos  Brutos,  Impuesto  sobre  los  Activos  y  el 
Impuesto de Sellos, a partir del ejercicio fiscal en curso al momento de la inscripción. 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 39 
10.6 Legislación de minerales radiactivos 
 
El  Régimen  de  Gestión  de  Residuos  Radiactivos  (25.018/98)  define  como  residuo 
radiactivo  a  todo  material  radiactivo,  combinado  o  no  con  material  no  radiactivo,  que 
haya  sido  utilizado  en  procesos  productivos  o  aplicaciones,  para  los  que  no  se  prevean 
usos  inmediatos  posteriores  y  que,  por  sus  características  radiológicas,  no  puedan  ser 
dispersados en el ambiente de acuerdo a los límites establecidos por la ARN (Autoridad 
Reguladora Nacional). 
Los artículos más importantes de este régimen son: 
ARTÍCULO 2°: Declárense minerales nucleares el uranio y el torio. 
ARTÍCULO  3°:  Quienes  exploten  minas  que  contengan  minerales  nucleares  quedan 
obligados  a  presentar  ante  la  autoridad  minera  un  plan  de  restauración  del  espacio 
natural  afectado  por  los  residuos  minerales  y  a  neutralizar,  conservar  o  preservar  los 
relaves  o  colas  líquidas  o  sólidas  y  otros  productos  de  procesamiento  que  posean 
elementos  radiactivos  o  ácidos,  cumpliendo  las  normas  aplicables  según  la  legislación 
vigente y en su defecto las que convenga con la autoridad minera o el organismo que por 
ley  se  designe.  Los  productos  referidos  anteriormente  no  podrán  ser  reutilizados  ni 
concedidos  para  otro  fin  sin  la  previa  autorización  del  organismo  referido  y  de  la 
autoridad minera.  
ARTÍCULO  4°:  Los  titulares  de  minas  que  contengan  minerales  nucleares  deberán 
suministrar  con  carácter  de  declaración  jurada  a  requerimiento,  del  organismo  a  que  se 
refiere  el  artículo  primero  y  de  la  autoridad  minera,  la  información  relativa  a  reservas  y 
producción de tales minerales y sus concentrados. 
ARTÍCULO  6°:  La  exportación  de  minerales  nucleares,  concentrados  y  sus  derivados 
requerirá la previa aprobación, respecto a cada contrato que se celebre, del organismo a 
que  se  refiere  el  artículo  primero,  debiendo  quedar  garantizado  el  abastecimiento 
interno y el control sobre el destino final del mineral o material a exportar. 
Cabe destacar que actualmente se está trabajando sobre una ley para declarar al uranio y 
al  torio  como  combustibles  estratégicos  para  el  desarrollo  nacional.  El  proyecto  de  ley 
habla  de  extracción  y  uso  de  estos  minerales  para  la  generación  de  energía  en 
concordancia  con  el  impulso  nacional  y  la  crisis  energética,  para  el  desarrollo  de  las 
economías. Afirma a nuestro territorio como no depósito de residuos. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 40 
11. MINERÍA DEL URANIO 
 
Una vez encontrado el lugar para realizar el yacimiento, es fundamental tener en cuenta 
una  gran  cantidad  de  factores  para  determinar  el  tipo  de  extracción  que  se  realizará. 
Incluso, elegido el método de extracción, la aplicación particular del mismo puede diferir 
en algunos casos. Los factores más importantes que se deben tener en cuenta son: 
 Factores  geológicos  del  yacimiento:  tamaño,  forma,  profundidad,  inclinación, 
límites de mineralización, contenido del mineral útil, estabilidad de las rocas. 
 Factores  técnicos  del  equipo:  perforación  de  rocas,  carga  de  explosivos  y 
voladuras, carga y transporte. 
 Factores  económicos:  reservas  minerales,  costos  de  explotación,  financiamiento 
de la operación, disponibilidad de equipos, pérdidas de mineral. 
También  deben  tenerse  en  cuenta  factores  regionales  específicos  del  lugar  donde  se 
encontró el mineral, ya sea la situación geográfica o las condiciones ambientales.  
En  general,  el  contenido  de  uranio  de  la  mena  es  de  aproximadamente  0,1%  ‐  0,2%.  Es 
por ello que grandes cantidades de mena deben ser extraídas para obtener el uranio. 
Los métodos de extracción de uranio utilizados son: 
 A cielo abierto 
 Excavación subterránea 
 Recuperación In Situ 
La  diferencia  fundamental  entre  la  minería  del  uranio  y  otras  minerías  radica  en  la 
existencia  de  radiaciones,  la  cual  es  a  la  vez  perjudicial  y  beneficiosa;  perjudicial  por  el 
riesgo radiológico que conlleva, y beneficiosa porque permite de forma clara la distinción 
entre mineral y estéril. 
Los métodos usados han ido cambiado a lo largo de la historia. Hacia 1960, la minería se 
realizaba  preferentemente  a  cielo  abierto,  con  menas  depositadas  cerca  de  la  superficie. 
Luego, comenzó a aumentar la minería subterránea. Con la caída del precio del uranio en 
la década del 80, las minas subterráneas se tornaron demasiado caras para la mayoría de 
los yacimientos: muchas minas se cerraron. La tendencia actual es a utilizar siempre que 
sea rentable la lixiviación in situ. 
 
La producción en 2008 se corresponde con la siguiente tabla:  
 
 Extracción a cielo abierto y excavación subterránea    62% 
 Lixiviación in situ    28% 
 Por producto    10% 
Tabla 14. Producción según método de extracción. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 41 
11.1 Extracción a cielo abierto 
 
Este  método  es  aplicado  cuando  el  depósito  de  uranio  se  encuentra  cercano  a  la 
superficie. El valor límite ronda alrededor de los 100 metros de profundidad. 
El  proceso  comienza  con  una  etapa  de  excavación,  en  la  que  se  genera  la  cantera 
mediante  la  remoción  de  la  roca  que  cubre  la  mena,  conocida  como  overburden  o 
sobrecarga. Este material debe ser removido para poder extraer la mena. La cantera debe 
ser  diseñada  cuidadosamente  para  permitir  el  acceso  a  los  camiones  y  al  mismo  tiempo 
evitar derrumbes de las paredes. Por ello se excava en forma escalonada, como se observa 
en la siguiente figura:  
 
 
Figura 15. Mina de uranio a cielo abierto: Rossing (Namibia) Fuente: www.rossing.com 
 
Una  vez  expuesta  la  mena,  comienza  el  proceso  de  extracción.  Mediante  explosiones, 
excavaciones y la remoción del material se va avanzando cada vez más y penetrando en 
la zona rica en uranio.  
Los  camiones  pueden  recoger  hasta  200  toneladas  de  material  y  el  contenido  de  uranio 
del mismo puede variar significativamente de una carga a otra. Sin embargo, para el caso 
particular del uranio, es sencillo aproximar la ley mineral del material recogido midiendo 
los niveles de radiación emitidos.  
La  mina  de uranio  a  cielo  abierto  más  grande  del  mundo  está  ubicada  en  Namibia, y  se 
conoce  con  el  nombre  de  Rossing.  En  ella,  utilizan  el  indicador  mencionado 
anteriormente para decidir si el camión lleva su contenido a las trituradoras o a la pila de 
rocas de baja pureza (sobrecarga). 
En  la  siguiente  tabla  pueden  compararse  la  cantidad  de  mena  procesada  y  roca  de 
desecho en los últimos años. Este cociente ha ido en descenso, siendo su valor mínimo el 
último  año,  el  2008,  año  en  que  tuvieron  que  removerse  cuatro  toneladas  de  roca  por 
cada  tonelada  de  mena  procesada.  Este  descenso  se  corresponde  con  la  creciente 
dificultad  para  obtener  la  mena  adecuada  al  ir  avanzando  en  la  excavación.  Cuando  un 
análisis  económico  indica  que  la  cantidad  de  roca  que  es  necesario  remover  en  relación 
con la mena obtenida no es favorable, se tendrá que cerrar la mina. 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Tabla 16. Producción de la mina Rossing (Namibia). Fuente: www.rossing.com 
 
11.2 Excavación subterránea 
 
Cuando el mineral se encuentra a grandes profundidades, la excavación a cielo abierto se 
vuelve  antieconómica,  debido  al  tiempo  y  costo  operativo  que  conllevaría  remover  la 
inmensa cantidad de roca que cubre la mena (sin mencionar la dificultad de reposicionar 
dicho material). Es entonces cuando conviene realizar una explotación subterránea 
Los métodos aplicados en la minería subterránea del uranio a grandes rasgos no difieren 
de los utilizados para otros minerales. Sin embargo, cabe destacar que debe realizarse un 
estudio  específico  en  cada  yacimiento  que  indique  el  método  que  se  adecue  a  las 
condiciones  dadas.  Se  explicará  un  procedimiento  general,  utilizado  en  la  mina  de 
McArthur River por la empresa Cameco.  
 
 
Figura 17. Mina McArthur River. Fuente: www.cameco.com 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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En  primer  lugar,  se  excavan  túneles  horizontales  (4)  separados  a  una  distancia  de 
aproximadamente  100  ‐  150  metros,  conteniendo  la  roca  de  interés  comercial  (1)  entre 
ellos.  Con  una  máquina  llamada  Raiseborer  (5)  se  realiza  un  agujero  piloto,  que 
comunica  ambos  túneles.  Dicho  agujero  tiene  un  diámetro  del  orden  de  los  30 
centímetros.  Luego  se  adhiere  a  la  máquina  una  cabeza  (6)  de  un  diámetro  adecuado 
para perforar la roca, la cual cae por gravedad para ser recogido por un camión (7). 
 
 
Figura 18. Excavación subterránea en McArthur River. Fuente: www.cameco.com 
 
11.3 Recuperación In‐Situ 
 
Este método tiene su origen hace relativamente poco tiempo. Fue desarrollado en el año 
1950 en Wyoming, Estados Unidos, como una alternativa de poco daño ambiental.  
Se  aplica  en  aquellos  yacimientos  en  los  que  es  posible  extraer  el  uranio  sin  tener  que 
remover las rocas, aprovechando la facilidad de solubilidad del uranio. Esto es viable si se 
dan ciertas condiciones, como tener confinado el yacimiento entre capas impermeables, 
mientras  que  la  roca  que  contiene  el  uranio  es,  por  el  contrario,  permeable  y  los 
minerales de uranio presentes son fácilmente solubles.  
El  método  utiliza  el  concepto  de  lixiviación,  realizada  in‐situ,  es  decir,  directamente  en 
los depósitos subterráneos (1). Básicamente, la lixiviación consiste en la inyección de un 
agente  lixiviante  por  medio  de  tubos  inyectores  (2).  El  objetivo  de  dicho  agente  es 
disolver  el  uranio.  Las  soluciones  usadas  para  el  uranio  pueden  ser  ácidas  (agua  con 
ácido  sulfúrico  o  ácido  nítrico,  menos  usado)  o  básicas  (agua  con  bicarbonato  de  sodio, 
carbonato de amonio, o dióxido de carbono disuelto). También se suele agregar oxígeno 
al agua para movilizar el uranio.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Una  vez  en  contacto  con  el  mineral,  el  lixiviante  oxida  la  mena  y  permita  al  uranio 
disolverse  (3).  Esta  solución  rica  en  uranio  es  succionada  por  otros  tubos  (4)  hacia  la 
superficie,  donde  mediante  tratamientos  en  resinas  de  intercambio  iónico  se  extrae  el 
uranio de la solución (no se detalle en el esquema este ultimo paso). El agente lixiviante 
es regenerado con oxígeno y la solución que corresponda y es recirculado para continuar 
lixiviando.  
 
 
Figura 19. Recuperación in‐situ. Fuente: www.cameco.com 
 
 
 
Figura 20. Proceso de Recuperación in‐situ. Fuente: www.world‐nuclear.org 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Tabla 21. Comparación métodos de minería. Elaboración propia. 
Como fue mencionado, el proceso causa muy poco daño ambiental. No hay consumo de 
agua  por  tratarse  de  un  circuito  cerrado:  se  utiliza  la  misma  agua  de  los  depósitos, 
reutilizándose  hasta  un  99%.  También  puede  lograrse  mucho  control  sobre  los 
movimientos  de  la  solución,  por  lo  que  el  esparcimiento  del  uranio  (que  podría 
contaminar  aguas  cercanas)  no  es  una  preocupación  a  ser  tomada  seriamente.  La 
principal  preocupación  es  entonces  el  tratamiento  de  restauración  del  agua  utilizada 
como agente lixiviante. 
Sin  embargo,  a  pesar  de  las  ventajas  en  el  impacto  ambiental  y  de  su  comparativo  bajo 
costo, este método resulta poco práctico para ser aplicado a grandes reservas, donde los 
métodos  convencionales  continúan  y  seguramente  continuarán  siendo  utilizados  en  el 
futuro cercano. 
 
11.4 Comparación Métodos de Minería 
 
Método  Ventajas  Desventajas 
A Cielo 
Abierto 
 Alta productividad 
 Permite  utilizar  equipos  de  gran 
tamaño 
 Concentración  de  operaciones  y 
gestión  más  sencilla  de 
materiales y recursos humanos 
 Menor  impacto  radiológico 
Mejor recuperación del mineral 
 Utilización  de  explosivos  más 
seguros 
 Elevada inversión inicial 
 Mayor impacto ambiental 
 Mayores movimientos de tierras 
 Exige  trabajar  con  relaciones 
estéril / mineral muy altas 
 
 
Subterránea 
 Menor movimiento de tierras 
 Menor impacto ambiental 
 Limitada generación de polvo 
 Investigación  geológica  y 
geomecánica más detallada 
 Explotación más cara 
 Mayor impacto radiológico 
 Mayores  riesgo  de  seguridad  y 
exposición  radiológica  de  los 
empleados  (principalmente  por 
el radón) 
 Menor recuperación de reservas 
 
 
 
 
 
Lixiviación 
In‐situ 
 Menor inversión inicial 
 Menores costos operativos 
 Permite  explotar  yacimientos  de 
muy baja ley 
 Impacto radiológico exterior nulo 
 No hay rocas estériles 
 Escaso impacto visual 
 
 Aplicación  limitada  en 
yacimientos especiales 
 Menor  recuperación  de  las 
reservas 
 Exige un control muy riguroso de 
la operación 
 Riesgo  de  lixiviar  incursiones 
líquidas más allá de los depósitos 
de uranio 
 Imposibilidad  de  restaurar  las 
condiciones  naturales  de  la  zona 
después  de  acabar  la  operación 
de lixiviación.  
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 46 
11.5 Minería del uranio en la Argentina 
 
La  explotación  de  minerales  uraníferos  comenzó  en  la  década  de  1950.  Desde  entonces, 
se  procesaron  5.658.000  toneladas  de  minera,  en  ocho  centros  productores  (se 
consideran Complejos Fabriles o Minero Fabriles): 
 Planta de Córdoba (Córdoba) 
 Complejo Fabril Malargüe (Mendoza) 
 Complejo Minero Fabril Tonco (Salta) 
 Complejo Minero Fabril Pichiñán (Chubut) 
 Complejo Minero Fabril San Rafael (Mendoza) 
 Complejo Minero Fabril Los Gigantes (Córdoba) 
 Complejo Minero Fabril La Estela (San Luis) 
 Complejo Minero Fabril Los Colorados (La Rioja) 
El 10%de la explotación minera se realizó por minería subterránea (yacimientos Huemul, 
Agua Botada y Don Otto), y el resto por minería a cielo abierto.  
En la siguiente tabla se comparan las producciones de los diferentes complejos fabriles o 
minero fabriles, y se detallan también los años que funcionaron: 
 
 
Figura 22. Complejos Minero Fabriles de Argentina. Fuente: www.arn.gov.ar 
 
El  último  complejo  que  funcionó  fue  el  de  San  Rafael.  A  mediados  de  los  90,  como 
consecuencia  de  los  bajos  precios  del  uranio  en  el  mercado  internacional  y  los  elevados 
costos  internos,  el  complejo  detuvo  su  producción.  En  la  actualidad,  debido  a  los 
incrementos constantes en el precio del concentrado y teniendo en cuenta la decisión de 
completar  la  construcción  de  la  Central  Nuclear  Atucha  II,  así  como  de  estudiar  la 
instalación de nuevas centrales nucleares, se está planeando la reactivación del complejo, 
que permitiría mejorar la matriz energética del país.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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12. TRATAMIENTO DEL MINERAL 
 
Una  vez  que  el  mineral  es  extraído  de  las  minas,  el  mismo  debe  ser  tratado 
químicamente  para  obtener  uranio  con  la  pureza  adecuada,  con  el  fin  de  ser  utilizado 
industrialmente.  El  principal  objetivo  es  separar  el  material  valioso  de  la  ganga  con  que 
se encuentra mezclado en el mineral. 
Los  denominados  “Uranium  mills”  son  enormes  instalaciones  industriales,  con  diversos 
edificios y grandes tanques para el procesamiento del mineral y almacenamiento de una 
gran  variedad  de  productos  químicos  y  agua.  Se  trata  de  una  planta  hidrometalúrgica, 
que  utiliza  el  método  de  lixiviación  con  soluciones  ácidas  o  básicas,  según  convenga,  y 
recuperación por medio de resinas de intercambio iónico.  
El  producto  final  es  un  concentrado  de  uranio,  que  debido  a  su  color  y  consistencia  ha 
sido  llamado  históricamente  como  “torta  amarilla”,  que  puede  ser  una  mezcla  de 
uranatos de amonio, sodio y magnesio.  
El mineral que procede de las minas, generalmente tiene un contenido de 0,1% a 0,2% de 
U
3
0
8
, mientras que en la torta amarilla, el contenido varía entre el 75% y 85%. 
 
 
Figura 23. Complejo Ranger en Australia. Fuente: www.dictatorwatch.org/phshows/burmafacility 
 
El proceso consta de varias etapas, cada una de las cuales será analizada: 
 Trituración y Molienda 
 Lixiviación 
 Concentración del uranio 
 Precipitación 
 Secado y envasado 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 48 
 
Figura 24. Planta de Obtención de Yellow Cake. Fuente: www.eia.doe.gov 
 
12.1 Trituración y molienda 
 
Constituyen  el  conjunto  de  operaciones  de  reducción  de  tamaño  hasta  obtener  un 
tamaño adecuado para el posterior tratamiento mediante procesos químicos.  El proceso 
varía según  las características de las  diferentes menas, y de la textura y naturaleza de la 
ganga.  En  algunas  ocasiones,  agua  o  lixiviante  es  agregado  al  sistema  en  el  circuito  de 
molienda  para  favorecer  el  movimiento  de  sólidos,  control  de  polvos,  y  si  se  agrega 
lixiviante, comenzar con el proceso de lixiviación.  
La  operación  de  molienda,  que  puede  efectuarse  en  seco  o  en  húmedo,  se  realiza 
normalmente  en  molinos  de  bolas,  junto  con  clasificadores  mecánicos  y  ciclones.  Se 
observa  una  tendencia  a  utilizar  cada  vez  más  la  molienda  autógena,  la  cual  posee  la 
doble ventaja de ahorro de reactivos de lixiviación y del medio de molienda.  
Se  usan  equipos  de  cribado  para  controlar  el  tamaño  del  mineral  que  se  obtiene, 
recirculando aquellas partículas de tamaño superior al adecuado. 
 
 
Figura 25. Molinos de uranio. Fuente: energybulletin.net 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 49 
12.2 Lixiviación 
 
La  lixiviación  es  el  proceso  de  disolución  de  los  constituyentes  de  valor  de  la  mena 
utilizando reactivos químicos apropiados. 
El procedimiento más utilizado con el uranio es la lixiviación con agitación, la cual puede 
ser ácida o alcalina. El tipo de lixiviación a utilizar está determinado fundamentalmente 
por  el  tipo  de  la  ganga  y  la  composición  de  la  mena.  La  lixiviación  con  ácido  sulfúrico 
diluido    en  presencia  de  un  oxidante  es  el  método  más  empleado.  No  obstante,  el 
proceso  alcalino  puede  competir  en  algunos  casos,  desde  el  punto  de  vista  de  la 
recuperación  como  del  costo.    En  todos  los  casos,  se  busca  emplear  reactivos  eficientes, 
económicos,  de  fácil  disponibilidad  y  que  no  sean  peligrosos  desde  el  punto  de  vista 
sanitario o de seguridad. 
Las principales ventajas de la lixiviación ácida son: 
 En  general,  se  encuentran  menos  minerales  refractarios  al  proceso  ácido  que  al 
alcalino, y se logran recuperaciones de uranio más altas 
 El tamaño de partículas necesario es relativamente grande 
 La concentración de reactivo es bastante baja 
 Se logra con cierta facilidad la oxidación de uranio 
 El tiempo de lixiviación suele ser corto 
 La operación puede realizarse a temperatura ambiente 
 La recuperación del uranio de las soluciones se puede efectuar con facilidad con 
resinas de intercambio iónico o disolventes 
El  principal  inconveniente  es  que  requiere  materiales  de  construcción  resistentes  a  los 
ácidos. 
La  lixiviación  alcalina  es  adecuada  en  el  caso  de  minerales  no  refractarios  y  cuando  la 
ganga es rica en carbonatos. Sus ventajas fundamentales son: 
 La solución de lixiviación solo ejerce una débil acción corrosiva 
 El lixiviante se puede regenerar y recircular. 
Sin embargo, presenta los siguientes inconvenientes 
 Necesita temperaturas altas 
 Es difícil realizar la oxidación 
 Se requieren tamaños finos de partículas 
 Cuando  hay  presentes  sulfuros  o  yeso,  aumenta  radicalmente  el  consumo  de 
reactivos. 
Cuando la mena de Uranio es un óxido complejo, se tendrá que el método ácido resulta 
inevitablemente. Si la ganga es calcita o dolomita se emplea el método alcalino; pero si es 
pirita  conviene  el  método  ácido.  En  general,  para  las  menas  de  Uranilo  (U
6+
)  se  puede 
emplear tanto el método ácido como el alcalino. 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 50 
 
Figura 26. Tanques de lixiviación en la empresa de uranio Kennecott. Fuente: www.wma‐minelife.com 
 
12.2.1 Lixiviación ácida 
 
En  algunas  plantas  se  han  empleado  como  elemento  lixiviante  el  ácido  clorhídrico  y  el 
ácido nítrico, pero actualmente se usa casi exclusivamente el ácido sulfúrico. 
Las reacciones que tiene lugar en la lixiviación ácida son las siguientes: 
UO
3
(s) + 2H
+
(aq)  ‐‐‐>  UO
2
2+
(aq) + H
2

UO
2
2+
(aq) + n SO
4
2‐
(aq)  ‐‐‐>  UO
2
(SO
4
)
n
2n‐2
(aq) 
Como  el  uranio  con  un  estado  de  oxidación  4+  es  muy  poco  soluble  en  los  líquidos  de 
extracción ácida, es necesario un fuerte oxidante para convertir todo el uranio al estado 
6+ (como en el uranilo  UO
2
2+
). Para este fin es un excelente oxidante el ion férrico, que 
en  ocasiones  se  obtiene  por  aeración  a  ph  5‐6  del  hierro  naturalmente  presente  en  la 
mena.  El  ión  férrico  realiza  doble  función,  pues  también  reacciona  con  el  fosfato 
presente,  que  de  otro  modo  precipitaría  al  uranio.  También  se  podría  utilizar  como 
oxidante el dióxido de manganeso y el clorato sódico. La oxidación por medio de Fe
3+
 se 
produce según la siguiente reacción: 
2 Fe
3+
 + UO
2
  ‐‐‐>  2 Fe
2+
 + UO
2
2+
 
Si el hierro está presente en el mineral en forma de pirita, el Fe
2+
 se oxida a Fe
3+
 usando 
MnO
2
 o ClO
3
Na. 
La lixiviación puede ser dinámica o estática, según el lugar donde se realice.  
 
12.2.1.1 Lixiviación dinámica 
El  mineral  se  acopia  en  pilas  de  forma  tronco‐piramidal,  cuyo  piso  está 
impermeabilizado  con  una  membrana  asfáltica  resistente  a  los  ácidos  y  tiene  una 
pendiente  adecuada  para  la  circulación  de  los  líquidos  que  atraviesan  el  mineral.  Cada 
pila alcanza una altura promedio de 3 metros y en la superficie superior, nivelada a cero, 
se produce el riego del mineral. 
El  proceso  de  lixiviación  se  lleva  a  cabo  mediante  el  riego  del  mineral  junto  con  una 
solución  acuosa  de  ácido  de  diversas  concentraciones,  de  acuerdo  a  la  antigüedad  de  la 
pila.  La  solución  lixiviante  desciende  por  gravedad  atravesando  la  masa  de  mineral 
disolviendo  el  uranio  contenido  en  el  mismo  junto  con  otras  impurezas  asociadas.  Los 
lixiviados que salen de las pilas son conducidos por gravedad a través de canaletas hasta 
las cisternas colectoras, en las cuales se efectúan ajustes de acidez. 
Cuando  el  mineral  de  una  pila  se  agota,  lo  que  ocurre  por  lo  general  en  10  meses  de 
operación,  se  lo  saca  del  circuito  de  lixiviación,  se  deja  escurrir  y  luego  se  procede  a  la 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 51 
descarga  del  mismo,  muestreando  el  10%  con  los  mismos  camiones,  y  se  traslada  al 
acopio  para  residuos  sólidos  (colas  de  mineral).  Una  vez  descargado  el  mineral  agotado 
se procede a acondicionar la planchada para una nueva carga. 
El consumo medio de ácido sulfúrico en la lixiviación dinámica es de 40 kg por tonelada 
de mineral y el rendimiento medio depende de la ley del mineral, siendo de 93% para un 
contenido de uranio de 1000ppm y de 98% para 3000ppm. 
La lixiviación dinámica puede hacerse en tanques agitados o a presión. 
 En  tanques  agitados:  Son  tanques  de  acero  inoxidable  revestidos  de  caucho  y 
agitados mecánicamente. Su misión es la de mantener las partículas más gruesas 
y  pesadas  en  suspensión  para  favorecer  su  reacción  con  el  ácido.  Se  realiza  en 
serie,  a  circuito  abierto  o  en  contracorriente.  Para  extraer  satisfactoriamente 
uranio por lixiviación ácida diluida y a temperatura ambiente, es aconsejable usar 
bastante ácido, de modo que al final de la operación el pH sea aproximadamente 
1.5.  Normalmente,  se  alcanzan  extracciones  óptimas  en  dieciséis  a  veinticuatro 
horas.  
 A  presión:  la  lixiviación  se  realiza  a  una  presión  elevada  (9  a  10  atm.)  y  a 
temperatura  elevada  (130  ‐  150  ºC).  Si  el  mineral  contiene  pirita  se  producen  las 
siguientes reacciones: 
2 FeS
2
 + H
2
O + 7/2 O
2
  ‐‐‐>  Fe
2
(SO4)
3
 + H
2
SO
4
 
Fe
2
(SO4)
3
 + 3 H
2
O  ‐‐‐>  Fe
2
O
3
 + 3 H
2
SO
4
 
Este  tratamiento  produce  por  una  parte  la  oxidación  del  Fe
2+
  a  Fe
3+
  y  por  otra 
parte  ácido  sulfúrico  (lo  cual  conllevará  un  ahorro  de  reactivo).  El  único 
inconveniente  es  su  alto  costo,  por  lo  que  sólo  se  utiliza  este  método  cuando  el 
mineral contiene pirita. 
Cuando  la  lixiviación  ha  sido  dinámica,  es  necesario  realizar  una  separación  sólido  ‐ 
líquido    previo  a  la  concentración.  El  objetivo  de  la  misma  es  la  clarificación  de  las 
soluciones.  (En  la  lixiviación  estática  la  disolución  ya  sale  clarificada  por  lo  que  no  se 
precisa esta etapa).  
Para este proceso pueden emplearse: 
- Lavado en contracorriente en espesadores 
- Lavado en contracorriente en sistemas combinados de espesadores y ciclones 
- Sistemas de filtrado con lavado en contracorriente 
 
12.2.1.2 Lixiviación estática 
En  la  lixiviación  ácida  estática  el  mineral  se  coloca  sobre  una  era,  cuya  base  se 
impermeabiliza cubriéndola con una lámina de polietileno.  La era se riega por medio de 
aspersores con una disolución ácida de ácido sulfúrico que, al atravesar el lecho mineral, 
va disolviendo el uranio accesible, recogiéndose la solución fértil en balsas. 
Solamente puede emplearse la lixiviación estática cuando la mineralización se encuentra 
en tamaños gruesos (1‐100mm), porque si se encuentra en tamaños finos la velocidad de 
lixiviación es demasiado pequeña. 
La  lixiviación  estática  requiere  inversiones  y  costos  de  operación  menores  que  la 
dinámica, pero tiene el inconveniente de una peor recuperación de uranio, y la necesidad 
de grandes áreas de terreno. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 52 
 
 
Figura 27. Lixiviación estática. Fuente: www.ucm.es/info/metal/transpare/Ballester/Premat12 
 
12.2.2. Lixiviación básica 
 
El proceso es similar a la lixiviación ácida; únicamente cambia el elemento lixiviante. La 
lixiviación con carbonato se basa en el hecho de que el uranio hexavalante es soluble en 
carbonato en exceso, formando ion tricarbonatouranilo UO
2
(CO
3
)
3
 
4‐
.  
La reacción que tiene lugar es: 
UO
2+
 + 3 CO
3
2‐
 + 2 Na
+
 + H
2
O  ‐‐‐>  UO
2
(CO
3
)
3
4‐
 + 2 OH

 + 2 Na
+
 
Existe un equilibrio entre el ión tricarbonatouranilo y el uranato sódico insoluble, la cual 
es función de la concentración de iones de hidróxido: 
2 UO
2
(CO
3
)
3
4‐
 + 6 OH

 + 2 Na
+
  ‐‐‐>  NaU
2
O
7
 + 6 CO
3
2‐
 + 3 H
2

El  uranio  puede  precipitarse  así  de  una  solución  de  carbonato  al  aumentar  la 
concentración  de  iones  de  hidróxido.  Es  por  ello  que  es  muy  importante  controlar  la 
concentración  de  estos  iones,  pues  una  acumulación  de  hidróxido  precipitaría  sales  de 
uranio insolubles e impediría la lixiviación efectiva. Este control se consigue por adición 
de bicarbonato sódico o de dióxido de carbono.  
La concentración óptima de carbonato sódico es de 50g/litro; la lixiviación se efectúa en 
un recipiente a presión, a 100°C y con 2 atmósferas de presión parcial de oxígeno. 
 
12.3 Concentración del Uranio 
 
En  la  concentración  se  busca  separar  de  la  forma  más  completa  posible  las  impurezas 
disueltas con el uranio, consiguiendo una solución con una concentración mucho mayor. 
La  concentración  puede  realizarse  mediante  resinas  de  intercambio  iónico  o  mediante 
disolventes orgánicos.  
 
12.3.1 Resinas de intercambio iónico 
 
Se suelen utilizar aminas cuaternarias, ya que poseen gran selectividad para el uranio (de 
entre  los  aniones  de  la  disolución  “atrapan”  preferentemente  los  aniones  de  uranio: 
UO
2
(SO
4
)
n
2n‐2 
si  procede  de  una  lixiviación  ácida  y  UO
2
(CO
3
)
3
4‐
  si  procede  de  una 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 53 
alcalina).  La  fórmula  química  genérica  de  las  aminas  cuaternarias  es:  RN(CH
3
)
3
X

  o  más 
simplificada:  RX,  siendo  X‐  la  parte  que  se  intercambia  (contraion),  que  puede  ser  Cl


SO
4
2‐
  o  NO
3

.  Las  resinas  que  absorben  el  uranio  más  rápidamente  son  aquellas  cuyo 
contraion es SO
4
2‐

 
 
Figura 28. Columnas de intercambio iónico en la Planta de Concentración de Uranio, Los Gigantes, 
Córdoba. Fuente: www.adremcorp.com 
 
Las reacciones que tienen lugar entre la resina y el anión de uranio son: 
- si proviene de una lixiviación ácida: 
(2n‐2) RX + UO
2
(SO
4
)
n
2n‐2
   ‐‐‐>  R
2n‐2
UO
2
(SO
4
)
n
+ (2n‐2)X 
- si proviene de una lixiviación básica: 
4 RX + UO
2
(CO
3
)
3
4‐
  ‐‐‐>  R
4
(UO
2
(CO
3
)
3
) + 4X

 
Los equipos utilizados en este proceso se clasifican en dos tipos: 
 Columnas  de  lecho  fijo:  son  columnas  de  unos  5  m.  de  altura,  en  los  cuales  se 
coloca  el  lecho  de  2  m  de  altura  sobre  una  base  de  gravilla.  Trabajan  en  serie, 
unas en carga y las otras en elección. 
 Columnas  pulsadas:  se  mantiene  fluidizado  el  lecho  de  la  resina,  favoreciendo  el 
permanente contacto  de la  resina  con    disolución  que  contiene  Uranio. Después 
de la fijación del Uranio a la resina, se lleva a cabo un lavado con agua. 
Una vez cargada la resina, es necesario eludirla: extraer el uranio absorbido en la misma. 
Para  ello,  se  utilizan  soluciones  acidificadas  de  cloruro,  nitrato  o  sulfato,  tanto  en  el 
método  ácido  como  básico.  Se  denominan  eluyentes  a  las  disoluciones  empleadas;  a  la 
solución obtenida se la llama eluido. 
Si  la  elución  está  seguida  por  una  precipitación  en  uranato,  se  usa  como  eluyente  el 
NaCl, por ejemplo mediante la siguiente reacción: 
R
4
UO
2
(SO
4
)

+ 4 NaCl  ‐‐‐>   4 RCl + UO
2
SO
4
 + 2 Na
2
SO

Si luego de la elusión se va a realizar una etapa de extracción con disolventes, se utiliza 
como eluyente el H
2
SO
4
 (proceso Eluex) 
R
4
UO
2
(SO
4
)

+ 4 H
2
SO
4
  ‐‐‐>   4 RHSO
4
 + UO
2
(SO
4
)
3
 + 4 H
+
 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 54 
12.3.2 Disolventes orgánicos 
Los disolventes orgánicos más utilizados actualmente son: 
 Fosfato de Tributilo: PO
4
(C
4
H
9
)
3
  
 Aminas Terciarias: R
3
‐N ‐H ‐Cl ó (R
3
NH
2
)
2
SO
4
  
Los disolventes orgánicos tienen el inconveniente de que son muy viscosos, por lo que se 
les  añade  querosén  (para  disminuir  la  viscosidad)  y  alcohol  (para  mejorar  la  separación 
de fases). 
Los equipos empleados para la concentración mediante disolventes orgánicos son de dos 
tipos: 
 Columnas  pulsadas:  en  este  caso,  el  disolvente  se  introduce  por  abajo  y  la  pulpa 
por arriba, pues el disolvente es menos denso que la fase acuosa. 
 Mezcladores  y  Sedimentadores:  el  disolvente  y  la  disolución  van  en 
contracorriente.  La  pulpa  y  el  disolvente  puro  se  alimentan  al  sistema  por 
extremos  opuestos,  de  manera  que  en  los  primeros  mezcladores  se  pone  en 
contacto una pulpa que está muy cargada en uranio con disolvente poco puro. De 
cada  mezclador  la  disolución  pasa  a  un  sedimentador  donde  se  produce  la 
separación de fases: La fase orgánica pasa al siguiente mezclador donde se mezcla 
con  la  disolución  de  uranio  procedente  del  sedimentador,  mientras  que  la  fase 
acuosa se recicla. 
El  proceso  de  separación  del  uranio  y  el  disolvente  orgánico  una  vez  obtenida  la 
disolución orgánica cargada de uranio recibe el nombre de Reextracción. Los agentes de 
reextracción más empleados son NaCl, NaNO
3
, Na
2
CO
3
 y NH
4
OH. 
Las reacciones involucradas son:  
Extracción: 4 R Cl

 + (UO
2
( SO
4
)
3
)
4‐
acuosa
 ‐‐‐>   (R
4
UO
2
(SO
4
)
3
)
orgánico
 + 4 Cl

acuosa
 
Reextración: (R
4
UO
2
(SO
4
)
3
)
orgánico
 + 4 NaCl   ‐‐‐‐>  4 RCl + UO
2
SO
4
 + 2 Na SO

 
12.4 Precipitación 
 
La  solución  rica  en  uranio  es  llevada  a  los  precipitadores,  tanques  agitados  con 
calefacción indirecta por vapor, en los cuales se produce la neutralización, obteniéndose 
un  precipitado  compuesto  principalmente  por  diuranato  de  amonio.  El  precipitado 
obtenido se somete a un lavado y después a filtración de manera que el producto filtrado 
no contenga más del 50 % en agua. 
Cuando  la  lixiviación  es  ácida,  prácticamente  todas  las  bases  se  pueden  emplear  para  la 
precipitación del Uranio. No obstante, las más utilizadas son: MgO, NH
4
OH, NaOH.  
2 UO
2
SO
4
 + 6 NH
4
OH   ‐‐‐>   (NH
4
)
2
U
2
O
7
 + 2 NH
4
SO
4
 + 3 H
2

En el método alcalino la base que más se utiliza es NaOH. 
 
12.5 Secado y Envasado 
 
La  pulpa  de  diuranato  de  amonio  se  concentra  en  sólido  por  sucesivas  decantaciones  y 
extracción de agua. Luego, pasa por una máquina centrífuga de separación sólido‐líquido 
que concentra la pulpa hasta un 40% de sólido. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 55 
La pulpa centrifugada se lleva a una tolva, de la cual se descarga el concentrado en forma 
de copos a una banda de acero inoxidable que lo transporta a través del horno, donde se 
calienta hasta una temperatura máxima de 800°C. 
El  horno  de  secado,  además  de  la  banda  transportadora,  está  compuesto  por  baterías 
eléctricas y ventiladores centrífugos que producen una circulación forzada de aire en su 
interior a fin de producir la evaporación del agua excedente de la pulpa. El concentrado 
de  uranio  que  sale  del  horno,  que  contiene  de  un  3  a  5%  de humedad,  cae  en  una  tolva 
donde se muele el mismo a tamaños menores a 6 mm y de allí se descarga en el tambor 
de envasado.  
Este  producto  final  se  suele  llamar  torta  amarilla  o  yellow  cake,  por  su  color  y  textura 
característicos. Dentro de los componentes característicos de este producto se incluyen: 
diuranato de amonio, hidróxido de uranilo, peróxido de uranilo y otros óxidos de uranio. 
Las  tortas  amarillas  que  se  producen  actualmente  tienen  entre  70  y  90%  de  trióxido  de 
uranio U
3
O
8

 
 
Figura 29. Yellow Cake. Fuente: http://energybulletin.net 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 56 
13. OBTENCIÓN DE DIÓXIDO DE URANIO 
 
Existen  varias  técnicas  para  obtener  polvo  de  dióxido  de  uranio  (UO
2
),  utilizado  como 
punto de partida en el proceso de preparación del combustible nuclear. Puede requerirse 
dióxido  de  uranio  enriquecido  o  sin  enriquecer,  dependiendo  del  tipo  de  reactor  que 
alimentará  dicho  combustible.  El  uranio  enriquecido  se  obtiene  del  uranio  natural  con 
sólo aumentar la proporción de átomos de U‐235 (isótopo fisible del uranio), pasando de 
un 0,71% a un valor superior al 1% 
 
13.1 Sin enriquecimiento 
 
Antes  de  realizar  la  conversión  del  concentrado,  es  necesario  someterlo  a  una 
purificación,  a  fin  de  eliminar  ciertos  elementos  que  actúan  como  absorbentes 
neutrónicos  y  que  no  interesan  en  el  combustible  (como  boro  y  cadmio).  Además,  es 
necesario  eliminar  otros  elementos  que  pueden  producir  corrosión  (como  cloruros  y 
fluoruros) 
 
 
Figura 30. Proceso de obtención de UO2. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 
El proceso consta de varias etapas: 
 Disolución:  El  concentrado de uranio es puesto  en solución  por acción del ácido 
nítrico,  obteniéndose  una  solución  de  nitrato  de  uranilo  impurificado 
((NO
3
)
2
UO
2
).  Esta  operación  se  realiza  en  cubas  de  acero  inoxidable  agitadas, 
durante una hora y a temperaturas de 120‐130°C. 
 Filtración:  Se  eliminan  los  elementos  insolubles  de  la  disolución  (como  silicio  y 
fosfatos) 
 Extracción  y  reextracción:  Para  obtener  la  pureza  nuclear  adecuada,  se  recurre  a 
la extracción con disolventes. El disolvente más utilizado es el fosfato de tributilo 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 57 
(FTB) mezclado con querosén y alcohol. Luego, se procede a la reextracción con 
agua, obteniéndose nitrato de uranilo nuclearmente puro. 
 
 
 
Figura 31. Extracción y reextracción para purificar nitrato de uranilo.                                                
Fuente: web.ead.anl.gov/uranium/ 
 
 Transformación en trióxido de uranio: Puede realizarse de dos formas 
- Por precipitación de una sal de amonio y posterior calcinación. 
2 ( NO
3
)
2
 UO
2
 + 6 NH
4
OH   ‐‐‐‐>   (NH
4
)U
2
O

(sólido) + 4 NH
4
NO
3
 + 3 H
2

Calcinación: (450°C): (NH
4
)U
2
O
7
 ‐‐‐‐>   2 UO
3
 (sólido) + 2 NH
3
 + H
2

- Descomposición  térmica:  Se  concentra  el  nitrato  de  uranilo  en  un 
evaporador y luego de descompone en un lecho fluidizado a 300°C 
(NO
3
)
2
UO
2
 ‐‐‐‐>   UO
3
 (sólido ) + H
2
O + NO
2
 
 Reducción a UO2: Se produce una reacción en lecho fluidizado a 590°C:  
UO
3
 (sólido ) + H
2
 (gas) ‐‐‐‐>    UO
2
 ( sólido ) + H
2

Finalmente,  se  mezclan  en  un  homogeneizador  las  distintas  cargas  de  polvo 
producidas en el horno para conformar el lote de dióxido de uranio. 
 
13.2 Con enriquecimiento 
 
El  uranio  natural  está  compuesto  principalmente  por  3  isótopos  en  las  siguientes 
proporciones:  U‐234  (0,0085%)  U‐235  (0,71%)  y  U‐238  (99,28%).  Puesto  que  el  único 
isótopo  fisible  es  el  U‐235  se  desea  aumentar  la  proporción  del  mismo.  Como  se 
mencionó  anteriormente,  el  enriquecimiento  consta  básicamente  en  aumentar  la 
proporción de U‐235 en el uranio. El grado de enriquecimiento depende del uso que se le 
dará  al  mismo.  El  uranio  altamente  enriquecido  (más  de  20%  de  U235)  es  usado 
principalmente en la producción de armas nucleares (con un 85% o más de U23) y en la 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 58 
propulsión nuclear marina (donde su concentración es por lo menos del 50%). El uranio 
de bajo enriquecimiento (menos de 20% de U235) se usa principalmente en los reactores 
de  agua  liviana.  En  los  reactores  más  extendidos  mundialmente,  el  uranio  está 
enriquecido del 3% al 5%. 
Los  isótopos  U‐235  y  U‐238  son  químicamente  idénticos,  pero  difieren  en  sus 
propiedades  físicas,  particularmente  en  sus  masas.  El  núcleo  de  un  átomo  de  U‐235 
contiene  92 protones  y  143  neutrones,  mientras que  el  de  U‐238  tiene  92  protones  y 146 
neutrones  (3  más  que  el  U‐235).  La  diferencia  en las  masas  permite  la  separación  de  los 
isótopos y permite el enriquecimiento del uranio. La separación es muy compleja debido 
a  las  masas  tan  similares  que  poseen;  no  obstante,  se  han  desarrollado  varios  métodos 
para el enriquecimiento isotópico.  
Todos los procesos tienen en común que emplean el único compuesto gaseoso estable a 
temperatura  cercana  a  la  ambiente:  hexafluoruro  de  uranio  UF
6
.  El  mismo  se  obtiene  a 
partir del UO
2
, mediante las siguientes reacciones en lecho fluidizado a 500°C. 
UO
2
 + 4 HF  ‐‐‐‐>  UF
4
 + 2 H
2

UF
4
 + F
2
 ‐‐‐‐>   UF
6
 
Posteriormente,  se  filtra  el  gas  para  eliminar  las  partículas  sólidas  que  pudiera  haber 
arrastrado, y luego se condensa para envasarlo. 
A  la  temperatura  de  trabajo,  el  UF
6
  es  gaseoso,  haciéndolo  adecuado  para  el  proceso  de 
enriquecimiento.  Para  una  presión  y  temperatura  menor,  el  UF
6
  puede  ser  condensado. 
El  líquido  es  colocado  dentro  de  barriles  diseñados  especialmente  para  su  traslado,  con 
una  fuerte  protección  del  material  transportado,  y  que  pesa  alrededor  de  15  toneladas 
lleno.  Dentro  del  cilindro,  el  UF
6
  se  enfría  y  solidifica  para  convertirse  en  un  sólido 
blanco  y  cristalino.  La  solidificación  se  produce  a  temperaturas  inferiores  a  57°C  (a 
presión atmosférica). Esta característica hace a dicho compuesto óptimo para el traslado 
a  la  planta  de  enriquecimiento.  Durante  el  almacenamiento  y  transporte,  el  material  se 
encuentra en forma sólida.  
La cantidad de UF
6
 que se carga en dichos cilindros está limitada, de forma tal de evitar 
la ruptura al calentarse y variar su densidad. 
 
 
Figura 32. Barril de transporte de UF6. Fuente: energybulletin.net/node/15345 
 
La  capacidad  o  potencia  de  separación  de  un  procedimiento  de  separación  isotópica 
viene  dada  por  el  caudal  de  uranio  enriquecido  y  por  el  grado  de  enriquecimiento.  Esta 
capacidad  de  separación  es  proporcional  a  la  potencia  real  necesaria  para  efectuar  la 
separación.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 59 
Dentro de los diversos métodos de separación isotópica, se encuentran: difusión gaseosa, 
centrifugación,  métodos  químicos,  métodos  electromagnéticos,  métodos  aerodinámicos 
y separación por láser. La difusión gaseosa ha sido utilizada por mucho tiempo, aunque 
en  los  últimos  años  ha  quedado  obsoleta  ante  la  tecnología  de  centrifugación.  Por  otro 
lado,  los  métodos  químicos,  electromagnéticos,  aerodinámicos  y  por  láser  están  poco 
difundidos, y funcionan únicamente a nivel de plantas piloto.  
El  siguiente  gráfico  muestra  las  capacidades  de  enriquecimiento  de  los  países  que 
cuentan  con  plantas  de  enriquecimiento  para  los  dos  métodos  más  utilizados:  difusión 
gaseosa  y  centrifugación.  La  unidad  utilizada  en  la  comparación  es  tSWU:  tonelada  de 
Separate  Work  Unit,  que  mide  la  cantidad  de  trabajo  de  separación  (indicativa  de  la 
energía  usada  en  el  enriquecimiento)  en  la  que  la  materia  prima,  los  residuos,  y  la 
cantidad de producto están expresados en toneladas.  
 
 
Gráfico 33. Capacidades de enriquecimiento. Fuente: www.energyscience.org.au/FS07%20Enrichment.pdf 
 
El  número  de  unidades  de  trabajo  separativo  proporcionado  por  un  equipo  de 
enriquecimiento  es  directamente  proporcional  a  la  cantidad  de  energía  que  el  equipo 
consume.  Las  plantas  modernas  de  difusión  gaseosa  normalmente  requieren  de  2.400  a 
2.500  kWh  de  electricidad  por  SWU,  mientras  que  las  plantas  de  centrifugación  sólo 
precisan de 50 a 60 kWh por SWU. 
Argentina posee una Planta de Enriquecimiento en el Complejo Pilcaniyeu, a 60 km. de 
la localidad de Bariloche. Esta planta alimenta los reactores de investigación, que utilizan 
como  combustible  uranio  enriquecido,  y  además  se  enriquece  levemente  el  uranio 
utilizado  en  las  centrales  nucleares  de  generación  de  energía,  mejorando  sensiblemente 
el rendimiento de las mismas. Dentro de dicha planta, se convierte el UO
2
 a UF
6
, y luego 
mediante difusión gaseosa, se enriquece el uranio.  
 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 60 
13.2.1 Difusión gaseosa 
El  método  fue  desarrollado  en  un  principio  por  EE.UU.,  y  luego  fue  ampliamente 
difundido  a  Rusia,  Inglaterra,  Francia,  China  y  Argentina.  Hoy  en  día,  ha  quedado 
relegado frente a la centrifugación: sólo Francia, Estados Unidos y China lo usan. 
El  principio  de  funcionamiento  por  difusión  gaseosa  se  basa  en  el  hecho  de  que  las 
moléculas  de  gases  con  distinto  peso  molecular  experimentan  difusiones  distintas  al 
pasar a través de una membrana porosa (barrera).  
Se  fuerza  el  gas  de  UF
6
  a  presión  a  pasar  a  través  de  una  serie  de  barreras.  Como  las 
moléculas  de  U‐235  son  más  livianas  que  las  de  U‐238,  se  moverán  más  rápido  y  tienen 
más  probabilidad  de  pasar  antes  los  poros  de  la  membrana.  Por  lo  tanto,  el  UF
6
  que 
difunde  rápido  a  través  de  la  barrera  está  levemente  enriquecido,  mientras  que  el  que 
pasa luego está empobrecido.  
Como  el  factor  de  separación  en  una  sola  etapa  es  pequeño,  la  separación  se  realiza  en 
varias  etapas  para  lograr  el  enriquecimiento  deseado  (método  de  cascada).  Se  suelen 
utilizar  compresores  entre  las  diferentes  etapas  para  mantener  elevada  la  presión,  junto 
con  intercambiadores  de  calor  para  extraer  el  calor  adicional  generado.  El  gas  debe  ser 
procesado  a  través  de  alrededor  de  1400  etapas  para  obtener  un  producto  con  una 
concentración de 3% a 4% de U‐235. 
 
 
Figura 34. Difusión gaseosa. Fuente: www.nrc.gov/materials/fuel‐cycle‐fac/ur‐enrichment 
 
13.2.2 Centrifugación 
El método fue descubierto en 1940 pero fue recién desarrollado en 1960, y es considerado 
como  la  segunda  generación  de  tecnología  de  enriquecimiento  (luego  de  la  difusión 
gaseosa). Actualmente, Rusia, Inglaterra, Alemania, Holanda y EE.UU. tienen plantas con 
esta tecnología. China, Japón, Brasil, India, Irán y Pakistán operan con pequeñas plantas 
de centrifugación.  
El  enriquecimiento  por  centrifugación  consiste  en  centrifugar  el  gas  de  HF
6
,  el  cual 
contiene distintas especies moleculares. Para ello se utilizan un gran número de cilindros 
en serie dispuestos en forma paralela. Cada uno contiene un rotor de 3 a 5 m de largo y 
20  cm  de  diámetro,  que  gira  a  elevadas  revoluciones  (50.000  a  70.000  rpm).  La  fuerza 
centrífuga producirá una separación parcial, desplazándose las moléculas de mayor peso 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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(U‐238)  hacia  la  periferia  y  tendiendo  las  más  livianas  (U‐235)  a  permanecer  en  la  zona 
central.  El  gas  con  muy  poco  porcentaje  de  U‐235  que  se  extrae  de  la  periferia  se 
reintroduce en la etapa previa, mientras que el gas enriquecido que se extrae de la zona 
central se introduce en la siguiente etapa.  
A pesar de que la capacidad de un solo centrifugador es mucho menor que una etapa de 
la  difusión  gaseosa,  su  capacidad  de  separar  isótopos  es  mucho  mayor.  El  factor  de 
separación depende en este caso de la diferencia de masas entre las moléculas isotópicas, 
mientras  que  en  la  difusión  gaseosa  el  factor  determinante  es  la  raíz  cuadrada  del 
cociente  de  dichas  masas.  Dado  que  para  el  uranio  la  diferencia  es  de  3  unidades,  esto 
debería contribuir a que fuera un método muy efectivo. De hecho, se pueden utilizar sólo 
entre  10  y  20  etapas,  en  contraste  de  los  cientos  usados  en  la  difusión  gaseosa.  Sin 
embargo,  las  posibilidades  están  limitadas  por  el  límite  de  velocidad  impuesto  por  la 
resistencia mecánica del material que constituye el interior del tambor centrífugo, y por 
el límite de longitud debido a la aparición de velocidades críticas. 
 
 
Figura 35. Planta de centrifugación en Piketon, Ohio. Fuente: es.wikipedia.org 
 
        
Figura 36. Proceso de centrifugación.  
Fuente:  www.nrc.gov/reading‐rm/doc‐collections/fact‐sheets/enrichment 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 62 
13.2.3 Separación por láser 
Constituye  el  foco  de  estudio  de  los  últimos  tiempos.  Algunos  lo  consideran  la  tercera 
generación  de  tecnología  de  enriquecimiento,  prometiendo  menores  necesidades 
energéticas, menores costos y menor producción de material empobrecido. Sin embargo, 
todavía no está desarrollado para su uso industrial. 
El  método  consiste  en  el  empleo  de  un  haz  luminoso  altamente  monocromático  para 
excitar el isótopo cuya concentración se desea (U‐235). Dado que los isótopos presentan 
pequeñas  diferencias  en  sus  configuraciones  electrónicas,  absorben  luz  de  diferente 
longitud de onda, y por consiguiente, de diferente energía. Una vez excitados los átomos 
de  U‐235,  se  hace  pasar  los  átomos  a  través  de  un  campo  magnético  o  eléctrico,  el  cual 
desvía los átomos excitados, que luego son recolectados. 
Algunas ventajas de este método son el bajo consumo de potencia y capital, simplicidad 
y practicidad, y posibilidad de enriquecer en una sola etapa.  
 
 
Figura 37. Separación por láser. Fuente: www.llnl.gov/str/Hargrove.html 
 
13.2.4 Método Electromagnético 
Fue  desarrollado  en  1940  para  producir  uranio  altamente  enriquecido  en  la  bomba  de 
Hiroshima,  pero  luego  fue  abandonado.  Sin  embargo,  reapareció  en  la  década  del  90 
como  el  principal  método  usado  por  Iraq  para  producir  uranio  enriquecido  para  armas 
nucleares.  Básicamente,  los  principios  son  los  mismos  que  los  de  un  espectrómetro  de 
masas.  Iones  de  U‐235y  U‐238  son  separados  por  la  diferencia  en  los  radios  de  los  arcos 
que  describen  cuando  se  mueven  a  través  de  un  arco  magnético.  En  la  Figura,  se 
representa con bolas azules el U‐235 y con bolas claras el U‐238, y se observa la diferencia 
de dirección provocada por el campo magnético. 
 
 
Figura 38. Separación electromagnética. Fuente: en.wikipedia.org 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 63 
13.2.5 Métodos Aerodinámicos 
El  principio  de  funcionamiento  es  similar  al  método  por  centrifugación.  La  fuerza 
centrífuga se obtiene mediante una tobera, la cual impulsa un chorro a alta velocidad de 
una  mezcla  de  UF
6
  al  4%  de  hidrógeno.  Debido  al  exceso  de  hidrógeno  se  obtiene  una 
velocidad  de  flujo  más  alta  y  mayor  fuerza  centrífuga,  y  por  consiguiente,  una  mayor 
separación.  Además,  se  evitan  los  problemas  mecánicos  de  las  máquinas  girando  a 
velocidades elevadas. 
 
 
Figura 39. Separación por tobera. Fuente: en.wikipedia.org 
 
13.2.6 Métodos Químicos 
La  separación  se  lleva  a  cabo  mediante  resinas  sintéticas  intercambiadoras  de  iones  y 
uranio  en  forma  de  U
4+ 
o  U
6+
.  Se  explota  una  leve  diferencia  en  la  propensión  de  los 
isótopos de cambiar de valencia, utilizando fases acuosas y orgánicas inmiscibles.  
 
13.3 Reconversión 
 
Finalmente, es necesario transformar el UF
6
 enriquecido a UO
2
 para poder ser  utilizado 
como  combustible  en  los  reactores.  Existen  varios  procesos  de  reconversión,  pero  en  el 
más  utilizado  se  denomina  ADU  (diuranato  de  amonio).  Se  hace  reaccionar  el  UF
6
  con 
agua y amoníaco para producir cristales de diuranato de amonio, que después de filtrarse 
se calcina en una atmósfera de hidrógeno para obtener UO
2
 
 
13.4 Uranio empobrecido 
 
En  todas  las  plantas  de enriquecimiento  se  obtiene  un  producto  enriquecido  en  átomos 
de  U‐235  con  un  contenido  en  átomos  de  este  tipo  superior  al  del  uranio  natural,  y  un 
producto empobrecido (colas) con un contenido de U‐235 inferior al del uranio natural.  
El  uranio  empobrecido  se  considera  un  residuo  del  enriquecimiento,  y  su  composición 
depende del grado de enriquecimiento, siendo los valores típicos: 99,8% de U‐238, 0,2% 
de  U‐235  y  0,001%  de  U‐234.  La  mayor  parte  del  uranio  empobrecido  se  almacena  en 
forma de HF6 en cilindros de acero de 13 toneladas de capacidad que se almacenan cerca 
de las plantas de enriquecimiento.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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El  uranio  empobrecido  se  usa  en  aplicaciones  en  las  que  su  combinación  de  alta 
densidad,  propiedades  mecánicas  relativamente  buenas  y  disponibilidad,  le  dan  una 
ventaja sobre de otros materiales. Se destacan los siguientes usos: 
 Aplicaciones  militares:  munición  antiblindaje  (junto  con  titanio,  forman  la 
aleación  Sataballoy),  forros  de  carga  de  forma  y  lentes  de  penetrador  formado 
explosivamente, blindajes de carros de combate 
 Aplicaciones  comerciales:  estabilizadores  para  aviones,  satélites  artificiales  y 
buques;  contrapesos;  blindajes  para  las  fuentes  radiactivas;  volantes  y  barras  de 
perforación.  
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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14. FABRICACIÓN DE ELEMENTOS COMBUSTIBLES 
 
El ciclo del combustible nuclear se resume en el siguiente diagrama: 
 
 
Figura 40. Ciclo del combustible nuclear. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 
Los  primeros  pasos,  desde  la  extracción  del  uranio  hasta  la  obtención  del  polvo  de 
dióxido  de  uranio  fueron  explicados  en  apartados  anteriores.  Finalmente,  se  debe 
fabricar el elemento combustible, utilizando como materia prima el polvo de UO
2
, el cual 
puede  estar  enriquecido  o  no.  A  diferencia  de  los  combustibles  fósiles,  el  uranio  debe 
encapsularse  antes  de  poder  usarse  como  combustible.  La  principal  razón  es  que  es  de 
vital  importancia  que  los  productos  de  fisión  queden  confinados  dentro  de  un 
contenedor. 
Argentina  posee  una  fábrica  de  elementos  combustibles:  “Combustibles  Nucleares 
Argentina” (CONUAR), situada en el Centro Atómico Ezeiza, la cual está preparada para 
producir  el  combustible  que  requieren  las  centrales  nucleares  argentinas.  La  siguiente 
figura muestra un diagrama de flujo de los procesos desarrollados en CONUAR. 
 
 
Figura 41. Procesos desarrollados en CONUAR. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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14.1 Fabricación de pastillas 
 
Las  pastillas  constan  de  un  pequeño  cilindro,  con  diámetro  entre  8  y  12  mm  y  de  una 
altura  que  generalmente  excede  ligeramente  al  diámetro.  Los  extremos  de  las  pastillas 
son cóncavos.  
 
 
Figura 42. Pastillas de uranio. Fuente: www.enusa.es/pub/comunicacion/album_nuclear 
 
Existen  varias  técnicas  para  la  fabricación  de  pastillas,  pero  las  mismas  difieren  sólo  en 
detalles. En rasgos generales, el polvo de UO
2
 se prensa, convirtiéndolo en un cuerpo de 
forma cilíndrica y consistencia definida.  Luego, se realiza un sinterizado con el objetivo 
de  reducir  el  contenido  de  oxígeno  y  fluoruro.  Dicho  proceso  se  realiza  en  un  horno  a 
temperaturas  cercanas  a  los  1700°C  con  atmósfera  de  hidrógeno,  obteniéndose 
metalográficamente un cerámico de alta densidad (del orden de 10 gr/cm
3
). Después del 
sinterizado,  las  pastillas  se  pulen  en  sus  paredes  cilíndricas  para  obtener  las 
especificaciones de tamaño.  
 
14.2 Fabricación de barras de combustible 
 
Las  pastillas  de  UO
2
  se  encamisan  en  una  funda  metálica,  compuesta  generalmente  por 
una  aleación  de  circonio,  que,  además  de  tener  una  baja  sección  transversal  para 
absorción  de  neutrones,  tiene  estabilidad  mecánica  y  propiedades  adecuadas  de 
transferencia de calor. 
 
 
Figura 43. Barras de combustible. Fuente: www.enusa.es/pub/comunicacion/album_nuclear.html 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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El  proceso  se  inicia  con  la  soldadura  de  una  tapa  en  uno  de  los  extremos  del  tubo, 
previamente  cortado  a  la  longitud  apropiada.  Luego,  se  rellenan  los  tubos  con  pastillas 
de  UO
2
.  Una  vez  llenado,  las  pastillas  se  secan  con  calor,  con  el  objetivo  de  quitar  la 
humedad  residual  hasta  donde  sea  posible.  Los  espacios  que  quedan  entre  la  pared 
interior del  tuvo y la  pastilla, y los espacios entre pastillas, se llenan con helio, antes de 
colocar  un  resorte  que  mantiene  unidas  las  pastillas.  Finalmente,  se  suelda  la  segunda 
tapa. 
 
14.3 Ensamble del Elemento Combustible 
 
La  configuración  final  del  elemento  combustible  dependerá  del  tipo  de  reactor, 
debiéndose  determinar:  la  geometría  del  elemento  combustible,  el  número  de  barras, 
número de separadores elásticos, longitud y diámetro. 
El elemento contiene un esqueleto sobre el que se ensamblan las barras de combustible.   
 
 
Figura 44. Montaje de elementos combustible. Fuente: www.enusa.es/pub/comunicacion/album_nuclear 
 
El reactor nuclear de Atucha I trabaja con 252 elementos combustibles de 37 barras cada 
uno (36 barras de combustible y una estructural) de 5300 mm de longitud y 11,9 mm de 
diámetro exterior. Cada elemento combustible contiene 152 Kg. de uranio natural. 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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15. RESIDUOS RADIACTIVOS 
 
El proceso de obtención de uranio involucra residuos radiactivos, denominados colas del 
uranio. Estas se producen tanto en los procesos relacionados a la minería, como también 
en  la  fabricación  de  los  concentrados  de  uranio.  Contiene  un  pequeño  porcentaje  de 
uranio y toda la ganga que ha sido separada a lo largo de los procesos. 
Los  residuos  de  baja  y  media  actividad  y  período  corto  son  aquellos  que  contienen 
material  radiactivo  con  período  de  semidesintegración  menor  a  30  años  y  con  una 
radiactividad  baja  o  media.  En  caso  contrario,  se  trata  de  un  residuo  de  alta  actividad  y 
período  largo.  Estos  últimos  deben  controlarse  durante  centenas  de  años,  lo  que 
constituye  un  gran  desafío  tecnológico.  La  mayor  cantidad  de  residuos  (alrededor  del 
90%) corresponden a los de baja y media actividad. Los residuos de alta actividad son los 
resultados  del  reprocesamiento  de  los  combustibles  nucleares  y  desmantelamiento  de 
reactores e instalaciones nucleares. 
En  la  mayoría  de  los  complejos,  por  tonelada  de  uranio  se  generan  3.700  litros  de 
residuos líquidos y cien veces el peso del material obtenido en residuos de radio.  
Las  colas  poseen  elementos  contaminantes,  tales  como  Uranio,  Radio,  Radón,  Cromo, 
Vanadio  Molibdeno,  Cobre,  Níquel,  Cobalto,  Hierro  y  otros  químicos  del  proceso.  A 
diferencia  de  los  residuos  de  otras  operaciones  industriales,  los  residuos  nucleares  no 
pueden  arrojarse  al  suelo,  al  mar  o  a  la  atmósfera,  porque  podrían  aumentar  la 
radiactividad ambiental por encima de los límites permitidos. Es necesario guardarlos en 
un  lugar  seguro  hasta  que  su  nivel  de  actividad  decaiga  hasta  un  nivel  aceptable. 
Usualmente,  se  transporta  las  colas  hasta  un  lugar  especialmente  preparado  y  se  las 
almacena en montañas, que contienen millones de toneladas de material sólido. 
La inadecuada gestión de estos residuos produce un impacto de alto riesgo. 
 Emisión de radiación gamma 
 Emisión de gas radón (altamente radiactivo) 
 Alteración del paisaje 
 Contaminación de aguas superficiales y subterráneas 
 Partículas arrastradas por el aire 
Por  todo  lo  mencionado,  se  deben  desarrollar  proyectos  en  todos  aquellos  sitios  en  los 
cuales  se  han  desarrollado  actividades  relacionadas  al  uranio,  con  el  fin  de  restituir  el 
ambiente.  Para  ello  se  determinan,  en  primer  lugar,  las  características  del  problema  en 
cada  sitio  mediante  los  estudios  necesarios  que  identifiquen  los  impactos  producidos  y 
potenciales,  las  vías  posibles  de  contaminación,  los  elementos  presentes,  etc. 
Posteriormente  se  desarrollan,  sobre  la  base  de  técnicas  nacional  e  internacionalmente 
aceptadas, las posibles soluciones para la gestión de las colas y la restitución en cada sitio 
específico.  Se  suelen  utilizar  planes  de  monitoreo  de  colas,  que  incluyen:  Muestreos  y 
análisis en aguas, sólidos y vegetales; Control de gestión de residuos radiactivos; Control 
de neutralización y gestión de efluentes líquidos; Control de cumplimiento de las normas 
vigentes para el transporte, uso y gestión de materiales radiactivos.  
En  algunos  casos,  se  realiza  un  encapsulado  de  los  residuos,  en  el  cual  se  utilizan 
diversos materiales con la finalidad de aislar el suelo sobre el que se apoyan los residuos 
y cubrir los mismos para evitar la emanación de radón y radiación gamma, minimizar la 
infiltración  de  precipitaciones  y  así  proveer  una  barrera  contra  la  contaminación 
ambiental. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Figura 45. Encapsulamiento de las colas. Fuente: www.cnea.gov.ar 
 
El  siguiente  mapa  muestra  las  regiones  de  Argentina  donde  deben  gestionarse  los 
residuos radiactivos, las cuales corresponden principalmente a lugares donde alguna vez 
funcionó un complejo minero fabril o una planta de concentración de uranio.   
 
 
Figura 46. Colas de uranio en Argentina. Fuente: www.cnea.gov.ar 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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16. APLICACIONES TECNOLÓGICAS DE MINERALES RADIACTIVOS 
 
Habiéndonos referido anteriormente a la exploración y los yacimientos en nuestro país, y 
a  los  procesos  de  transformación  de  los  minerales  radiactivos,  en  este  apartado  nos 
remitiremos a sus usos más comunes en la vida cotidiana. El campo de aplicación de los 
mismos es muy vasto, en tanto que no hay prácticamente rama industrial o científica en 
la  que  no  se  empleen  radioisótopos.  En  este  trabajo,  nos  concentraremos  en  sus 
aplicaciones más importantes: energéticas, bélicas, industriales, medicinales y sanitarias.    
 
16.1 USOS ENERGÉTICOS 
 
El principal uso de los minerales radiactivos en la actualidad, en especial el uranio, es la 
producción  de  energía  en  reactores  nucleares.  En  estas  instalaciones,  la  energía  nuclear 
liberada  a  partir  de  la  fisión  de  este  “combustible  nuclear”  se  transforma  en  última 
instancia en energía eléctrica.  
Actualmente,  la  energía  nuclear  es  una  de  las  tres  principales  fuentes  de  energía 
eléctrica,  junto  con  la  hidráulica  y  la  térmica.  La  primera  de  estas  es  producida  por  el 
aprovechamiento  de  las  caídas  de  agua;  depende  del  régimen  de  precipitaciones,  por  lo 
que  un  país  no  puede  vivir  a  cuenta  totalmente  de  ella.  La  segunda  es  producida  al 
quemar  combustibles  fósiles  y  es  la  energía  por  excelencia  desde  la  invención  de  la 
máquina  de  vapor,  aunque  consume  recursos  no  renovables  y  contribuye  al  efecto 
invernadero. La energía nuclear,  por su parte, es limpia, confiable en el suministro y no 
contaminante, aunque produce residuos que tardan muchos años en perder su actividad.    
 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Tabla 47. Energía eléctrica generada en el país por tipo. Fuente: Ministerio de Planificación Federal, 
Inversión Pública y Servicios. Secretaría de Energía. Dirección Nacional de Prospectiva 
 
Se  observa  del  cuadro  anterior  que  la  energía  nucleoeléctrica  representa  menos  del  10% 
del  total  de  la  electricidad  del  sistema  interconectado  nacional.  En  muchos  países  de 
Europa,  por  el  contrario,  este  valor  asciende  a  más  del  40%,  siendo  los  principales 
Lituania, Francia y Bélgica.     
 
NUCLEAR
ELECTRICITY
GENERATION 2008
REACTORS
OPERABLE
1 Oct 2009
REACTORS UNDER
CONSTRUCTION
1 Oct 2009
REACTORS
PLANNED
Oct 2009
REACTORS
PROPOSED
Oct 2009
URANIUM
REQUIRED
2009
COUNTRY
(Click name
for
Country
Profile) billion kWh % e No. MWe No. MWe
No.
MWe No. MWe
tonnes
U
Argentina 6.8 6.2 2 935 1 692 1 740 1 740 122
Armenia 2.3 39.4 1 376 0 0 0 0 1 1000 51
Belgium 43.4 53.8 7 5728 0 0 0 0 0 0 1002
Brazil 14.0 3.1 2 1901 0 0 1 1245 4 4000 308
Bulgaria
14.7 32.9 2 1906 0 0 2 1900 0 0 260
Canada
88.6 14.8 18 12652 2 1500 4 4400 3 3800 1670
China
65.3 2.2 11 8587 17 17540 34 36380 90 79000 2010
Finland
22.0 29.7 4 2696 1 1600 0 0 1 1000 446
France
418.3 76.2 59 63473 1 1630 1 1630 1 1630 10569
Germany
140.9 28.3 17 20339 0 0 0 0 0 0 3398
Japan
240.5 24.9 53 46236 2 2285 13 17915 1 1300 8388
Korea RO
(South)
144.3 35.6 20 17716 6 6700 6 8190 0 0 3444
Lithuania
9.1 72.9 1 1185 0 0 0 0 2 3400 0
Russia
152.1 16.9 31 21743 9 7130 7 8000 37 36680 3537
Slovakia
15.5 56.4 4 1760 2 840 0 0 1 1200 251
Spain
56.4 18.3 8 7448 0 0 0 0 0 0 1383
Sweden
61.3 42.0 10 9399 0 0 0 0 0 0 1395
Switzerland
26.3 39.2 5 3237 0 0 0 0 3 4000 531
Ukraine
84.3 47.4 15 13168 0 0 2 1900 20 27000 1977
United
Kingdom
52.5 13.5 19 11035 0 0 4 6400 4 6000 2059
USA
809.0 19.7 104 101119 1 1180 11 13800 19 25000 18867
WORLD** 2601 15 436 372,900 52 47,888 135 148,825 295 303,405 65,405
Tabla 48. Reactores nucleares en principales países. Fuente: www.world‐nuclear.org/info/reactors 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 72 
En  la  tabla  anterior  figuran  los  datos  sobre  la  generación  eléctrica  en  los  principales 
países productores de energía nuclear. En el caso argentino, vemos la potencia generada 
por  los  dos  reactores  en  funcionamiento  y  la  que  tendrá  el  “reactor  planeado”         
(Atucha II).  
Para  poder  explicar  el  funcionamiento  de  los  reactores  nucleares  y  sus  aplicaciones,  se 
debe entender qué son la fisión y la fusión.  
 
16.1.1 Fisión nuclear 
Los núcleos pesados (con número másico cercano a 200) son inestables y se encuentran 
menos  unidos  que  los  de  elementos  intermedios  (A  próximo  a  60),  por  lo  que  tienden 
naturalmente  a  partirse  en  dos  núcleos  más  livianos  mediante  una  reacción  llamada 
“fisión  espontánea”.  Sin  embargo,  existe  un  efecto  de  “barrera”  que  impide  este  suceso, 
en forma análoga a la tensión superficial que impide que se derrame agua de un vaso; de 
manera  que  se  necesita  una  perturbación  para  desencadenarlo.  Al  chocar  un  neutrón  o 
un  fotón  gamma  el  núcleo,  se  vence  la  barrera  y  el  núcleo  fisiona,  produciéndose 
radiaciones y liberándose energía.  
Cuando  esto  sucede  con  un  núcleo  de  uranio  235,  éste  se  parte  en  dos  “fragmentos  de 
fisión”,  que  son  isótopos  radiactivos.  Se  emite  además  una  radiación  beta  (β)  y  gamma 
(γ), se liberan neutrones y neutrinos. En el instante de la fisión se libera una importante 
cantidad de energía, que se distribuye entre los neutrinos, la radiación beta y la radiación 
gamma,  la  energía  cinética  de  los  neutrones  y,  principalmente  (más  de  un  80%),  la 
energía  cinética  de  los  fragmentos  de  fisión.  Esta  energía  nuclear  es  alrededor  de 
20.000.000  de  veces  más  grande  que  la  energía  química  proveniente  de  la  unión  de  un 
átomo de carbono con dos átomos de oxígeno en la combustión del carbón. Es así que la 
fisión  de  1  Kg.  de  uranio  235  produce  tanta  energía  como  el  quemado  de  600  Tn.  de 
carbón  mineral  o  petróleo.  El  hecho  que  en  una  reacción  de  fisión  se  produzcan 
neutrones es lo que permite la aplicación tecnológica de este proceso: con un neutrón se 
induce la fisión, se produce energía y se recupera el neutrón para utilizarlo en una nueva 
fisión. Este es el campo de trabajo de la Ingeniería Nuclear. 
La capacidad de fisión de los núcleos se mide a través de la “sección eficaz”, que depende 
de  la  energía  de  los  neutrones  que  interactúan  con  dichos  núcleos.  A  medida  que  esa 
energía disminuye, la sección eficaz aumenta y por lo tanto, la capacidad de fisión. Es por 
ello  que  se  busca  en  los  reactores  desacelerar  a  los  neutrones,  ya  que  así  aumenta  la 
probabilidad  de  fisión.  Por  lo  tanto,  se  distinguen  los  núcleos  “fisionables”,  como  U‐
235,U‐233  y  Pu‐239,  que  pueden  sufrir  reacciones  de  fisión  con  neutrones  de  cualquier 
energía,  de  los  “fértiles”,  como  el  U‐238  y  Pu‐240,  que  solo  fisionan  con  neutrones  de 
muy  alta  energía  (la  sección  eficaz  del  U238  para  neutrones  lentos  es  prácticamente 
cero). Estos últimos pueden producir núcleos fisionables mediante reacciones de captura 
neutrónica, como veremos mas adelante. 
 
16.1.2 Fusión nuclear 
El proceso de fusión está controlado por dos clases de fuerzas, la eléctrica y la nuclear. La 
fuerza  eléctrica  hace  que  los  núcleos,  con  carga  positiva,  se  repelan,  y  actúa  hasta 
grandes  distancias.  La  fuerza  nuclear  actúa  a  distancias  extremadamente  cortas  y  hace 
que  los  núcleos  se  fusionen.  Por  lo  tanto,  para  que  ocurra  la  fusión  es  necesario  que  se 
acerquen  hasta  distancias  extremadamente  pequeñas,  de  modo  que  la  fuerza  nuclear 
venza  la  repulsión  eléctrica.  Se  busca  que  choquen  a  alta  velocidad,  y  para  ello,  se 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 73 
calienta  una  mezcla  de,  por  ejemplo,  deuterio  y  tritio  (isótopos  del  hidrógeno),  o  se 
emplean aceleradores de partículas. 
Para  que  el  deuterio  y  el  tritio  comiencen  a  fusionarse  en  cantidades  significativas  se 
requieren  temperaturas  superiores  a  los  10  millones  de  grados  centígrados.  A  estas 
temperaturas los átomos chocan con tanta fuerza que se rompen, separándose el núcleo 
(positivo)  de  los  electrones  (negativos).  Una  mezcla  de  partículas  con  carga  eléctrica 
positiva y negativa en cantidades aproximadamente iguales se conoce como plasma, que 
constituye el cuarto estado de la materia  
 
 
Figura 49. Plasma. Fuente: www.cnea.gov.ar 
 
Los plasmas aparecen en pequeñas cantidades en tubos fluorescentes, carteles luminosos 
o  en  un  arco  eléctrico,  en  los  que  la  velocidad  de  las  partículas  es  menor  a  la  requerida 
para  que  ocurra  fusión.  El  Sol  es  un  gran  reactor  nuclear  natural  donde  la  fusión  se 
mantiene  permanentemente  y  se  libera  una  enorme  cantidad  de  energía,  que  llega  a  la 
Tierra  principalmente  como  radiación  electromagnética.  Más  adelante  nos  referiremos 
brevemente a las perspectivas para el futuro en el desarrollo de reactores de fusión.  
 
16.1.3 Reactores nucleares 
Como su nombre lo indica, se definen como el lugar donde se producen reacciones en los 
núcleos  de  los  átomos.  A  partir  de  ellas,  se  puede  obtener  energía  como  principal 
objetivo,  o  partículas  nucleares.  En  el  primer  caso,  a  las  instalaciones  se  las  denomina 
“reactores  de  potencia”  y  en  el  segundo,  “reactores  de  investigación”.  En  este  apartado 
trataremos  los  reactores  de  potencia;  en  la  sección  de  radioisotopía  y  aplicaciones 
derivadas,  abordaremos los de investigación.  
Los  reactores  de  potencia  generan  energía  nuclear,  que  en  la  mayoría  de  los  casos  se 
transforma en energía eléctrica. Un reactor típico calienta agua a partir de las reacciones 
de  fisión  en  cadena,  luego  el  agua  a  presión  genera  vapor  y  éste  último  mueve  una 
turbina  que  hace  girar  el  rotor  de  un  generador  eléctrico,  produciendo  electricidad.  De 
esta manera, el principio de generación eléctrica de una central nuclear, al igual que los 
otros dos tipos de energía de base mencionados, es el movimiento de turbinas a partir de 
una  fuerza  externa:  el  agua  en  las  plantas  hidroeléctricas  y  el  vapor  en  las  nucleares  y 
térmicas.  La  diferencia  principal  está  en  la  forma  de  generar  ese  vapor,  ya  que  mientras 
las  térmicas  usan  carbón,  fuel‐oil,  gas  o  petróleo  para  calentar  calderas  de  agua  que 
producen  el  vapor,  las  nucleares  utilizan  combustibles  fisionables  para  proveer  el  calor 
necesario. 
Vimos  que  hay  núcleos  que  al  ser  chocados  por  neutrones  se  parten,  liberando  energía 
principalmente  cinética  en  los  fragmentos  de  fisión.  Los  elementos  que  tienen  esta 
propiedad son el uranio y el plutonio, que por ello se utilizan como combustibles en los 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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reactores. De los isótopos del uranio, el que tiene mejores propiedades para la fisión es el 
U235. Para que se produzca la fisión, necesita un núcleo de uranio 235, por ejemplo, y un 
neutrón a muy baja velocidad.  
 
 
Figura 50. Fisión nuclear 
 
Cada fisión da lugar a más neutrones y por lo tanto nuevas fisiones (reacción en cadena), 
liberando  gran  cantidad  de  energía.  Por  otro  lado,  se  busca  frenar  cada  uno  de  estos 
neutrones  para  aumentar  la  probabilidad  de  choque  con  otros  núcleos,  con  protones, 
que  tienen  prácticamente  el  mismo  tamaño  y  se  encuentran  en  “reposo”  en  los  núcleos 
de  los  átomos  de  los  materiales.  Un  elemento  con  un  solo  protón  es  el  hidrógeno,  y  al 
haber  mucho  hidrógeno  en  equilibrio  en  el  agua,  es  esta  última  utilizada  para  frenar  o 
moderar  los  neutrones  (“moderador”).  Además,  el  empleo  de  agua  en  lugar  de  grafito, 
moderador de algunos modelos de reactores soviéticos como el de Chernobyl, reduce el 
riesgo  de  incendio.  En  general  se  usan  elementos  de  bajo  peso  atómico  y  pequeña 
sección transversal de absorción, como el berilio (con excelentes propiedades pero costo 
muy alto), el agua natural o el agua pesada. 
El  agua  pesada  es  una  molécula  que  no  se  compone  de  dos  átomos  de  hidrógeno  y  uno 
de oxígeno, sino de dos átomos de deuterio y uno de oxígeno. El deuterio es un isótopo 
del  hidrógeno  que  cuenta  con  un  protón  y  un  neutrón  en  su  núcleo,  por  lo  que  es  más 
“pesado”. Mientras que una molécula de agua liviana tiene 18 nucleones (16 de oxígeno y 
2 de los hidrógenos), el agua pesada (D
2
0) tiene 20 nucleones (con 4 de los hidrógenos).  
Otro  aspecto  muy  importante  es  la  cantidad  de  energía  liberada,  que  se  asocia  a  la 
cantidad de fisiones y por lo tanto a la cantidad de neutrones. Lo que se busca es que de 
cada fisión se libere un neutrón, así se obtiene una cantidad de energía controlable, de lo 
contrario se produciría una reacción en cadena cada vez más exoenergética como sucede 
con  las  bombas  nucleares,  que  provocaría  daños  en  el  reactor.  Se  usan  materiales 
absorbedores  de  neutrones  para  este  fin  (alta  sección  eficaz),  principalmente  cadmio, 
indio,  litio,  plata,  hafnio,  etc.  Se  denominan  “barras  de  control  y  seguridad”.  Los  demás 
materiales  que  componen  el  reactor,  tanto  el  agua,  el  acero  estructural  como  el  uranio 
238, absorben neutrones con distinta eficiencia, de manera que hay que lograr que en su 
conjunto  brinden  la  “economía  de  neutrones”  exacta  para  mantener  al  reactor  estable. 
Para  ello,  se  mueven  las  barras  entrando  más  o  menos  en  el  núcleo  del  reactor  según 
cuanto  se  las  necesite.  El  núcleo  del  reactor  de  Atucha  I,  por  ejemplo,  cuenta  con  29 
barras  de  control  y  se  necesitan  solo  3  para  detener  el  proceso  en  el  acto.  En  caso  de 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 75 
recalentamiento  y  de  ser  necesaria  la  detención  inmediata  del  reactor,  se  puede 
introducir  ácido  bórico  en  el  núcleo  que  cumple  la  misma  función  que  las  barras  de 
control. 
 
 
Figura 51. Barras de control de hafnio en Atucha I. Fuente: www.cnea.gov 
 
Un  elemento  esencial  en  los  reactores  es  el  “refrigerante”,  encargado  de  evacuar  la 
energía  liberada  por  el  núcleo,  constituido  por  los  elementos  combustibles.  El 
refrigerante  debe  ser  anticorrosivo,  tener  una  gran  capacidad  calorífica  y  no  debe 
absorber neutrones. Usualmente se utilizan gases como el anhídrido carbónico y el helio, 
o líquidos, como el agua pesada o liviana, que tienen menor transferencia de calor  pero 
son  más  económicos;  incluso  se  pueden  usar  compuestos  orgánicos  y  metales  líquidos 
como el sodio, el litio, y una aleación de sodio‐potasio.  
El  agua  empleada  de  este  modo  puede  pasar  a  vapor  (como  en  los  reactores  BWR),  o 
permanecer  en  estado  líquido  y  calentar  un  circuito  secundario  donde  se  produce  el 
vapor  que  va  a  la  turbina.  Por  lo  general  se  elige  esta  última  opción  para  que  no  sea  el 
refrigerante  en  contacto  con  elementos  radiactivos  el  que  pase  por  la  turbina.  La 
transferencia de calor del circuito primario al secundario se realiza en un “generador de 
vapor”.  El vapor que sale del mismo (a aproximadamente 600°C) debe “secarse” antes de 
ingresar a la turbina en un separador de humedad.  
La  turbina  tiene  una  sección  de  alta  presión  y  varias  de  baja.  El  vapor  que  sale  de  la 
turbina  de  alta  presión  contiene  humedad  que  debe  ser  retenida  nuevamente.  Esto  se 
consigue  haciendo  pasar  el  vapor  por  un  recalentador;  luego  el  vapor  se  transfiere  a  las 
turbinas de baja presión, cuyo número depende de la potencia eléctrica de la central. 
En  un  tercer  circuito,  el  vapor  que  sale  de  la  última  turbina  pasa  nuevamente  a  estado 
líquido  a  la  temperatura  adecuada  para  volver  al  generador  de  vapor  (ciclo  cerrado).  Se 
utiliza  el  agua  de  los  ríos  o  la  atmósfera  para  el  enfriamiento,  por  lo  que  suelen 
encontrarse centrales nucleares próximas a un río o con grandes chimeneas que entregan 
calor a la atmósfera.  
Cuando  un  reactor  está  crítico,  se  encuentra  a  una  potencia  estable,  es  decir,  en  cada 
fisión  se  libera  un  neutrón.  La  “masa  crítica”  es  la  cantidad  de  combustible  capaz  de 
obtener esta situación de estabilidad.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 76 
16.1.3.1 Combustibles nucleares y materiales  
  En  la  sección  anterior  se  describió  el  proceso  de  transformación  del  mineral  de 
uranio  hasta  la  obtención  de  dióxido  de  uranio,  utilizado  como  combustible  en  los 
reactores  nucleares.  En  Argentina,  el  ciclo  del  combustible  nuclear  consta  de  las 
siguientes operaciones, representadas en la figura 52. 
 
 
Figura 52. Ciclo del combustible nuclear argentino. 
 
Estas operaciones se pueden resumir en las siguientes etapas:   
1°) minería y concentración del uranio. 
2°) Conversión y enriquecimiento.  
3°) fabricación de elementos combustibles.  
4°) Uso en el reactor, dejando como desecho productos de fisión como el plutonio.  
5°)  Reelaboración,  en  la  que  se  separa  el  uranio  aún  utilizable  y  se  aíslan  cantidades  de 
plutonio  u  otros  productos  de  fisión  utilizables  en  otros  reactores.  El  uranio  puede 
convertirse  nuevamente  en  UF
6
  y  recircularse  para  su  enriquecimiento,  pero  no  es 
rentable  este  procesamiento  mientras  existan  menas  ricas  en  uranio  que  se  puedan 
explotar.  
6°) Almacenamiento de residuos, temporal o definitivo.  
El uranio se encuentra en la naturaleza acompañado por otros elementos y es necesario 
un  proceso  mecánico  y  químico  para  purificarlo.  El  uranio  natural  se  encuentra  como 
una  mezcla  de  U235  (0,7%)  y  U238  (99,3%),  el  primero  un  núcleo  fisionable  (produce 
reacciones  en  cadena)  y  el  segundo  fértil.  Este  último  no  es  fisionable,  pero  puede 
producir Pu‐239, isótopo que fisiona en forma similar al U‐235. Es decir, el plutonio no es 
un  elemento  natural,  sino  que  es  producido  artificialmente  en  reactores  a  través  de 
reacciones nucleares y su principal isótopo, el  Plutonio‐239, es obtenido a partir de una 
captura  neutrónica  (reacción  neutrónica  distinta  a  la  fisión)  del  U‐238.  Esta  reacción 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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consta  de  dos  pasos:  1°)  el  núcleo  compuesto  excitado  vuelve  a  su  estado  fundamental 
emitiendo  radiación  gamma.  2°)  produciendo  un  doble  decaimiento  β  negativo,  se 
obtiene este nuevo elemento también radiactivo pero de vida media prolongada.    
238 1 239 239
92 0 92 92
239 239 0 0
92 93 1 0
239 239 0 0
93 94 1 0
( )* U n U U
U Np v
Np Pu v
¸
|
|
÷
÷
¹ + ÷ ÷ +
¦
÷ + +
`
¦
÷ + +
)
 
El  plutonio  presenta  ciertas  dificultades  que  hacen  que  trabajarlo  sea  una  tarea  muy 
difícil,  y  que  por  lo  tanto  hasta  ahora  no  sea  tan  difundido  su  empleo  en  centrales 
nucleares.  Es  una  sustancia  altamente  tóxica,  se  oxida  fácilmente  y  se  dilata  con 
cualquier cambio de temperatura. Sin embargo, su utilización como combustible nuclear 
está cada vez más difundida, teniendo en cuenta el ahorro de combustible que posibilita 
(ver más adelante en “Perspectivas…”).  
El  Torio,  elemento  que  existe  en  forma  abundante  en  la  naturaleza,  se  presenta  en  su 
totalidad  como  Th‐232,  que  mediante  una  reacción  de  captura  similar  a  la  anterior 
produce  el  isótopo  fisionable  U‐233,  también  utilizado  como  combustible  en  los 
reactores.  Su  resistencia  a  la  corrosión  en  aire  y  en  agua  hirviendo  es  muy  baja,  y  su 
oxidación,  incluso  a  baja  temperatura,  es  muy  rápida.  Para  utilizar  el  torio  con  agua 
como refrigerante es necesario proteger el metal con una funda; sin embargo, tiene una 
excelente resistencia a la corrosión en una aleación de sodio‐ potasio y también en litio a 
600°C, por eso suele ir acompañado por estos elementos en el reactor.  
En los reactores reproductores rápidos (FBR), se pueden emplear estos últimos dos tipos 
de combustibles. Su principal característica es que no utilizan moderador, por lo que las 
fisiones se producen por neutrones rápidos. La captura del U‐238 y su conversión en Pu‐
239  solo  tienen  lugar  en  estas  condiciones.  El  núcleo  tiene  una  zona  fisionable  y  una 
fértil, en la que el uranio 238 se transforma en plutonio, o el torio‐232 en U‐233.   
Si  bien  puede  representar  una  ventaja  en  materia  de  ahorro  de  combustible,  esta 
situación  es  más  peligrosa  que  cuando  se  tienen  reactores  no  reproductores,  porque  la 
energía  se  libera  en  forma  más  abrupta,  por  lo  que  existe  mayor  peligro  de 
sobrecalentamiento y fusión del núcleo. Se requiere entonces una eliminación rápida del 
calor  y  por  ello  se  usa  sodio  líquido,  excelente  conductor  térmico  que  permanece  en 
estado  líquido  en  un  amplio  rango  de  temperatura  (hasta  890°C  a  presión  atmosférica). 
Su desventaja es que se torna altamente radiactivo en contacto con el núcleo del reactor. 
Los  reactores  pueden  usar  uno  o  dos  materiales  fisionables  simultáneamente,  y  así  en 
muchos el combustible contiene U‐233 y U‐235, o bien U‐235 y Pu‐239.Cabe destacar que 
los  reactores  no  reproductores  que  utilizan  uranio  natural,  como  en  las  centrales 
argentinas,  también  pueden  producir  nuevo  material  fisionable.  Es  decir,  luego  de  unos 
meses  parte  del  material  fértil  U‐238  se  habrá  transformado  en  Pu‐239,  aunque  la 
cantidad de material fisionable total es menor que la inicial (con solo U‐235). 
Los  combustibles  empleados  en  las  centrales  nucleares  se  encuentran  en  estado  sólido, 
aunque  varían  desde  el  dióxido  de  uranio  cerámico  ligeramente  enriquecido,  uranio  en 
tubos de aleación de magnesio hasta dióxido de uranio en tubos de aleación de circonio, 
dependiendo  del  tipo  de  reactor.  El  uso  de  uranio  metálico  está  limitado  por  su  baja 
temperatura  de  fusión,  su  escasa  resistencia  a  altas  temperaturas  y  su  elevada  corrosión 
en agua y otros medios.  
En un reactor nuclear “compiten” las pérdidas de neutrones con la cantidad de fisiones. 
Si se quiere usar uranio natural como combustible, habrá muy pocos núcleos fisionables 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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(U235), por lo que deberán reducirse lo mayor posible las pérdidas de neutrones en otros 
materiales (la absorción por parte de los mismos). Es por ello que, como el agua pesada 
absorbe  menos  que  el  agua  liviana,  se  utiliza  la  primera  en  caso  de  que  el  núcleo 
contenga  uranio  natural  (tiene  menor  sección  eficaz  de  absorción).  En  cambio,  si  se 
utiliza  uranio  enriquecido  como  combustible  puede  emplearse  agua  de  cualquier  tipo  o 
grafito  como  moderador.  Las  centrales  nucleares  argentinas,  Embalse  y  Atucha  I,  usan 
uranio  natural  y  agua  pesada,  mientras  que  reactores  experimentales  como  el  RA‐6 
emplean uranio enriquecido y agua natural. 
El  proceso  de  enriquecimiento,  tratado  en  apartados  anteriores,  consiste  en  separar  los 
isótopos  del  uranio  natural.  Un  método  químico  sería  difícil  de  aplicar  por  reaccionar 
U238  y  U235  de  la  misma  forma,  por  lo  que  se  usan  técnicas  que  buscan  aprovechar  las 
muy pequeñas diferencias de peso y tamaño. Muy pocos países en el mundo hacen esto; 
Argentina  tiene  una  planta  de  este  tipo  en  Pilcaniyeu.  Con  respecto  al  moderador,  el 
agua  pesada  no  es  radiactiva  y  existe  en  la  naturaleza,  aunque  de  cada  1000lt  de  agua 
común, un litro y medio es pesada. Argentina cuenta con una Planta Industrial de Agua 
Pesada  en  Arroyito  (Neuquén),  a  orillas  del  río  Limay,  que  abastece  a  las  centrales 
nacionales y el resto lo exporta. 
Cuando  se  habla  de  “elemento  combustible”,  debe  describirse  el  combustible 
propiamente dicho, el material contenedor del mismo y la disposición geométrica que el 
conjunto toma en base al diseño, de manera que permita el paso del refrigerante por las 
barras o placas llevándose el calor. Los elementos combustibles contienen en su interior 
pastillas  de  dióxido  de  uranio.  Estas  pastillas,  de  alrededor  de  un  centímetro  de  alto  y 
uno  y  medio  de  diámetro,  se  depositan  en  tubos  de  zircaloy,  aluminio,  acero,  etc.,  que 
forman  una  “vaina”.  Las  vainas  son  aleaciones  metálicas  que  permiten  encerrar 
herméticamente el material combustible para evitar el escape de productos de fisión (en 
su  mayoría  gases)  y  reacciones  químicas  indeseables  al  entrar  en  contacto  con  el  agua. 
Deben  permitir  una  buena  conducción  de  calor  generado  en  su  interior  y  tener  baja 
capacidad  para  absorber  neutrones,  además  de  resistencia  a  la  corrosión  y  a  altas 
temperaturas.  El  material  que  mejor  satisface  estos  requerimientos  es  el  circonio.  Los 
tubos,  están  unidos  por  elementos  estructurales,  ambos  casi  siempre  de  zircaloy 
(aleación de circonio con hierro, cromo, níquel, estaño, etc.), como se representan en las 
figuras siguientes. 
             
Figura 53. Elemento combustible. Fuente: www.cnea.gov 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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En  las  imágenes  superiores,  a  la  izquierda  se  ve  un  combustible  de  reactor  BWR  y  a  la 
derecha combustibles de la Central Nuclear Embalse, fabricados en el país en las plantas 
que  la  CNEA  posee  en  el  Centro  Atómico  Ezeiza.  Este  es  el  último  eslabón  del  ciclo  de 
combustible nuclear, que contiene las siguientes etapas y termina con la introducción de 
uranio  en  el  núcleo  del  reactor.  1)  Extracción  del  mineral  de  uranio  y  los  procesos  de 
purificación  hasta  obtención  del  concentrado  de  uranio.  2)  producción  de  dióxido  de 
uranio 3) Fabricación de las pastillas de UO
2
 y los elementos combustibles  
En  las  centrales  nucleares,  para  disminuir  la  probabilidad  de  que  la  radiactividad  de  los 
productos  de  fisión  se  libere  al  medio  ambiente,  se  aplica  el  concepto  de  barreras 
múltiples. El material radiactivo se encuentra aislado del medio ambiente por 3 barreras: 
las  vainas  de  zircaloy  que  componen  los  elementos  combustibles  (fuel  cladding),  el 
recipiente  del  reactor  o  “vasija  de  presión”  de  acero,  y  el  edificio  de  contención  (de 
hormigón); que se observan en la siguiente imagen.  
 
 
Figura 54. Barreras de contención  de un reactor. Fuente: www.cnea.gov.ar 
 
El  edificio  de  contención  es  una  gran  estructura  de  acero  cilíndrica  con  una  cúpula 
semiesférica,  contenido  dentro  de  un  edificio  de  hormigón  de  por  lo  menos  90cm  de 
espesor,  que  provee  una  barrera  de  seguridad  adicional.  El  hormigón  tiene  alto 
contenido  de  hidrógeno,  resistencia  al  choque  térmico  y  a  altas  temperaturas,  mientras 
que el hierro absorbe los rayos gamma. Todo el circuito primario (núcleo, generador de 
vapor y bomba de refrigerante), al encontrarse en contacto con material radiactivo, debe 
estar dentro del edificio de contención.  
 
16.1.3.2 Clasificación de reactores nucleares 
Una primera clasificación de la enorme cantidad de reactores en el mundo los divide en 
reactores  nucleares  de  potencia,  aquellos  que  generan  electricidad,  y  de  investigación  o 
experimentación,  dentro  de  los  cuales  se  encuentran  los  “de  potencia  cero”,  que 
funcionan como prototipos de nuevos diseños con una potencia muy baja. Su objetivo es 
probar  nuevos  materiales  y  conceptos  en  la  generación  nucleoeléctrica  futura.  En 
Argentina  el  RA‐8  es  un  ejemplo  de  estos  últimos.  Se  distingue  un  tercer  tipo,  los 
reactores  regeneradores,  en  los  que  la  producción  de  combustible  nuevo  excede  la 
cantidad  necesaria  para  mantener  la  reacción  en  cadena.  Existen  también  los  reactores 
de potencia móviles, que se utilizan para propulsión de barcos o aviones. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 80 
Los  distintos  tipos  de  centrales  nucleares  de  fisión  se  diferencian  entre  sí,  según  las 
características  del  reactor  que  albergan.  Los  reactores  pueden  clasificarse  siguiendo 
diversos criterios. 
Según la velocidad de los neutrones: 
 Rápidos 
 Térmicos 
Según el combustible utilizado: 
 A uranio natural. Ejemplos: PHWR,CANDU. 
 A uranio enriquecido (proporción de uranio‐235 de 3‐4%) Ejemplos: PWR, BWR. 
 Óxidos mixtos a partir de U y Pu. 
Según el moderador utilizado: 
 Agua común (H20) 
 Agua pesada (D2O) 
 Grafito 
 Berilio 
Según el refrigerante utilizado: 
 Agua común 
 Agua pesada 
 Gases (helio, anhídrido carbónico), aire, vapor de agua, sales fundidas. 
 Metales líquidos (sodio, litio, sodio‐potasio). 
 
En  el  siguiente  cuadro  se  presentan  los  reactores  de  potencia  más  utilizados  a  nivel 
mundial,  en  orden  descendente.  Otro  tipo  es  el  GCR,  empleado  en  Francia  y  Reino 
Unido,  cuyo  combustible  es  uranio  natural  en  forma  de  metal,  introducido  en  tubos  de 
magnox  (aleación  de  magnesio),  con  grafito  como  moderador  y  anhídrido  carbónico 
como refrigerante. En el cuadro, se marca en negrita el tipo utilizado en Argentina en las 
centrales de Embalse, Atucha I y Atucha II. 
 
  Reactor  Sigla  Características  Moderador  Combustible  Refrigerante 
A  De agua a 
presión. 
PWR  Es el uso más 
extendido 
Agua 
liviana 
(común) 
Uranio 
enriquecido en 
forma de óxido 
 
Agua que circula a gran 
presión (100 veces la 
atmosférica), absorbe el 
calor que se genera en el 
núcleo, pasa por un 
intercambiador de calor 
del cual sale como vapor 
  
B  De agua en 
ebullición 
BWR  Muy empleado. Su 
tecnología fue 
desarrollada 
principalmente en 
Suecia, E.E.U.U. y 
Alemania Occidental 
Agua 
liviana 
(común) 
Uranio 
enriquecido 
  
Agua que alcanza 
ebullición en el núcleo. El 
vapor se separa del agua y 
pasa a la turbina 
  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 81 
C  De agua 
pesada 
HWR  
ó 
PHWR 
  
Desarrollado 
principalmente en 
Canadá. 
Las centrales 
argentinas son de este 
tipo. (Atucha, 
Embalse) 
Agua 
pesada 
Uranio natural 
en forma de 
óxido en tubos 
de zircaloy 
Agua pesada que se 
mantiene a presión para 
evitar que entre en 
ebullición. Sale a gran 
temperatura y en el 
intercambiador de calor 
(por el que circula agua 
liviana) se produce el 
vapor 
  
D  De gas 
avanzado 
AGR  Diseño innovador en 
su momento 
Grafito  Oxido de uranio 
enriquecido, 
contenido en 
tubos de acero 
inoxidable 
  
Anhídrido carbónico 
E  Refrigerado 
por gas a alta 
temperatura. 
HTGR  Versión mejorada del 
anterior. Desarrollado 
en Alemania, Gran 
Bretaña y EE.UU) 
 
Grafito  Combustible y 
moderador en 
forma de lecho 
de piedras 
esféricas 
(bochas) 
  
Helio 
F  Reproductor 
rápido 
FBR 
ó 
LMFBR 
Diseño actualmente 
en desarrollo, aún no 
explotado 
comercialmente pero 
muy prometedor. 
Francia es el país más 
adelantado. Se 
produce más plutonio 
del que consume, de 
modo que no sólo 
produce energía sino 
también combustible 
nuclear 
  
No emplea, 
ya que la 
fisión se. 
Produce 
con 
neutrones 
rápidos 
Mezcla de 
óxidos de uranio 
y plutonio 
introducidos en 
vainas de acero 
inoxidable 
Sodio líquido. El vapor se 
produce en 
intercambiadores de calor 
Tabla 55. Distintas alternativas de reactores de potencia. Fuente: www.cnea.gov 
 
 
16.1.3.3 Atucha I 
Comenzó  a  operar  en  1974,  siendo  la  primera  central  nuclear  en  el  país  y  en 
Latinoamérica.  Fue  diseñada  y  construida  por  Siemens  (Alemania)  y  operada  desde  un 
principio  por  la  CNEA  (hoy  la  opera  la  empresa  estatal  NASA,  asesorada  por  CNEA).  Se 
encuentra  a  orillas  del  río  Paraná,  a  120km  de  Buenos  Aires.  Es  una  central  de  tipo 
PHWR,  es  decir,  cuenta  con  un  reactor  de  potencia  que  utiliza  uranio  natural  (aunque 
comenzó  a  emplearse  también  uranio  levemente  enriquecido)  como  combustible, 
moderado  y  refrigerado  por  agua  pesada  presurizada.    Tiene,  además,  dos  piletas  de 
almacenamiento de elementos combustibles quemados, en un edificio contiguo. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 82 
 
Figura 56. Centrales Nucleares Atucha I y Atucha II. Fuente: www.na‐sa.com.ar/multimedia/images 
 
El reactor genera en promedio 1179 MW de potencia térmica, que da como resultado 357 
MW de potencia eléctrica, de los cuales 335 son entregados a la red nacional y el resto es 
consumido  por  la  planta.  Como  combustible  se  usa  dióxido  de  uranio  natural  en  forma 
de  pastillas,  contenidas  en  barras  de  zircaloy,  material  poco  absorbente  de  neutrones 
(importante en núcleos de uranio natural). Los  elementos combustibles miden 6 metros 
de  longitud  y  tienen  36  barras  cada  uno.  Se  colocan  en  los  canales  refrigerantes,  de 
manera  que  el  agua  circula  entre  ellos.  Alrededor  del  conjunto  está  el  agua  pesada  del 
moderador, contenida en un tanque de acero.  En el generador de vapor, el agua pesada, 
que  continúa  en  estado  líquido  a  300°C  por  estar  presurizada,  entrega  calor  al  agua 
común (sin haber contacto), que sin estar a presión, se convierte en vapor. 
 
 
Figura 57. Componentes de la CNAI. Fuente: www.cnea.gov 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 83 
El  uranio,  como  cualquier  combustible,  se  va  consumiendo  con  el  uso,  disminuyendo 
paulatinamente  la  producción  de  neutrones  y  la  cantidad  de  fisiones,  lo  que  reduce  el 
aporte  de  potencia.  Como  hay  escaso  material  fisil  (se  emplea  uranio  natural,  con  poco 
U235),  hay  que  reemplazar  los  elementos  más  gastados  cada  un  cierto  tiempo,  menor 
que  si  se  usara  uranio  enriquecido.  Esto  se  hace  con  el  reactor  operando  (“online”), 
mientras que en reactores con uranio enriquecido se hace  cada dos años, con el reactor 
apagado.  En  CNAI,  se  cambian  en  promedio  1,2  elementos  combustibles  por  día 
(operando a plena potencia). Es importante señalar también la contribución del plutonio 
en este proceso, ya que aporta gran parte de las fisiones que se producen a lo largo de la 
vida útil del elemento combustible.  
El  núcleo  de  Atucha  I  fue  diseñado  para  usar  uranio  natural,  aunque  hoy  en  día  utiliza 
una  parte  de  su  combustible  con  uranio  levemente  enriquecido  (0,85%).  Si  bien  parece 
representar  esta  una  variación  muy  pequeña  con  respecto  al  U235  del  uranio  natural 
(0,71%), permite reducir el número de elementos combustibles casi a la mitad y duplicar 
el rendimiento en energía.   
 
16.1.3.4 Embalse 
La Central Nuclear Embalse Río Tercero comenzó a operar en 1983 y fue construida por 
empresas canadienses e italianas. Se ubica a 110km de la ciudad de Córdoba y su potencia 
neta es de 600MWe.  
Utiliza  un  reactor  de  tipo  PHWR,  denominado  CANDU,  con  uranio  natural  y  agua 
pesada de moderador‐refrigerante. A diferencia del de Atucha, este reactor utiliza tubos 
a presión en lugar de un recipiente a presión para contener al refrigerante. El núcleo del 
reactor está contenido en un tanque cilíndrico horizontal llamado “calandria”. Su interior 
es  recorrido  por  tubos  horizontales  que  contienen  el  refrigerante,  y  dentro  de  estos hay 
tubos más pequeños que albergan los elementos combustibles de 50 cm de largo (uranio 
natural  en  forma  de  pastillas  cerámicas  en  vainas  de  zircaloy).  La  instalación  se  aprecia 
en la siguiente imagen.  
 
 
Figura 58. Edificio del reactor CANDU.  
Fuente: teknociencia.files.wordpress.com/2009/06/candu_reactor_nuclear.png 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 84 
El  agua  pesada  del  refrigerante  es  bombeada  a  través  de  los  tubos  que  contienen  los 
combustibles para recoger el calor generado en ellos, luego viaja hacia los generadores de 
vapor,  donde  a  través  de  paredes  metálicas  transmite  dicha  energía  al  agua  liviana  del 
circuito  secundario  (generador  de  vapor  –  turbina).  Lo  demás  (generación,  circuito 
terciario, etc.) es igual que antes. La carga y descarga del combustible también se realiza 
“online”.  
La  incorporación  de  esta  central  nuclear  significó  triplicar  la  capacidad  de  generación 
nucleoeléctrica del país, ya que el total asciende a 935MWe de potencia neta (entregada 
a la red).  
 
16.1.3.5 Atucha II 
Es  una  central  nucleoeléctrica  que  va  a  aportar  692MW  eléctricos  netos  al  sistema 
interconectado nacional una vez que entre en funcionamiento, seguramente en 2010. Se 
ubica  en  Zárate,  adyacente  a  CNA1.  La  finalización  de  la  obra  está  a  cargo  de 
Nucleoléctrica  Argentina  S.A.  (NASA),  en  asociación  con  la  CNEA.  El  agua  pesada  y  los 
elementos combustibles necesarios para la central serán producidos en el país.  
 
Figura 59. Núcleo del reactor de Atucha II. Fotografía tomada por NASA en julio de 2009 
 
En el siguiente cuadro, se resumen las principales características de las centrales 
nucleares mencionadas. 

TIPO DE
REACTOR
Recipiente de
presión
SIEMENS
TIPO DE
REACTOR
Tubos de
presión
(CANDU)
TIPO DE
REACTOR
Recipiente de
Presión
POTENCIA
TÉRMICA
1.179 MWt
POTENCIA
TÉRMICA
2.109 MWt
POTENCIA
TÉRMICA
2.175 MWt
POTENCIA
ELÉCTRICA
BRUTA/NETA
357 Mwe
POTENCIA
ELÉCTRICA
BRUTA/NETA
648 Mwe
POTENCIA
ELÉCTRICA
BRUTA/NETA
745/692 MWe
MODERADOR Y
REFRIGERANTE
Agua pesada
(D20)
MODERADOR Y
REFRIGERANTE
Agua pesada
(D2O)
MODERADOR Y
REFRIGERANTE
Agua pesada
(D2O)
COMBUSTIBLE
Uranio natural o
uranio levemente
enriquecido
COMBUSTIBLE Uranio natural COMBUSTIBLE Uranio natural

72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 85 
Tabla 60. Características centrales nucleares argentinas. Fuente: elaboración propia con datos de 
http://www.na‐sa.com.ar/centrales. 
 
16.1.4 Desechos radiactivos 
 
Los residuos producidos en la generación nucleoeléctrica se pueden clasificar según si su 
actividad  es  alta,  media  o  baja.  Los  primeros  son  resultantes  del  procesamiento  de  los 
elementos  combustibles  quemados  en  el  núcleo  del  reactor.  Cuando  se  extraen  del 
reactor, son colocados en piletas de almacenamiento de 15‐20 m de profundidad, donde 
se  enfrían  y  pierden  parte  de  su  radiactividad.  Así  quedan  almacenados  en  soportes 
ubicados en el fondo de las piletas por no menos de 10 años.  
El  agua  sirve  al  mismo  tiempo  como  blindaje  a  la  radiación  y  como  refrigerador  de  los 
elementos  combustibles  que  siguen perdiendo  calor  luego  de  su  extracción.  Pasados  los 
10 años y en caso de que las piletas agoten su capacidad de almacenamiento, los residuos 
pueden  colocarse  en  silos  de  hormigón  armado  o  contenedores  de  acero.  Países  como 
EEUU,  Francia  y  Alemania  los  almacenan  directamente  en  formaciones  geológicas 
profundas, aislándolos del medio ambiente en contenedores especiales. 
Los  residuos  de  media  y  baja  actividad  se  producen  mayoritariamente  como 
consecuencia de procesos de limpieza internos de la central, líquidos usados en distintas 
partes  de  la  planta,  resinas  en  purificaciones  químicas,  filtros  de  aires,  etc.  Estos 
desechos  son  compactados  y  cementados  en  barriles  de  200lt  y  almacenados  en 
depósitos  especialmente  diseñados  hasta  que  su  actividad  disminuya  a  un  nivel  que 
permita su liberación como residuos comunes.    
Los reactores de investigación poseen un núcleo pequeño con alta emisión de neutrones, 
generando un volumen de residuos mucho menor a los reactores de potencia.  
 
16.1.5 Perspectivas para el futuro de la energía nuclear 
 
En el apartado denominado “mercado de uranio” del presente trabajo, destacamos la que 
tendencia  para  los  próximos  años  es  de  un  enorme  crecimiento  de  esta  actividad,  con 
una demanda de uranio en aumento mayor al de la oferta que provocará un incremento 
de  precio.  La  “Internacional  Energy  Agency”  prevé  la  construcción  de  1000  reactores 
nuevos antes de 2050. Esta expansión se debe principalmente a las ventajas competitivas 
ya  explicitadas:  menor  consumo  de  combustible,  aumento  del  precio  del  petróleo, 
(0.85%)
GENERADOR
DE VAPOR
Dos verticales,
tubos en "U"
Incolloy 800
GENERADOR
DE VAPOR
Cuatro
verticales,
tubos en "U"
Incolloy 800
GENERADOR
DE VAPOR
Dos verticales,
tubos en "U"
Incolloy 800
TURBINA
Una etapa de
alta presión, tres
etapas de baja
presión .
Velocidad: 3.000
rpm
TURBINA
Una etapa de
alta presión,
tres etapas de
baja presión .
Velocidad:
1.500 rpm
TURBINA
Una etapa de
alta presión.
Dos etapas de
baja presión.
Vel.: 1500
rpm.
GENERADOR
ELÉCTRICO
Dos polos
tensión 21 Kv,
50 Hz
GENERADOR
ELÉCTRICO
Cuatro polos.
Tensión
22 KV, 50 Hz
GENERADOR
ELÉCTRICO
Cuatro polos.
Tensión de
generación 21
KV.
50 Hz
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 86 
exigencias  del  protocolo  de  Kyoto  a  los  combustibles  fósiles,  fácil  almacenamiento,  etc. 
Los  avances  en  seguridad,  no  proliferación,  gestión  de  desechos,  mejora  de  la  eficacia, 
economía, mejor utilización de los recursos, etc, sitúan y situarán a la energía nuclear en 
una posición cada vez más destacada como opción energética…. 
La energía nuclear es, en muchos países, competitiva frente a los combustibles fósiles y el 
gas,  a  pesar  de  los  altos  costos  de  capital  y  la  necesidad  de  tratar  todos  los  desechos 
producidos.  El  costo  total  del  combustible  nuclear  es  de  1800US$  por  kg  de  UO
2
 
obtenido, de los cuales un 51% corresponde al uranio natural (53U$/kg U3O8), un 3% a la 
purificación  y  conversión,  un  32%  al  enriquecimiento  y  un  14%  a  la  fabricación  del 
elemento combustible. Considerando una producción promedio de 360.000KWh por kg, 
el  costo  total  sería  0,50  centavos/kwh.  Este  valor  es  considerablemente  menor  al 
equivalente  en  petróleo,  gas  o  carbón.  Por  otro  lado,  los  costos  de  instalación  son 
mayores  por  la  necesidad  de  utilizar  materiales  especiales  y  sistemas  de  seguridad  muy 
sofisticados.  Sin  embargo,  una  vez  instalada  la  planta,  los  costos  variables  son  menores, 
lo  cual  se  puede  apreciar  en  el  siguiente  gráfico,  en  el  que  se  incluyen  los  costos 
operativos, de mantenimiento y de combustible (se excluyen los de capital o instalación).  
 
 
Gráfico 61. Costos de producción de las distintas alternativas para generación de electricidad.                    
Fuente: www.world‐nuclear.org/info/inf02. 
 
Dentro del propio sector nuclear también se producirán grandes cambios. En la reunión 
del  Foro  Internacional  de  la  Generación  IV  de  septiembre  de  2002,  se  acordó  entre  los 
países miembros (uno de los cuales es Argentina), la elección de 6 tecnologías de nuevos 
reactores para que sean desarrollados antes de 2030. Estas incluyen los reactores rápidos 
refrigerados  por  gas,  los  reactores  rápidos  refrigerados  por  plomo,  los  reactores  de  sales 
fundidas,  los  reactores  rápidos  refrigerados  por  sodio,  los  reactores  supercríticos 
refrigerados por agua y los reactores de muy alta temperatura.  
Por  otro  lado,  se  buscará  aumentar  la  utilización  de  plutonio  junto  con  el  combustible 
convencional de uranio (MOX), para emplear cada vez más combustibles generados por 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 87 
el reactor, logrando un importante ahorro. Es por ello que se avanzará con el desarrollo 
de Reactores Reproductores. 
MOX  (combustible  de  óxidos  mixtos)  hoy  en  día  provee  el  2%  del  combustible  nuclear. 
Empezó a utilizarse comercialmente en la década del ´80 y hoy en día es demandado por 
más  de  30  reactores,  principalmente  PWR  europeos,  aunque  se  espera  una  gran 
expansión para los próximos años. Se obtiene del plutonio recuperado de otro reactor o 
reciclado  de  armas  nucleares,  que  se  mezcla  con  uranio  empobrecido  (producto 
secundario  de  una  planta  de  enriquecimiento)  o  natural.  La  gran  ventaja  que  tiene, 
además  de  la  posibilidad  de  reprocesar  combustible  usado,  es  que  la  concentración  de 
material fisionable asciende rápidamente agregando un poco de plutonio (con un 7% de 
Pu  equivale  al  combustible  típico  con  4%  de  U‐235),  lo  cual  es  mucho  más  económico 
que  enriquecer  uranio  para  obtener  altos  niveles  de  U‐235,  más  aún  considerando  el 
esperable aumento de precios de este último.  
El avance en I+D del plutonio permitió que cada vez sea más utilizado como combustible 
nuclear,  sorteando  dificultades  como  su  alta  toxicidad.  No  es  casualidad  que  de  los  seis 
reactores  mencionados,  cuatro  sean  rápidos:  los  isótopos  de  plutonio  son  todos 
fisionables  en  este  tipo  de  reactores,  lo  cual  induce  a  pensar  que  tendrá  una  gran 
expansión  a  futuro.  Un  tercio  del  plutonio  es  separado  para  usarlo  en  MOX,  y  se 
comercializa  en  forma  de  óxido  PuO
2
.  Actualmente,  se  están  diseñando  reactores  en 
Canadá y EEUU que emplearán MOX como combustible en su totalidad.  
Los reactores rápidos permitirán la utilización de otros elementos como el Torio. Hoy en 
día  ya  existen  modelos  que  incorporan  el  torio,  un  elemento  muy  abundante,  cuyas 
prospecciones fueron limitadas hasta ahora por el bajo precio de mercado. El único país 
que hasta ahora hizo grandes esfuerzos en I+D para emplearlo fue India. A mediados de 
este  año,  la  comisión  de  energía  atómica  canadiense  (AECL)  firmó  acuerdos  para 
implementar el uso del torio en reactores CANDU de China.  
Sin  embargo,  WNA  (World  Nuclear  Association)  señala  que,  a  pesar  de  contar  con 
algunos  aspectos  atractivos,  el  desarrollo  del  torio  siempre  ha  tenido  grandes 
dificultades. Como aspectos positivos destaca la posibilidad de usar un recurso tres veces 
más abundante que el uranio y la producción de menos desechos radiactivos, con menor 
duración. Los problemas incluyen: 1) alto costo de fabricación, dada la alta radiactividad 
del U‐233 separado del Th‐232; este isótopo contiene colas de U‐232, cuyos subproductos 
son fuertes emisores gamma y son inestables (Ej. Talio‐208). 2) Difícil reciclado por estar 
presente el isótopo Th‐228, un emisor alfa con dos años de vida media. 3) Preocupación 
por la proliferación del U‐233 para armas nucleares. Finalmente, sostiene que todavía se 
requiere mucha investigación antes de comenzar a comercializar este elemento, y que los 
esfuerzos  en  ella  no  serán  suficientemente  grandes  mientras  se  mantenga  la  enorme 
disponibilidad  de  uranio.  Afirma  que,  aún  así,  es  un  factor  importantísimo  para  el 
sostenimiento de la energía nuclear a largo plazo.  
Por  su  parte,  los  reactores  de  muy  alta  temperatura  se  orientan  a  formar  parte  de  un 
complejo industrial en el que el calor generado se utilizaría para otros fines industriales, 
como  la  producción  de  hidrógeno  o  su  mismo  uso  en  la  industria  o  en  el  sector 
doméstico. Se considera al hidrógeno como el producto más adecuado para reemplazar, 
en el transporte, a los combustibles fósiles. La  producción de hidrógeno por este medio 
no libera gases contaminantes.  
 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 88 
16.2 USOS BÉLICOS 
 
16.2.1 Historia de la bomba atómica 
 
El  desarrollo  de  armas  nucleares  fabricadas  a  partir  de  materiales  radiactivos  como  el 
uranio y el plutonio la inició el gobierno de EEUU con el “Proyecto Manhattan” en 1939. 
Se investigaba en ese momento la manera de obtener grandes cantidades de Uranio‐235, 
que en ese entonces era muy difícil de extraer del uranio natural. Los métodos utilizados 
fueron la difusión gaseosa y, posteriormente, la separación magnética. Ambos tenían en 
cuenta  que  el  uranio‐238  es  ligeramente  más  pesado  que  el  isótopo  fisionable  U‐235, 
capaz de producir una reacción en cadena, base del funcionamiento de estas armas.  
 
Figura 62. Grado de enriquecimiento del uranio en sus aplicaciones. Fuente: www.answers.com 
 
Oppenheimer  estuvo  involucrado  en  el  proyecto  Manhattan,  siendo  su  principal 
supervisor  y  coordinador.  El  16  de  julio  de  1945,  se  hizo  estallar  la  bomba  en  Álamo 
Gordo  (Nuevo  México),  lo  que  fue  la  primera  prueba  atómica  en  la  historia. 
Posteriormente, fueron lanzadas dos bombas sobre las ciudades japonesas de Hiroshima, 
el  6  de  agosto  de  ese  año,  y  Nagasaki,  tres  días  más  tarde,  en  el  marco  de  la  Segunda 
Guerra Mundial. 
La bomba de Hiroshima pesaba 4,5tn, medía 71 cm de diámetro, 3m de largo y contenía 
U‐235 casi puro.   Causó la destrucción total de un área de 1,6km de diámetro y alcanzó, 
por  el  material  inflamable  y  la  radiación,  a  dañar  hasta  4,8km,  matando  a  decenas  de 
miles  de  personas  en  segundos,  y  destruyendo  el  90%  de  la  ciudad.  La  bomba  de 
Nagasaki era de plutonio, pesaba 5tn, medía 3,2m de largo y 1,5 de diámetro. Contenía un 
90%  del  isótopo  Pu‐239,  que  se  preparó  en  reactores  nucleares  (ya  existían  desde  1942). 
Fue  capaz  de  destruir  media  ciudad.  Muchos  de  los  sobrevivientes  de  la  explosión 
fallecieron más tarde por efecto de la radiación, y las generaciones posteriores sufrieron 
numerosos casos de leucemia. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Figura 63. Explosión de la bomba atómica de Hiroshima.  
Fuente: www.exordio.com/1939‐1945/militaris/armamento/bombasAtomicas2 
 
16.2.2 El mecanismo de la bomba 
 
La explosión de una bomba atómica pone de manifiesto la inmensa cantidad de energía 
producida durante la fisión nuclear. Ya se mencionó la inestabilidad de núcleos pesados 
como  el  uranio,  y  la  posibilidad  del  U‐235  de  absorber  neutrones,  contrariamente  al  U‐
238.  Este  último  no  puede  dar  lugar  a  una  reacción  en  cadena,  pero  por  captura 
neutrónica  forma  plutonio,  mayoritariamente  su  isótopo  Pu‐239,  con  capacidad  de 
fisionar. Teóricamente, solo haría falta fisionar un átomo de estos elementos, ya que los 
neutrones  liberados  crearán  nuevas  fisiones,  dando  lugar  a  una  reacción  en  cadena  con 
progresión  geométrica.  La  masa  crítica,  cantidad  mínima  necesaria  para  comenzar  la 
reacción, depende de la pureza del material a fisionar, siendo de 50kg para el U‐235 puro 
al 100%. El plutonio, por su parte, no comienza por sí solo una reacción en cadena, por lo 
que  se  necesita  un  material  altamente  radiactivo  que  libere  neutrones  rápidamente.  Se 
utiliza una mezcla de berilio y polonio en pequeñas cantidades, como catalizadores.  
Una  bomba  nuclear  de  este  tipo  consiste  básicamente  en  una  esfera  hueca  de  plutonio 
que  contiene  en  su  interior  un  iniciador  de  neutrones,  y  el  exterior  revestido  con 
material explosivo. Para iniciar la explosión se disparan los detonadores que hacen que el 
material  explosivo  estalle,  enviando  una  onda  de  choque  hacia  el  plutonio.  Cuando 
impacta contra él, lo empuja hacia el centro de la esfera comprimiéndolo hasta alcanzar 
una densidad supercrítica. Al dispararse el iniciador de neutrones, comienza la reacción 
en  cadena  que  da  lugar  a  la  explosión  nuclear.  En  una  fracción  de  segundo,  todos  los 
núcleos  de  los  átomos  del  material  comprimido  son  golpeados  por  los  neutrones  y  se 
rompen.  
La fuerza explosiva de una bomba atómica puede variar desde un kilotón, que produce el 
mismo efecto que 1000 tn de TNT, hasta 20 megatones, dependiendo de los procesos de 
refinamiento  utilizados  para  obtener  U‐235  puro,  del  diseño  y  la  altitud  en  la  que  se 
detona. La de Hiroshima fue de 15kilotones, mientras que la de Nagasaki fue de 25.  
Los mecanismos que componen una bomba nuclear son: 
 Altímetro/sensor de presión. 
 Cabeza detonadora. Actúa como un catalizador para causar una explosión mayor 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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 Explosivos.  Inician  la  detonación  tanto  de  bombas  de  uranio  como  de  plutonio. 
Se utiliza nitrato de urea. 
 Detonador 
- De uranio. Tiene una parte de sección esférica y cóncava y una pequeña con 
la forma y tamaño de la sección que “falta” de la otra parte. La masa más 
pequeña es inyectada violentamente hacia la más grande, alcanzando la 
masa supercrítica y realizándose la reacción en cadena en una millonésima 
de segundo. En el caso del artefacto lanzado sobre Hiroshima, la masa de 
uranio era del tamaño de una manzana y produjo una explosión tan potente 
como 20 kilotoneladas de TNT. 
- De plutonio. Tiene una forma esférica con 32 secciones de plutonio de igual 
masa y forma, rodeadas de polonio y berilio.    
 Deflector de neutrones. Evitan una detonación accidental. Es de U‐238, que hace 
de escudo para los neutrones, inhibiendo la reacción en cadena. 
 Escudo  protector.  Protege  de  la  radiación  natural  al  personal  que  la  maneja  y  a 
los  circuitos  de  la  bomba,  ya  que  el  flujo  de  neutrones  puede  cortocircuitar  los 
mismos y causar una detonación accidental.  
 Sistema  de  armado/Fuselajes.  Es  una  parte  de  la  bomba  que  solo  se  inserta 
cuando está próxima a su lanzamiento 
 
Figura 64. Bomba de uranio. 
 
Existen  otros  dos  tipos  de  bombas,  pero  no  utilizan  materiales  radiactivos  como 
combustibles,  por  lo  que  no  les  daremos  especial  atención.  La  bomba  de  fusión  o  H 
consiste en la liberación de una gran cantidad de energía a partir de la fusión de núcleos 
de deuterio y tritio, isótopos del hidrógeno, que dan como resultado un núcleo de helio. 
Se requiere un gran aporte energético para iniciar esta reacción en cadena, por lo que se 
usan bombas de fisión como iniciadores. La primera bomba de este tipo se hizo estallar 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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en  Eniwetok  (atolón  de  las  Islas  Marshall)  el  1  de  noviembre  de  1952,    con  marcados 
efectos en el ecosistema de la región. La temperatura alcanzada en la “zona cero” (centro 
de la explosión) fue de más de 15 millones de grados.  
La bomba de neutrones o N comenzó a desarrollarse en EEUU a finales de los ´70. En la 
bomba  H  el  50%  de  la  energía  liberada  se  obtiene  por  fisión  nuclear  y  otro  tanto  por 
fusión. En la de neutrones se consigue bajar la energía obtenida por fisión al 5%, con lo 
que  se  consigue  una  bomba  que  produce  una  radiactividad  mucho  mayor  que  una 
bomba H, fundamentalmente rayos X y gamma de alta penetración.  
 
16.2.3 Tratado de No Proliferación Nuclear 
 
Luego  de  la  Segunda  Guerra  Mundial,  continuaron  haciéndose  pruebas  con  bombas 
atómicas,  que  producían  radionucleidos  como  Carbono‐14,  Cesio  –  137  y  Estroncio  –  90,  
que  permanecían  en  el  área  de  pruebas  durante  mucho  tiempo  siendo  perjudiciales.  En 
1963,  se  firmó  un  acuerdo  que  prohibió  los  testeos  al  aire  libre,  por  lo  que  empezaron  a 
realizarse en forma subterránea. 
 En 1968, se firmó el Tratado de No Proliferación Nuclear entre las principales potencias 
mundiales,  que  restringe  la  posesión  de  armas  nucleares;  al  día  de  hoy  187  estados  han 
acordado  sus  términos.    Solo  a  cinco  estados  parte  se  les  permite  la  posesión  de  armas 
nucleares: EEUU, Reino Unido, Francia, Rusia y China, por ser los únicos que hasta 1967 
habían realizado pruebas nucleares. El tratado tiene tres pilares: la no – proliferación, el 
desarme y el uso pacífico de la energía nuclear.  
En  su  primer  artículo,  los  Estados  Nuclearmente  Armados  se  comprometen  a  no 
transferir armas ni tecnología sobre armas nucleares a otros países, y en el segundo, los 
No  Nuclearmente  Armados  se  comprometen  a  no  desarrollar  armas  nucleares  (no 
proliferación).  El  artículo  VI  resalta  el  derecho  a  desarrollar  energía  nuclear  para  fines 
pacíficos y el VI señala que los estados armados iniciarán negociaciones para reducir sus 
arsenales.  Muchas  de  estas  medidas  de  desarme,  incluidas  en  “trece  puntos”  en  la 
modificación  del  año  2000,  continúan  aún  sin  llevarse  a  cabo.  Actualmente,  India, 
Pakistán,  Israel  y  Corea  del  Norte  se  encuentran  fuera  del  tratado,  los  primeros  tres 
porque  nunca  lo  han  firmado,  en  desacuerdo  con  su  condición  de  Estados  NNA, 
mientras  que  Corea  del  Norte  renunció  en  2003.  Irán  está  siendo  investigado  por  la 
Agencia Internacional de Energía Atómica bajo sospecha de haber violado el tratado. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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17. PRODUCCIÓN ARTIFICIAL DE RADIOISÓTOPOS 
 
Así  como  existen  minerales  radiactivos  en  la  naturaleza,  que  contienen  núcleos 
inestables  como  el  uranio  o  el  torio,  se  pueden  generar  artificialmente  radionucleidos 
mediante  reacciones  nucleares  en  compuestos  estables.  En  ellas,  se  producen 
desbalances  entre  los  protones  y  neutrones  que  estabilizan  al  núcleo,  despojando  o 
agregando al núcleo de alguno de ellos o induciendo elementos para fisionarlo.  
Para  agregar  o  sacar  protones  de  un  núcleo,  se  lo  bombardea  con  cationes.  Para  lograr 
que penetren el núcleo, se los debe acelerar hasta que alcancen energías tan altas como 
para vencer la repulsión electrostática nuclear. La forma más primitiva de acelerar iones 
es atrayéndolos con una placa cargada con alto potencial electrostático; la aceleración se 
hace en tubos a los que previamente se les hizo vacío. Previo a eso, se utilizan “fuentes de 
iones”  para  obtenerlos.  En  ellas,  los  átomos  se  sumergen  en  un  plasma  a  alta 
temperatura, lo que hace, de la misma forma que en la fusión nuclear, que se desprendan 
de sus electrones. A través de lentes electrostáticas o magnéticas los iones penetran en el 
tubo y se dirigen hacia los núcleos. Para obtener una aceleración mayor se curva el tubo, 
lo  que  permite,  mediante  un  campo  magnético,  que  los  iones  den  vueltas 
(perpendicularmente  al  campo)  entre  dos  electrodos  conectados  a  una  fuente  de  alto 
voltaje.  Al  alcanzar  la  energía  deseada,  el  haz  de  iones  se  extrae  e  impacta  contra  el 
núcleo. Este dispositivo se denomina “ciclotrón”. 
 
  
Figura 65. Esquema de un ciclotrón. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 
Para agregar neutrones a un núcleo, se utiliza como fuente por excelencia al uranio, que 
tiene  en  exceso.  Hemos  visto  que  en  la  fisión  de  este  elemento  se  liberan  neutrones 
generando una reacción en cadena. En este caso, se utilizan recintos capaces de controlar 
el  encadenamiento,  como  son  los  reactores  nucleares.  En  reactores  pequeños  de 
investigación se limita la generación de calor, para usarlos como fuentes de neutrones en 
lugar de generar electricidad. De esta forma, se bombardean núcleos estables generando 
radionucleidos  con  exceso  de  neutrones.  En  la  siguiente  imagen  se  presentan  algunos 
isótopos que se pueden obtener con esta técnica como productos de la fisión.  
 
Figura 66. Isótopos obtenidos como productos de fisión. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Argentina  cuenta  con  6  reactores  de  investigación.  El  primero  de  ellos,  el  RA‐1,  se  puso 
en  marcha    en  1958,  mientras  que  en  1967  se  inauguró  el  RA‐3,  con  el  propósito  de 
investigación  y  producción  de  radioisótopos.  En  la  siguiente  tabla  se  resumen  las 
características de todos ellos.  
 
REACTOR 
 
RA‐0  RA‐1  RA‐3  RA‐4  RA‐6  RA‐8 
UBICACIÓN 
Ciudad 
Universitaria 
‐Córdoba‐ 
Centro 
Atómico 
Constituyentes 
Centro 
Atómico 
Ezeiza 
Universidad 
Nacional de 
Rosario 
Centro 
Atómico 
Bariloche 
Pilcaniyeu 
OPERADOR 
Universidad 
Nacional de 
Córdoba 
CNEA  CNEA 
Facultad 
de 
Ingeniería 
CNEA  CNEA 
USO 
Investigación  
y docencia 
Investigación 
Producción 
de 
Radioisótopos 

investigación 
Investigación 
y docencia 
Investigación 
y docencia 
Investigación 
POTENCIA  1 W  40 KW  10 MW  1 W  0,5 MW  10 W 
COMBUSTIBLE 
Uranio 
enriquecido al 
20% en   
uranio 235 
Uranio 
enriquecido al 
20% en uranio 
235 
Uranio 
enriquecido 
al 20% en 
uranio 235 
Uranio 
enriquecido 
al 20% en 
uranio 235 
Uranio 
enriquecido 
al 90% en 
uranio 235 
Uranio 
enriquecido 
al 3% en 
uranio 235 
TIPO DE ELEMENTO 
COMBUSTIBLE 
Barra 
Cilíndrica 
Barra 
Cilíndrica 
Placa MTR  Discos  Placa MTR 
Barra 
Cilíndrica 
OPERACIÓN 
1970‐1974 
1987 
a punto de 
reiniciarse 
1958 
Continúa 
1967 
continúa 
1971 
continúa 
1982 
continúa 

reiniciarse 

Tabla 67. Reactores de investigación en Argentina. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 
Los  reactores  de  investigación  proveen  neutrones  para  producir  radioisótopos  de  uso 
medicinal  e  industrial,  analizar  materiales  mediante  técnicas  no  destructivas,  investigar 
sobre radiaciones, desarrollar e implementar terapias de cura de cáncer, conocer mejor el 
comportamiento  de  los  reactores  energéticos  y  para  docencia.  Su  principio  de 
funcionamiento  es  similar  a  los  reactores  de  potencia,  están  conformados  por  un 
combustible  nuclear,  un  moderador,  barras  de  control,  un  refrigerante  y  materiales 
estructurales de soporte. De los millones de neutrones que hay en el núcleo del reactor, 
la  mayoría  son  utilizados  para  mantener  la  reacción  en  cadena,  mientras  que  los 
restantes sirven para realizar experimentos.  
Los reactores de investigación tienen lo que se llaman “facilidades de irradiación” donde 
se  colocan  las  muestras  a  irradiar  o  los  experimentos  a  realizar.  Algunas  de  ellas  son 
simplemente espacios dentro del núcleo o en la zona del reflector donde puede colocarse 
el  experimento.  Otras  facilidades  son  conductos,  ya  sea  llenos  de  aire  o  algún  material 
específico, que conducen los neutrones hacia el lugar o sala de experimentación.  
Por  lo  general  estos  reactores  se  refrigeran  por  convección  natural,  aunque  si  superan 
100kW  de  potencia,  se  implementan  circuitos  de  refrigeración  forzada.  El  agua,  además 
de  las  funciones  de  moderador  y  refrigerante,  sirve  también  como  blindaje  contra  la 
radiación.  Como  combustible,  las  condiciones  de  diseño  exigen  que  se  utilice  uranio 
enriquecido. 
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 94 
17.1 Aplicaciones tecnológicas de radioisótopos y  radiaciones 
 
Gracias  al  uso  de  reactores  nucleares  hoy  en  día  es  posible  obtener  importantes 
cantidades de material radiactivo a bajo costo.  
Desde finales de los años ’40, se produjo una expansión en el empleo pacífico de diversos 
tipos de isótopos radiactivos en distintas áreas científicas y productivas. Desde hace más 
de 40 ańos la CNEA produce, por medio de sus reactores de investigación y aceleradores 
de partículas, un alto porcentaje de los radioisótopos que son empleados en la República 
Argentina en áreas tan diversas como la medicina, la industria y la investigación.  
El Centro Atómico Ezeiza es el lugar donde se producen la mayoría de los radioisótopos 
utilizados  en  el  país.  Entre  sus  instalaciones  se  encuentran  el  reactor  de  investigación 
RA‐3, el ciclotrón, una planta de fabricación de fuentes selladas de Co‐60, una planta de 
producción  de  radioisótopos,  una  de  producción  de  Mo‐99  por  fisión  y  una  semi‐
industrial  de  Irradiación.  A  medida  que  abordemos  las  distintas  aplicaciones,  veremos 
cuándo se usan cada una de estas instalaciones.  
Si  bien  a  partir  de  ahora  hacemos  una  distinción  entre  las  aplicaciones  industriales, 
medicinales,  sanitarias,  etc.,  esta  no  es  tan  rigurosa  ya  que  los  radioisótopos  empleados 
para dos fines completamente opuestos muchas veces son los mismos. Esto se relaciona 
con  que  los  radionucleidos  pueden  emitir  más  de  un  tipo  de  radiación,  ya  sea  de 
naturaleza  electromagnética  (X  o  gamma)  o  partícula  (e

,  e
+
,  n,  alfa,  p+).  Estas 
interactúan con los materiales que atraviesan, lo que estudiarlos o afectarlos de distintas 
formas.  El  alcance  y  el  modo  de  interacción  dependen  no  solo  del  radioisótopo,  sino 
también del tipo de radiación, su energía e intensidad, y las propiedades del material.  
En  este  sentido,  de  un  mismo  núcleo  se  pueden  emitir  partículas  alfa,  que  se  frenan  en 
un papel, beta, que no atraviesan una lámina de plástico o aluminio, o radiación gamma, 
que  requiere  una  ancha  placa  de  plomo  para  detenerse.  Esta  última  es  la  que  mayores 
aplicaciones  tiene  cotidianamente,  y  se  conoce  también  como  radiación  ionizante,  por 
provocar en el material que atraviesa la formación de iones.  
 
17.1.1 Usos industriales 
 
17.1.1.1 Trazadores 
Son sustancias radiactivas que se introducen en un determinado proceso con el objeto de 
estudiar  su  evolución  temporal  y/o  espacial  a  través  de  su  detección  o  medición. 
Permiten  investigar  variables  del  proceso  como  caudales  de  fluidos,  filtraciones, 
velocidades  en  tuberías,  cambios  de  fase,  velocidad  de  desgaste  de  materiales,  etc., 
funcionando  como  “espías”  que  brindan  información  a  un  observador  externo.  Esto  se 
debe  a  que  la  radiación  emitida  puede  atravesar  paredes  y  ser  detectada  con  facilidad. 
Los atributos que debe reunir un trazador son:  
 No debe perturbar el sistema en el que se introduce 
 Debe  tener  un  corto  período  de  desintegración  para  no  quedar  dentro  del 
sistema. 
 La energía que emite debe ser la adecuada para poder detectarse, no mayor.  
 Debe  agregarse  en  una  cantidad  mínima,  tomando  recaudos  de  usar  blindajes 
adecuados. 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 95 
Los  trazadores  tienen  múltiples  aplicaciones  en  ciencias  básicas,  medicina,  biología, 
agronomía e industrias. En este último caso, se emplean para detectar volumen y tamaño 
de  yacimientos,  perfilaje  de  pozos  petroleros,  movimiento  de  fluidos,  pérdidas  en 
cañerías, corrosión, determinaciones de masas, etc.  
En  la  prospección  petrolífera  se  utilizan  equipos  que  determinan  las  propiedades  del 
terreno a grandes profundidades, permitiendo inferir cuáles son las posibilidades de que 
un medio geológico albergue petróleo. Dentro de las técnicas de perfilaje, se encuentra la 
del relevamiento de la porosidad de las paredes del pozo, que consiste en el análisis de la 
respuesta  de  la  interacción  de  la  radiación  gamma  con  los  materiales  que  conforman 
estas paredes. Se utilizan para ello fuentes de cesio – 137.  
Otro caso es el de la industria del cemento, en la que se agregan dos radionucleidos (uno 
de  lantano  y  otro  de  sodio)  para  determinar  el  tiempo  de  transporte  en  un  horno 
rotativo.  Ambos  emiten  radiación  gamma  de  alta  energía,  pero  distinguibles  una  de  la 
otra, pudiéndose seguir desde el exterior del horno. Así se obtiene información acerca de 
las distintas etapas de cocción. En la industria metalúrgica, en tanto, se irradian aros de 
pistón  con  neutrones  para  determinar  su  nivel  de  desgaste.  La  superficie  de  los  aros  es 
cobreada,  obteniéndose  64Cu,  de  manera  que  puede  detectarse  este  radionucleido  y 
medirse  en  el  aceite  de  refrigeración,  y  en  base  a  la  cantidad  presente  se  evalúa  el  nivel 
de desgaste y corrosión.  
 
17.1.1.2 Fuentes selladas de Cobalto 60 
El  mayor  uso  industrial  de  radioisótopos  es  en  forma  de  fuentes  selladas.  Se  utilizan 
principalmente  para  preservación  de  alimentos,  para  terapia  radiante  y  para 
esterilización  de  insumos  médicos  desechables.  Las  ventajas  de  esta  técnica  son  que  el 
operador  nunca  ve  el  material  radiactivo,  que  en  virtud  del  cierre  hermético  no  hay 
contaminación  del  equipo  ni  posibilidad  de  radiactividad  en  el  producto  y  que,  en 
general, los requisitos de seguridad son fáciles de satisfacer.  
El  Cobalto‐60  es  un  metal  que  emite  energía  en  forma  de  rayos  gamma  al  decaer 
radiactivamente.  Se  obtiene  a  partir  del  cobalto  en  su  estado  natural,  Cobalto‐59, 
exponiéndolo a un flujo de neutrones. Para su producción, se usa el reactor de la Central 
Embalse.  En  él,  cada  átomo  de  cobalto  absorbe  un  neutrón  liberado  por  fisión  del 
combustible  nuclear,  convirtiéndose  en  Co‐60,  un  átomo  radiactivo  que  se  desintegra 
emitiendo  una  partícula  beta  y  dos  rayos  gamma.  De  esta  desintegración  se  obtiene 
energía  ionizante  (en  forma  de  rayos  gamma)  que  tiene  gran  aplicación  en  procesos 
industriales.  
El Co‐60 se encapsula herméticamente en fuentes de distintas geometrías y dimensiones 
de acuerdo  a su uso.  Es  envasado en el Centro Atómico Ezeiza (CAE), en recipientes  de 
doble  pared  de  acero  inoxidable,  es  decir,  fuentes  selladas.  Para  transportarlas,  se  las 
coloca  en  recipientes  a  prueba  de  colisiones  llamados  contenedores.  Estos  cuentan  con 
un  blindaje de  plomo  para  frenar  la radiación  gamma  y  un  blindaje  térmico  para  que  la 
energía ionizante proveniente de las fuentes no alcance el exterior.  
En Argentina se produce el 10% del radioisótopo Co‐60 a nivel mundial. Actualmente se 
exporta  aproximadamente  el  90%  de  la  producción,  a  países  como  EEUU,  Inglaterra, 
Francia, Japón, etc, lo que representa un ingreso de más de 1.700.000 U$S al país por año. 
Dioxitek  S.A  es  la  empresa  argentina  que  se  encarga  de  fabricar  dichas  fuentes,  de  las 
cuales hay dos tipos: para uso médico (en radioterapia) y para uso industrial.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Figura 68. Fuentes selladas; izquierda: para uso médico; derecha: para uso industrial.                           
Fuente: www.dioxitek.com.ar 
 
En Argentina, el Co‐60 se utiliza en la Planta Semi‐industrial de irradiación, que se puso 
en marcha en 1970. Se emplean fuentes radiactivas de este isótopo para irradiar diversos 
materiales.  La  planta  incluye  un  laboratorio  de  procesos  que  analiza  y  ensaya  la 
posibilidad  del  empleo  de  dosis  altas  de  radiación  para  la  conservación  de  alimentos, 
esterilización  de  fármacos  y  producción  biomédicos,  y  obtención  de  mejoras  en 
productos  orgánicos. La  CNEA  resalta  el  aumento  de  los  servicios  brindados  por  esta 
planta en su Memoria 2008, destacando que se realizaron 1606 servicios de irradiación a 
clientes  externos  e  internos.  Como  principales  productos  procesados  en  el  mismo  año, 
menciona  los  siguientes,  que  veremos  con  mayor  detalle  en  las  secciones 
correspondientes a Medicina Nuclear y Aplicaciones sanitarias:  
 Productos  biomédicos  descartables,  equipos  quirúrgicos  y  odontológicos, 
prótesis, envases, material de laboratorio.  
 Alimentos,  productos  veterinarios,  alimento  para  mascotas,  material  apícola  y 
productos cosméticos. 
 
17.1.1.3 Radiografía industrial 
Una radiografía es una imagen de proyección en un plano, de la estructura interna de un 
objeto.  Esto  se  logra  por  la  exposición  de  ese  objeto  a  un  haz  de  radiación  que,  al 
atravesarlo,  se  proyectará  de  distinta  forma  de  acuerdo  a  las  densidades  de  sus  partes 
constituyentes.  La  radiación  impresiona  una  placa  fotosensible  adecuada,  en  la  que  se 
generará  la  imagen.  Este  método  se  aplica  en  ensayos  no  destructivos,  sumamente  útil 
para controles de calidad.  
El principio físico es la transparencia de los metales a las ondas electromagnéticas, por lo 
que  se  utilizan  rayos  X  o  gamma;  estos  últimos  tienen  mayor  poder  penetrante.  Se 
utilizan fuentes de Cobalto‐60 para aceros de espesor mayor que 5cm,  Iridio‐192 y Cesio‐
137 para menores espesores y Tulio‐170 para materiales livianos.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Cuando se emite y hay una falla interna, los distintos niveles de absorción, en base a los 
diferentes  espesores,  hacen  que  la  impresión  en  la  placa  radiográfica  se  vea  como  en  la 
siguiente imagen. La absorción en la falla es menor que en la zona uniforme y por eso la 
placa está más oscura  
 
 
Figura 69. Radiografía industrial.                                                                                                       
Fuente: materias.fi.uba.ar/7201/ENSAYOS%20NO%20DESTRUCTIVOS.pdf 
 
Las  radiaciones  gamma  pueden  tratarse  según  la  ley  de  Beer‐Lambert  de  la  absorción: 
I=I
0
e
‐µt
, donde I e I
0
 son las intensidades final e inicial de los fotones, µ el coeficiente de 
absorción y t el grueso del material absorbente. 
 
 
Las  gammagrafías  se  aplican  enormemente  en  la  detección  de  defectos  en  soldaduras: 
pueden  estar  corridas  las  placas  soldadas  (defecto  offset),  lo  que  en  radiografía  se  ve 
como  una  diferencia  de  espesores  (una  zona  más  oscura  que  otra);  o  puede  haber 
penetración  inadecuada  de  la  soldadura,  lo  que  se  traducirá  como  zonas  oscuras 
indicando partes menos densas y zonas claras, partes más opacas del objeto.  
Los  equipos  de  rayos  X  pueden  ser  de  distintas  energías,  entre  80  y  120  keV,  para  usos 
medicinales y hasta 200‐300 keV para industriales.  
La  Neutrografía  es  un  caso  particular  de  radiografía  en  el  que  se  emplean  neutrones 
como radiación. Los neutrones lentos serán capturados por los núcleos en función de su 
sección  eficaz.  Para  impresionar  la  placa  fotográfica,  es  necesario  convertir  de  alguna 
manera  los  neutrones  en  otra  radiación  ya  que  éstos  producen  imagen  alguna  por  sí 
solos.  Por  lo  tanto,  se  emplean  láminas  de  cadmio  o  gadolino  como  conversoras; 
materiales  que  capturan  los  neutrones  y  emiten  radiación  gamma,  que  impresiona  el 
film.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Figura 70. Radiografía con neutrones. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 
Se utilizan como fuentes de neutrones: un haz extraído del núcleo de un reactor nuclear, 
fuentes  radioisotópicas  de  laboratorio  como   
252
Cf,  o  emisores  de  neutrones  por  fisión 
espontánea.  
Si  el  objeto  a  radiografiar  es  muy  delgado  y/o  de  densidad  baja,  se  pueden  probar  las 
radiografías  con  radiación  de  corto  alcance  como  α  o  β  para  lo  cual  se  emplean  fuentes 
emisoras  que  se  colocan  en  contacto  con  el  objeto.  Se  han  obtenido  con  este  método 
radiografías de estampillas o billetes. 
Un  sistema  industrial  que  usa  una  fuente  de  este  tipo  consta  además  de  un  detector 
separado  de  ella  a  una  distancia  fija,  y  el  material  absorbente  se  coloca  entre  ambos  y 
contiene las variables objeto de estudio. Se puede considerar a las radiografías como un 
caso particular de estos sistemas. Dentro de ellos también se encuentran los sensores de 
nivel,  que  como  otros  tantos  instrumentos  radioisotópicos,  permite  realizar  mediciones 
sin  contacto  físico  directo.  En  la  imagen  siguiente,  la  radiación  emitida  por  F  es 
detectada  por  D,  pero  al  interponerse,  el  líquido  absorbe  parte  de  la  radiación  y 
disminuye la señal en D.  
 
 
Figura 71. Sensores de nivel. Fuente: www.cnea.gov 
 
También,  conociendo  las  leyes  de  absorción  de  radiación  para  diferentes  materiales  y 
distintos  tipos  de  radiación,  es  posible  estimar  el  espesor  de  una  lámina  (midiendo  la 
radiación  que  la  atraviesa).  Si  el  material  es  metálico,  se  emplean  fuentes  gamma, 
mientras  que  si  es  papel  o  plástico  se  pueden  utilizar  fuentes  beta,  como  Sr‐90.  En  esta 
imagen se observa que el espesor es monitoreado por el detector D que mide la radiación 
atenuada  por  la  lámina,  emitida  por  F.  Luego,  una  señal  emitida  por  D  controla  la 
presión ejercida por los rodillos, ajustando automáticamente el espesor de la lámina.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Figura 72. Sensores de espesor. Fuente: www.cnea.gov 
 
Con  instrumentos  similares  se  pueden  medir  también  densidades.  El  mismo  aparato 
usado  para  la  determinación  del  nivel  en  un  punto  puede  servir  para  la  medición  de  la 
densidad  si  la  fuente  es  lo  suficientemente  fuerte  para  transmitir  una  señal  a  través  del 
fluido. La fuente más común para este trabajo es de Cs‐137. Cuando se trata de diámetros 
pequeños,  puede  aplicarse  radiaciones  beta,  cuya  aplicación  más  conocida  es  tal  vez  la 
comprobación de la densidad de cigarrillos.   
 
17.1.2 Aplicaciones en Medicina  
 
En los últimos años, el campo de la medicina nuclear creció enormemente. A principios 
de  la  década  del  70,  su  desarrollo  y  evolución  se  acentuó  gracias  a  la  electrónica,  al 
aporte  de  nuevos  instrumentos  de  detección  para  el  diagnóstico  por  imágenes  (Cámara 
gamma)  y  a  la  aparición  de  nuevos  radionucleidos  (en  particular,  el  99mTc). 
Actualmente,  los  avances  más  significativos  se  están  obteniendo  en  el  campo  de  la 
oncología,  reumatología  y  endocrinología  mediante  el  uso  de  radionucleidos  emisores 
beta. 
Los radioisótopos y fuentes de radiación se emplean con propósitos de diagnóstico, para 
obtener información anatómica o funcional sobre el estado de la salud de los pacientes, o 
con  fines  terapéuticos  para  el  tratamiento  de  tumores  malignos.    Entre  los  más 
importantes se encuentran el I‐131, P‐32 y Tc‐99m. El primero se usa para determinar la 
circulación  sanguínea,  el  metabolismo  de  las  grasas  y,  especialmente,  la  actividad  de  la 
glándula tiroides donde dicho isótopo se acumula. El radioisótopo de fósforo es útil para 
identificar  tumores  malignos,  ya  que  las  células  cancerígenas  tienden  a  acumular  más 
fosfatos  que  las  células  normales.  Por  su  parte,  el  Tc‐99m  se  emplea  en  el  estudio  de  la 
estructura  anatómica  de  los  órganos  mediante  aparatos  radiográficos  (ver  más  adelante 
en “…Mo‐99”).   
En  los  procedimientos  radioterapéuticos  se  irradian,  con  elevadas  dosis,  los  tejidos 
afectados  de  los  pacientes;  en  el  caso  de  la  teleterapia  se  utilizan  fuentes  selladas  o 
aceleradores  de  partículas,  ubicadas  a  cierta  distancia  del  paciente;  mientras  que  en  la 
braquiterapia se emplean fuentes selladas colocadas en contacto o a muy poca distancia 
de  los  tejidos  a  irradiar.  El  Co‐60  es  el  más  difundido  para  este  tipo  de  tratamientos, 
aunque los aceleradores están creciendo en importancia. Otros radioisótopos empleados 
en  fuentes  selladas:  I‐125  para  tratamientos  de  tumores  sólidos  y  en  próstata;  Au‐128  se 
aplica al tratamiento de tumores cerebrales.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Se ha probado con éxito la irradiación con neutrones para el tratamiento de tumores. La 
teleterapia  se  realiza  focalizando  un  haz  de  radiación  sobre  el  tumor,  con  equipos  de 
baja,  media  y  alta  energía.  En  la  braquiterapia  se  emplean  fuentes  selladas  que  por  lo 
general se implantan en la zona tumoral y permanecen allí de 72 a 96 horas. 
Además,  se  usan  fuentes  abiertas  que  comprenden  radiofármacos  metabolizables.  Un 
ejemplo  es  el  Estroncio‐89,  administrado  en  forma  de  cloruro,  utilizado  en  el 
tratamiento paliativo del dolor producido por las metástasis óseas.   
Por otro lado, en el diagnóstico, se utilizan radiofármacos para diversos estudios de:  
 Tiroides.  
 Hígado.  
 Riñón.  
 Metabolismo.  
 Circulación sanguínea.  
 Corazón.  
 Pulmón.  
 Trato gastrointestinales.  
 Es difícil realizar la oxidación 
De  esta  manera,  las  diferentes  técnicas  implementadas  y  la  variedad  de  radiofármacos 
disponibles  permiten  estudiar  los  distintos  procesos  fisiológicos  o  bioquímicos  que 
ocurren en el organismo, en situación normal o patológica. Se administra al paciente un 
cierto  tipo  de  fármaco  radiactivo  que  permite  estudiar,  mediante  imágenes 
bidimensionales  (centelleografía)  o  tridimensionales  (tomografía),  el  estado  de  diversos 
órganos  del  cuerpo  humano.  De  este  modo  se  puede  examinar  el  funcionamiento  los 
órganos mencionados, así como el volumen y circulación sanguíneos.  
Casi  el  80%  de  los  compuestos  radiofarmacéuticos  utilizados  con  fines  diagnósticos 
contienen Tc‐99m, que puede ser inyectado vía intravenosa o unirse a moléculas para ser 
inyectado en forma oral.  
Algunos ejemplos de las aplicaciones de radiofármacos en diagnóstico:  
 En  el  estudio  del  sistema  nervioso  central  (SNC).  El  desarrollo  de  nuevos 
radiofármacos  capaces  de  atravesar  la  barrera  hematoencefálica  (BHE)  permitió 
realizar  estudios  del  cerebro.  Ej.  Xe‐127,  I‐123.  Para  medir  el  metabolismo  del 
cerebro  se  utilizan  agentes  emisores  de  positrones  en  un  tomógrafo.  El 
radiofármaco  es  la  18F‐fluordeoxiglucosa  y  mide  la  glucosa  en  el  cerebro,  un 
indicador  de  su  actividad  Como  dato  anecdótico,  comentamos  que  hace  unos 
días (noviembre de 2009), por medio de un dispositivo de alta tecnología emisor 
de  positrones,  se  descubrió  que  un  hombre  que  se  creía  estaba  en  estado 
vegetativo desde hace 23 años, se encontraba consciente.  
 En el tratamiento de hipertiroidismo, se emplea I‐131, como ya mencionamos, ya 
que se acumula en la glándula tiroides. 
 En  la  obtención  de  imágenes  cardiovasculares.    El  angiocardiograma,  por 
ejemplo,  es  una  técnica  que  permite  el  estudio  de  las  cámaras  del  corazón  y  los 
grandes vasos. Aquí se utiliza el Tc‐99m, así como también para localizar infartos 
del miocardio.  
 Función pulmonar, mediante centelleografías con Tc‐99m y otros agregados. 
 En  diagnóstico  de  procesos  inflamatorio‐infecciosos.  El  Ga‐67  se  usa  para 
localizar lesiones inflamatorias.  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 101 
También,  se  utilizan  radiofármacos  como  el  Cromo  ‐  51  para  la  exploración  del  bazo,  el 
Selenio  ‐  75  para  el  estudio  del  páncreas  y  el  Cobalto  ‐  57  para  el  diagnóstico  de  la 
anemia. 
Otra aplicación conocida de los radioisótopos es el radioinmunoanálisis, que consiste en 
tomar muestras de sangre del paciente y añadir algún radioisótopo que permite obtener 
mediciones precisas respecto de hormonas y otras sustancias de interés, como proteínas, 
enzimas o virus.  
La  CNEA  ha  producido  y  desarrollado  la  mayoría  de  estos  radiofármacos,  tanto  de 
diagnóstico como terapéuticos. La elaboración de radioisótopos Mo‐99 (ver aparte), I‐131, 
Cr‐51,  P‐32  y  Samario‐153  se  realiza  a partir  de  la  irradiación  de  blancos  en  el  reactor  de 
investigación  RA‐3  y  su  procesamiento  se  efectúa  en  la  Planta  de  Producción  de 
Radioisótopos  y  Radiofármacos,  ambos  en  el  CAE.  En  2008,  la  producción  y 
comercialización de radioisótopos de reactor para uso médico fueron las siguientes:  
 
Tabla 73. Facturación de los principales radioisótopos elaborados en el CAE.                                                  
Fuente: www.cnea.gov.ar/xxi/memorias/2008/mb2008.asp 
El total facturado por la CNEA,  por la venta de radioisótopos, en el mismo año, fue de 
$6.305.575 
 
17.1.2.1 Ciclotrón  
Como  respuesta  a  la  necesidad  creciente  de  productos  de  distintos  radioisótopos 
utilizados  en  Biología  y  Medicina  Nuclear,  se  puso  en  marcha  en  1994,  en  el  Centro 
Atómico  Ezeiza,  un  ciclotrón  de  producción  de  energía  variable  (protones  de  hasta 
40MeV). En él se produce Ti‐201 para uso médico y F‐18, que forma parte de la molécula 
F‐deoxiglucosa (FDG). En 2008, la producción del radiofármaco 18‐FDG fue de 1290 dosis 
y  la  facturación  de  $1.052.640.  Próximamente  producirá  el  radioisótopo  I‐123,  que 
reemplazará  al  I‐131  en  algunos  estudios  diagnósticos.  El  único  inconveniente  es  que  el 
período  de  desintegración  de  los  radioisótopos  producidos  con  este  aparato  es  muy 
corto, lo cual impide la posibilidad de exportarlos.  
 
  
Figura 74. Ciclotrón de Producción. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 102 
17.1.2.2 Producción de Mo‐99 
El  Tecnecio‐99m  es  el  radionucleido  de  más  amplio  uso  en  la  medicina  nuclear  ya  que, 
por  sus  características,  es  ideal  para  la  realización  de  diagnósticos  por  imágenes  y 
estudios de procesos metabólicos. Más del 70% de todos los procedimientos médicos que 
se realizan con radioisótopos hacen uso de él, formando parte de un radiofármaco. Este 
isótopo es generado por decaimiento de Molibdeno‐99, producido en la fisión del uranio.  
En el CAE, la CNEA alcanzó el dominio de la tecnología de separación de Mo‐99 a partir 
de  los  productos  de  fisión  del  U‐235  enriquecido.  A  partir  de  1975,  comenzó  a 
comercializar  generadores  de  Tc‐99m  en  hospitales  y  centros  de  salud,  debido  a  que  el 
período de desintegración de este isótopo era tan corto (6 horas) que solo podía aplicarse 
cerca  del  CAE.  Diez  años  más  tarde,  se  puso  en  marcha  la  Planta  de  producción  de 
molibdeno  por  fisión.  El  proceso  parte  de  la  irradiación,  en  el  RA‐3,  de  placas  de 
aluminio  y  uranio  enriquecido  (al  90%)  aleados,  y  se  completa  con  un  proceso 
radioquímico que permite obtener Mo‐99. Las instalaciones actuales permiten satisfacer 
la demanda nacional y exportar este radionucleido a todo Latinoamérica.  
Sin  embargo,  la  preocupación  mundial  relativa  al  uso  de  uranio  altamente  enriquecido, 
llevó al corte del suministro de este material nuclear. La imposibilidad de abastecimiento 
externo  de  uranio  U‐235  al  90%  obligó  a  CNEA  a  reemplazarlo  por  uranio  de  bajo 
enriquecimiento,  menor  al  20%,  para  garantizar  la  continuidad  de  la  producción 
nacional  de  Mo‐99.  El  Proyecto  Mo‐99  tiene  como  objetivo  desarrollar  la  tecnología  de 
producción de Mo‐99 y otros radioisótopos de interés comercial  (Sr‐90,I‐131, Xe‐133, Cs‐
137)  a  partir  de  la  irradiación  con  neutrones  de  blancos  de  bajo  enriquecimiento  (U‐
235<20%)  incluyendo  la  recuperación  del  uranio  empleado.  Así  es  como  Argentina  se 
convirtió en el primer país, entre los productores de Mo‐99 por fisión, en desarrollar su 
propio blanco de aluminuro de uranio de bajo enriquecimiento, permitiéndole continuar 
con crecientes saldos exportables.  
 
 
Figura 75. Miniplaca de aluminuro de uranio. Fuente: www.cnea.gov 
 
17.1.3 Aplicaciones sanitarias 
 
17.1.3.1 Radioesterilización 
El  material  a  tratar,  mediante  un  sistema  de  mando  a  distancia,  se  enfrenta  a  un 
conjunto  de  fuentes  de  Co‐60  de  alta  actividad,  produciéndose  el  efecto  deseado.  La 
radiación gamma no induce reacciones nucleares, por lo que el material irradiado no se 
activa.  Los  materiales  sometidos  a  esterilización  (jeringas,  gasas,  etc),  se  irradian 
envasados  herméticamente  en  Plantas  de  Irradiación.  La  radiación  elimina  bacterias, 
gérmenes patógenos y otros microorganismos.  
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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17.1.3.2 Agricultura y alimentos  
La preservación de alimentos se basa en los efectos que la radiación, en dosis menores a 
la  esterilización,  provoca  en  algunos  alimentos.  De  acuerdo  con  la  cantidad  de  energía 
entregada  al  producto  alimenticio,    se  pueden  lograr  distintos  efectos.  Entre  ellos,  se 
pueden  destacar  el  bloqueo  de  procesos  enzimáticos,  que  reducen  o  eliminan  la 
brotación  de  tubérculos  como  la  papa  y  la  cebolla;    y  el  retardo  del  proceso  de 
putrefacción  en  carnes  o  vegetales  mediante  la  eliminación  de  bacterias,  que  aumenta 
considerablemente el tiempo de conservación y almacenamiento. 
En  los  tubérculos,  el  tratamiento  con  energía  ionizante  inhibe  totalmente  el  brote,  que 
disminuye  su  calidad,  permitiendo  extender  el  período  de  almacenamiento  y  por  tanto, 
incrementando la disponibilidad de sus productos en el mercado.  
 Con  mayores  dosis  de  radiación  gamma,  se  pueden  esterilizar  insectos  para  evitar  su 
propagación,  preservando  productos  frutihortícolas  y  granos  y  retardando  su 
envejecimiento (ej. champiñones); también parásitos, como el causante de la triquinosis 
en carne de cerdo. Se puede triplicar el tiempo de comercialización de carnes frescas, por 
reducción de los microbios contaminantes, lo que se denomina “radurización”, y retardar 
la maduración de frutas como el mango o la banana.  
Con respecto al tratamiento en insectos,  por lo general se suministran altas emisiones de 
radiación  sobre  insectos  machos  mantenidos  en  un  laboratorio,  impidiéndoles,  una  vez 
dejados  en  libertad,  el  apareamiento.  La  radiación  no  solo  produce  la  muerte  o 
incapacidad de reproducción de los adultos, sino también extiende su acción a la larva o 
a los huevos. Esto disminuye notoriamente las pérdidas producidas por el consumo que 
efectúan  los  insectos  en  granos,  harinas  y  legumbres  mientras  se  encuentran 
almacenados. De la misma, forma, se controlan plagas como la mosca de la fruta, que en 
países como Chile permitió la expansión de sus exportaciones agrícolas. Se fomenta así el 
comercio  internacional  de  productos  frutales  que  muchas  veces  se  ve  obstaculizado  por 
los rigurosos controles de plagas. 
En  el  caso  de  los  alimentos  frescos,  es  imposible  utilizar  la  pasteurización  por  calor.  Es 
por  ello  que  la  pasteurización  con  energía  ionizante  aporta  una  solución  eficaz, 
reduciendo  las  pérdidas  por  descomposición  y  prolongando  el  período  de  frescura.  Un 
ejemplo  es  la  frutilla,  alimento  muy  perecedero,  cuyo  período  de  conservación  logró 
duplicarse,  o  también  los  pescados  y  mariscos,  que  ahora  pueden  llegar  a  mercados  en 
forma fresca.  
 
 
  
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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Figura 76. Alimentos irradiados y sin irradiar. Fuente:  caebis.cnea.gov.ar 
 
La  radiación  ionizante  no  deja  residuos  tóxicos,  como  sí  sucede  en  tratamientos 
químicos con pesticidas o plaguicidas, y no incrementa la temperatura de los productos 
procesados, lo que implica una gran ventaja. Para que un alimento resulte exitosamente 
conservado  por  irradiación  es  necesario  seleccionar  la  dosis  de  radiación,  temperaturas 
de irradiación y conservación, tipo de envase, presencia o no de oxígeno en él, etc.  
Una instalación de este tipo es una sala blindada de hormigón armado, con paredes que 
frenan  la  energía  emitida  por  las  fuentes.  Los  productos  a  ser  irradiados  se  mueven  por 
sistemas mecánicos. Las fuentes de Co‐60 producidas en Argentina son apropiadas para 
estos  procesos.  Como  ya  expresamos,  la  CNEA  posee  una  planta  semi‐industrial  de 
irradiación  que  utiliza  fuentes  de  este  material.  La  instalación  consta  de  un  recinto  de 
irradiación,  del  portafuentes,  de  la  pileta  de  las  fuentes,  del  mecanismo  elevador  y  del 
sistema de transporte de muestras. Los muros y techos del recinto de irradiación son de 
hormigón con espesores de hasta 1,80 m.  
 
  
Figura 77. Planta de irradiación del CAE. Se observan las jaulas de irradiación colgadas que se desplazan al 
recinto donde se encuentran las fuentes. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 
El  portafuentes  es  una  estructura  rectangular  de  acero  inoxidable,  cuyas  dimensiones  le 
permiten alojar la carga de diseño con el exceso necesario para considerar el decaimiento 
de  las  fuentes;  es  decir,  aloja  fuentes  de  Co‐60  que  reemplazarán  a  las  utilizadas, 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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teniendo  en  cuenta  que  el  período  de  desintegración  de  este  material  es  de  5  años.  El 
agua  de  la  pileta,  de  6  m.  de  profundidad,  donde  se  almacena  la  fuente,  actúa  como 
blindaje  cuando  ésta  se  encuentra   en  posición  de  depósito.  Un  mecanismo  elevador 
lleva la fuente desde esa posición en el fondo de la pileta, hasta su posición superior, de 
irradiación.  
La CNEA también ha diseñado y construido un Irradiador Móvil. Este tipo de irradiador 
presenta  la  ventaja  de  poder  ser  trasladado  a  cualquier  sitio  donde  se  requieran  sus 
servicios,  con  el  consecuente  beneficio  derivado  del  ahorro  de  tiempo  de  traslado  y  de 
costo  de  transporte  de  los  productos  a  ser  procesados,  especialmente  si  se  trata  de 
mercaderías perecederas. 
 
    
Figura 78. Irradiador móvil montado sobre un camión. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 
La  OMS  sostiene  que,  al  igual  que  los  alimentos  pasteurizados,  aquellos  procesados  de 
este  modo  son  inocuos.  En  un  documento  elaborado  junto  con  la  OIEA,  afirma  que 
cualquier  alimento  puede  ser  irradiado  con  dosis  de  hasta  10kGy  (Gy:  Gray  –  absorción 
de  energía  de  un  joule  por  kg  de  masa)  sin  que  se  produzcan  pérdidas  nutricionales  o 
efectos  tóxicos  para  el  consumidor.  Las  energías  emitidas  por  las  fuentes  empleadas,  de 
Co‐60 y Cs‐137, son menores que las necesarias para contaminar los alimentos.  
 
17.1.3.3 Medio ambiente 
El  tratamiento  de  efluentes  cloacales  se  realiza  con  energía  ionizante,  garantizando  la 
eliminación  total  de  los  riesgos  de  transmisión  de  enfermedades  causadas  por  agentes 
patógenos.  La  pureza  del  efluente  tratado  permite  su  utilización  como  abono  orgánico 
natural o como relleno sanitario.  
Por  otro  lado,  se  utilizan  técnicas  nucleares  para  detección  y  análisis  de  diversos 
contaminantes.    La  técnica  de  Análisis  por  Activación  Neutrónica  consiste  en  irradiar 
una muestra de tal forma de obtener luego los espectros gamma que emite, procesando 
la  información  con  ayuda  computacional.  El  espectro  aporta  información  sobre  los 
elementos presentes en la muestra y las concentraciones de los mismos. De esta forma se 
puede determinar la contaminación del agua o el smog generado en las ciudades.  
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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17.1.4 Datación, investigación y otras aplicaciones 
 
El carbono 14 se utiliza en la datación, que permite estimar la edad de los fósiles y otras 
materias  orgánicas.  Este  isótopo  es  producido  continuamente  en  la  atmósfera  por  los 
rayos  cósmicos,  y  se  incorpora  a  toda  la  materia  viva.  Como  el  carbono  14  se  desintegra 
con un periodo de semidesintegración de 5.760 años, la proporción entre el carbono 14 y 
el  carbono  12  (isótopo  estable)  en  un  espécimen  dado,  proporciona  una  medida  de  su 
edad  aproximada.  Es  decir,  cada  5760,  la  actividad  existente  debido  al  C‐14  disminuye  a 
la mitad, de manera que midiendo con precisión su actividad en un organismo, se puede 
inferir  la  edad  de  la  muestra.  Esta  técnica  es  muy  útil  en  arqueología,  antropología, 
oceanografía, geología y climatología.  
En  el  campo  de  la  investigación  está  muy  difundido  el  uso  de  trazadores  en  técnicas 
experimentales  de  laboratorio.  Algunos  de  los  radionucleidos  utilizados  son  Fe‐59  para 
estudios biológicos, carbono‐14 para estudio de fotosíntesis y mediciones de respiración, 
azufre‐35  para  marcación  de  insectos  y  tritio  para  biología  molecular,  movimiento  de 
agua  en  suelos,  etc.  En  el  ámbito  de  la  biología,  la  introducción  de  compuestos 
radiactivos  marcados  ha  permitido  observar  las  actividades  biológicas  hasta  en  sus  más 
mínimos  detalles,  dando  un  gran  impulso  a  los  trabajos  de  carácter  genético.  Además, 
utilizando  haces  de  neutrones  generados  por  reactores,  es  posible  llevar  a  cabo  diversas 
investigaciones  en  el  campo  de  las  ciencias  de  los  materiales.  Por  ejemplo,  se  puede 
obtener información respecto de estructuras cristalinas, defectos en sólidos, estudios de 
monocristales,  distribuciones  y  concentraciones  de  elementos  livianos  en  función  de  la 
profundidad en sólidos, etc. 
En Argentina, además de los reactores de investigación ya expuestos, cabe mencionar el 
Tandar,  en  el  Centro  Atómico  Constituyentes,  que  es  un  acelerador  electrostático  que 
comenzó  a  operar  en  1986,  capaz  de  acelerar  todo  tipo  de  iones.  El  haz  producido 
bombardea  núcleos  (blandos)  de  distintos  tipos,  y  se  emplea  para  obtener  información 
acerca de la estructura atómica y subatómica de la materia. Por su parte, en el acelerador 
lineal de electrones del Centro Atómico Bariloche, se realizan investigaciones vinculadas 
de neutrones, electrones y rayos gamma con distintos materiales.  
 Se  podrían  mencionar  muchos  más  usos  de  los  radioisótopos  en  las  distintas  ramas 
científicas.  Resaltaremos  dos  de  ellos,  como  son  la  preservación  de  obras  de  arte  y  la 
apicultura.  
La  primera  se  encuentra  dentro  de  una  aplicación  conocida  como  radiopolimerización. 
En  ella,  la  radiación  provoca  un  mayor  entrecruzamiento  de  las  redes  poliméricas, 
logrando materiales de extrema dureza y resistencia al desgaste, por ejemplo maderas. La 
utilización  de  esta  técnica  se  emplea  para  restaurar  objetos  artísticos.  Además,  el 
carbono‐14 se usa para fechar obras de arte, lo que permite determinar su autenticidad.   
En relación a la apicultura, Argentina es el primer exportador a nivel mundial; el 90% de 
la  miel  que  produce  se  destina  a  exportación,  y  sus  principales  destinos  son  EEUU  y  la 
UE.  Estos  son  mercados  con  exigentes  normas  de  calidad,  por  lo  que  el  factor  sanitario 
incide directa o indirectamente en la rentabilidad de la producción apícola argentina.  La 
CNEA  cuenta  con  colmenas  propias  que  multiplica,  relocalizar  y  mantiene  para  llevar 
adelante tareas de investigación entre las que pueden citarse las siguientes: 
 Monitoreo  del  medioambiente  utilizando  a  la  abeja  melífera  como  indicador  de 
contaminación radiactiva e industrial.  
 Irradiación  de  materiales  apícolas  como  método  de  profilaxis  para  el  control  de 
enfermedades bacterianas y parasitarias. 
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 Estudios de irradiación de mieles, cera y polen con rayos gamma de cobalto‐60. 
Las  abejas  se  utilizan  como  muestreadotes  o  trazadores  móviles.  Son  un  indicador 
biológico  que  permiten  obtener  información  sobre  alteraciones  en  el  medioambiente, 
concentraciones  de  compuestos  químicos,  radiactividad,  etc.  En  sus  vuelos  recorren 
grandes  áreas  recolectando  polen,  néctar  y  agua,  y  resinas  vegetales  que  llevan  a  las 
colmenas,  donde  elaboran  sus  productos.  En  la  miel  y  en  las  propias  abejas  se  refleja  el 
uso  de  pesticidas  y  herbicidas,  la  contaminación  acuífera  generada  por  determinadas 
industrias, la presencia de minerales en la corteza terrestre y la contaminación radiactiva 
producto de pruebas nucleares, accidentes o por proximidad a instalaciones nucleares.  
Se utilizan técnicas nucleares como la espectrometría alfa, beta y gamma y el análisis por 
activación  neutrónica  instrumental,  como  se  observa  en  la  siguiente  imagen;  irradiando 
en  el  reactor  RA‐3  del  CAE,  se  han  desarrollado  procedimientos  de  muestreo  y  análisis 
que  permiten  evaluar  la  presencia  de  materiales  contaminantes  en  una  zona  dada.   La 
presencia  de  cinc  en  la  miel  es  indicadora  de  un  mal  manipuleo,  por  parte  de  los 
apicultores,  de  la  miel  producida.  Del  mismo  modo,  la  presencia  de  metales  pesados 
como  el  plomo  y  el  arsénico  alerta  sobre  el  riesgo  de  enfermedades  toxicológicas  que 
pueden  contraer  los  consumidores  de  esas  mieles  por  ingestión  frecuente.  También  se 
somete al material apícola a la radiación ionizante para esterilizarlo, ante la presencia de 
microorganismos  patógenos  que  pueden  causar  enfermedades,  que  no  solo  generarían 
barreras  a  la  exportación  sino  también  provocan  la  muerte  de  la  colmena.  Al  igual  que 
otros productos alimenticios mencionados en secciones anteriores, la CNEA trabaja con 
la miel en la planta de Irradiación Semi‐Industrial del Centro Atómico Ezeiza.  
 
 
Figura 79. Técnicas nucleares utilizadas en Apicultura. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 

 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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18. CONCLUSIÓN 
 
Finalizando  la  primera  década  del  siglo  XXI,  la  energía  nuclear  está  posicionada  como 
una alternativa eficaz y eficiente frente a otras formas de generación eléctrica, como los 
combustibles  fósiles  o  el  agua.  Sus  ventajas  competitivas  y  su  rápido  crecimiento 
permiten  vaticinar  un  rol  protagónico  en  los  próximos  años,  y  en  ese  libreto  Argentina 
no debe faltar. Entendemos que el uranio es un mineral estratégico para el desarrollo de 
la economía de nuestro país y que por lo tanto su prospección, exploración y explotación 
debe recibir una inversión acorde con tal condición. 
Las reservas de uranio y otros minerales radiactivos en la Argentina son suficientes para 
satisfacer la demanda interna y la vida útil de los reactores nucleares nacionales. Por ello,  
resulta esencial llevar adelante una reactivación del Plan Nuclear que permita evaluar la 
posibilidad  de  poner  fin  a  la  importación  de  minerales  de  uranio  y  abastecer  dicha 
demanda  con  la  producción  nacional  de  aquellos  yacimientos  que  cerraron  sus  puertas 
en  las  últimas  décadas.  Para  alcanzar  un  resultado  satisfactorio,  se  necesita  un  fuerte 
compromiso en el tratamiento de los residuos radiactivos, que permitirá no sólo obtener 
la confianza de la población, sino también evitar graves consecuencias a largo plazo. 
Aún  así,  podemos  apreciar  la  enorme  cantidad  de  actividades  que  realiza  la  Comisión 
Nacional  de  Energía  Atómica.  Destacamos  el  autoabastecimiento  y  la  creciente 
exportación  de  los  radioisótopos  más  importantes,  y  sus  tareas  de  investigación  en 
reactores  experimentales,  que  le  permitieron  ganar  licitaciones  sobre  dichas 
instalaciones  frente  a  grandes  potencias  nucleares.  Hoy  en  día,  no  sólo  exporta  la 
instalación  de  los  reactores  sino  también  diversos  servicios  de  post  venta 
(mantenimiento,  tratamiento  de  residuos  radiactivos,  etc).  De  alguna  manera,  esto 
implica exportar tecnología, lo cual en un país subdesarrollado es altamente meritorio.  
En  los  últimos  años,  los  avances  en  investigación  y  desarrollo  lograron  una  mayor 
economía  de  combustible,  materiales  especiales  más  resistentes  y  confiables,  y  mejores 
condiciones de seguridad en las centrales nucleares. Al mismo tiempo, estos permitieron 
superar,  en  casi  todo  el  mundo,  los  prejuicios  o  preocupaciones  que  supone  la  energía 
nuclear  y  la  radiactividad  y  que  habían  frenado  su  crecimiento,  teniendo  en  cuenta  el 
accidente de Chernobyl y la proliferación de armas nucleares acaecidas el siglo pasado.  
En  relación  a  nuestra  investigación,  creemos  que  los  objetivos  que  nos  planteamos  al 
comienzo  fueron  cumplidos.  Aún  así,  se  nos  presentaron  algunas  dificultades  a  lo  largo 
de su desarrollo, como la enorme cantidad de compuestos radiactivos existentes y su no 
menos  diversificada  variedad  de  aplicaciones.    Si  bien  hicimos  referencia  a  muchos  de 
ellos  como  el  torio,  el  litio  y  el  plutonio,  decidimos  concentrar  nuestro  trabajo  en  el 
mineral  de  uranio  por  ser  el  de  mayor  aplicación  industrial.  En  numerosos  pasajes  del 
trabajo  debimos  aplicar  nuestro  criterio  para  decidir  qué  aspectos  merecían  un  enfoque 
más  detallado  y  cuáles  no  resultaban  mayormente  representativos.  Por  otro  lado,  la 
confiabilidad de las fuentes significó otro inconveniente que debimos enfrentar, ya que al 
ser tema tan polémico abundan textos con alto grado de subjetividad.  
Sumado  a  ello,  decidimos  no  ahondar  en  ciertas  cuestiones  técnicas  que  excedían 
nuestros  conocimientos  y  el  objetivo  de  esta  monografía,  como  por  ejemplo, 
determinadas aplicaciones tecnológicas de los radioisótopos.  Aún así, nos consideramos 
satisfechos  por  haber  logrado  incorporar  nuevos  conceptos  que  resultarán  útiles  en 
nuestro desarrollo profesional.  Al estudiar este tema, encontramos numerosos puntos de 
contacto  con  los  conceptos  vistos  en  clase,  relacionados  a  la extracción  y  concentración 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

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de los minerales de uranio. Otros procesos, como la lixiviación, no fueron desarrollados, 
pero se pudieron comprender utilizando los conocimientos adquiridos en la materia.  
Por  último,  es  importante  destacar  la  tarea  del  Ingeniero  Industrial  en  una  amplia 
variedad de actividades, desde la búsqueda de nuevos y mejores materiales y el desarrollo 
de  técnicas  más  eficientes  hasta  la  realización  de  análisis  económicos  sobre  la 
factibilidad de un proyecto, en búsqueda del progreso nuclear.  
 
 
72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 110 
19.BIBLIOGRAFÍA 
 
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 White,  William  M;  “Geochemistry  –  Chapter  8:  Radiogenic  Isotope 
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72.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos 

Página 111 
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 http://www.world‐nuclear.org 

 
 

72.02 – Industrias I  

 

 Monografía: Minerales Radiactivos 

ÍNDICE 
 

1. Introducción.......................................................................................................Página 4  2. Minerales Radiactivos .....................................................................................Página 5  3. Radiactividad  ....................................................................................................Página 6  4. El uranio  ............................................................................................................Página 10  5. Mercado del uranio  .........................................................................................Página 11    5.1 Breve historia nuclear  .................................................................................Página 11    5.2 Reservas de uranio ......................................................................................Página 12    5.3 Demanda de uranio ....................................................................................Página 13     5.4 Producción de uranio .................................................................................Página 15    5.5 Precio del uranio  ........................................................................................Página 17  6. Prospección minera  ........................................................................................Página 19    6.1 Metodología de investigación minera  .......................................................Página 19      6.1.1 Prospección  ........................................................................................Página 19      6.1.2 Exploración  ........................................................................................Página 20        6.1.2.1 Recopilación de información  ...................................................Página 20         6.1.2.2 Teledetección ............................................................................Página 21        6.1.2.3 Geología  ....................................................................................Página 21        6.1.2.4 Geoquímica ...............................................................................Página 21        6.1.2.5 Geofísica ....................................................................................Página 21      6.1.3 Evaluación  ..........................................................................................Página 23      6.1.4 Explotación  ........................................................................................Página 23    6.2 Prospección radiométrica ..........................................................................Página 23      6.2.1 Espectroscopio ...................................................................................Página 23      6.2.2 Placas fotográficas .............................................................................Página 23      6.2.3 Spintariscopio ....................................................................................Página 24      6.2.4 Cámara de ionización .......................................................................Página 24      6.2.5 Contador Geiger‐Müller  ...................................................................Página 24       6.2.6 Contador proporcional .....................................................................Página 24      6.2.7 Centellómetro o destellómetro ........................................................Página 24      6.2.8 Espectrómetro de rayos gamma  ......................................................Página 25  7. Yacimientos de uranio en la Argentina........................................................Página 26    7.1 Producción histórica de yacimientos principales  .....................................Página 27      7.1.1 Huemul  ...............................................................................................Página 27      7.1.2 Don Otto  ............................................................................................Página 27      7.1.3 Sierra Pintada  .....................................................................................Página 27      7.1.4 Los Adobes  .........................................................................................Página 27    7.2 Contexto histórico ......................................................................................Página 28    7.3 Demanda nacional de uranio  ....................................................................Página 28    7.4 Actualidad ...................................................................................................Página 29      7.4.1 Yacimiento Don Otto  ........................................................................Página 29      7.4.2 Yacimiento Cerro Solo ......................................................................Página 29    7.5 Proyectos de extracción  .............................................................................Página 30      7.5.1 Proyecto Huemul  ...............................................................................Página 30      7.5.2 Proyecto La Pintada  ..........................................................................Página 30      7.5.3 Proyecto Bloque Central  ...................................................................Página 31      7.5.4 Proyecto Campesino Norte  ..............................................................Página 31  8. El Litio  ................................................................................................................Página 32    8.1  Yacimientos de Litio  ..................................................................................Página 32       8.1.1 Yacimientos en vetas ..........................................................................Página 33 
Página 1 

72.02 – Industrias I  

 

 Monografía: Minerales Radiactivos 

    8.1.2 Yacimientos de salmueras naturales  ................................................Página 33      8.1.3 Yacimientos de Litio en Argentina ...................................................Página 33  9. El Torio ...............................................................................................................Página 34    9.1 Yacimientos de Torio ..................................................................................Página 34      9.1.1 Yacimientos de Torio en Argentina  ..................................................Página 35  10. Régimen jurídico de la actividad minera ..................................................Página 36    10.1 Categoría de minas  ....................................................................................Página 36    10.2 El dominio de las minas  ...........................................................................Página 37    10.3 Canon minero ............................................................................................Página 37    10.4 Regalías ......................................................................................................Página 38    10.5 Impuestos  ..................................................................................................Página 38      10.5.1 Impuesto a las ganancias  .................................................................Página 38      10.5.2 Otros impuestos  ..............................................................................Página 38    10.6 Legislación de minerales radiactivos .......................................................Página 39  11. Minería del uranio ..........................................................................................Página 40    11.1 Extracción a cielo abierto ...........................................................................Página 41    11.2 Excavación subterránea .............................................................................Página 42    11.3 Recuperación In‐Situ  .................................................................................Página 43    11.4 Comparación Métodos de Minería ...........................................................Página 45    11.5 Minería del uranio en la Argentina  ..........................................................Página 46  12. Tratamiento del mineral ...............................................................................Página 47    12.1 Trituración y molienda ..............................................................................Página 48    12.2 Lixiviación ..................................................................................................Página 49      12.2.1 Lixiviación ácida  ...............................................................................Página 50        12.2.1.1 Lixiviación dinámica ................................................................Página 50        12.2.1.2 Lixiviación estática  ..................................................................Página 51      12.2.2 Lixiviación básica  .............................................................................Página 52    12.3 Concentración del uranio  .........................................................................Página 52      12.3.1 Resinas de intercambio iónico .........................................................Página 52      12.3.2 Disolventes orgánicos  ......................................................................Página 54    12.4 Precipitación  .............................................................................................Página 54    12.5 Secado y Envasado  ....................................................................................Página 54  13. Obtención de dióxido de uranio  .................................................................Página 56    13.1 Sin enriquecimiento  ..................................................................................Página 56    13.2 Con enriquecimiento  ................................................................................Página 57      13.2.1 Difusión gaseosa  ...............................................................................Página 60      13.2.2 Centrifugación ..................................................................................Página 60      13.2.3 Separación por láser .........................................................................Página 62      13.2.4 Método electromagnético  ...............................................................Página 62      13.2.5 Métodos aerodinámicos  ..................................................................Página 63      13.2.6 Métodos químicos  ...........................................................................Página 63    13.3 Reconversión  .............................................................................................Página 63    13.4 Uranio empobrecido  .................................................................................Página 63  14. Fabricación de elementos combustibles ...................................................Página 65    14.1 Fabricación de pastillas  .............................................................................Página 66    14.2 Fabricación de barras de combustible .....................................................Página 66    14.3 Ensamble del elemento combustible .......................................................Página 67  15. Residuos radiactivos ......................................................................................Página 68  16. Aplicaciones tecnológicas de minerales radiactivos  ..............................Página 70    16.1 Usos energéticos  ........................................................................................Página 70      16.1.1 Fisión Nuclear  ...................................................................................Página 72      16.1.2 Fusión Nuclear ..................................................................................Página 72 
Página 2 

.......1......3..................Página 94      17.........2.................1............................................................................Página 108  19..........2.........................Página 83        16.....................................1................1 Combustibles nucleares y materiales  ...........................1...............Página 102        17...........Página 81        16....3...............................1...........2...............................................1 Trazadores .2 El mecanismo de la bomba  ........................................................................................................4 Embalse ................................1.........1.................1 Ciclotrón  .Página 85    16............................. Conclusión .......Página 94        17..3............3...........Página 110      Página 3  .............3........1...........................................................Página 76        16........1........1......1..2.......................................1.................Página 99        17......................................2 Fuentes selladas de Cobalto 60 ..............................................Página 89      16..Página 79        16............................3 Medio ambiente .........................72.........2 Usos bélicos  ...................Página 88      16..........1 Aplicaciones tecnológicas de radioisótopos y radiaciones  ............Página 102      17.............1................Página 106  18...........3 Radiografía industrial  ..............1 Usos industriales  ...................................................Página 96      17..........Página 101        17...Página 85      16.........................Página 94        17.......3........................1..........4 Datación..................................................................3 Tratado de no proliferación nuclear ..................Página 92    17...............Página 84      16..................................4 Desechos radiactivos ........................................Página 91  17........1...1 Radioesterilización ...........Página 88      16.........1.......1..................1.................Página 102        17.......................................02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos      16...1 Historia de la bomba atómica  ...............................................2 Producción de Mo‐99  .2 Aplicaciones en medicina  ........Página 105      17.1............ Bibliografía  ....3 Reactores nucleares .........................................................3 Atucha I ...Página 102        17.1.........................................3....Página 73        16.......2 Clasificación de reactores nucleares  .........................3 Aplicaciones sanitarias  ........5 Atucha II  ...................................................................... Producción artificial de radioisótopos  ...........2.. investigación y otras aplicaciones ...........................5 Perspectivas para el futuro de la energía nuclear  ..2 Agricultura y alimentos   ..............................1...................Página 95        17.........3................1.................................1............................

  Se  pretende  informar  acerca  de  la  actualidad  del  uranio  y  otros  minerales  radiactivos.     Página 4  .  se  presenta  un  estudio  detallado  que  involucra  desde  su  prospección  y  explotación  hasta  la  obtención  de  productos  comerciales. aplicando los conceptos y técnicas adquiridos en la materia.   Por  otro  lado.  tanto  en  aplicaciones  científicas e industriales como en la producción de energía nuclear.  pasando  por  diferentes  procesos  industriales.  se  buscará  realizar  un  análisis  similar  al  desarrollado  en  clase  para  otros  minerales.72. INTRODUCCIÓN    El  presente  trabajo  analiza  la  importancia  de  los  minerales  radiactivos  como  reservas  estratégicas  para  el  desarrollo  económico  de  la  Argentina.  Para  ello.  tanto  en  la  Argentina  como  a  nivel  internacional.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  1.  Se  intentará  demostrar  que  la  energía  nuclear  tiene  determinadas  ventajas  que  permiten  imaginar  una enorme expansión a futuro.

 xenotima.  coffinita.  uranopilita.  Existen  además  ciertos  minerales  no  radiactivos  que. Branerita  6. Tyuyamunita  35.72. entre otros. Monacita    20. Torbernita  30. Pinocloro  25. Tantalita  29. Fergusonita    14.  Se considera mineral radiactivo a todo aquel mineral que contenga torio o uranio como  componente  principal  en  concentraciones  superiores  a  0.  1. Becquerelita   4. saleita.  microclina. Autunita                                                                                      21.  alunita.10%.  adularia)  y  micas  (moscovita. Uranofana  39.  monacita. Gumita    16.  mediante  una  sustitución  de  iones  de  uranio  o  torio  de  similar tamaño e igual carga.  sino  que  se  obtiene  por  un  proceso de fisión nuclear. torianita.  como  los  átomos  de  uranio  o  de  radio.  desprendiendo  partículas  y  energía. Ortita  23. Zeunerita  3. Uraninita  36. Novacekita  22. Esquinita    12.  Existen aproximadamente 200 minerales radiactivos. Torogumita  34.  (silvina. torbernita. pueden volverse radiactivos. Heinrihita    17. Radio  26.  tienen  la  propiedad  de  romperse  espontáneamente. Gadolinita    15. MINERALES RADIACTIVOS    Los  núcleos  de  ciertos  átomos. Torio  32. Coffinita            9. Torita  33. Uranocircita  38. Alanita  2. También  pueden  ser  radiactivos  muchos  minerales  de  potasio.  La  energía  que  se  obtiene  de  los  minerales  radiactivos  no  depende  de  una  combustión. Kopita      19. Circón  8. siendo la uraninita y la pechblenda  los  más  comunes  en  los  yacimientos  de  uranio. sabugalita. Sabugalita  27.  circón.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  2. Euxenita    13. Kasolita  18. alanita u ortita. Uranio  37.  lepidolita).  carnotita.  tyuyamunita.  biotita.  flogopita. Carnotita  7.  autunita.  uranofana.  torita.  carnalita)  feldespatos  (ortosa.  Esta  propiedad  se  denomina  radiactividad  natural  y  los  minerales  que  contienen  esta  propiedad  se  denominan  minerales  radiactivos. como la uraninita.  mientras  que  la  torita  y  la  torogumita  suelen aparecer en los yacimientos de torio. Bectafita  5. Davidita    11. Uranopinita  40. Torianita  31. Niobita    Página 5  . A continuación se presenta un listado de los  minerales radiactivos más comunes. Columbita    10. Pechblenda  24. Samarskita  28.

 no poseen carga eléctrica. lo  que  indicaba  la  presencia  de  una  carga  negativa. el uranio. compuestos por dos protones.  Consisten  en  radiaciones  electromagnéticas  similares  a  los  rayos  X  o  a  la  luz  visible. Las sustancias que se comportan de esta  manera  se  denominan  sustancias  radiactivas.  se  desintegra.  pueden  tener  la  masa de un electrón pero con carga positiva.  en  una  misma fila se pueden observar los diferentes isótopos de un mismo elemento. que se denominó radio.  Marie  y  Pierre  Curie  lograron  separar  de  este  mineral  la  sustancia  que  había  causado el ennegrecimiento de las placas. se encuentran todos los isótopos del uranio.  Se  descubrió  más  adelante  que  son  núcleos  de  helio  con  carga  positiva.   Cada elemento se caracteriza por su número atómico.   Radiación gamma: A diferencia de las dos anteriores. Más tarde. denominados positrones.  concluyó  que  existía  algo  emitido  por  el  propio mineral que había causado tal efecto  En  1898.  una  serie  de  experimentos  científicos  demostraron lo contrario. el potasio o el carbono.  transformándose  en  otros  elementos y liberando radiaciones en el proceso.   En  1896. desde abajo hacia arriba.72.  y  en  columnas  según  los  neutrones.  Se  representan  todos  ellos  en  la  “carta  de  nucleidos”  correspondiente a la Figura N°1. RADIACTIVIDAD    Hasta  fines  del  siglo  XIX.  En  la  naturaleza  existen  otros  elementos  radiactivos.  se  deshace. se dejó completamente de lado la idea de la estabilidad de la  materia.  que  determina  junto  con  los  protones su número de masa. como el radio. Una parte de los constituyentes naturales del  mundo  conocido  es  inestable.     Luego  del  descubrimiento  del  neutrón  por  Chadwick  (1932)  y  la  teoría  de  Heisenberg  sobre los núcleos atómicos. pero lo que diferencia los núcleos  de  un  mismo  elemento  es  la  cantidad  de  neutrones. pueden emitir partículas cargadas  o radiaciones por lo que su carga eléctrica cambia y se transforman en el núcleo de otro  elemento. y a los núcleos de este tipo se  los  llama  “nucleidos”.  A  partir  de  ese  momento.  que  todos  los  átomos  no  se  modificaban  aunque  sí  las  moléculas  que  los  constituían. Algunos núcleos de elementos. Así es como existen lo que se denominan “isótopos” de un  elemento. que puede resultar estable o no.     Página 6  .  se  creía  que  los  componentes  básicos  de  la  materia  eran  estables.  inmutables.  Por  lo  tanto. como el torio.  Luego  se  supo  que  se  trata  de  electrones  muy  rápidos  que.  Antoine  Henri  Becquerel  observó  que  unas  placas  fotográficas  que  habían  quedado adyacentes a un mineral (luego denominado pecblenda) se habían ennegrecido. Rutherford  investigó la  naturaleza de las  radiaciones emitidas.   Radiación beta: Estas radiaciones se desviaban hacia el otro lado del campo. que pueden ser hasta 20 o 30 en algunos de ellos.  en  algunos  casos  como  el  potasio.  Sabiendo  que  estas  placas  no  habían  estado  en  contacto  con  la  luz  ni  habían  sido  calentadas  ni  afectadas  por  agentes  químicos.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  3. y descubrió que se  comportaban de  distinta forma al pasar por un campo magnético (poniendo una muestra de radio cerca  de un imán):    Radiación  alfa:  Estas  radiaciones  se  desviaban  hacia  un  lado  del  campo  magnético. En la fila  92. en la que se ubican en filas de acuerdo a la cantidad de  protones  (número  atómico).

  Lo que sucede.   Radiación  beta  positiva:  Si  hay  exceso  de  protones  con  respecto  a  la  línea  estable.cnea. se transforma un protón en un neutrón y un positrón (electrón cargado  positivamente). en cambio. respectivamente. se emiten positrones  (beta  positiva).  se  llevan  a  cabo  mediante  la  emisión  de  diferentes  partículas  según  las  características de los distintos núcleos:   Radiación alfa: Está compuesta por dos protones y dos neutrones muy unidos.  De  esta  forma. El nuevo núcleo tiene un protón menos y un neutrón más.  los  distintos  decaimientos  radiactivos.ar    Se aprecia en la imagen anterior la enorme cantidad de isótopos radiactivos o inestables.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Figura 1.  ubicados  a  la  izquierda  o  a  la  derecha  de  la  línea  negra  de  estabilidad  según  si  tienen  menos o más neutrones que los isótopos estables. Aún así. se estabilizaría el isótopo emitiendo un neutrón. Tabla de nucleidos.gov.  Radiación  beta  negativa:  Al  haber  exceso  de  neutrones  (con  respecto  a  los  isótopos estables del elemento). y este último abandona el átomo (se lo denomina partícula “beta  positiva).  En  términos  generales. es que éste se transforma en un electrón y un protón. es más fácil  encontrar  nucleidos  estables  ya  que  su  tiempo  de  vida  media  es  mucho  mayor. En la zona anaranjada.  que  son  espontáneos.    Página 7  .  el  primero  es  emitido  junto  con  un  “neutrino”  (partícula  sin  carga  y  con  masa  menor  al  electrón).  el  núcleo  tiene  un  protón  más  y  un  neutrón menos.  Esto  se  da  en  partículas muy pesadas (con número másico mayor a 200).  mientras  que  el  último  queda  en  el  núcleo.  que  se  emiten  como  una  “partícula  alfa”  (núcleo  de  helio).72.  Los  isótopos  que  están  fuera  de  la  línea  de  estabilidad  emiten  radiaciones  que  dan  como  resultado otro nucleido más cercano a los estables (cuanto más alejados están de la línea  central de isótopos estables. más rápidamente emiten radiación y menor es su tiempo de  vida  media.  emitiendo  esta  partícula  “beta  negativa”.  por lo que se habla de “decaimiento beta”.  Fuente: www.  En  la  zona  celeste  se  emiten  electrones  que  constituyen  la  radiación  beta.

 el resultado final es un  isótopo estable del plomo.  se producen  escalonamientos  hasta  llegar  a  un  núcleo  estable.  el  núcleo  resultante  también  puede  ser  radiactivo. Decaimientos del isótopo U‐235.        Figura 2.  Es  importante  saber  el  tiempo  de  vida  media  de  un  isótopo  inestable.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos   Radiación  gamma:  El  núcleo  decae  a  un  estado  más  estable  sin  variar  la  cantidad  de  protones  y  neutrones. Su vida mitad de alrededor de 700 millones de años permite que se  lo  encuentre  en  la  naturaleza. Algunos ejemplos de decaimiento radiactiavo son:   URANIO 235. Este isótopo decae por emisión beta al isótopo  de  paladio  Pa‐231.ar  Página 8  .  y  así. Pb‐ 207. Th‐ 231.gov. Estos pueden variar en la carta  de nucleidos entre millonésimas de segundos y millones de años.  Más  adelante  profundizaremos  sobre  este  elemento  por  ser  más  de gran importancia en cuanto a sus aplicaciones.  En  la  Figura  N°2  se  puede  observar  que  el  decaimiento  alfa  del  uranio  da  lugar al isótopo de torio.  es  decir. Fuente: www.  y  así  hasta  que  las  ramificaciones  se  juntan  llegando  todas  al  plomo  estable.  es  el  que  tarda  el  conjunto  de  núcleos  radiactivos de la misma especia en reducirse a la mitad.72. emite un fotón liberando una alta cantidad de energía.  es  decir.  Luego  de  una serie de decaimientos.  sino  emitiendo  ondas  electromagnéticas.  y  decae  mayormente  por  emisión  alfa. luego de  un  decaimiento. Por otro lado.  Otro  concepto  es  el  de  tiempo  de  vida  mitad.    Este  proceso  de  transformación  de  un  núcleo  en  otro  mediante  radiación  se  denomina  “decaimiento  radiactivo”.  según  los  distintos  tiempos  de  vida  mitad.cnea.  el  tiempo  promedio  que  duran  los  núcleos  de  una  muestra.

  beta.   Las  fuentes  de  radiación  internas.  Página 9  .02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos   PLATINO 190.  Al  chocar  con  átomos  en  la  atmósfera. El C‐14 es muy importante para dataciones sobre  estos  ya  que  cuando  un  organismo  muere.  decae  por  radiación  alfa  de  modo  que.  si  inicialmente  posee  tiene  78  protones  y  112  neutrones. Se lo halla en la naturaleza por tener una vida mitad mayor a 600  millones  de  años.7*1010. estos generan radionucleidos cosmogénicos.  La  cascada  de  decaimientos  termina  en  el  Tungsteno  182.  luego  de  la  primera  emisión  pasa  a  tener  76  protones  y  110  neutrones. Be‐7.   La  magnitud  que  mide  el  número  de  radiaciones  emitidas  se  denomina  actividad. es importante mencionar las fuentes de radiación. sino de principios físicos básicos característicos del isótopo. Na‐22 y C‐ 14 que se incorporan a los organismos.  Depende  de  la  cantidad  de  átomos  radiactivos  presentes  y  es  inversamente  proporcional  a  la  vida  mitad  de  los  mismos.  deja  de  incorporar  C‐14.  Se  denomina  λ  a  la  probabilidad  de  decaimiento  de  un  núcleo  por  unidad  de  tiempo y N son los átomos radiactivos en la muestra. Las externas consisten en  rayos  cósmicos  y  gamma. siendo [A] = 1 Bq (Becquerel) = 1 desintegración / seg.  neutrones.  con  mayor  probabilidad  para  esta  última.  Por último.  Se  lo  encuentra  en  la  naturaleza  en  sales  de  uso  alimenticio  y  decae  por  vía  beta  negativa  o  beta  positiva.  rayos  gamma.  Se  generan  dos  isótopos  estables.  Los  primeros  provienen  del  Sol  y  las  demás  estrellas  y  consisten  en  partículas  alfa  y  protones  en  su  mayoría.  Ca‐40  en  un  10%  y  Ar‐40  en  el  90%  restante.  provienen  de  isótopos  generados  por  los  rayos  cósmicos  e  isótopos  de  radón  (Rn‐220  y  Rn‐222)  presentes  en  el  suelo  y  en  los  materiales de construcción.  la  radiación  emitida  por  un  isótopo  no  depende  de  que  el  mismo  provenga  de  una  fuente  natural  o  sea  generado  en  el  laboratorio.  Es  decir.  POTASIO  40.  Los  rayos  gamma  terrestres  provienen del decaimiento de isótopos presentes en la corteza terrestre y el agua.72. El tipo de radiación generada por la actividad humana es de  las  mismas  características  que  la  presente  en  la  naturaleza:  partículas  alfa.  El radio 226 puro tiene una actividad de 3. lo que se toma como 1Ci (Curie).  protones.  rayos  X. por lo que la actividad resulta:  A = λ * N. con la misma cantidad de elementos en el núcleo pero distinta cantidad  de protones y neutrones.  que  indicaría  la  velocidad  de  los  decaimientos  de  una  muestra.  de  modo  que  su  concentración  disminuye  por  el  decaimiento  radiactivo.  en  cambio. isótopos de H‐3.

28%  de  los  isótopos.  para  su  empleo  en  los  reactores  nucleares convencionales.    Página 10  .  diversidad  que  resulta  muy  superior  a  la  de  otras  fuentes  de  energía  como  el  petróleo. necesita ser enriquecido en el isótopo U‐235 que es el que se  fisiona y. Esto ocurre en  más  de  una  docena  de  tipos  de  depósitos  diferentes  y  en  un  amplio  abanico  de  formaciones  geológicas. un compuesto  gaseoso  a  60ºC. genera la energía que se extrae del reactor. a través del proceso de fisión.  el  U‐235  comprende  el  0.  De  ello  se  deduce  que  aún  existen  muchos  nuevos  depósitos  por descubrir. que se transforma en hexafluoruro de uranio (UF6). El Uranio es el elemento de origen natural más pesado  que  existe  en  la  Tierra.  lo  que  es  comparable  con  otros  metales  como  estaño.  Aparece en formaciones de donde puede ser extraído a precio económico. EL URANIO    El Uranio fue descubierto en 1789 y se le llamó así por el planeta Urano que había sido  descubierto poco antes.  obteniéndose  así  un  producto  con  mayor  concentración  de  la  que  existe  en  la  naturaleza  en  U‐235  y  otro  producto  que.  El  Uranio.  transformación  y  fabricación como combustible nuclear.  tungsteno  y  molibdeno.  Está  compuesto  por  tres  isótopos.7  partes  por  millón  (ppm).  cada  isótopo  tiene.  Muchas  rocas  comunes. está empobrecido en U‐235 y que se denomina uranio empobrecido.  Este  gas  se  somete  a  un  proceso  de  enriquecimiento  en  el  U‐235  aprovechando  la  diferencia  de  masa  con  el  U‐238.  El  proceso  de  fabricación  del  combustible  nuclear  parte  del  óxido  de  uranio  ya  concentrado (U3O8).  el  mismo  número  de  protones  pero  distinto  número  de  neutrones.  muy  inferior  al  de  otros  elementos. como el granito. Dichos isótopos son el U‐238.  en  una  proporción  de  2.  es  decir. Su nivel de actividad radiactiva es  bajo. en 1781.  lo  que  facilita  su  minería. contienen entre 5 y 25 ppm.  lógicamente.  difieren  únicamente en el número de componentes del núcleo.72.  El  primero  abarca  el  99. que irán descubriéndose a medida que aumente la demanda del mercado. el  U‐235  y  el  U‐234.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  4.71%  y  el  resto  corresponde  al  U‐234.  con  relación  a  los  otros  dos.

 A su vez.  altamente  favorable.  ocupa  mucho  menor  volumen  que  los  combustibles  fósiles  facilitando  su  almacenamiento  y  permitiendo  así  unas  reservas  muy  superiores  a  las  de  los  demás  combustibles. Italia y Japón.  Consecuentemente.  La subida de precios del petróleo ha roto todas las previsiones sobre su utilización futura  como  fuente  de  generación  de  electricidad.  Las  exigencias  impuestas  por  el  protocolo  de  Kyoto  sobre  las  emisiones  de  gases  de  efecto  invernadero  establecen  una  clara  ventaja  entre  un  emisor  cero. Taiwán y Corea se prepararon para iniciar sus programas nucleares.    5.  A principios de los años setenta la crisis energética del petróleo proporcionó el impulso  definitivo  a  la  energía  nuclear  dentro  de  los  planes  energéticos  de  muchos  países  industrializados como Alemania. Brasil.      Página 11  .72.  al  ser  altamente  intensivo  en  energía.  afectando  igualmente  al  gas  cuyo  precio  se  mueve  en  la  misma  dirección  y  con  efectos  similares  al  del  petróleo. como son los combustibles fósiles. Pocos años después. en la segunda mitad de la década de los setenta. sobre todo en los países donde esta fuente de  energía estaba más desarrollada.  Estados  Unidos  lanzó  el  primer  programa  nuclear  destinado  a  la  generación  de electricidad  a  pesar  de  que  cuatro  años  antes  el  Reino  Unido  había  inaugurado  Calder  Hall.  No obstante.  Es  por  eso  que  resulta  de  gran  importancia  analizar  las  reservas  de  uranio  a  modo  de  asegurar  un  desarrollo  sustentable  de  la  industria  y  realizar  un  adecuado  contraste entre la producción y la demanda de dicho mineral.1 Breve historia nuclear    En  la  segunda  mitad  de  la  década  de  los  sesenta. es la seguridad  de  aprovisionamiento. y fuertes emisores. el fuerte crecimiento de la demanda eléctrica y sus prometedoras  expectativas económicas fueron el motor del desarrollo de esta fuente energética.  en  la  actualidad  su  posición ha mejorado sustancialmente.  Finalmente.  en  estos  momentos. otros países  como  Méjico. MERCADO DEL URANIO    La  posición  de  la  energía  nuclear  en  el  sector  energético  es. Cabe destacar la fuerte apuesta  por el desarrollo de la energía nuclear que  realizó Francia.  incluyendo  las  energías  renovables.  la  primera  central  nuclear  del  mundo. Canadá.  La  estabilidad económica. otros países industrializados siguieron el ejemplo llevando a  cabo  sus  propios  programas  de  construcción  y  explotación  de  centrales  nucleares.  Un  aspecto  del  mayor interés. dadas las constantes variaciones en el mercado energético.  El  combustible  nuclear. hubo una crisis económica  que estabilizó la demanda eléctrica.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  5. como es la energía nuclear.  convirtiéndose  en  un  mineral  esencial  en  la  producción  de  energía  eléctrica  a  nivel  mundial.  si  la  competitividad  de  la  energía  nuclear  ya  era  ventajosa  frente  a  las  demás  fuentes  de  energía.  en  la  segunda  mitad  de  la  década  de  los  ochenta  la  demanda  mundial  de  uranio  manifestó  un  gran  aumento  progresivo  que  se  mantiene  en  la  actualidad. Los costes de inversión de las centrales nucleares en  construcción  se  dispararon  y  comenzó  a  surgir  el  movimiento  antinuclear  con  impacto  en  la  opinión  pública.  La  combinación  de  estos  factores  condicionó  una  fuerte  desaceleración de los programas nucleares.

000 toneladas. en gran medida.000  de  toneladas.000  278.000  62.000  73.org  El incremento en el consumo de uranio en las últimas décadas ha llevado a la búsqueda  de nuevos yacimientos para satisfacer la demanda.000  817.000  112.  Por  otro  lado.  De hecho.000.000  68. Distribución de las reservas mundiales de uranio. Para este análisis no se considera  el  mineral  potencial.000  5.  por  lo  que  el  nivel  mundial  de  existencias  de  uranio  está  sin  concretar.  Página 12  .469. cuyos costos no han sido determinados aún.  Esto  los  convierte  en  países  con  un  gran  potencial  para  el  desarrollo  de  la  energía  nuclear.  La  Tabla Nº3 muestra la distribución de las reservas de uranio en el mundo.  dado  que  únicamente  se  contabilizan  aquellas  reservas  cuya  explotación  y  posterior  procesamiento  del  mineral  implica  un  costo  menor  a  los  130  dólares  por  kilogramo.000  17. alcanzan un volumen de 5.3%  3.000  546.000  111.000  274. y ha acelerado las expediciones de exploración  en busca de nuevos yacimientos.000  435.000  Porcentaje  23%  15%  10%  8%  8%  6%  5%  5%  5%  4%  2%  2%  1%  1%  1%  0.243.7%  100%  Tabla 3.  Los yacimientos de uranio se distribuyen principalmente en 15 países y aproximadamente  la  mitad  de  estas  reservas  se  concentran  en  Australia.469.  Kazajstán  y  Rusia.000  200.     País  Australia  Kazajstán  Rusia  Sudáfrica  Canadá  EEUU  Brasil  Namibia  Niger  Ucrania  Jordania  Uzbekistán  India  China  Mongolia  Argentina  Otros  TOTAL    Reservas en  toneladas de Uranio  1.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  5. quedan extensas zonas sin investigar cuyas características son favorables a la  existencia  del  uranio.  El  aumento  del  precio  del  uranio  y  a  las  expectativas  de  demanda  ha  permitido  que  depósitos abandonados vuelvan a operar. El  Gráfico Nº4 muestra la evolución  de  las  reservas  mundiales  de  uranio. las iniciativas de prospección de las empresas mineras.72.  el  mineral  potencial  se  estima  en  3. Fuente: www.2 Reservas de uranio    La minería del Uranio ha estado tradicionalmente limitada por el bajo coste del mineral  que ha frenado.  donde  se  destacan  los  años  1995  y  2005  como  aquellos  en  los  que  se  han  genero  el  mayor  aumento  del  volumen  de  reservas.000  193.000  342.000  423. teniendo en consideración las reservas demostradas e  inferidas.   Las reservas mundiales de uranio.000  275.world‐nuclear.

 reduce la dependencia energética exterior y produce  electricidad de forma constante con precios estables y predecibles. un 50% por encima de  la  oferta.  Se  estima  que  la  cantidad  de  uranio  en  los  almacenes  está  ahora  por  debajo  de  las  50.  la  diferencia  entre  la  demanda  y  la  oferta  ha  crecido  constantemente a partir de los años 90. lo que a  su  vez  implicaba  bajos  precios. el mercado  del uranio se caracterizó por una producción excesiva que superaba la demanda.000 Toneladas de uranio 4.000.000.  asimismo sus ventajas son que es una de las pocas fuentes energéticas que cumplen con  los  requerimientos  del  “Protocolo  de  Kyoto”. Fuente: www.org    5.000 3.  así  también  lo  hicieron  sus  precios.world‐nuclear.000 1.  que  sólo  resultaría  suficiente  para cubrir el exceso de demanda por 2 años más. Aunque los peligros de una utilización pacífica del uranio son significantes. Así lo entienden cada  vez  más  gobiernos  de  distintos  signos  que  apuestan  por  el  mantenimiento  de  las  centrales nucleares en sus países y la construcción de nuevas plantas.  A  partir  de  1990.000.000 5.  Esa  diferencia  entre  ambas  se  cubrió  mayormente  con  las  reservas  almacenadas. Actualmente existen  unas  450  centrales  nucleares  con  una  capacidad  de  aproximadamente  400.  la  demanda  ha  superado la producción mundial de uranio y los depósitos generados hasta ese entonces  se han ido consumiendo.    Página 13  .  frena las emisiones contaminantes.000.000 0 1973 1975 1977 1979 1981 1983 1985 1987 1989 1991 1993 1995 1997 1999 2001 2003 2005 2007 2009   Gráfico 4.  que  alcanzó  las  46.  es  muy  económico  y  una  gran  parte  de  la  producción viene de países que son estables políticamente.  Como  se  puede  ver  en  el  Gráfico  Nº5.3 Demanda de uranio      La  energía  nuclear  es  una  fuente  energética  que  garantiza  el  abastecimiento  eléctrico.  En 2004 la demanda mundial de uranio fue de 70. Variación de las reservas mundiales de uranio.72.000  megavatios.  A  medida  que  la  demanda  de  dicho  mineral  se  fue  acrecentando.000 2.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  6.000 toneladas.000  toneladas. Entre los años 1970 y  1990.  Casi el 20% de la electricidad mundial es generada gracias al uranio.000  toneladas.000.000.

901  2  1.906  18  12.826  Página 14  Demanda en  toneladas de U  122  51  1.670  2.  compensar  los  depósitos disminuyentes.          País  Argentina  Armenia  Bélgica  Brasil  Bulgaria  Canadá  China  República Checa  Finlandia  Francia  Alemania  Hungría  Reactores en funcionamiento  Nº  MW  2  935  1  376  7  5.000 40.  y  además. Esto implica que un 85% de la demanda  mundial de uranio se destina a la producción de energía eléctrica en centrales atómicas.652  11  8.686  4  2.000 80.000 0 1973 1975 1977 1979 1981 1983 1985 1987 1989 1991 1993 1995 1997 1999 2001 2003 2005 2007 2009 Gráfico 5.010  610  446  10.  La  “International  Energy  Agency”  (IEA)  pronostica una subida en la demanda de uranio hasta 2050 del 300% y la construcción de  más de 1000 reactores nucleares hasta entonces.000 20.000 90.000 50.587  6  3.000 70.000 Toneladas de uranio 60. Demanda mundial de uranio.000 10. discriminada por país. 47 nuevas centrales nucleares entraron en funcionamiento mientras que otras 40  culminaron  su vida útil  y dejaron de operar.398  274  .  La  demanda  mundial  de  uranio  en  2009  se  estima  en  77.000  toneladas  al  año. Fuente: www. Se  calcula que en el año 2020 la demanda  mundial  será  más  de  100.339  4  1.473  17  20. los precios de uranio tenderán a subir aún más. Debido a que apenas se puede ampliar la  oferta  tan  rápidamente  como  para  cubrir  el  vacío  creciente.728  2  1.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  100.000 son destinadas a los reactores nucleares.569  3.72. Entre 1996 y  2008.000 30.002  308  260  1.000  toneladas.  En la Tabla Nº6 se puede apreciar dicha demanda.world‐nuclear.org      Según  la  “World  Nuclear  Association”  unos  170  centrales  nucleares  están  bajo  construcción o planificación.696  59  63.  de  las  cuales  65. mientras que unos 300 están bajo propuesta.

035  101.  el  panorama  es  más  alentador  porque  los  avances  tecnológicos. Demanda de uranio para reactores nucleares.  Canadá  es  el  mayor productor de uranio.399  3.383  1. y finalmente Australia con 19.119  372.237  13.900  961  8. Se concentra  principalmente  en  tres  países.764 toneladas.716  1.395  531  1. por lo que su nivel mundial de existencias está sin concretar. La información se refleja en el Gráfico Nº7 y en la Tabla  Nº8.  hacia  2050  se  habrá  gastado  la  mitad  de  las  reservas  actuales  y  estimadas  y  sólo  quedarán  reservas  para  25  años  más.  Página 15  . Fuente: www.760  696  1.  De hecho.444  0  242  97  65  174  3. seguida por Kazajstán con  un 19.   La producción mundial de uranio en 2008 alcanzó un valor de 43. quedan extensas zonas sin investigar cuyas características son favorables a la  existencia del uranio.  que  en  forma  conjunta  alcanzan  el  60%.185  1.059  18.  aumentan  estas  reservas  hasta  cifras  más  que  suficientes  para  satisfacer  la  demanda  de  minerales  radiactivos  hasta  la  llegada  de  la  fusión  nuclear.72.448  9.168  11.    5. en gran medida. las iniciativas de prospección de las empresas mineras.  que  se  prevén  con  bases  muy  firmes.world‐nuclear.org  Con la tecnología y el consumo actual y según las estimaciones del Consejo Mundial de  la  Energía.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  India  Japón  Corea del Sur  Lituania  Méjico  Holanda  Pakistán  Rumania  Rusia  Eslovaquia  Eslovenia  Sudáfrica  España  Suecia  Suiza  Ucrania  Reino Unido  EEUU  TOTAL  17  53  20  1  2  1  2  2  31  4  1  2  8  10  5  15  19  104  436    3. El 40% restante de  distribuye entre otros 15 países. lo que  representa un incremento del 5% respecto a la producción del año anterior.  que  dispondrá  en  su  día  de  recursos  ilimitados.310  485  400  1.743  1.867  65.842  7.  No  obstante.405  Tabla 6.4%. generando un 20.5% de la oferta.388  3.977  2.310  21.2% de la producción mundial.537  251  137  303  1.779  46.236  17.4 Producción de uranio    La minería del Uranio ha estado tradicionalmente limitada por el bajo coste del mineral  que ha frenado.

org    Durante el año 2009 y debido a las condiciones económicas que favorecen su desarrollo.654  1.000 50. Evolución de la producción mundial de uranio. mientras que para 1999  solamente  el  33%  de  producía  de  esa  forma.521  3.72.  de  modo  que  la  producción  mundial de uranio para este año se estima en 49.000 30. Producción de uranio por país.  En  1990. Fuente: www.764  Tabla 8.000 Toneladas de uranio 60.world‐nuclear.000 0 1973 1975 1977 1979 1981 1983 1985 1987 1989 1991 1993 1995 1997 1999 2001 2003 2005 2007 2009   Gráfico 7.000 90.366  3.375 toneladas.000 70.338  1.430  846  800  712  769  539  566  299  330  270  271  306  263  77  77  41  0  45  45  4  5  41.000 40.521  8.320  2.000 10.  el  55% de la producción mundial provenía de minas subterráneas.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  100.476  9.032  2.000 20.611  8.000 80.org  Los  métodos  de  explotación  de  las  minas  fueron  cambiando  con  el  tiempo.          País  Canadá  Kazajstán  Australia  Namibia  Rusia  Níger  Uzbekistán  USA  Ucrania  China  Sudáfrica  Brasil  India  República Checa  Rumania  Alemania  Pakistán  Francia  TOTAL    Producción en toneladas de U  2007  2008  9.  A  partir  del  año  2000.637  8.430  2. Fuente: www.  la  producción  de  Página 16  .000  6.282  43.  se  ha  comenzado  a  explotar  uranio  de  8  nuevas  minas.153  3.879  4.world‐nuclear.413  3.

  A  continuación.050  1.034  27. para la utilización en las primeras centrales  nucleares.5 Precio del uranio    El precio del uranio se ha mantenido prácticamente constante a lo largo de las últimas  décadas.  el  62%  de  la  producción  provino  de  minas  subterráneas  y  yacimientos  a  cielo  abierto.249  1.  el  tipo  de  explotación  y  el  porcentaje  de  producción mundial.org    5.  variando  drásticamente  las  características  y  condiciones  del  mercado.72.  en  la  Tabla  Nº9.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  minas  subterráneas  canadienses  ha  vuelto  a  crecer.  Desde fines del año 2003 se ha producido un fuerte incremento en el precio del uranio. donde alcanzó un máximo de 43 dólares por libra.  a  excepción  de  ciertos  picos  aislados  como  se  observa  en  el  Gráfico  Nº10.   Fuente: www.  convirtiéndose  nuevamente  en  el  método de explotación más común.436  Porcentaje  15%  10%  8%  8%  7%  4%  3%  3%  3%  2%  62%  Tabla 9.  Las  razones  para  este espectacular aumento son el persistente déficit entre la demanda y el suministro de  uranio.383  4.  El  aumento  del  precio  a  fines  de  la  década  del  70  se  debió  al  aumento  de  la  demanda.  su  ubicación.  En  2008.743  1. en toneladas de uranio.  se  presenta  un  listado  de  las  10  minas  de  mayor  productividad  durante  2008.    Mina  McArthur River  Ranger  Rossing  Olympic Dam  Kraznokamensk   Arlit  Rabbit Lake  Akouta   McClean Lake  Akdala  TOTAL  País  Canadá  Australia  Namibia  Australia  Rusia  Níger  Canadá  Níger  Canadá  Kazajstán    Tipo de mina  Subterránea  Cielo abierto  Cielo abierto  Subterránea  Subterránea  Cielo abierto  Subterránea  Subterránea  Cielo abierto  Lixiviación in situ    Producción  6.  una  situación  que  dura  ya  dos  décadas  y  que  provoca  que  los  inventarios  estén  parcialmente agotados. Las 10 minas de mayor producción en 2008.449  3.000 dólares por tonelada.  El  10%  restante  corresponde a producción por producto.344  3. Las fuentes de uranio de baja densidad son abundantes pero no  resultan económicas a los precios actuales.world‐nuclear.289  1. Con el paso del tiempo.  mientras  que  un  28%  se  produjo  por  lixiviación  in  situ.527  3. el  precio se fue asentando y adoptó un valor promedio de 10 dólares por libra.  Página 17  . equivalente a  22.368  1.  principalmente por parte de Estados Unidos.

  el  precio  del  uranio  irá  creciendo  de  manera  significativa acompañando el incremento en los costos de extracción y transformación.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  100 90 Precio del uranio (u$s/libra) 80 70 60 50 40 30 20 10 0 1973 1975 1977 1979 1981 1983 1985 1987 1989 1991 1993 1995 1997 1999 2001 2003 2005 2007 2009   Gráfico 10.  Página 18  . Evolución del precio internacional de uranio.world‐nuclear.org    Por  otra  parte.  las  reservas  actuales  de  uranio  se  clasifican  según  su  nivel  de  dificultad  para  su  conversión  en  uranio  enriquecido  útil  para  ser  empleado  como  combustible  en  los reactores nucleares. asignándoles tres niveles de costo. Fuente: www.72.     Reservas de costo de extracción y transformación inferior a $40/kgU  Reservas de coste de extracción y transformación inferior a $80/kgU  Reservas de coste de extracción y transformación inferior a $130/kgU  Esto implica que a medida que se vayan agotando las reservas de uranio cuya extracción  y  transformación  resulte  más  económica.

  A  esta  información.  A  su  vez.  Para realizar una adecuada prospección.  Página 19  . ubicación  de pueblos.  fotos  aéreas.  es  fácil  comprender  que  la  exploración  supone  la  base  de  la  industria  minera. sujeto  a  variaciones  en  el  tiempo.72. La localización de ríos.     6.  normalmente  de  gran  extensión. etc.)  que  permita  reconocer  las  zonas  de  mayor  interés. En las  distintas  etapas  se  deben  descartar  áreas  sin  interés  e  intensificar  el  análisis  de  los  sectores seleccionados para su mejor estudio. suele adicionarse otros datos como las redes de caminos.  Aunque  pueden  recibir  distintos  nombres. Se debe contar con el apoyo de información (bibliografía.  Para ello.  La explotación de los yacimientos minerales es una actividad de alto riesgo económico. Cada una de estas etapas tiene un objetivo específico y no se debe pasar a  la etapa posterior sin estar seguros del resultado favorable de la etapa finalizada. Las curvas de nivel muestran el contorno hipotético que tendría la línea  de  intersección  entre  el  suelo  y  un  plano  horizontal  colocado  a  determinadas  alturas.1. Esto se  establece en función de la información sobre ese tipo de yacimiento y sobre la geología  de la región de estudio.  que  se  corresponden  con  la  cota  de  cada  curva  de  nivel. mapas. al mínimo costo posible.1 Metodología de investigación minera     En  la  investigación  minera  se  suele  subdividir  el  trabajo  en  tres  etapas  claramente  diferenciadas. de forma que solamente se aborda la siguiente en caso de que la anterior  haya  cumplido  satisfactoriamente  los  objetivos  previstos.  imágenes  de  satélite. es conveniente utilizar diferentes herramientas  que  faciliten  el  descubrimiento  de  yacimientos.  Algunas  de  las  herramientas  utilizadas  son los mapas topográficos y geológicos.  bajo  la  forma  de  curvas  de  nivel.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  6.1 Prospección  Tiene  por  objeto  determinar  si  una  zona  concreta. lagos y cordones montañosos completan  la información del mapa topográfico. se deben aplicar una serie de etapas o procesos respetando un orden sistemático  de los mismos.  el  relieve  del  terreno.  presenta posibilidades de que exista un tipo determinado de yacimiento mineral. se dispone de una serie de herramientas y técnicas básicas que se sintetizan a  continuación.  dado  que  implica  gastos  que  solamente  se  recuperan  en  caso  de  que  la  exploración tenga éxito y resulte en una explotación minera fructífera.    6.  ya  que  debe permitir la localización de los recursos mineros a explotar.  ya que supone inversiones a largo plazo que se sustentan en el precio del mineral.  una  de  exploración  propiamente  dicha  y  otra  de  evaluación.  etc.   El  mapa  topográfico  expresa.  en  términos  generales  se  trata  de  una  fase  de  prospección  o  preexploración.  la  exploración  supone  también  un  elevado  riesgo  económico.  Si  incluso  ésta última alcanza los resultados previstos se realiza un estudio de viabilidad económica  antes de proceder con la explotación del yacimiento. Sobre estas bases. PROSPECCIÓN MINERA    Desde  el  inicio  de  la  búsqueda  de  un  yacimiento  de  minerales  hasta  su  explotación  efectiva.

  de  coste  muy  diverso.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos   El mapa geológico muestra la distribución de los distintos tipos de roca sobre el  terreno.72.  cada  tipo  de  mineral  requiere  la  aplicación  de  diferentes  métodos geofísicos. y solo si  son  necesarias  para  complementar  las  técnicas  que  ya  se  hayan  utilizado  hasta  el  momento. denominadas etapa inicial y etapa principal.  Posteriormente. Los minerales radiactivos pueden ser detectados mediante el uso del  contador Geiger.    6. Se aplican los mismos métodos de análisis  que en la etapa inicial.  extensión  y  forma.  Su  objeto  final debe ser corroborar o descartar la hipótesis inicial de existencia de mineralizaciones  del tipo prospectado.  unas  instrumentales  y  otras  empíricas.  Se  realizan  las  primeras  perforaciones  del  suelo  para  obtener  un  mayor  volumen  de  muestras.  que  brindan información acerca del subsuelo.  De  este  modo.  se  puede  realizar  un  análisis  económico  sobre  la  conveniencia o no de realizar una explotación posterior del yacimiento.).  se  verifica  la  información  obtenida  en  el  análisis  de  antecedentes  e  información  preexistente  con  las  observaciones  realizadas  en  el  trabajo  de  campo. efectuando el lavado de los minerales con el objetivo de encontrar una  concentración de sustancias particulares.2.  solo en caso de que el valor del producto sea suficiente para justificar su empleo.  La prospección suele dividirse en dos etapas.  causas  del  cierre  de  las  explotaciones. que consiste básicamente en recopilar  toda  la  información  disponible  sobre  el  tipo  de  yacimiento  prospectado  (características  geológicas.1.  así  como  sobre  la  geología  de  la  zona  de  estudio  y  de  su  historial  minero  (tipo  de  explotaciones  mineras  que  han  existido.  dentro  de  las  posibilidades  presupuestarias  del  mismo.   Para  su  reconocimiento.   La  exploración  minera  se  basa  en  una  serie  de  técnicas. En esta fase se aplican diversas técnicas disponibles para llevar a cabo el análisis  en  forma  completa. de bajo costo.1 Recopilación de información  Es una de las técnicas preliminares. su forma y las relaciones que existen entre ellos.  Una vez establecidas las posibilidades de la región estudiada.   Página 20  .  volúmenes  de  reservas  esperables.   En  la  etapa  inicial.1. etc. Toda esta información debe permitir establecer el modelo concreto  de yacimiento a prospectar y las condiciones bajo las que debe llevarse a cabo el proceso  de prospección.  normalmente  se  aplican  de  forma  sucesiva.  volumen  de  producciones.     6.  En  la  etapa  principal  del  proceso  de  prospección  se  intenta  definir  con  más  detalle y controlar la zona de interés.  Por  ello.  características  geométricas).  Se  subdivide  el  terreno  en  estudio  mediante  una  cuadrícula  con  el  fin  de  obtener  muestras  representativas  a  espacios  regulares. tales como su edad geológica y su estructura de pliegues  y fallas. pero sobre áreas más reducidas a modo de intensificar el  muestreo  sobre  una  cuadrícula  de  menor  tamaño. se pasa al estudio sobre el  terreno.2 Exploración  La  exploración  de  un  yacimiento  permite  definir  sus  características. Puede mostrar también  otros datos adicionales. en los cursos de agua y suelos se toman muestran que se muelen  y analizan.  mineralogía.

4 Geoquímica  La prospección geoquímica consiste en el análisis de muestras de sedimentos de arroyos  o de suelos o de aguas.1.2.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  En  esta  fase  resulta  muy  útil  contar  con  el  apoyo  de  mapas  metalogenéticos  que  muestren no solo la localización y tipología de yacimientos.1.  que  aunque puede ser distinta para cada área diferente.2 Teledetección   La  utilización  de  la  información  de  los  satélites  artificiales  que  orbitan  nuestro  planeta  puede  ser  de  gran  interés  en  investigación  minera. que afectan a los materiales de la zona).  Sin  embargo.2.  mientras  que  otra  parte  se  refleja. presencia de determinados minerales.  la  prospección  geoquímica  permite  detectar  cuando  hay alguna concentración anómala de un determinado elemento en la zona.    6. el  estudio  petrológico  (correcta  identificación  de  los  distintos  tipos  de  rocas). como alteraciones. La teledetección aprovecha precisamente estas  bandas del espectro para identificar características del terreno que pueden reflejar datos  de interés minero.  Sigue  siendo  una  técnica  de  costos  relativamente  bajos.  a  costos  relativamente  bajos.2. Este estudio  se  lleva  a  cabo  durante  las  fases  de  prospección  y  exploración.1.     6. variaciones  de temperatura y humedad.    6.  como  en  el  caso  de  la  geología.     6.  en  función  de  las  características  del  terreno. que puede  estar producida por la presencia de un yacimiento mineral de ese elemento.  Ésta  incide  sobre  el  terreno  y  una  parte  de  la  radiación  se  absorbe.  pero  existen    otras  zonas  del  espectro  electromagnético que son imperceptibles por el ojo humano. se caracteriza por presentar un rango  de  valores  definidos. sino también las relaciones  entre ellos y su entorno.  condicionado  por  el  precio  de  la  información  a  recabar  de  los  organismos que controlan este tipo de información.3 Geología   Siempre  es  necesario  realizar  un  estudio  de  las  características  de  la  región  para  poder  conocer los factores que puedan condicionar la explotación del yacimiento.2.  e  hidrogeológico (identificación de acuíferos y de sus caracteres más relevantes).  Se  basa  en  que  los  elementos  químicos  que  componen  la  corteza  tienen  una  distribución  general  característica. el estudio tectónico (identificación de las  estructuras tectónicas.  Determinadas  radiaciones  producen  sensaciones  apreciables  por  el  ojo  humano.  La  cartografía  geológica  o  elaboración  de  un  mapa  geológico  incluye  el  levantamiento  estratigráfico  (conocer  la  sucesión  de  materiales estratigráficos presentes en la zona).  La  información  que  ofrecen  los  satélites  que  resulta  de  utilidad  geológico‐minera  se  refiere  a  la  reflectividad  del  terreno  frente  a  la  radiación  solar.5 Geofísica  Dentro  de  esta  denominación  genérica  encontramos. que pueden ser recogidas y  analizadas mediante sensores específicos.  tanto  en  costo  como  en  aplicabilidad  a  cada  Página 21  .  toda  una  gama  de  técnicas  muy  diversas. como fallas o pliegues.1. o incluso de plantas que puedan concentrar elementos químicos  relacionados  con  una  determinada  mineralización.72.  Dentro del término genérico de la geología se engloban muchos apartados distintos del  trabajo  de  reconocimiento  geológico  de  un  área.

 Más útiles son  los sensores capaces de discriminar las distintas longitudes de onda.  que  consiste  en  mediar  la  cargabilidad  del  terreno.  el  diámetro  de  trabajo. aunque excepcionalmente se pueden utilizar como método indirecto para  otros  elementos  o  rocas.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  caso  concreto.  se  pueden  establecer conclusiones sobre la naturaleza de las rocas del subsuelo.  Métodos  magnéticos:  Estudia  el  campo  magnético  que  se  manifiesta  sobre  el  terreno.  Este  campo  magnético  es  función  del  campo  magnético  terrestre.72. también llamados contadores de centelleo.  sobre  todo  si  existen  en  la  misma  minerales  ferromagnéticos.  pero  puede  verse  afectado  por  las  rocas  existentes  en  un  punto  determinado.  etc.   Métodos  gravimétricos:  Se  basan  en  la  medida  del  campo  gravitatorio  terrestre.  Existen  diferentes  técnicas  geofísicas  para  la  detección  de  minerales.  No  obstante.   Métodos radiométricos: Son métodos de detección de radioactividad emitida por  el terreno. sin discriminar la longitud de onda de la radiación emitida.  como  la  magnetita  o  la  pirrotina. ya que  esta  técnica  permite  obtener  muestras  del  subsuelo  a  profundidades  variables.  De  esta  forma.  Todo  ello  hace  que  la  realización  de  sondeos  mecánicos  sea  una  etapa        Página 22  .  estos  instrumentos  solo  miden  radioactividad  total.  el  sistema  de  extracción  del  material  cortado.  Los  sondeos  mecánicos  deben  considerar  una  gran  cantidad  de  variables.  lo  que  permite  discriminar  el  elemento  causante de la radioactividad. y se utilizan fundamentalmente para la prospección de yacimientos de  uranio.  Esta  radioactividad  emitida  por  el  terreno  se  puede  medir  sobre  el  propio  terreno  o  desde  el  aire.  Sondeos  mecánicos:  Los  sondeos  son  una  herramienta  vital  la  investigación  minera.   Métodos  electromagnéticos:  Es  un  método  que  estudia  otras  propiedades  eléctricas  o  electromagnéticas  del  terreno.  Los  métodos  más  usuales son:   Métodos eléctricos: Se basan en el estudio de la conductividad o resistividad del  terreno  mediante  dispositivos  de  introducción  de  corriente  al  terreno  y  de  posterior medida de la resistividad o conductividad. que nos permite confirmar o desmentir nuestras interpretaciones.  y  cómo  se  produce  el  proceso  de  descarga eléctrica.  puede  estar  modificado  de  sus  valores  normales por la presencia de rocas específicas.  mediante  explosiones  o  caída  de  objetos  pesados.  Estos  minerales  producen  una  alteración  del  campo  magnético  local  que es detectable mediante los denominados magnetómetros.  tales  como  el  método  de  perforación.  el  rango  de  profundidades  alcanzables.  Se  introduce una corriente eléctrica de alto voltaje en el terreno y al interrumpirse  se  estudia  cómo  queda  cargado  el  terreno.  El  más  utilizado  es  el  método  de  polarización  inducida.  y  luego  se  analiza  la  distribución  de  las  ondas  sísmicas.  si  se  causan  pequeños  movimientos  sísmicos.   Métodos  sistemáticos:  La  transmisión  de  las  ondas  sísmicas  por  el  terreno  está  sujeta a una serie de postulados en los que intervienen parámetros relacionados  con  la  naturaleza  de  las  rocas  que  atraviesan. en este caso de densidad distinta a  la normal.  Los  instrumentos  de  medida  más  usuales son los escintilómetros. porque éstas  son  características  de  cada  elemento.  que  al  igual  que  en  el  caso  anterior.  El  objetivo  es  intentar  localizar  rocas  o  minerales  que  presenten  una  propiedad física que contraste con la de los minerales o rocas englobantes. y los  contadores  Geiger.

2.  aplicando  diversas  estrategias  y  procesos  que  se  analizarán  en  una  sección posterior del trabajo.3 Evaluación    Una vez que se ha detectado una mineralización de interés minero. los datos  de  ésta  no  son  aún  concluyentes.    6.  La  prospección  geofísica  de  minerales  radiactivos  esta  basada  en  la  detección  de  estas  radiaciones por medios físicos.  el  uranio se detecta indirectamente por la radiación y gamma emitida por  unos o más  de  sus productores. en espacial el radio.    6.1. sólo pueden detectarse  normalmente  los  rayos  gamma.  La  búsqueda  geofísica  de  elementos  radiactivos  en  la  corteza  terrestre  es  primordialmente una búsqueda de lugares con radiación gamma anormal.  y  debe  ir  seguida.2 Prospección radiométrica    La radiactividad es la facultad de emisión de radiaciones alfa. es decir. y requiera  la toma de decisiones más detalladamente.4 Explotación    Consiste  en  la  extracción  de  los  minerales  de  valor  económico  y  su  posterior  procesamiento.)  que  pueden  permitir.  o  no.  en  caso  de  que  la  valoración  económica  sea  positiva. beta o gamma.1 Espectroscopio  Es un instrumento que se descarga tanto más rápidamente cuanto mayor es la radiación  ambiente que ioniza el aire. Sin embargo.1.  el  centellómetro  y  el  espectrómetro de rayos gamma. se debe llevar a  cabo una evaluación o valoración económica.  Los  más  utilizados  son  el  contador  Geiger‐Müller.  que  contemple  todos  los  factores  (geológicos.2. en la que se  observan caracteres que evidencian la presencia del mineral en estudio.2 Placas fotográficas  Consta de una serie de placas en las que el bromuro de plata (AgBr) se reduce a plata  negra según la intensidad de la radiación.  de  un  estudio  de  viabilidad. que pueden resultar estables o inestables.  ambientales.  puesto  que  las  partículas  alfa  y  beta  son  detenidas  fácilmente por la materia.   Página 23  .  Por  ello.  etc.    6.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  especialmente importante dentro del proceso de investigación minera.  mineros.  sociales. En las investigaciones geofísicas.  Al  emitir  dicha  radiación.  A  continuación  se  mencionan  los  aparatos  que  se  utilizan  para  detectar  la  emisión  de  radiaciones.72.  no  todos  los  elementos  presentes  en  el  yacimiento  emitan  dichos  rayos. que poseen  los  núcleos  de  determinados  elementos  químicos  inestables  llamados  radiactivos.  que  una  explotación se lleve a cabo.    6.     6. A pesar de lo que pueda parecer.  los  núcleos  transmutan  en  otros  elementos  o  bien  en  otros  isótopos del mismo elemento.

 pero trabaja a menor voltaje (500 a 800 V). un tubo  fotomultiplicador.    6.   Este  dispositivo  también  emite  electrones  hacia  el  interior  del  tubo  fotomultiplicador  que  inciden  sobre  un  sistema  amplificador  de  señal  que  consiste  en  una  sucesión  de  ánodos  con  potencial  eléctrico  creciente. Permite detectar la presencia de bajos  niveles de radiación.  Si  la  muestra  es  radiactiva. beta y gamma. Ante la presencia de radiación.    que  colisionan  con  los  átomos  del  gas  contenido. Posee una entrada  de  radiaciones  al  tubo.  donde se aplica una diferencia de potencial entre el ánodo y el cátodo.     Página 24  .  desde donde se realiza el registro electrónico de  la pulsación resultante de la radiación  detectada.  Ante  la  llegada  de  cada  electrón. pueden  visualizarse en la cámara de destellos. pero no distingue entre las radiaciones alfa. metano o argón.7 Centellómetro o destellómetro  Fue ideado en 1947 a partir del spintariscopio de Crookes.2.  es  una  caja  cerrada  con  una  placa  de  cristales  hexagonales  de  blenda  (ZnS)  en  la  que  se  introduce  la  muestra.  Una  interfaz  absorbente  a  la  entrada  del  dispositivo  permite  seleccionar  el  tipo  de   radiaciones a prospectar. que puede ser aire. permitiendo distinguir entre las  radiaciones alfa. generando un efecto en cascada.3 Spintariscopio  Inventado  por  William  Crookes  en  1903. Ante la presencia  de radiación.    6.4 Cámara de ionización  Consta de una cámara cerrada con gas en su interior.2. característicos del efecto Compton. si se desea prospectar la presencia de radiación beta. etc.    6. registrados como una sola pulsación  independiente de la energía inicial de la radiación. La ventana  de ingreso de las radiaciones consiste en una interfaz que permite entrar sólo la  radiación deseada. La producción de pares de iones depende   esencialmente de la energía de la radiación captada. hasta el último ánodo. los átomos de estas sustancias se excitan y  ceden energía para volver a su estado normal. Posee un fotocátodo.  en  este  caso  metano  y  argón.    6. se  impide la entrada de las otras dos al tubo y el aparato recibe el nombre de betámetro.  El  fotocátodo  consiste de cristales de sustancias inorgánicas como yoduros u orgánico como antraceno.  Las  colisiones  entre  las  radiaciones  emitidas  y  los  átomos  de  gas  producen la expulsión de electrones en avalancha. Geiger y W.2.  se  emiten  múltiples electrones secundarios. los cristales de blenda emiten destellos que se visualizan desde un ocular. pero opera con tensiones más altas de entre 800 y 1000V. por lo cual se produce  un menor efecto multiplicador de electrones. es decir.2. emitiendo radiación electromagnética en  la frecuencia de la luz visible. Estos destellos. se produce la ionización del gas y el desplazamiento de los iones hacia el  ánodo. beta y gamma siempre que no sean de muy baja intensidad.6 Contador proporcional  Es similar al anterior.  una  cámara  de  destellos  y  un  registrador  electrónico. Müller a partir de la cámara de  ionización.2.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  6.72.  naftaleno.5 Contador Geiger‐Müller  Fue desarrollado en 1928 por los alemanes H.

  también  llamado de estado sólido (alguna aleación de cadmio o preferentemente germanio puro).      Gráfico 11.  visualizando  los  picos  en  el  espectro. torio y uranio.  a  través  de  la  radiación  del  isótopo más fácilmente identificable en su correspondiente serie.  Actualmente  existen  dos  tipos  principales  de  espectrómetros:  Los  más  convencionales  están  construidos  sobre  la  base  de  un  centellómetro  al  que  se  acopla  un  sistema  electrónico  de  analizador  multicanal  que  formatea  la  sucesión  de  pulsos arribados. Curvas de respuesta de potasio.2.  se  consigue  identificar  a  los  tres  elementos  radiactivos  comúnmente  prospectados  por  su  abundancia. Fuente: www.org      Página 25  .  Los  de  mayor  resolución  poseen  un  detector  de  un  material  semiconductor. lo que en presencia de  un  campo  eléctrico  genera  un  desplazamiento  hacia  el  ánodo.  resultando  en  una  variación  de  tensión  que  es  registrada  y  formateada  por  el  analizador  multicanal.72.8 Espectrómetro de rayos gamma  Permite  identificar  los  isótopos  emisores  de  los  rayos  gamma  midiendo  la  energía  con  que  éstos  arriban  al  aparato.  Con la llegada de rayos gamma al detector se provoca un movimiento de electrones de la  banda de valencia a la banda de conducción del semiconductor.  Así.foronuclear.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  6.

 la ingeniería básica y de detalle..  a  cielo  abierto  y  subterránea.  Las  rocas  que  se  obtienen  de  los  yacimientos  son  mezclas  de  diferentes  minerales.  minas  de  uranio  y  cobre).  los  que a su vez están compuestos por elementos químicos. se  puede  explotar  por  minería  “subterránea”  o  a  “cielo  abierto”.  evaluación.  la  concentración  del  elemento  de  interés  o  ley  de  mineral  debe  tener  valores  suficientes  para  que  los  costos  y  ganancias  sobre  el  producto  sean  compatibles  con los precios de venta en el mercado.  lo  suficiente  como  para  sostener  las  actividades de investigación y desarrollo de la Institución. yacencia. ella. En la roca podemos distinguir la  mena.  los  montajes  industriales. economía.  si  bien  no  en  cantidades  significativas.  se  descubrieron  varias  manifestaciones  y  pequeños  yacimientos de uranio en la Provincia de La Rioja (San Santiago. se hace cargo de ellos. consecuentemente.  como  así  también  el  desarrollo de procesos para diferentes menas uraníferas.  explotación  minera.  que  es  el  mineral  que  presenta  interés  minero.  os resultados obtenidos en esta década pueden sintetizarse consignando que se logró un  elevado  nivel  en  las  metodologías  de  las  diferentes  etapas.  el  control  de  calidad. el tratamiento químico de la mena y. según sus características propias.  que  incluían  la  prospección.  En  el  Cuadro  Nº12  se  muestran los diferentes yacimientos de uranio en nuestro país.  El yacimiento.  Ya  desde  1952.  La parte superficial de la corteza terrestre no tiene la simplicidad ni la homogeneidad en  la distribución de los elementos que encontramos en las partes más profundas del manto  o  el  núcleo. mineralogía. Para que la explotación y tratamiento de una mena  sea  rentable. Durante 1957 y  1958. YACIMIENTOS DE URANIO EN LA ARGENTINA    Entre  los  años  1945  y  1949.  asume  el  compromiso  de  abastecer a la Central Nuclear Atucha I con concentrado de uranio producido en el país.      Página 26  . en colaboración con la  entonces Dirección Nacional de Energía Atómica.  que  comprende  los  minerales que acompañan a la mena. San Luis y Córdoba).72. la CNEA formó el plantel de profesionales y técnicos para llevar a cabo los trabajos  antes mencionados.  efectuando  su  purificación  nuclear  y  produciendo  uranio  metálico. Esta particularidad influye en el diseño de  la mina.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  7.  Esta  heterogeneidad  de  la  corteza  terrestre  hace  que  cada  manifestación.  obteniendo  concentrados. clasificados según el tipo  de explotación.  el  control  radiosanitario  de  personal  y  el  control  ambiental  en  todas  las  etapas  del  ciclo  de  combustible.  depósito  o  yacimiento  sea  singular  en  cuanto  a  su  geología.  la  Dirección  Nacional  de  Energía  Atómica.  química.  Los  primeros  estudios  fueron  realizados  por  la  Dirección  Nacional  de  Fabricaciones  Militares  pero  luego  la  Universidad Nacional de Cuyo (en Mendoza. su explotación. mina de uranio y níquel.  El  paso  fundamental  se  concretó  en  1970. hasta que en el año 1956 se creó la Comisión Nacional  de Energía Atómica (CNEA) y todas las actividades se centraron en.  La  Dirección  Nacional  de  Energía  Atómica  se  creó  en  1950  y  en  un  primer  momento  estuvo dedicaba a la investigación. etc.  cuando  la  CNEA.  y  la  ganga. en las  estrategias de gestión para minimizar su impacto ambiental.  mineralogía.  Santa  Brígida  y  San  Sebastián.  había  iniciado  una  serie  de  etapas  evolutivas  en  las  tecnologías  aplicadas  a  la  producción  de  uranio  en  el  país.  la  gestión  de  efluentes.  así  como también a sus características radiactivas.

1 Producción histórica de yacimientos principales    7. obteniéndose una  producción total de 120 toneladas de uranio.2 Don Otto  La mina Don Otto fue abandonada hace 30 años.1. dejando atrás un total de 18.1.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Yacimiento  Huemul  Arroyo Seco  Agua Botada  Don Otto  Sierra Pintada  Los Adobes  Cerro Cóndor  Gaucho I y II  Tigre III  La Terraza  Schlagintweit  La Estela  Los Colorados  TOTAL  Tipo de explotación  Subterránea  Subterránea  Subterránea  Subterránea  Cielo abierto  Cielo abierto  Cielo abierto  Cielo abierto  Cielo abierto  Cielo abierto  Cielo abierto  Cielo abierto  Cielo abierto    Toneladas de mineral        590.    7. En 1986 se amplió la mina de  Sierra Pintada.1.6%  restante  corresponde  a  yacimientos  de  explotación a cielo abierto.000  Tabla 12.   Fuente: Elaboración propia con datos de la CNEA.000 toneladas  de  mineral.    Desde los inicios de la actividad minera en nuestro país hasta la actualidad.  equivalente  a  600  toneladas  de  uranio.  que  fueron  procesadas  entre  1954  y  1986 en las instalaciones del complejo fabril Malargüe.    7.500. En 1995  se  detuvo  la  explotación  minera. de acuerdo a la ley media  del yacimiento de 0.4 Los Adobes  Es un yacimiento de uranio cuya explotación se realizó a cielo abierto.  mientras  que  el  89.  Página 27  .1.600 toneladas de uranio  para lo cual se removieron 2.658.000  toneladas  de  mineral.000 toneladas de  mineral.000  toneladas de mineral que equivalen a 400 toneladas de uranio.4%  del  total  provino  de  minas  de  explotación  subterránea.325 metros  de galerías subterráneas. Esta mina se halla totalmente remediada y  monitoreada por la CNEA. Hasta su cierre se extrajeron 479. pasando de una capacidad anual de 60 a 120 toneladas de uranio.000          5.000  5.084 % de uranio. Se extrajeron más de 700. se extrajeron  un  total  de  5. para  la explotación de uranio que comenzó en la década del 70.72.658.    7.3 Sierra Pintada  El Complejo Sierra Pintada ocupa 2.000 hectáreas. cedidas por Mendoza a la CNEA.  El  10.  Durante  todo  el  período  de  funcionamiento  se  extrajeron 1. parte de ellas inundadas. Yacimientos de uranio en la República Argentina.068.1 Huemul  Huemul fue la primera mina de uranio del país.    7.

    Año  1998  1999  2000  2001  2002  2003  2004  2005  2006  2007  2008  Producción en toneladas de uranio  7  4  0  0  0  0  0  0  0  0  0  Tabla 13.540/94.gov. debido a la reanudación de las obras de montaje de la usina atómica de  Atucha II (745 MW) y el proyecto de construcción de otra usina de capital canadiense en  Embalse.  A despecho de la riqueza minera local. ha generado una explosiva  expansión de los proyectos mineros en la Argentina.  la  Argentina  deberá  aumentar significativamente sus necesidades de uranio en un mediano plazo.000 toneladas de uranio. Fuente: www.  dado  que  nunca  se  ha  registrado  el  cambio  de  mano  en  los  activos  nucleares.  con  una  capacidad  para  generar  1.  Junto  con  la  venta  de  esas  usinas.  Sin  embargo.  Este tema no presenta antecedentes de  ningún  tipo.  Página 28  .cnea.  Esta  debilidad  estratégica  tuvo  origen  a  partir  de  1998. se vio forzada a paralizar su planta fabril ubicada en San Rafael.  la  Argentina  se  ve  obligada  a  desembolsar  cada  año  cerca  de  36  millones de dólares en concepto de costo y fletes por sus compras de uranio.  Muchas  de  las  minas  que  se  encontraban  en  explotación  debieron  ser  abandonadas  porque  el  cambio  de  moneda  no  favorecía  su  explotación.500  MW. con capacidad  anual de elaboración de 150 toneladas de uranio para los reactores nucleares. Producción anual de uranio en la República Argentina.  incluso  a  nivel  mundial.  Lo  cierto es que ningún grupo empresarial resolvió embarcarse en esa privatización.  cuando  la  firma  Dioxitek. lo acontecido con la extracción de uranio no hizo  más  que  integrar  otro  capítulo  de  una  política  de  desarticulación  del  Plan  Nuclear.  Córdoba.  siendo  éstos  estatales  o  privados  desde  su  origen.  conformada  en  un  99%  de  su  capital  social  por  la  CNEA  y  el  1%  restante  por  Nuclear  Mendoza.72.3 Demanda nacional de uranio    Recientemente. Pese a este dato  de  nuestra  geología.  encarada a partir de 1994 por el gobierno de Carlos Menem.  se  proyectó  transferir  la  obligación  contractual  de  concluir  con las obras del reactor de Atucha  II.2 Contexto histórico    La  Argentina  cuenta  con  la  posibilidad  geológica  de  contener  en  su  territorio  más  de  15. en el que se resolvió el intento de privatización de los  reactores de potencia de Atucha I y Embalse por medio de su oferta a capitales de riesgo.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  7.ar    7. Incluso  existen firmes indicios de que esas reservas pueden  elevarse entre 50‐60% respecto de su actual potencialidad volumétrica. Una de las piezas clave de  esa política fue el decreto 1.  las  medidas  adoptadas por las propias autoridades nacionales y el contexto de precios internacionales  que tornan a esta actividad atractiva en términos económicos.

  Una de las reservas más grandes del país se encuentra ubicada en Cerro Solo.  Hasta  el  presente.  la  CNEA  está  considerando  la  posibilidad  de  reciclar  los  reactores  de  Atucha  I  y  Embalse. Sin embargo. Se espera que esta mina alcance un nivel de producción de 30 toneladas por  año. en el Distrito Uranífero Pichiñán.  manifestaciones  de  descubrimiento  y  áreas  de  cateo  que  abarcan  desde  la  evaluación  a  tareas  de  reconocimiento geológico radiométrico y de prospección. Atucha II y Embalse requieren 7.500  toneladas  de  uranio  para  cumplir  con  su  vida  útil. aún no se ha logrado la reapertura del complejo minero‐ fabril  de  Sierra  Pintada. Cuando se  finalicen las obras pendientes.  Se estima que las centrales nucleares de Atucha I.  Pese a esta necesidad de uranio.  permitiendo  que  funcionen  durante  30  años  más.  que  han  estado  funcionando  por  30  años.    7.  La  rentabilidad  potencial  del  proyecto. Se estima  que la producción nacional de uranio costará menos de la mitad y dará trabajo a cientos  de personas.  Por  otro  lado.1 Yacimiento Don Otto  Recientemente se ha comenzado a llevar a cabo un proyecto para extraer uranio de Don  Otto.  sobre la vertiente oriental de la Sierra de Pichiñán.4. a un costo de 36 millones de dólares anuales. a 420 km de la ciudad de Trelew.  debido  al  conflicto  de  intereses  entre  la  CNEA  y  el  gobierno de esa provincia. junto con otros cuatro yacimientos.  para  abastecer  los  reactores  de  potencia.  Mendoza. la demanda de uranio de nuestro país podría ascender a  265 toneladas por año.  se  importan  anualmente  desde Kazajstán o Namibia:      7. Este  depósito se ubica.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Las  necesidades  actuales  de  uranio.72. alcanzan un volumen anual de 120 toneladas. se desarrolla desde  el  año  2007  un  creciente  plan  de  exploración  de  yacimientos.  El  informe  presentado  a  la  CNEA  incluye  la  revisión  de  lo  realizado  acerca  del  modelo  geológico  y  de  la  estimación  de  reservas.  donde en 1960 se puso en producción el yacimiento Los Adobes.  prometiendo  una  inversión  de  8.500  millones de dólares en un período de 8 años. Chubut.  estimada  como  resultado  de  este  modelado  Página 29  .  La  reactivación  del  Plan  Nuclear  se  anunció  en  2006. esta reserva no se encuentra en explotación aún.  luego  de  casi  10  años  de  paralización  por  una  decisión  del  gobierno  menemista.2 Yacimiento Cerro Solo  El yacimiento Cerro Solo se encuentra ubicado en el centro de la Provincia del Chubut.4 Actualidad    Atucha I (335 MW): 33 toneladas de uranio  Embalse (600 MW): 92 toneladas de uranio  A fin de cuantificar los recursos uraníferos nacionales para abastecer las necesidades de  los reactores de potencia e investigación en operación y construcción.  El  objetivo  es  sustituir  las  importaciones  que  se  realizan  para  las  centrales de Atucha I y Embalse.  provincia  de  Salta.    7.  la  identificación  de  los  métodos  de  minería  y  tratamiento  aplicables  y  sus  costos  y  el  correspondiente  análisis  económico. y  pertenece a la CNEA.4.  considerando  la  totalidad  de  reactores  de  potencia  que están en servicio comercial.

  se  encuentran  los  antiguos  productores  de  uranio  Huemul.  Aunque  algunas  anomalías  están  relacionadas  con  las  minas  abandonadas.  Son  factores favorables además del relieve suave y fácilmente accesible de la zona.  en  Chubut  incluyen  propiedades  en  la  cuenca  uranífera de San Jorge. Es una de las empresas privadas de exploración de uranio mejor posicionadas  en  la  Argentina.  el  Proyecto  Huemul  comprende  20.  Actualmente controla más de 447.3 y 0.5. 2% Cu y 0. Arroyo Seco y  Agua  Botada.    7.  con  más  de  11  millones  de  toneladas de reservas recuperables por minería a cielo abierto y con una ley promedio de  0.  Por  otra  parte.  Cu  y  Ag  sugieren  la  posibilidad  de  descubrir  otra  zona  mineralizada.72.21% U3O8.000 toneladas de uranio  Las perforaciones anteriores se concentraban en zonas con mineralización de uranio de  alta  ley  donde  se  identificaron  dos  bancos  mineralizados  que  se  abren  en  diferentes  direcciones. se estableció la existencia en el yacimiento de  importantes recursos de molibdeno.  las  cuales.11% V.  Agua  Botada.  ubicadas  principalmente  en  las  provincias  de  Chubut.  La mineralización puede apreciarse fácilmente en la superficie.  dado  que  varias  de  las  propiedades  comprenden  recursos  previamente  evaluados por la CNEA. donde está ubicado el yacimiento Cerro Solo. similar a la mina Huemul original.5 % de uranio.  Las  leyes  históricas  de  recuperación eran de alrededor de 0.5.  Con  relación  al  tamaño  del  depósito.000 hectáreas de propiedades y concesiones mineras.  que  incluye  la  mina  de  uranio  Sierra  Pintada. mientras que las leyes alcanzan valores altos de entre 0.    7.  otras  anomalías  importantes  representan  mineralización  de  uranio  recientemente  determinada.  Esta  estimación  se  efectuó  con  información  obtenida  en  410  perforaciones.  producían  uranio.  Arroyo  Seco.  La  intensidad  de  la  alteración  y  la  presencia  de  anomalías  geoquímicas  de  U.  las  propiedades  comprenden  Chihuidos  y  Las  Cárceles.  Sierra  Pintada  y  Ranquil‐Co.  En  Neuquén.099% U ó más de 9.2 Proyecto La Pintada  El  proyecto  La  Pintada  está  ubicado  dentro  del  mayor  distrito  de  uranio  conocido  en  Argentina. donde existe una ventana  Página 30  . se estima que los recursos de uranio recuperables superan las 10.000 toneladas.1 Proyecto Huemul  Ubicado  en  la  Provincia  de  Mendoza.673  hectáreas  de cateos y arrendamientos que abarcan las minas subterráneas Huemul.  Mendoza  y  Neuquén.  es  atractiva  en  el  contexto  de  la  posible  evolución  del  mercado.  años  atrás. el clima de  la  región  que  permite  trabajar  prácticamente  todo  el  año.5 Proyectos de extracción    Calypso Uranium es una de las empresas con mayor extensión de propiedades con alto  potencial  de  Uranio.  considerando  las  categorías  indicado  e  inferido  en  los  cuerpos  principales  del  yacimiento.    7.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  económico  preliminar  realizada  sobre  la  evaluación  de  los  sectores  principales  del  área  de  Cerro  Solo.  Las  anomalías  halladas  por  radiometría  aérea  permitieron  descubrir  una  nueva  área  denominada  Vega  Larga.  existen  buenas  posibilidades  de  expandir  los  recursos  de  uranio  en  sectores  adyacentes a las áreas evaluadas. Además.  Finalmente.  El relevamiento radiométrico aéreo del proyecto revela numerosas anomalías de uranio.  En  Mendoza.

5.  Página 31  . La propiedad abarca los distritos conocidos de  Cerro Mesa. con 20 cateos y un número de concesiones  que cubren un total de 202. el proyecto Campesino Norte comprende 48.5. El estilo y  geometría son los de un típico proyecto de uranio con recuperación in situ. Las respuestas de los detectores aéreos y de  campo son bastante fuertes sobre prácticamente el 90% de esta superficie. y Chihuidos. lo que sugiere  potencial para una operación de gran volumen a cielo abierto con proceso de lixiviación  en pilas.230  hectáreas  cubriendo  afloramientos  con  mineralización  de  uranio  en  uno  de  los  campos  gasíferos más importantes en Argentina.  Un  relevamiento  radiométrico  aéreo  mostró  42  áreas  anómalas  en  uranio  donde  los  trabajos  prospectivos  posteriores  expusieron  mineralización  uranífera  adicional  a  la  ya  conocida.  La mineralización comprende óxidos de cobre y uranio y cantidades variables de plata y  vanadio.3 Proyecto Bloque Central  Bloque Central es la propiedad más grande.869 hectáreas. Las Cárceles. ubicados en la provincia de Neuquén.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  de esta alteración en una zona de 160.72.    7.    7. aunque las leyes de uranio son relativamente bajas.4 Proyecto Campesino Norte  Ubicado en la provincial del Neuquén.000 m2.

5%). en laboratorio. Li‐6 y Li‐7.  seguido  por  Argentina.  El  modo  de  desintegración  principal  de  los  isótopos  más  ligeros  que  el  isótopo  estable  más  abundante  (Li‐7)  es  la  emisión  protónica  (con  un  caso  de  desintegración  alfa)  obteniéndose isótopos de helio. y se estima que la demanda entre 2002  y 2020 se habrá multiplicado por cuatro. la mayor parte de la  demanda de litio proviene de China. siendo éste último el más abundante  (92. EL LITIO    El  litio  es  un  elemento  moderadamente  abundante  que  está  presente  en  la  corteza  terrestre en 65 ppm (partes por millón).  la  demanda  por  parte  de  compañías fabricantes de autos híbridos y eléctricos se mantiene en aumento.1  Yacimientos de Litio    Solamente 11 países en el mundo producen litio. Por otro lado. Posee además.  El Litio.  pero nunca libre dada su gran reactividad. aunque se han descubierto yacimientos  no explotados en otros tres países. el calor  específico más alto de este grupo (0.  Se  trata  de  200  hectáreas  donde  encontramos  un  promedio  de  830  gramos  del  metal  por  tonelada  de  tierra.  (con  algún  caso  de  emisión  neutrónica)  resultando  isótopos de berilio.000 dólares por tonelada.  cuestión  que  se  refleja en los aumentos de precios. Se encuentra disperso en ciertas rocas volcánicas  y sales naturales.784 cal/g°C a 0°C). mientras que en los isótopos más pesados el modo más  habitual  es  la  desintegración  beta.  El  contenido  de  litio  de  la  corteza  terrestre  ha  sido  estimado  en  65  partes  por  millón.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  8. el isótopo inestable Li‐11.  Aproximadamente  145  minerales  existentes  en  ella  contienen litio.  lo  que  corresponde al doble de la producción de Estados Unidos.    8.  como  en el Salar de Atacama en Chile  y el  Salar de Uyuni en Bolivia. es uno de los únicos elementos obtenidos en el Big  Bang. el precio del litio se ha multiplicado por  ocho. a diferencia de las  antiguas  baterías  fabricadas  con  plomo.  Sin  embargo.  que  probablemente  se  convierta  en  uno  de  los  mayores  yacimientos  de  litio  a  nivel  mundial.  y  posee  el  mayor  punto  de  fusión (186°C) y ebullición (1336°C) del grupo de metales alcalinos.  Recientemente  se  ha  encontrado  en  una  zona  salina  de  los  estados  de  Zacatecas  y  San  Luis  Potosí.  El  litio  siempre  ha  tenido  usos  medicinales. Chile produce el 54% del litio que se comercializa en  el  planeta. El litio no es un material contaminante.  China  y  Estados  Unidos. alcanzando los 3.  pero  desde  hace  algunos  años  se  ha  convertido en un elemento central para fabricar baterías por su facilidad para almacenar  y descargar energía eléctrica. Todos los demás fueron sintetizados a través de fusiones nucleares en estrellas o  durante  estallidos  de  supernovas.  en  el  centro  de  México.  El  volumen  que  se  comercializa anualmente alcanza las 17.  actualmente  el  litio  comienza  a  escasear.   Los isótopos estables del litio son dos. pero sólo algunos lo poseen en cantidades comerciales:  El  mineral  de  litio  es  el  metal  más  liviano  que  se  conoce.  Página 32  . junto al hidrógeno y al helio.500 toneladas. También es posible obtener. Se han caracterizado seis radioisótopos siendo los más estables el Li‐8 con un y  el Li‐9. Desde 2003. buscando  reducir  el  tamaño.  Por  otro  lado.  peso  y  costo  de  los  autos  que  funcionan  con  combustible  y  electricidad.72.

  litio. de la capital provincial y a una altura de 4. lo que no requiere un minado previo.  a  una  distancia de 700 Km.  bromo.000  toneladas  entre  los  0‐70m  de  profundidad. Ipizca y Santa Gertrudis (Catamarca). Se encuentra ubicado  en  la  Provincia  de  Catamarca.  Los  salares  de  mayor  importancia  son  el  de  Atacama  en  Chile  y  el  de  Uyuni  en  Bolivia.1.  que produce Carbonato de Litio.2 Yacimientos de salmueras naturales  Las  aguas  que  contienen  una  alta  concentración  de  sólidos  disueltos  constituyen  actualmente  una  fuente  importante  de  sales  minerales.650 metros sobre el nivel  del  mar. Los productos que se obtienen son cloruro de litio y  carbonato de litio.  San  Rolando y Teresa (San Luis). situado en la región de Potosí  suroeste.  magnesio  y  carbonato  de  sodio. zinnwaldita y eucripta.   En cuanto al destino de la producción. En  Salta se ubica la  planta  de Cloruro  de Litio.  La explotación se hace por bombeo.  boro. los yacimientos en vetas y las salmueras  naturales. el 100% de destina a la exportación. con una capacidad de producción de  7.  retornando el resto de la solución al salar.  aunque  el  promedio  anual  de  producción  es  de  4.5  millones  de  toneladas  de  litio  y  supera  las  existencias  del  Salar  del  Hombre  Muerto  en  Argentina  o  el  de  Atacama  en  Chile.500  toneladas.250  toneladas  por  año.  yodo.  en  el  departamento  Antofagasta  de  la  Sierra.  El litio se obtiene de dos fuentes principales.  Las  reservas  se  estiman  en  380.  valor  que  asciende  a    850. petalita. se la concentra en piletas de  evaporación  para  luego  ser  tratada  en  dos  plantas. además del Salar del Hombre Muerto en Argentina.  Estudios  realizados  por  la  United  States  Geological  Survey  estiman  que  en  el  Salar  de  Uyuni  tiene  una  reserva  de  5. los minerales de litio se encuentran en zonas enriquecidas. Durante 2008 ha producido un total de 1. Los yacimientos en vetas se explotan tanto por  minería  a  cielo  abierto  como  en  forma  subterránea.  generalmente en el relleno de fracturas.  considerando siempre una ley media de 600 ppm.  Otros  yacimientos  de  menor  importancia  son  Las  Tapias  (Córdoba).000 metros sobre el nivel  del  mar. La salida de  los productos elaborados es vía ferrocarril hacia Antofagasta (Chile) y vía marítima hacia  USA.1. La salmuera es  tratada en una planta de absorción selectiva totalmente automatizada que extrae el litio.  Los  minerales  comerciales  de  litio  más  importantes  que  provienen  de  vetas  son  el  espodumeno.    8.  La planta ubicada en el Salar del Hombre Muerto es una planta de Adsorción Selectiva.000  toneladas  de  litio  entre  los  0‐30  m  de  profundidad.  La  Totora.200 toneladas anuelas.  una  ubicada  en  el  salar  y  la  otra  en  Güemes.3 Yacimientos de Litio en Argentina  El  mayor  yacimiento  de  litio  en  nuestro  país  es  El  Salar  del  Hombre  Muerto. Las reservas  de litio de Bolivia están concentradas en el Salar de Uyuni.  potasa. Posteriormente.1. nivel significativamente inferior a su capacidad de 11.  La  vida útil de este emprendimiento esta calculada en 40 años.  trifilita.  Viquita.1 Yacimientos en vetas  En este tipo de yacimientos.500 toneladas  por año.  Página 33  .  lepidolita. cerca de la ciudad de Salta.  ambligonita.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Otro de los países donde se ha descubierto litio recientemente es en Bolivia.  que  explotan la mayor cantidad de litio en el mundo.    8. en una superficie de 15 mil kilómetros cuadrados y a 3.72.    8.  Las  salmueras  son  una  fuente  importante  de  sal  común.

  A diferencia del uranio.  Este  proceso  continúa  hasta  que  se  forma  finalmente  un  elemento  no  radioactivo.  Cuando  un átomo de Th‐232 se desintegra emite una partícula alfa.  No sirve para producir armas nucleares. Se estima que existe más energía encerrada en los núcleos de átomos de torio  existente en la corteza terrestre que en todo el petróleo.  Produce desechos radiactivos mínimos.  Generalmente. Se  calcula  que  tan  sólo  se  utiliza  el  0.  transformándolo  en  el  isótopo  228 de otro elemento.   Más de 99% del torio que ocurre en forma natural existe en la forma de Th‐232..  Las  actuales  reservas   de  Torio.  Estudios  recientes  demuestran  que  el  Torio  sería  una  alternativa  viable  y  comparativamente  verde  en  comparación  a  los  actuales  reactores  nucleares  que  usan  plutonio o uranio como combustible. Europa Central y Oriental y la ex  Página 34  .5  millones  de  toneladas  de  torio.72. EL TORIO    El  torio  es  un  elemento  químico. pero esta aplicación está en fase de  desarrollo. La emisión de la partícula alfa reduce el número el número atómico del  Th‐232  en  dos  unidades.4×1010 años mientras que para el uranio.  valoración que no considera las existencias en China.  El  torio  también  puede  ser  usado  como  combustible  para  generar energía nuclear debido a su gran potencial.  el  mineral  de  torio  que  se  extrae  de  los  yacimientos  se  concentra  y  se  transforma en dióxido de torio o en otras formas químicas. el Ra‐228. podría aprovecharse al 100%.  Puede quemar residuos de Plutonio procedentes de otros reactores nucleares.1 Yacimientos de Torio    No  emitirían  dióxido  de  carbono  (CO2)  durante  la  generación  energética.  y  por  tanto  estable.  mientras  que  el  torio.   Las  estimaciones  disponibles  se  elevan  a  más  de  4. continuará produciendo elementos de su serie durante miles  de millones de años.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  9. en teoría. formada por dos protones y  dos neutrones. Posteriores desintegraciones forman la cadena natural  del  torio.  un  elemento esencial en la lucha contra el cambio climático.  se  encuentra  en  estado  natural  en  los  minerales  monazita. valor que se ve reflejado en la media vida de cada uno de los minerales.5×109  años.  y  el  número  másico  en  cuatro. y metales usados en la industria aeroespacial y  en  reacciones  nucleares. el aprovechamiento del torio es significativamente mayor al del uranio.  cubrirían  la  demanda  mundial  de  energía  para  miles de años.  Gracias  al  periodo  tan  grande  de  desintegración del Th‐232. Entre otras ventajas destacan:         9.  La  corteza  terrestre  contiene  un  promedio  de  6  ppm  de  torio.  que  es  el  plomo. alcanza los 4. cubiertas para linternas a gas.   Por otro lado.7%  de  todo  el  uranio  que  se  extrae.  torita  y  troyanita. Se estima que las reservas de torio podrían triplicar a  las de uranio. La  vida media del Th232 es de 1. El torio es usado para fabricar  cerámicas. las reservas de torio son mucho más abundantes en el mundo y  se reparten en forma más uniforme. carbón y uranio de la Tierra.

 Aquí.1.  las  reservas  de  torio  se  concentran  principalmente  en  países  desarrollados  como  Estados  Unidos. Jujuy.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Unión Soviética. en la provincia de Córdoba.  Australia. aún más que en el caso del uranio.  Página 35  . Río Quinto en San Luis y Ranquel en Salta. los bajos precios del mercado  han limitado.1 Yacimientos de Torio en Argentina  Los  yacimientos  más  importantes  de  torio  en  nuestro  país  se  ubican  en  Río  Tercero  y  Cariada Onda.  Noruega y Canadá.72.     9.  los  trabajos  de  prospección  realizados  recientemente  por  la  Comisión  Nacional  de  Energía  Atómica  (CNEA)  detectaron  manifestaciones  de  compuestos  de  torio en los yacimientos La Novedad y El Volcán en el departamento de Tilcara.  Namibia  o  Níger.  A diferencia del uranio. que se encuentra en su mayor parte en países subdesarrollaos y  políticamente  inestables  como  Kazajstán. las prospecciones. hasta ahora.  Por  otro  lado.

 que data del año 1887. por disposición legal.  aplicar  con  criterios  actualizados la legislación vigente y optimizar el aprovechamiento de los recursos.  pero  no  la  de  todos  los  minerales. realizar  acciones  en  forma  conjunta  con  el  Estado  nacional  para  promover  la  inversión  en  el  sector.466/95)  Ley de Actualización Minera (24. La concesión sin límite de  tiempo  y  transferible.  Teniendo  en  cuenta  que  en  nuestro  país  los  recursos  minerales  son  propiedad  de  las  provincias  en  cuyo  territorio  se  encuentran. en el que se  determina que las minas son bienes privados de la Nación o de las provincias.  Completan el marco legal las siguientes leyes:       Ley de Financiamiento y Devolución del IVA (24.  perjudican la actividad minera y la economía de nuestro país.  perfeccionar  las  relaciones  entre  éstas  y  la  nación significa promover en forma adecuada el crecimiento minero del país. afianzar  el federalismo en lo que hace al papeo administrador de los Estados provinciales. promover el desarrollo del sector. en el  Acuerdo  Federal  Minero.585/95)  Estas  leyes  involucran  aspectos  que.196/93)  Ley de Reordenamiento Minero (24.523/95)  Ley de la Protección Ambiental para la Actividad Minera (24.  proteger  el  medio  ambiente  a  través  de  una  explotación  racional  de  los  recursos.  los  combustibles  minerales  sólidos  y  las  fuentes  geotérmicas  (vapores  endógenos).498/95)  Ley de Creación del Sistema Nacional de Comercio Minero (24. RÉGIMEN JURÍDICO DE LA ACTIVIDAD MINERA    El  régimen  jurídico  en  el  cual  se  basa  la  explotación  de  nuestros  recursos  minerales  se  origina en el prácticamente obsoleto Código Minero.  en  beneficio  de  aquellas  personas  las  sancionan. además.  En  efecto.  Se  considera  que  los  minerales  radiactivos  Página 36  .  firmado  entre  la  nación  y  las  provincias  argentinas  en  1993.  segunda y tercera categorías:  Las  de  primera  categoría  están  formadas  por  las  principales  sustancias  metalíferas.  el  bajo  canon  minero.  el  código  divide  los  yacimientos  minerales  en  primera. explotaciones a particulares y disponer de ellas como  dueños.  sumado a las siguientes leyes:    Ley de Inversiones Mineras (24.  profundizar  el  modelo  de  descentralización  del  Estado.    10.  no  metalíferas.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  10.  Esto  significa  que  la  propiedad  de  los  yacimientos  es  estatal. según el  territorio  en  que  se  encuentran.  Se  conceden  al  descubridor.  pero  hay  que  hacer  notar  que  esto  último  tiene  limitaciones  que  establece  el  mismo código.402/94)  Ley del Banco Nacional de Información Geológica (24.72.1 Categoría de minas    A  efectos  de  implementarlas.  el  código  establece  que  podrán  concederse.  la  exención  en  el  pago  de  impuestos  y  las  increíblemente  reducidas  regalías  que  se  pagan  al  Estado  Nacional  ponen  en  duda  el  futuro económico de la actividad minera en beneficio de nuestro país.224/93)  El  Acuerdo  Federal  Minero  tiene  entre  sus  objetivos  propiciar  el  aprovechamiento  integral de los recursos del territorio nacional.  El nuevo marco jurídico legal de la política minera argentina se sustenta.

   con  arreglo  a  las  disposiciones del Código Minero.  También  comprenden  los  desmontes.  al descubridor.  La propiedad particular de las minas se establece por la concesión legal. Para  las  minas  de  primera  categoría.  pesos  ochenta  ($80. La concesión es  legal  porque  emana  de  las  disposiciones  del  Código  Minero  y  ni  la  autoridad  ni  el  interesado  pueden  modificarlas  ni  establecer  condiciones.  de  aprovecharlas  y  disponer  de  ellas  como  dueños.72.   Dentro de la segunda categoría se incluyen también las sustancias metalíferas y piedras  preciosas  que  se  encuentran  en  los  lechos  de  los  ríos  y  aguas  corrientes  y  los  placeres.       Página 37  . Para  los  permisos  de  cateo  de  minerales  de  primera  y  segunda  categoría.     10.‐).3 Canon minero    Se fijan los siguientes valores para canon minero:   1.  pesos  cuarenta  ($40.  no obstante para su conservación debe abonarse un canon periódico.  modalidades  etc. si éste no ejerce en término la preferencia.  sin  límite  temporal.  susceptible de hipoteca y demás derechos reales admitidos por el derecho común y por el  propio Código Minero.‐).  por  pertenencia y por año.  3.  y  las  de  segunda  categoría.  que  se  aparten de lo normado en dicho cuerpo legal.2 El dominio de las minas    El Estado Nacional y los Estados Provinciales tienen el dominio originario de las minas  situadas en sus respectivos territorios.  Esta  categoría  se  concede  preferentemente al propietario del terreno y.  cuyo  conjunto  forma  las  canteras.   Las  sustancias  de  tercera  categoría  están  formadas  por  el  grupo  de  rocas  de  aplicación.  equiparable  al  derecho  de  propiedad. El Estado concede a los particulares la facultad de  buscar  minas.  El concesionario de una mina es titular de  un  derecho  real  inmobiliario.  y  pertenecen  exclusivamente  al  propietario  del  terreno.  pesos  doscientos  ($200.    10.  cualquiera  fuere  la  duración del permiso.‐)  por  cada  cien  metros  cuadrados (100 m2) de la superficie de exploración por año.  Las de segunda categoría están formadas por las substancias metalíferas no previstas en  la  primera  categoría  y  las  salinas.  relaves  y  escoriales  de  minas  y  establecimientos  abandonados.  salitres  y  turberas.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  pertenecen  a  minas  de  primera  categoría  por  tratarse  de  minerales  de  mayor  valor  económico e industrial.  transmisible  por  contrato  o  por  causa  de  muerte. por pertenencia y por año.  Este  derecho  es  exclusivo.  Pero  estos  casos  se  destinan  al  aprovechamiento  común  ‐explotación  colectiva‐ aunque pueden ser objeto también de concesiones exclusivas.  pesos  cuatrocientos  ($400.   El  concesionario  abonará  también. Para  las  demás  minas  de  segunda  categoría. El Estado no cobra precio alguno por la concesión de las minas.‐)  por  unidad  y  medida  o  fracción.   2.

  menos  los  costos  directos  y/u  operativos  necesarios  para  llevar  el  mineral  de  boca  mina  a  dicha  etapa. la eliminación de deducciones admitidas o la incorporación de nuevos tributos. entendiéndose por tales los impuestos  directos.  en  los  ámbitos  nacional.  el  ciento  por  ciento  (100%)  de  los  montos  invertidos  en  gastos  de  prospección.    10.4 Regalías    Las  provincias  que  adhieran  al  régimen  de  la  presente  ley  y  que  perciban  regalías  o  decidan percibir.    10.    Página 38  .  ensayos  mineralúrgicos.  metalúrgicos.  considerada  en  forma  separada  en  cada  jurisdicción  determinada  al  momento  de  la  presentación  del  citado  estudio  de  factibilidad.5 Impuestos    Los  emprendimientos  mineros  comprendidos  en  el  presente  régimen  gozarán  de  estabilidad  fiscal  por  el  término  de  treinta  (30)  años  contados  a  partir  de  la  fecha  de  presentación de su estudio de factibilidad.  Impuesto  sobre  los  Activos  y  el  Impuesto de Sellos.  como  el  valor  obtenido  en  la  primera  etapa  de  su  comercialización.  Se  considera  “mineral  boca  mina”.  que  tengan  como  sujetos  pasivos  a  las  empresas inscriptas.  exploración. como capital  social estarán exentas del Impuesto a las Ganancias. entre otras cosas. el incremento de las alícuotas.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  10.1 Impuesto a las ganancias  Por otro lado.  y  demás  trabajos destinados a determinar la factibilidad técnico‐económica de los mismos. aranceles u otros gravámenes a la  importación o exportación.  Esto significa que no se permite.    10.  de  investigación  aplicada. no podrán cobrar un porcentaje superior al tres por ciento (3%) sobre  el valor "boca mina" del mineral extraído.72.  Se define el valor “boca mina” de los minerales y/o metales declarados por el productor  minero. los sujetos acogidos al presente régimen de inversiones podrán deducir en  el  balance  impositivo  del  impuesto  a  las  ganancias.  transportado  y/o  acumulado  previo a cualquier proceso de transformación.2 Otros impuestos  Los  inscriptos  en  el  presente  régimen  de  inversiones  para  la  actividad  minera  estarán  exentos  del  pago  del  Impuesto  sobre  Ingresos  Brutos.  La estabilidad fiscal alcanza a todos los tributos.  de  planta  piloto. con excepción de los gastos y/o costos directos o indirectos inherentes al proceso  de extracción. a partir del ejercicio fiscal en curso al momento de la inscripción.  provincial  y  municipal.5.   Significa que las empresas que desarrollen actividades mineras en el marco del presente  Régimen  de  Inversiones  no  podrán  ver  incrementada  su  carga  tributaria  total.  al  mineral  extraído. así como también a los derechos.5.  tasas  y  contribuciones  impositivas. tasas o  montos.  estudios  especiales.  Las utilidades provenientes de los aportes de minas y de derechos mineros.

 del organismo a que se  refiere el artículo primero y de la autoridad minera.  cumpliendo  las  normas  aplicables  según  la  legislación  vigente y en su defecto las que convenga con la autoridad minera o el organismo que por  ley  se  designe.6 Legislación de minerales radiactivos    El  Régimen  de  Gestión  de  Residuos  Radiactivos  (25.  conservar  o  preservar  los  relaves  o  colas  líquidas  o  sólidas  y  otros  productos  de  procesamiento  que  posean  elementos  radiactivos  o  ácidos.  Los artículos más importantes de este régimen son:  ARTÍCULO 2°: Declárense minerales nucleares el uranio y el torio.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  10.  Los  productos  referidos  anteriormente  no  podrán  ser  reutilizados  ni  concedidos  para  otro  fin  sin  la  previa  autorización  del  organismo  referido  y  de  la  autoridad minera.  El  proyecto  de  ley  habla  de  extracción  y  uso  de  estos  minerales  para  la  generación  de  energía  en  concordancia  con  el  impulso  nacional  y  la  crisis  energética.018/98)  define  como  residuo  radiactivo  a  todo  material  radiactivo.  debiendo  quedar  garantizado  el  abastecimiento  interno y el control sobre el destino final del mineral o material a exportar.  para  los  que  no  se  prevean  usos  inmediatos  posteriores  y  que. la información relativa a reservas y  producción de tales minerales y sus concentrados.  ARTÍCULO  6°:  La  exportación  de  minerales  nucleares.  para  el  desarrollo  de  las  economías. Afirma a nuestro territorio como no depósito de residuos.  concentrados  y  sus  derivados  requerirá la previa aprobación. del organismo a  que  se  refiere  el  artículo  primero.  combinado  o  no  con  material  no  radiactivo.  que  haya  sido  utilizado  en  procesos  productivos  o  aplicaciones.  por  sus  características  radiológicas. respecto a cada contrato que se celebre.72.  Cabe destacar que actualmente se está trabajando sobre una ley para declarar al uranio y  al  torio  como  combustibles  estratégicos  para  el  desarrollo  nacional.   ARTÍCULO  4°:  Los  titulares  de  minas  que  contengan  minerales  nucleares  deberán  suministrar con carácter de declaración jurada a requerimiento.  ARTÍCULO  3°:  Quienes  exploten  minas  que  contengan  minerales  nucleares  quedan  obligados  a  presentar  ante  la  autoridad  minera  un  plan  de  restauración  del  espacio  natural  afectado  por  los  residuos  minerales  y  a  neutralizar.  no  puedan  ser  dispersados en el ambiente de acuerdo a los límites establecidos por la ARN (Autoridad  Reguladora Nacional).  Página 39  .

 es fundamental tener en cuenta  una  gran  cantidad  de  factores  para  determinar  el  tipo  de  extracción  que  se  realizará.  Factores  técnicos  del  equipo:  perforación  de  rocas.  Los métodos usados han ido cambiado a lo largo de la historia.  Luego. Producción según método de extracción. La tendencia actual es a utilizar siempre que  sea rentable la lixiviación in situ.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  11.  Incluso. con menas depositadas cerca de la superficie. Los factores más importantes que se deben tener en cuenta son:     Factores  geológicos  del  yacimiento:  tamaño. comenzó a aumentar la minería subterránea. pérdidas de mineral. ya sea la situación geográfica o las condiciones ambientales.  Factores  económicos:  reservas  minerales. contenido del mineral útil.  Los métodos de extracción de uranio utilizados son:     A cielo abierto  Excavación subterránea  Recuperación In Situ  La  diferencia  fundamental  entre  la  minería  del  uranio  y  otras  minerías  radica  en  la  existencia  de  radiaciones.  inclinación.    La producción en 2008 se corresponde con la siguiente tabla:      Extracción a cielo abierto y excavación subterránea    62%   Lixiviación in situ   Por producto    28%    10%  Tabla 14. Hacia 1960. la minería se  realizaba preferentemente a cielo abierto.world‐nuclear.  costos  de  explotación. las minas subterráneas se tornaron demasiado caras para la mayoría de  los yacimientos: muchas minas se cerraron.  límites de mineralización.  forma. carga y transporte. Fuente: www.  Es  por ello que grandes cantidades de mena deben ser extraídas para obtener el uranio. la aplicación particular del mismo puede diferir  en algunos casos. estabilidad de las rocas.  perjudicial  por  el  riesgo radiológico que conlleva. Con la caída del precio del uranio en  la década del 80.2%. elegido el método de extracción.  profundidad.  la  cual  es  a  la  vez  perjudicial  y  beneficiosa. disponibilidad de equipos. MINERÍA DEL URANIO    Una vez encontrado el lugar para realizar el yacimiento.72.1%  ‐  0.  el  contenido  de  uranio  de  la  mena  es  de  aproximadamente 0.  carga  de  explosivos  y  voladuras.org        Página 40  . y beneficiosa porque permite de forma clara la distinción  entre mineral y estéril.   En  general.  También  deben  tenerse  en  cuenta  factores  regionales  específicos  del  lugar  donde  se  encontró el mineral.  financiamiento  de la operación.

 Sin embargo.   Los camiones pueden recoger hasta 200 toneladas de material y el contenido de uranio  del mismo puede variar significativamente de una carga a otra.   La mina de uranio a cielo abierto más grande del mundo está ubicada en Namibia.com    Una  vez  expuesta  la  mena. para el caso  particular del uranio.  En  ella.  excavaciones y la remoción del material se va avanzando cada vez más y penetrando en  la zona rica en uranio.72.  Este  descenso  se  corresponde  con  la  creciente  dificultad para obtener la mena adecuada al ir avanzando en la excavación. El valor límite ronda alrededor de los 100 metros de profundidad.rossing. y se  conoce  con  el  nombre  de  Rossing.  El  proceso  comienza  con  una  etapa  de  excavación.  año  en  que  tuvieron  que  removerse  cuatro  toneladas  de  roca  por  cada  tonelada  de  mena  procesada.1 Extracción a cielo abierto    Este  método  es  aplicado  cuando  el  depósito  de  uranio  se  encuentra  cercano  a  la  superficie.  el  2008.  Mediante  explosiones.  conocida  como  overburden  o  sobrecarga. como se observa  en la siguiente figura:       Figura 15. es sencillo aproximar la ley mineral del material recogido midiendo  los niveles de radiación emitidos. siendo su valor mínimo el  último  año.  en  la  que  se  genera  la  cantera  mediante  la  remoción  de  la  roca  que  cubre  la  mena. Por ello se excava en forma escalonada.    Página 41  .  En  la  siguiente  tabla  pueden  compararse  la  cantidad  de  mena  procesada  y  roca  de  desecho en los últimos años. Cuando un  análisis económico indica que la cantidad de roca que es necesario remover en relación  con la mena obtenida no es favorable. Este cociente ha ido en descenso.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  11.  utilizan  el  indicador  mencionado  anteriormente para decidir si el camión lleva su contenido a las trituradoras o a la pila de  rocas de baja pureza (sobrecarga).  comienza  el  proceso  de  extracción. Mina de uranio a cielo abierto: Rossing (Namibia) Fuente: www. se tendrá que cerrar la mina. La cantera debe  ser diseñada cuidadosamente para permitir el acceso a los camiones y al mismo tiempo  evitar derrumbes de las paredes. Este material debe ser removido para poder extraer la mena.

  debido  al  tiempo  y  costo  operativo  que  conllevaría  remover  la  inmensa cantidad de roca que cubre la mena (sin mencionar la dificultad de reposicionar  dicho material). Fuente: www.cameco.rossing.       Figura 17.com    Página 42  . cabe destacar que debe realizarse un  estudio  específico  en  cada  yacimiento  que  indique  el  método  que  se  adecue  a  las  condiciones  dadas.72.com    11. la excavación a cielo abierto se  vuelve  antieconómica.  Se  explicará  un  procedimiento  general. Fuente: www. Sin embargo. Es entonces cuando conviene realizar una explotación subterránea  Los métodos aplicados en la minería subterránea del uranio a grandes rasgos no difieren  de los utilizados para otros minerales. Producción de la mina Rossing (Namibia).  utilizado  en  la  mina  de  McArthur River por la empresa Cameco. Mina McArthur River.2 Excavación subterránea    Cuando el mineral se encuentra a grandes profundidades.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Tabla 16.

 Esto es viable si se  dan ciertas condiciones.72. como una alternativa de poco daño ambiental.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  En  primer  lugar.  Las  soluciones  usadas  para  el  uranio  pueden  ser  ácidas  (agua  con  ácido sulfúrico o ácido nítrico. Excavación subterránea en McArthur River. menos usado) o básicas (agua con bicarbonato de sodio.cameco.  mientras  que  la  roca  que  contiene  el  uranio  es.  Con  una  máquina  llamada  Raiseborer  (5)  se  realiza  un  agujero  piloto. Estados Unidos. la cual cae por gravedad para ser recogido por un camión (7). aprovechando la facilidad de solubilidad del uranio.  El  objetivo  de  dicho  agente  es  disolver  el  uranio. la lixiviación consiste en la inyección de un  agente  lixiviante  por  medio  de  tubos  inyectores  (2).com    11.  por  el  contrario. o dióxido de carbono disuelto).      Figura 18. Fuente: www.   El método utiliza el concepto de lixiviación. directamente en  los depósitos subterráneos (1).  carbonato de amonio.  Luego  se  adhiere  a  la  máquina  una  cabeza  (6)  de  un  diámetro  adecuado  para perforar la roca.   Página 43  .3 Recuperación In‐Situ    Este método tiene su origen hace relativamente poco tiempo. es decir.  se  excavan  túneles  horizontales  (4)  separados  a  una  distancia  de  aproximadamente  100  ‐  150  metros.  permeable  y  los  minerales de uranio presentes son fácilmente solubles.  que  comunica  ambos  túneles.  Dicho  agujero  tiene  un  diámetro  del  orden  de  los  30  centímetros.   Se  aplica  en  aquellos  yacimientos  en  los  que  es  posible  extraer  el  uranio  sin  tener  que  remover las rocas. Fue desarrollado en el año  1950 en Wyoming. Básicamente. También se suele agregar oxígeno  al agua para movilizar el uranio. como tener confinado el yacimiento entre capas impermeables. realizada in‐situ.  conteniendo  la  roca  de  interés  comercial  (1)  entre  ellos.

world‐nuclear. Fuente: www.  donde  mediante  tratamientos  en  resinas  de  intercambio  iónico  se  extrae  el  uranio de la solución (no se detalle en el esquema este ultimo paso).  el  lixiviante  oxida  la  mena  y  permita  al  uranio  disolverse  (3).02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Una  vez  en  contacto  con  el  mineral.72. Proceso de Recuperación in‐situ. Recuperación in‐situ.com        Figura 20.       Figura 19.org    Página 44  . El agente lixiviante  es regenerado con oxígeno y la solución que corresponda y es recirculado para continuar  lixiviando.  Esta  solución  rica  en  uranio  es  succionada  por  otros  tubos  (4)  hacia  la  superficie. Fuente: www.cameco.

 este método resulta poco práctico para ser aplicado a grandes reservas. Comparación métodos de minería.  por  lo  que  el  esparcimiento  del  uranio  (que  podría  contaminar  aguas  cercanas)  no  es  una  preocupación  a  ser  tomada  seriamente. donde los  métodos  convencionales  continúan  y  seguramente  continuarán  siendo  utilizados  en  el  futuro cercano.4 Comparación Métodos de Minería    Método  Ventajas   Alta productividad   Permite  utilizar  equipos  de  gran  tamaño   Concentración  de  operaciones  y  gestión  más  sencilla  de  materiales y recursos humanos   Menor  impacto  radiológico  Mejor recuperación del mineral   Utilización  de  explosivos  más  seguros  Desventajas  A Cielo  Abierto          Elevada inversión inicial  Mayor impacto ambiental  Mayores movimientos de tierras  Exige  trabajar  con  relaciones  estéril / mineral muy altas  Subterránea   Menor movimiento de tierras   Menor impacto ambiental   Limitada generación de polvo   Investigación  geológica  y  geomecánica más detallada   Explotación más cara   Mayor impacto radiológico   Mayores  riesgo  de  seguridad  y  exposición  radiológica  de  los  empleados  (principalmente  por  el radón)   Menor recuperación de reservas            Lixiviación  In‐situ           Aplicación  limitada  en  yacimientos especiales   Menor  recuperación  de  las  Menor inversión inicial  reservas  Menores costos operativos   Exige un control muy riguroso de  Permite  explotar  yacimientos  de  la operación  muy baja ley   Riesgo  de  lixiviar  incursiones  Impacto radiológico exterior nulo  líquidas más allá de los depósitos  No hay rocas estériles  de uranio  Escaso impacto visual   Imposibilidad  de  restaurar  las  condiciones  naturales  de  la  zona  después  de  acabar  la  operación  de lixiviación.  reutilizándose  hasta  un  99%. el proceso causa muy poco daño ambiental.  Sin embargo. Elaboración propia. No hay consumo de  agua  por  tratarse  de  un  circuito  cerrado:  se  utiliza  la  misma  agua  de  los  depósitos.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Como fue mencionado.    11.  Página 45    . a pesar de las ventajas en el impacto ambiental y de su comparativo bajo  costo.   Tabla 21.  La  principal  preocupación  es  entonces  el  tratamiento  de  restauración  del  agua  utilizada  como agente lixiviante.  También  puede  lograrse  mucho  control  sobre  los  movimientos  de  la  solución.72.

72.02 – Industrias I  

 

 Monografía: Minerales Radiactivos 

11.5 Minería del uranio en la Argentina 
 

La explotación de minerales uraníferos comenzó en la década de 1950. Desde entonces,  se  procesaron  5.658.000  toneladas  de  minera,  en  ocho  centros  productores  (se  consideran Complejos Fabriles o Minero Fabriles):          Planta de Córdoba (Córdoba)  Complejo Fabril Malargüe (Mendoza)  Complejo Minero Fabril Tonco (Salta)  Complejo Minero Fabril Pichiñán (Chubut)  Complejo Minero Fabril San Rafael (Mendoza)  Complejo Minero Fabril Los Gigantes (Córdoba)  Complejo Minero Fabril La Estela (San Luis)  Complejo Minero Fabril Los Colorados (La Rioja) 

El 10%de la explotación minera se realizó por minería subterránea (yacimientos Huemul,  Agua Botada y Don Otto), y el resto por minería a cielo abierto.   En la siguiente tabla se comparan las producciones de los diferentes complejos fabriles o  minero fabriles, y se detallan también los años que funcionaron: 
 

 
Figura 22. Complejos Minero Fabriles de Argentina. Fuente: www.arn.gov.ar 
 

El  último  complejo  que  funcionó  fue  el  de  San  Rafael.  A  mediados  de  los  90,  como  consecuencia de los bajos precios del uranio en el mercado internacional y los elevados  costos  internos,  el  complejo  detuvo  su  producción.  En  la  actualidad,  debido  a  los  incrementos constantes en el precio del concentrado y teniendo en cuenta la decisión de  completar  la  construcción  de  la  Central  Nuclear  Atucha  II,  así  como  de  estudiar  la  instalación de nuevas centrales nucleares, se está planeando la reactivación del complejo,  que permitiría mejorar la matriz energética del país.  

Página 46 

72.02 – Industrias I  

 

 Monografía: Minerales Radiactivos 

12. TRATAMIENTO DEL MINERAL 
  Una  vez  que  el  mineral  es  extraído  de  las  minas,  el  mismo  debe  ser  tratado  químicamente  para  obtener  uranio  con  la  pureza  adecuada,  con  el  fin  de  ser  utilizado  industrialmente. El principal objetivo es separar el material valioso de la ganga con que  se encuentra mezclado en el mineral.  Los  denominados  “Uranium  mills”  son  enormes instalaciones  industriales,  con  diversos  edificios y grandes tanques para el procesamiento del mineral y almacenamiento de una  gran  variedad  de  productos  químicos  y  agua.  Se  trata  de  una  planta  hidrometalúrgica,  que  utiliza  el  método  de  lixiviación  con  soluciones  ácidas  o  básicas,  según  convenga,  y  recuperación por medio de resinas de intercambio iónico.   El producto final es un concentrado de uranio, que debido a su color y consistencia ha  sido  llamado  históricamente  como  “torta  amarilla”,  que  puede  ser  una  mezcla  de  uranatos de amonio, sodio y magnesio.   El mineral que procede de las minas, generalmente tiene un contenido de 0,1% a 0,2% de  U308, mientras que en la torta amarilla, el contenido varía entre el 75% y 85%.   

 
Figura 23. Complejo Ranger en Australia. Fuente: www.dictatorwatch.org/phshows/burmafacility 
 

El proceso consta de varias etapas, cada una de las cuales será analizada:         Trituración y Molienda  Lixiviación  Concentración del uranio  Precipitación  Secado y envasado 

Página 47 

72.02 – Industrias I  

 

 Monografía: Minerales Radiactivos 

 
Figura 24. Planta de Obtención de Yellow Cake. Fuente: www.eia.doe.gov 

  12.1 Trituración y molienda 
 

Constituyen  el  conjunto  de  operaciones  de  reducción  de  tamaño  hasta  obtener  un  tamaño adecuado para el posterior tratamiento mediante procesos químicos.  El proceso  varía según las características de las diferentes menas, y de la textura y naturaleza de la  ganga.  En  algunas  ocasiones,  agua  o  lixiviante  es  agregado  al  sistema  en  el  circuito  de  molienda  para  favorecer  el  movimiento  de  sólidos,  control  de  polvos,  y  si  se  agrega  lixiviante, comenzar con el proceso de lixiviación.   La  operación  de  molienda,  que  puede  efectuarse  en  seco  o  en  húmedo,  se  realiza  normalmente  en  molinos  de  bolas,  junto  con  clasificadores  mecánicos  y  ciclones.  Se  observa  una  tendencia  a  utilizar  cada  vez  más  la  molienda  autógena,  la  cual  posee  la  doble ventaja de ahorro de reactivos de lixiviación y del medio de molienda.   Se  usan  equipos  de  cribado  para  controlar  el  tamaño  del  mineral  que  se  obtiene,  recirculando aquellas partículas de tamaño superior al adecuado. 
 

 
Figura 25. Molinos de uranio. Fuente: energybulletin.net 

Página 48 

  desde  el  punto  de  vista  de  la  recuperación como del costo.  de  fácil  disponibilidad  y  que  no  sean  peligrosos  desde  el  punto  de  vista  sanitario o de seguridad. presenta los siguientes inconvenientes  Necesita temperaturas altas  Es difícil realizar la oxidación  Se requieren tamaños finos de partículas  Cuando  hay  presentes  sulfuros  o  yeso.  Cuando la mena de Uranio es un óxido complejo.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  12. se tendrá que el método ácido resulta  inevitablemente.  aumenta  radicalmente  el  consumo  de  reactivos. pero si es  pirita  conviene  el  método  ácido. Si la ganga es calcita o dolomita se emplea el método alcalino.  En  general.  No  obstante. El tipo de lixiviación a utilizar está determinado fundamentalmente  por  el  tipo  de  la  ganga  y  la  composición  de  la  mena.72.2 Lixiviación    La  lixiviación  es  el  proceso  de  disolución  de  los  constituyentes  de  valor  de  la  mena  utilizando reactivos químicos apropiados.  El procedimiento más utilizado con el uranio es la lixiviación con agitación.  En todos los casos. la cual puede  ser ácida o alcalina.  para  las  menas  de  Uranilo  (U6+)  se  puede  emplear tanto el método ácido como el alcalino.    Página 49  .  La  lixiviación  con  ácido  sulfúrico  diluido    en  presencia  de  un  oxidante  es  el  método  más  empleado. se busca emplear reactivos eficientes. Sus ventajas fundamentales son:        La solución de lixiviación solo ejerce una débil acción corrosiva  El lixiviante se puede regenerar y recircular.  se  encuentran  menos  minerales  refractarios  al  proceso  ácido  que  al  alcalino. y se logran recuperaciones de uranio más altas  El tamaño de partículas necesario es relativamente grande  La concentración de reactivo es bastante baja  Se logra con cierta facilidad la oxidación de uranio  El tiempo de lixiviación suele ser corto  La operación puede realizarse a temperatura ambiente  La recuperación del uranio de las soluciones se puede efectuar con facilidad con  resinas de intercambio iónico o disolventes  El  principal  inconveniente  es  que  requiere  materiales  de  construcción  resistentes  a  los  ácidos.  Las principales ventajas de la lixiviación ácida son:         En  general.  Sin embargo.  el  proceso  alcalino  puede  competir  en  algunos  casos.  La  lixiviación  alcalina  es  adecuada  en  el  caso  de  minerales  no  refractarios  y  cuando  la  ganga es rica en carbonatos.  económicos.

  La lixiviación puede ser dinámica o estática.  que  de  otro  modo  precipitaría  al  uranio.  se  lo  saca  del  circuito  de  lixiviación. La oxidación por medio de Fe3+ se  produce según la siguiente reacción:  2 Fe3+ + UO2  ‐‐‐>  2 Fe2+ + UO22+  Si el hierro está presente en el mineral en forma de pirita.72.wma‐minelife.  lo  que  ocurre  por  lo  general  en  10  meses  de  operación. Tanques de lixiviación en la empresa de uranio Kennecott.  También  se  podría  utilizar  como  oxidante el dióxido de manganeso y el clorato sódico.1.com    12.  cuyo  piso  está  impermeabilizado  con  una  membrana  asfáltica  resistente  a  los  ácidos  y  tiene  una  pendiente  adecuada  para  la  circulación  de  los  líquidos  que  atraviesan  el  mineral.1 Lixiviación ácida    En  algunas  plantas  se  han  empleado  como  elemento  lixiviante  el  ácido  clorhídrico  y  el  ácido nítrico. en las cuales se efectúan ajustes de acidez.2. que  en  ocasiones  se  obtiene  por  aeración  a  ph  5‐6  del  hierro  naturalmente  presente  en  la  mena.1 Lixiviación dinámica  El  mineral  se  acopia  en  pilas  de  forma  tronco‐piramidal.  El  ión  férrico  realiza  doble  función. Fuente: www.  Las reacciones que tiene lugar en la lixiviación ácida son las siguientes:  UO3(s) + 2H+(aq)  ‐‐‐>  UO22+(aq) + H2O  UO22+(aq) + n SO42‐(aq)  ‐‐‐>  UO2(SO4)n2n‐2(aq)  Como  el  uranio  con  un  estado  de  oxidación  4+  es  muy  poco  soluble  en  los  líquidos  de  extracción ácida.2.  se  deja  escurrir  y  luego  se  procede  a  la  Página 50  . según el lugar donde se realice.     12. de acuerdo a la antigüedad de la  pila. es necesario un fuerte oxidante para convertir todo el uranio al estado  6+ (como en el uranilo UO22+).  El  proceso  de  lixiviación  se  lleva  a  cabo  mediante  el  riego  del  mineral  junto  con  una  solución acuosa de ácido de diversas concentraciones.  Cuando  el  mineral  de  una  pila  se  agota. pero actualmente se usa casi exclusivamente el ácido sulfúrico.  se produce el riego del mineral. Para este fin es un excelente oxidante el ion férrico. nivelada a cero.  La  solución  lixiviante  desciende  por  gravedad  atravesando  la  masa  de  mineral  disolviendo  el  uranio  contenido  en  el  mismo  junto  con  otras  impurezas  asociadas.  pues  también  reacciona  con  el  fosfato  presente.  Los  lixiviados que salen de las pilas son conducidos por gravedad a través de canaletas hasta  las cisternas colectoras. el Fe2+ se oxida a Fe3+ usando  MnO2 o ClO3Na.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Figura 26.  Cada  pila alcanza una altura promedio de 3 metros y en la superficie superior.

 es aconsejable usar  bastante ácido.  Lavado en contracorriente en espesadores  Lavado en contracorriente en sistemas combinados de espesadores y ciclones  Sistemas de filtrado con lavado en contracorriente   Página 51  .  va disolviendo el uranio accesible.5.  El consumo medio de ácido sulfúrico en la lixiviación dinámica es de 40 kg por tonelada  de mineral y el rendimiento medio depende de la ley del mineral.  Se  realiza  en  serie. pero tiene el inconveniente de una peor recuperación de uranio.  Solamente puede emplearse la lixiviación estática cuando la mineralización se encuentra  en tamaños gruesos (1‐100mm).  La lixiviación dinámica puede hacerse en tanques agitados o a presión. de modo que al final de la operación el pH sea aproximadamente  1.  La era se riega por medio de  aspersores con una disolución ácida de ácido sulfúrico que. Su misión es la de mantener las partículas más gruesas  y  pesadas  en  suspensión  para  favorecer  su  reacción  con  el  ácido.  es  necesario  realizar  una  separación  sólido  ‐  líquido    previo  a  la  concentración.  cuya  base  se  impermeabiliza cubriéndola con una lámina de polietileno.   En  tanques  agitados:  Son  tanques  de  acero  inoxidable  revestidos  de  caucho  y  agitados mecánicamente.)  y  a  temperatura  elevada  (130  ‐  150  ºC). recogiéndose la solución fértil en balsas.  y  se  traslada  al  acopio para residuos sólidos (colas de mineral).2 Lixiviación estática  En  la  lixiviación  ácida  estática  el  mineral  se  coloca  sobre  una  era.   Para este proceso pueden emplearse:    12.  Si  el  mineral  contiene  pirita  se  producen  las  siguientes reacciones:  2 FeS2 + H2O + 7/2 O2  ‐‐‐>  Fe2(SO4)3 + H2SO4  Fe2(SO4)3 + 3 H2O  ‐‐‐>  Fe2O3 + 3 H2SO4  Este  tratamiento  produce  por  una  parte  la  oxidación  del  Fe2+  a  Fe3+  y  por  otra  parte  ácido  sulfúrico  (lo  cual  conllevará  un  ahorro  de  reactivo).  El  objetivo  de  la  misma  es  la  clarificación  de  las  soluciones.  La  lixiviación  estática  requiere  inversiones  y  costos  de  operación  menores  que  la  dinámica.  Para  extraer  satisfactoriamente  uranio por lixiviación ácida diluida y a temperatura ambiente.72.  El  único  inconveniente es su alto costo.  se  alcanzan  extracciones  óptimas  en  dieciséis  a  veinticuatro  horas.1. siendo de 93% para un  contenido de uranio de 1000ppm y de 98% para 3000ppm. por lo que sólo se utiliza este método cuando el  mineral contiene pirita. porque si se encuentra en tamaños finos la velocidad de  lixiviación es demasiado pequeña.2.  Cuando  la  lixiviación  ha  sido  dinámica.  muestreando  el  10%  con  los  mismos  camiones.  a  circuito  abierto  o  en  contracorriente. Una vez descargado el mineral agotado  se procede a acondicionar la planchada para una nueva carga.  Normalmente.   A  presión:  la  lixiviación  se  realiza  a  una  presión  elevada  (9  a  10  atm. y la necesidad  de grandes áreas de terreno.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  descarga  del  mismo. al atravesar el lecho mineral.  (En  la  lixiviación  estática  la  disolución  ya  sale  clarificada  por  lo  que  no  se  precisa esta etapa).

 formando ion tricarbonatouranilo UO2(CO3)3 4‐. La  lixiviación con carbonato se basa en el hecho de que el uranio hexavalante es soluble en  carbonato en exceso.  La  concentración  puede  realizarse  mediante  resinas  de  intercambio  iónico  o  mediante  disolventes orgánicos. Lixiviación estática. la cual  es función de la concentración de iones de hidróxido:  2 UO2(CO3)34‐ + 6 OH‐ + 2 Na+  ‐‐‐>  NaU2O7 + 6 CO32‐ + 3 H2O  El  uranio  puede  precipitarse  así  de  una  solución  de  carbonato  al  aumentar  la  concentración  de  iones  de  hidróxido. la lixiviación se efectúa en  un recipiente a presión.ucm. Fuente: www.   La reacción que tiene lugar es:  UO2+ + 3 CO32‐ + 2 Na+ + H2O  ‐‐‐>  UO2(CO3)34‐ + 2 OH‐ + 2 Na+  Existe un equilibrio entre el ión tricarbonatouranilo y el uranato sódico insoluble.3 Concentración del Uranio    En  la  concentración  se  busca  separar  de  la  forma  más  completa  posible  las  impurezas  disueltas con el uranio. consiguiendo una solución con una concentración mucho mayor.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos      Figura 27. únicamente cambia el elemento lixiviante.    12. Este control se consigue por adición  de bicarbonato sódico o de dióxido de carbono.  Es  por  ello  que  es  muy  importante  controlar  la  concentración  de  estos  iones. a 100°C y con 2 atmósferas de presión parcial de oxígeno.72.     12.2.   La concentración óptima de carbonato sódico es de 50g/litro.2.es/info/metal/transpare/Ballester/Premat12    12. ya que poseen gran selectividad para el uranio (de  entre  los  aniones  de  la  disolución  “atrapan”  preferentemente  los  aniones  de  uranio:  UO2(SO4)n2n‐2  si  procede  de  una  lixiviación  ácida  y  UO2(CO3)34‐  si  procede  de  una  Página 52  .  pues  una  acumulación  de  hidróxido  precipitaría  sales  de  uranio insolubles e impediría la lixiviación efectiva.1 Resinas de intercambio iónico    Se suelen utilizar aminas cuaternarias.3. Lixiviación básica    El proceso es similar a la lixiviación ácida.

  nitrato  o  sulfato.72.  en  los  cuales  se  coloca  el  lecho  de  2  m  de  altura  sobre  una  base  de  gravilla.  que  puede  ser  Cl‐.  se  usa  como  eluyente  el  NaCl.  Si  la  elución  está  seguida  por  una  precipitación  en  uranato.  a  la  solución obtenida se la llama eluido. Después  de la fijación del Uranio a la resina.  de  altura.  siendo  X‐  la  parte  que  se  intercambia  (contraion). favoreciendo el  permanente contacto de la resina con  disolución que contiene Uranio.  Córdoba.adremcorp.  SO42‐  o  NO3‐.  Trabajan  en  serie.  se  utilizan  soluciones  acidificadas  de  cloruro. Los Gigantes.com    Las reacciones que tienen lugar entre la resina y el anión de uranio son:  si proviene de una lixiviación ácida:  (2n‐2) RX + UO2(SO4)n2n‐2   ‐‐‐>  R2n‐2UO2(SO4)n+ (2n‐2)X  si proviene de una lixiviación básica:  4 RX + UO2(CO3)34‐  ‐‐‐>  R4(UO2(CO3)3) + 4X‐  Los equipos utilizados en este proceso se clasifican en dos tipos:   Columnas  de  lecho  fijo:  son  columnas  de  unos  5  m. se utiliza  como eluyente el H2SO4 (proceso Eluex)  R4UO2(SO4)3 + 4 H2SO4  ‐‐‐>   4 RHSO4 + UO2(SO4)3 + 4 H+      Página 53  . Columnas de intercambio iónico en la Planta de Concentración de Uranio. es necesario eludirla: extraer el uranio absorbido en la misma.   Una vez cargada la resina. por ejemplo mediante la siguiente reacción:  R4UO2(SO4)3 + 4 NaCl  ‐‐‐>   4 RCl + UO2SO4 + 2 Na2SO4  Si luego de la elusión se va a realizar una etapa de extracción con disolventes.      Figura 28.  tanto  en  el  método  ácido  como  básico. se lleva a cabo un lavado con agua.  Columnas pulsadas: se mantiene fluidizado el lecho de la resina.  Para  ello. Fuente: www.  Las  resinas  que  absorben  el  uranio  más  rápidamente  son  aquellas  cuyo  contraion es SO42‐.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  alcalina).  unas en carga y las otras en elección.  Se  denominan  eluyentes  a  las  disoluciones  empleadas. La fórmula química genérica de las aminas cuaternarias es: RN(CH3)3X‐ o más  simplificada:  RX.

  Página 54  .  de  manera  que  en  los  primeros  mezcladores  se  pone  en  contacto una pulpa que está muy cargada en uranio con disolvente poco puro. Los agentes de  reextracción más empleados son NaCl. el disolvente se introduce por abajo y la pulpa  por arriba. NaOH.   2 UO2SO4 + 6 NH4OH   ‐‐‐>   (NH4)2U2O7 + 2 NH4SO4 + 3 H2O  En el método alcalino la base que más se utiliza es NaOH.72. NaNO3.  Los equipos empleados para la concentración mediante disolventes orgánicos son de dos  tipos:    Columnas pulsadas: en este caso.  El  proceso  de  separación  del  uranio  y  el  disolvente  orgánico  una  vez  obtenida  la  disolución orgánica cargada de uranio recibe el nombre de Reextracción.  El  precipitado  obtenido se somete a un lavado y después a filtración de manera que el producto filtrado  no contenga más del 50 % en agua. Luego. en los cuales se produce la neutralización.  La  pulpa  y  el  disolvente  puro  se  alimentan  al  sistema  por  extremos  opuestos. las más utilizadas son: MgO.  Cuando la lixiviación es ácida.  tanques  agitados  con  calefacción indirecta por vapor. pasa por una máquina centrífuga de separación sólido‐líquido  que concentra la pulpa hasta un 40% de sólido. obteniéndose  un  precipitado  compuesto  principalmente  por  diuranato  de  amonio. No obstante.  mientras  que  la  fase  acuosa se recicla. NH4OH.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  12.3. pues el disolvente es menos denso que la fase acuosa. prácticamente todas las bases se pueden emplear para la  precipitación del Uranio. Na2CO3 y NH4OH.  Las reacciones involucradas son:   Extracción: 4 R Cl‐ + (UO2( SO4)3)4‐acuosa ‐‐‐>   (R4UO2(SO4)3)orgánico + 4 Cl‐acuosa  Reextración: (R4UO2(SO4)3)orgánico + 4 NaCl   ‐‐‐‐>  4 RCl + UO2SO4 + 2 Na SO4    12. De  cada  mezclador  la  disolución  pasa  a  un  sedimentador  donde  se  produce  la  separación de fases: La fase orgánica pasa al siguiente mezclador donde se mezcla  con  la  disolución  de  uranio  procedente  del  sedimentador.    12.4 Precipitación    La  solución  rica  en  uranio  es  llevada  a  los  precipitadores.5 Secado y Envasado    La pulpa de diuranato de amonio se concentra en sólido  por sucesivas decantaciones  y  extracción de agua.2 Disolventes orgánicos  Los disolventes orgánicos más utilizados actualmente son:    Fosfato de Tributilo: PO4(C4H9)3   Aminas Terciarias: R3‐N ‐H ‐Cl ó (R3NH2)2SO4   Los disolventes orgánicos tienen el inconveniente de que son muy viscosos. por lo que se  les añade querosén (para disminuir la viscosidad) y alcohol (para mejorar la separación  de fases).  Mezcladores  y  Sedimentadores:  el  disolvente  y  la  disolución  van  en  contracorriente.

  además  de  la  banda  transportadora. El concentrado  de uranio que sale del horno. hidróxido de uranilo. Dentro de los componentes característicos de este producto se incluyen:  diuranato de amonio. cae en una tolva  donde se muele el mismo a tamaños menores a 6 mm y de allí se descarga en el tambor  de envasado.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  La pulpa centrifugada se lleva a una tolva.  por  su  color  y  textura  característicos. que contiene de un 3 a 5% de humedad. Fuente: http://energybulletin.net  Página 55  .72. donde se  calienta hasta una temperatura máxima de 800°C.  Las tortas amarillas que se producen actualmente tienen entre 70 y 90% de trióxido de  uranio U3O8. de la cual se descarga el concentrado en forma  de copos a una banda de acero inoxidable que lo transporta a través del horno.      Figura 29.   Este  producto  final  se  suele  llamar  torta  amarilla  o  yellow  cake.  El  horno  de  secado.  está  compuesto  por  baterías  eléctricas y ventiladores centrífugos que producen una circulación forzada de aire en su  interior a fin de producir la evaporación del agua excedente de la pulpa. Yellow Cake. peróxido de uranilo y otros óxidos de uranio.

02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  13.  obteniéndose  una  solución  de  nitrato  de  uranilo  impurificado  ((NO3)2UO2). se recurre a  la extracción con disolventes. Proceso de obtención de UO2.1 Sin enriquecimiento    Antes  de  realizar  la  conversión  del  concentrado. Puede requerirse  dióxido  de  uranio  enriquecido  o  sin  enriquecer.cnea.  El  uranio  enriquecido  se  obtiene  del  uranio  natural  con  sólo aumentar la proporción de átomos de U‐235 (isótopo fisible del uranio).  a  fin  de  eliminar  ciertos  elementos  que  actúan  como  absorbentes  neutrónicos  y  que  no  interesan  en  el  combustible  (como  boro  y  cadmio).  Esta  operación  se  realiza  en  cubas  de  acero  inoxidable  agitadas.  durante una hora y a temperaturas de 120‐130°C.  es  necesario  someterlo  a  una  purificación.gov.  dependiendo  del  tipo  de  reactor  que  alimentará  dicho  combustible. El disolvente más utilizado es el fosfato de tributilo    Página 56  .72.ar    El proceso consta de varias etapas:   Disolución: El concentrado de uranio es puesto en solución por acción del ácido  nítrico. Fuente: caebis.  es  necesario  eliminar  otros  elementos  que  pueden  producir  corrosión  (como  cloruros  y  fluoruros)      Figura 30.71% a un valor superior al 1%    13.  Además. pasando de  un 0.  Filtración:  Se  eliminan  los  elementos  insolubles  de  la  disolución  (como  silicio  y  fosfatos)  Extracción y reextracción: Para obtener la pureza nuclear adecuada. OBTENCIÓN DE DIÓXIDO DE URANIO    Existen  varias  técnicas  para  obtener  polvo  de  dióxido  de  uranio  (UO2).  utilizado  como  punto de partida en el proceso de preparación del combustible nuclear.

                                                 Fuente: web.Descomposición  térmica:  Se  concentra  el  nitrato  de  uranilo  en  un  evaporador y luego de descompone en un lecho fluidizado a 300°C  (NO3)2UO2 ‐‐‐‐>   UO3 (sólido ) + H2O + NO2   Reducción a UO2: Se produce una reacción en lecho fluidizado a 590°C:   UO3 (sólido ) + H2 (gas) ‐‐‐‐>    UO2 ( sólido ) + H2O  Finalmente.  Como  se  mencionó  anteriormente.  El  uranio  altamente  enriquecido  (más  de  20%  de  U235)  es  usado  principalmente en la producción de armas nucleares (con un 85% o más de U23) y en la  Página 57  . Luego.72.gov/uranium/     Transformación en trióxido de uranio: Puede realizarse de dos formas  .  se  mezclan  en  un  homogeneizador  las  distintas  cargas  de  polvo  producidas en el horno para conformar el lote de dióxido de uranio. El grado de enriquecimiento depende del uso que se le  dará  al  mismo.0085%)  U‐235  (0. se procede a la reextracción con  agua. Extracción y reextracción para purificar nitrato de uranilo.2 Con enriquecimiento    El  uranio  natural  está  compuesto  principalmente  por  3  isótopos  en  las  siguientes  proporciones:  U‐234  (0.  2 ( NO3)2 UO2 + 6 NH4OH   ‐‐‐‐>   (NH4)U2O7 (sólido) + 4 NH4NO3 + 3 H2O  Calcinación: (450°C): (NH4)U2O7 ‐‐‐‐>   2 UO3 (sólido) + 2 NH3 + H2O  .02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  (FTB) mezclado con querosén y alcohol.anl.        Figura 31.71%)  y  U‐238  (99.  el  enriquecimiento  consta  básicamente  en  aumentar  la  proporción de U‐235 en el uranio.Por precipitación de una sal de amonio y posterior calcinación.    13.ead.28%). obteniéndose nitrato de uranilo nuclearmente puro.  Puesto  que  el  único  isótopo  fisible  es  el  U‐235  se  desea  aumentar  la  proporción  del  mismo.

  se  filtra  el  gas  para  eliminar  las  partículas  sólidas  que  pudiera  haber  arrastrado. el material se  encuentra en forma sólida. El uranio  de bajo enriquecimiento (menos de 20% de U235) se usa principalmente en los reactores  de  agua  liviana. Esta  capacidad  de  separación  es  proporcional  a  la  potencia  real  necesaria  para  efectuar  la  separación. mientras que el de U‐238 tiene 92 protones y 146  neutrones (3 más que el U‐235). Barril de transporte de UF6.      Figura 32. el UF6 puede ser condensado.   La cantidad de UF6 que se carga en dichos cilindros está limitada.  UO2 + 4 HF  ‐‐‐‐>  UF4 + 2 H2O  UF4 + F2 ‐‐‐‐>   UF6  Posteriormente.   Página 58  .  En  los  reactores  más  extendidos  mundialmente. La separación es muy compleja debido  a  las  masas  tan  similares  que  poseen.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  propulsión nuclear marina (donde su concentración es por lo menos del 50%).net/node/15345    La  capacidad  o  potencia  de  separación  de  un  procedimiento  de  separación  isotópica  viene dada por el caudal de uranio enriquecido y por el grado de enriquecimiento. La diferencia en las masas permite la separación de los  isótopos y permite el enriquecimiento del uranio.   Todos los procesos tienen en común que emplean el único compuesto gaseoso estable a  temperatura cercana a  la ambiente: hexafluoruro de uranio UF6.  y  que  pesa  alrededor  de  15  toneladas  lleno. el UF6 es gaseoso. haciéndolo adecuado para el proceso de  enriquecimiento.  particularmente  en  sus  masas.  el  UF6  se  enfría  y  solidifica  para  convertirse  en  un  sólido  blanco  y  cristalino. Para una presión y temperatura menor. El mismo se obtiene a  partir del UO2. y luego se condensa para envasarlo.  no  obstante.  A la temperatura de trabajo. Durante el almacenamiento y transporte. con  una  fuerte  protección  del  material  transportado. Fuente: energybulletin. mediante las siguientes reacciones en lecho fluidizado a 500°C.  se  han  desarrollado  varios  métodos  para el enriquecimiento isotópico.  el  uranio  está  enriquecido del 3% al 5%. de forma tal de evitar  la ruptura al calentarse y variar su densidad. Esta característica hace a dicho compuesto óptimo para el traslado  a la planta de enriquecimiento.  Dentro  del  cilindro.  El  núcleo  de  un  átomo  de  U‐235  contiene 92 protones y 143 neutrones.  La  solidificación  se  produce  a  temperaturas  inferiores  a  57°C  (a  presión atmosférica).  El líquido es colocado dentro de barriles diseñados especialmente para su traslado.  Los  isótopos  U‐235  y  U‐238  son  químicamente  idénticos.  pero  difieren  en  sus  propiedades  físicas.72.

  los  residuos. Por  otro  lado. a 60 km. Dentro de dicha planta.  La  unidad  utilizada  en  la  comparación  es  tSWU:  tonelada  de  Separate  Work  Unit.   El  siguiente  gráfico  muestra  las  capacidades  de  enriquecimiento  de  los  países  que  cuentan  con  plantas  de  enriquecimiento  para  los  dos  métodos  más  utilizados:  difusión  gaseosa  y  centrifugación.  métodos electromagnéticos.  y  la  cantidad de producto están expresados en toneladas.400 a  2.72.au/FS07%20Enrichment. La difusión gaseosa ha sido utilizada por mucho tiempo. métodos aerodinámicos  y separación por láser.  Argentina posee una Planta de Enriquecimiento en el Complejo Pilcaniyeu.  mientras  que  las  plantas  de  centrifugación  sólo  precisan de 50 a 60 kWh por SWU.  que  mide  la  cantidad  de  trabajo  de  separación  (indicativa  de  la  energía  usada  en  el  enriquecimiento)  en  la  que  la  materia  prima. se convierte el UO2 a UF6. mejorando sensiblemente  el rendimiento de las mismas.  los  métodos  químicos.energyscience. Capacidades de enriquecimiento. se enriquece el uranio.  y  además  se  enriquece  levemente  el  uranio  utilizado en las centrales nucleares de generación de energía. Esta planta alimenta los reactores de investigación.       Gráfico 33. se encuentran: difusión gaseosa.500  kWh  de  electricidad  por  SWU. Fuente: www. métodos químicos.  centrifugación. de  la localidad de Bariloche. y funcionan únicamente a nivel de plantas piloto.  aerodinámicos  y  por  láser  están  poco  difundidos. y luego  mediante difusión gaseosa.  electromagnéticos.         Página 59  . aunque  en los últimos años ha  quedado obsoleta ante la tecnología de centrifugación.org.pdf    El  número  de  unidades  de  trabajo  separativo  proporcionado  por  un  equipo  de  enriquecimiento  es  directamente  proporcional  a  la  cantidad  de  energía  que  el  equipo  consume.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Dentro de los diversos métodos de separación isotópica. que utilizan  como  combustible  uranio  enriquecido. Las plantas modernas de difusión gaseosa normalmente requieren de 2.

   Como el factor de separación en una sola etapa es pequeño.  Por  lo  tanto.UU. junto  con  intercambiadores  de  calor  para  extraer  el  calor  adicional  generado. Inglaterra.2 Centrifugación  El método fue descubierto en 1940 pero fue recién desarrollado en 1960.      Figura 34. y es considerado  como  la  segunda  generación  de  tecnología  de  enriquecimiento  (luego  de  la  difusión  gaseosa).2. China. Holanda y EE. Difusión gaseosa.  el  cual  contiene distintas especies moleculares. Alemania. Irán y Pakistán operan con pequeñas plantas  de centrifugación.  ha  quedado  relegado frente a la centrifugación: sólo Francia.  Francia. Rusia.  el  UF6  que  difunde  rápido  a  través  de  la  barrera  está  levemente  enriquecido. Actualmente. Cada uno contiene un rotor de 3 a 5 m de largo y  20  cm  de  diámetro.1 Difusión gaseosa  El  método  fue  desarrollado  en  un  principio  por  EE.  Hoy  en  día.000  a  70. Brasil. tienen plantas con  esta tecnología. India. Estados Unidos y China lo usan.nrc.   El  enriquecimiento  por  centrifugación  consiste  en  centrifugar  el  gas  de  HF6.gov/materials/fuel‐cycle‐fac/ur‐enrichment    13.  Inglaterra.  China  y  Argentina.  El  gas  debe  ser  procesado  a  través  de  alrededor  de  1400  etapas  para  obtener  un  producto  con  una  concentración de 3% a 4% de U‐235.2.72.  Como  las  moléculas de U‐235 son más livianas que las de U‐238. la separación se realiza en  varias  etapas  para  lograr  el  enriquecimiento  deseado  (método  de  cascada). Para ello se utilizan un gran número de cilindros  en serie dispuestos en forma paralela.UU.   Se  fuerza  el  gas  de  UF6  a  presión  a  pasar  a  través  de  una  serie  de  barreras.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  13..  y  luego  fue  ampliamente  difundido  a  Rusia.  Se  suelen  utilizar compresores entre las diferentes etapas para mantener elevada la presión.  mientras  que  el  que  pasa luego está empobrecido.000  rpm). se moverán más rápido y tienen  más  probabilidad  de  pasar  antes  los  poros  de  la  membrana. Japón. desplazándose las moléculas de mayor peso  Página 60  .  que  gira  a  elevadas  revoluciones  (50. Fuente: www.  La  fuerza  centrífuga producirá una separación parcial.  El  principio  de  funcionamiento  por  difusión  gaseosa  se  basa  en  el  hecho  de  que  las  moléculas  de  gases  con  distinto  peso  molecular  experimentan  difusiones  distintas  al  pasar a través de una membrana porosa (barrera).

 Fuente: es. se pueden utilizar sólo  entre  10  y  20  etapas.   A pesar de que la capacidad de un solo centrifugador es mucho menor que una etapa de  la  difusión  gaseosa.  esto  debería contribuir a que fuera un método muy efectivo. y por  el límite de longitud debido a la aparición de velocidades críticas.  El  factor  de  separación depende en este caso de la diferencia de masas entre las moléculas isotópicas. mientras que el gas enriquecido que se extrae de la zona  central se introduce en la siguiente etapa.  Sin  embargo.72.nrc.  mientras  que  en  la  difusión  gaseosa  el  factor  determinante  es  la  raíz  cuadrada  del  cociente  de  dichas  masas. Ohio.  su  capacidad  de  separar  isótopos  es  mucho  mayor.  las  posibilidades  están  limitadas  por  el  límite  de  velocidad  impuesto  por  la  resistencia mecánica del material que constituye el interior del tambor centrífugo. Planta de centrifugación en Piketon.  Dado  que  para  el  uranio  la  diferencia  es  de  3  unidades.      Figura 35.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  (U‐238) hacia la periferia y tendiendo las más livianas (U‐235) a permanecer en la zona  central. Proceso de centrifugación.  en  contraste  de  los  cientos  usados  en  la  difusión  gaseosa.gov/reading‐rm/doc‐collections/fact‐sheets/enrichment    Página 61  .   Fuente:  www.wikipedia.  El  gas  con  muy  poco  porcentaje  de  U‐235  que  se  extrae  de  la  periferia  se  reintroduce en la etapa previa.org           Figura 36. De hecho.

 Fuente: www.html    13.4 Método Electromagnético  Fue  desarrollado  en  1940  para  producir  uranio  altamente  enriquecido  en  la  bomba  de  Hiroshima.3 Separación por láser  Constituye  el  foco  de  estudio  de  los  últimos  tiempos.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  13.      Figura 38.  reapareció  en  la  década  del  90  como  el  principal  método  usado  por  Iraq  para  producir  uranio  enriquecido  para  armas  nucleares. Sin embargo. menores costos y menor producción de material empobrecido.  Básicamente.  Sin  embargo.  Algunas ventajas de este método son el bajo consumo de potencia y capital.wikipedia. simplicidad  y practicidad.  los  principios  son  los  mismos  que  los  de  un  espectrómetro  de  masas. Separación electromagnética. y por consiguiente. Fuente: en. de diferente energía. y posibilidad de enriquecer en una sola etapa. Dado que los isótopos presentan  pequeñas  diferencias  en  sus  configuraciones  electrónicas.  absorben  luz  de  diferente  longitud de onda. y se observa la diferencia  de dirección provocada por el campo magnético. Iones de U‐235y U‐238 son separados por la diferencia en los radios de los arcos  que  describen  cuando  se  mueven  a  través  de  un  arco  magnético.llnl.org  Página 62  .  se  representa con bolas azules el U‐235 y con bolas claras el U‐238.       Figura 37. que luego son recolectados.  todavía no está desarrollado para su uso industrial.2. Separación por láser. Una vez excitados los átomos  de U‐235.2.  El  método  consiste  en  el  empleo  de  un  haz  luminoso  altamente  monocromático  para  excitar el isótopo cuya concentración se desea (U‐235).  Algunos  lo  consideran  la  tercera  generación  de  tecnología  de  enriquecimiento.gov/str/Hargrove. se hace pasar los átomos a través de un campo magnético o eléctrico.  prometiendo  menores  necesidades  energéticas.  En  la  Figura.  pero  luego  fue  abandonado.72. el cual  desvía los átomos excitados.

 siendo los valores típicos: 99.     13.3 Reconversión    Finalmente. la cual impulsa un chorro a alta velocidad de  una  mezcla  de  UF6  al  4%  de  hidrógeno. que después de filtrarse  se calcina en una atmósfera de hidrógeno para obtener UO2    13.2%  de  U‐235  y  0.5 Métodos Aerodinámicos  El  principio  de  funcionamiento  es  similar  al  método  por  centrifugación.2.      Figura 39. Separación por tobera.  La  fuerza  centrífuga se obtiene mediante una tobera.wikipedia.2.  Además.   Página 63  .001%  de  U‐234.  y  un  producto empobrecido (colas) con un contenido de U‐235 inferior al del uranio natural.  Se  explota  una  leve  diferencia  en  la  propensión  de  los  isótopos de cambiar de valencia.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  13.  Existen varios procesos  de reconversión.  y  su  composición  depende del grado de enriquecimiento. es necesario transformar el UF6 enriquecido a UO2 para poder ser utilizado  como combustible en los reactores.   El  uranio  empobrecido  se  considera  un  residuo  del  enriquecimiento.  Debido  al  exceso  de  hidrógeno  se  obtiene  una  velocidad  de  flujo  más  alta  y  mayor  fuerza  centrífuga. utilizando fases acuosas y orgánicas inmiscibles.8% de U‐238.  se  evitan  los  problemas  mecánicos  de  las  máquinas  girando  a  velocidades elevadas. Fuente: en.6 Métodos Químicos  La  separación  se  lleva  a  cabo  mediante  resinas  sintéticas  intercambiadoras  de  iones  y  uranio  en  forma  de  U4+  o  U6+.4 Uranio empobrecido    En todas las plantas de enriquecimiento se obtiene un producto enriquecido en átomos  de  U‐235  con  un  contenido  en  átomos  de  este  tipo  superior  al  del  uranio  natural.  La  mayor  parte  del  uranio  empobrecido  se  almacena  en  forma de HF6 en cilindros de acero de 13 toneladas de capacidad que se almacenan cerca  de las plantas de enriquecimiento.  una  mayor  separación.org    13. Se hace reaccionar el  UF6  con  agua y amoníaco para producir cristales de diuranato de amonio.  y  por  consiguiente.72. 0. pero en el  más utilizado se denomina ADU  (diuranato de  amonio).

  contrapesos.72. Se destacan los siguientes usos:   Aplicaciones  militares:  munición  antiblindaje  (junto  con  titanio. blindajes de carros de combate  Aplicaciones  comerciales:  estabilizadores  para  aviones.  forros  de  carga  de  forma  y  lentes  de  penetrador  formado  explosivamente.  volantes  y  barras  de  perforación.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  El  uranio  empobrecido  se  usa  en  aplicaciones  en  las  que  su  combinación  de  alta  densidad.  blindajes  para  las  fuentes  radiactivas.  propiedades  mecánicas  relativamente  buenas  y  disponibilidad.  satélites  artificiales  y  buques.      Página 64  .  forman  la  aleación  Sataballoy).  le  dan  una  ventaja sobre de otros materiales.

      Figura 41.  La  siguiente  figura muestra un diagrama de flujo de los procesos desarrollados en CONUAR. situada en el Centro Atómico Ezeiza.ar  Página 65  .  Argentina  posee  una  fábrica  de  elementos  combustibles:  “Combustibles  Nucleares  Argentina” (CONUAR).gov.  el  uranio  debe  encapsularse  antes  de  poder  usarse  como  combustible.  se  debe  fabricar el elemento combustible.ar    Los  primeros  pasos.cnea.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  14.  A  diferencia  de  los  combustibles  fósiles. Fuente: caebis.  desde  la  extracción  del  uranio  hasta  la  obtención  del  polvo  de  dióxido  de  uranio  fueron  explicados  en  apartados  anteriores.  Finalmente. Fuente: caebis.  La  principal  razón  es  que  es  de  vital  importancia  que  los  productos  de  fisión  queden  confinados  dentro  de  un  contenedor. Ciclo del combustible nuclear. utilizando como materia prima el polvo de UO2.cnea.72.gov. Procesos desarrollados en CONUAR. FABRICACIÓN DE ELEMENTOS COMBUSTIBLES    El ciclo del combustible nuclear se resume en el siguiente diagrama:      Figura 40. la cual está preparada para  producir  el  combustible  que  requieren  las  centrales  nucleares  argentinas. el cual  puede  estar  enriquecido  o  no.

 Fuente: www.  Los  extremos  de  las  pastillas  son cóncavos. se realiza un sinterizado con el objetivo  de  reducir  el  contenido  de  oxígeno  y  fluoruro.es/pub/comunicacion/album_nuclear    Existen varias técnicas  para la fabricación de pastillas. Barras de combustible. Pastillas de uranio.  obteniéndose  metalográficamente un cerámico de alta densidad (del orden de 10 gr/cm3).  además  de  tener  una  baja  sección  transversal  para  absorción  de  neutrones.  las  pastillas  se  pulen  en  sus  paredes  cilíndricas  para  obtener  las  especificaciones de tamaño.     14. En rasgos generales.  que.72. pero las mismas difieren sólo en  detalles.  Dicho  proceso  se  realiza  en  un  horno  a  temperaturas  cercanas  a  los  1700°C  con  atmósfera  de  hidrógeno. convirtiéndolo en un cuerpo de  forma cilíndrica y consistencia definida.  con  diámetro  entre  8  y  12  mm  y  de  una  altura  que  generalmente  excede  ligeramente  al  diámetro. el polvo de UO2 se prensa. Después del  sinterizado.  tiene  estabilidad  mecánica  y  propiedades  adecuadas  de  transferencia de calor. Fuente: www.es/pub/comunicacion/album_nuclear.enusa.      Figura 43.1 Fabricación de pastillas    Las  pastillas  constan  de  un  pequeño  cilindro.  Luego.enusa.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  14.html  Página 66  .       Figura 42. compuesta generalmente por  una  aleación  de  circonio.2 Fabricación de barras de combustible    Las pastillas de UO2 se encamisan en una funda metálica.

  Finalmente. se llenan con helio.  el  número  de  barras.    Página 67  .  se  rellenan  los  tubos  con  pastillas  de  UO2.  previamente  cortado  a  la  longitud  apropiada.  debiéndose  determinar:  la  geometría  del  elemento  combustible.  Luego. longitud y diámetro.72.  Una  vez  llenado.  número de separadores elásticos.        Figura 44. y los espacios entre pastillas.3 Ensamble del Elemento Combustible    La  configuración  final  del  elemento  combustible  dependerá  del  tipo  de  reactor.    14.  Los  espacios  que  quedan  entre  la  pared  interior del tuvo y la pastilla.  se  suelda  la  segunda  tapa.  El elemento contiene un esqueleto sobre el que se ensamblan las barras de combustible.9 mm de  diámetro exterior. antes de  colocar  un  resorte  que  mantiene  unidas  las  pastillas. de uranio natural. Fuente: www.es/pub/comunicacion/album_nuclear    El reactor nuclear de Atucha I trabaja con 252 elementos combustibles de 37 barras cada  uno (36 barras de combustible y una estructural) de 5300 mm de longitud y 11.  las  pastillas  se  secan  con  calor. Cada elemento combustible contiene 152 Kg. Montaje de elementos combustible.  con  el  objetivo  de  quitar  la  humedad  residual  hasta  donde  sea  posible.enusa.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  El  proceso  se  inicia  con  la  soldadura  de  una  tapa  en  uno  de  los  extremos  del  tubo.

  porque  podrían  aumentar  la  radiactividad ambiental por encima de los límites permitidos.  tales  como  Uranio.  las  vías  posibles  de  contaminación.  las  características  del  problema  en  cada  sitio  mediante  los  estudios  necesarios  que  identifiquen  los  impactos  producidos  y  potenciales. En caso contrario.  por  tonelada  de  uranio  se  generan  3.  La inadecuada gestión de estos residuos produce un impacto de alto riesgo.  Los  residuos  de  baja  y  media  actividad  y  período  corto  son  aquellos  que  contienen  material  radiactivo  con  período  de  semidesintegración  menor  a  30  años  y  con  una  radiactividad baja o media.700  litros  de  residuos líquidos y cien veces el peso del material obtenido en residuos de radio.  los  residuos  nucleares  no  pueden  arrojarse  al  suelo.  Radón. uso y gestión de materiales radiactivos. que contienen millones de toneladas de material sólido.  Níquel. se trata de un residuo de alta actividad y  período  largo.  que  incluyen:  Muestreos  y  análisis en aguas. las posibles soluciones para la gestión de las colas y la restitución en cada sitio  específico. sólidos y vegetales.  etc.  en  primer  lugar.  Posteriormente  se  desarrollan.  se  realiza  un  encapsulado  de  los  residuos. Estas se producen tanto en los procesos relacionados a la minería. Los residuos de alta actividad son los  resultados  del  reprocesamiento  de  los  combustibles  nucleares  y  desmantelamiento  de  reactores e instalaciones nucleares. Control  de neutralización y gestión de efluentes líquidos.  se  deben  desarrollar  proyectos  en  todos  aquellos  sitios  en  los  cuales  se  han  desarrollado  actividades  relacionadas  al  uranio.  en  el  cual  se  utilizan  diversos materiales con la finalidad de aislar el suelo sobre el que se apoyan los residuos  y cubrir los mismos para evitar la emanación de radón y radiación gamma.   Las  colas  poseen  elementos  contaminantes.  A  diferencia  de  los  residuos  de  otras  operaciones  industriales.  Cobre. Es necesario guardarlos en  un  lugar  seguro  hasta  que  su  nivel  de  actividad  decaiga  hasta  un  nivel  aceptable.  al  mar  o  a  la  atmósfera.  los  elementos  presentes.  Contiene  un  pequeño  porcentaje  de  uranio y toda la ganga que ha sido separada a lo largo de los procesos. minimizar la  infiltración  de  precipitaciones  y  así  proveer  una  barrera  contra  la  contaminación  ambiental.  Para  ello  se  determinan.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  15.  Se  suelen  utilizar  planes  de  monitoreo  de  colas.  La  mayor  cantidad  de  residuos  (alrededor  del  90%) corresponden a los de baja y media actividad.  Cromo. Control de gestión de residuos radiactivos.  lo  que  constituye  un  gran  desafío  tecnológico. Control de cumplimiento de las normas  vigentes para el transporte.  Hierro  y  otros  químicos  del  proceso.  Radio.  Estos  últimos  deben  controlarse  durante  centenas  de  años.  Página 68  .  Cobalto.  Vanadio  Molibdeno.       Emisión de radiación gamma  Emisión de gas radón (altamente radiactivo)  Alteración del paisaje  Contaminación de aguas superficiales y subterráneas  Partículas arrastradas por el aire  Por  todo  lo  mencionado.72.  sobre  la  base  de  técnicas  nacional  e  internacionalmente  aceptadas.  Usualmente. como también  en  la  fabricación  de  los  concentrados  de  uranio.  con  el  fin  de  restituir  el  ambiente.  En  la  mayoría  de  los  complejos.   En  algunos  casos.  se  transporta  las  colas  hasta  un  lugar  especialmente  preparado  y  se  las  almacena en montañas. RESIDUOS RADIACTIVOS    El proceso de obtención de uranio involucra residuos radiactivos. denominados colas del  uranio.

gov.cnea.72.gov.        Figura 46.ar    Página 69  .02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos        Figura 45. Colas de uranio en Argentina. Encapsulamiento de las colas.cnea. Fuente: www. las cuales corresponden principalmente a lugares donde alguna vez  funcionó un complejo minero fabril o una planta de concentración de uranio.ar    El  siguiente  mapa  muestra  las  regiones  de  Argentina  donde  deben  gestionarse  los  residuos radiactivos. Fuente: www.

 por lo  que  un  país  no  puede  vivir  a  cuenta  totalmente  de  ella. por su parte. la energía nuclear  liberada  a  partir  de  la  fisión  de  este  “combustible  nuclear”  se  transforma  en  última  instancia en energía eléctrica. en especial el uranio. APLICACIONES TECNOLÓGICAS DE MINERALES RADIACTIVOS    Habiéndonos referido anteriormente a la exploración y los yacimientos en nuestro país. bélicas. En estas instalaciones.       16. en tanto que no hay prácticamente rama industrial o científica en  la  que  no  se  empleen  radioisótopos.  en  este  apartado  nos  remitiremos a sus usos más comunes en la vida cotidiana. industriales.  La  segunda  es  producida  al  quemar  combustibles  fósiles  y  es  la  energía  por  excelencia  desde  la  invención  de  la  máquina  de  vapor. aunque produce residuos que tardan muchos años en perder su actividad.  aunque  consume  recursos  no  renovables  y  contribuye  al  efecto  invernadero.  nos  concentraremos  en  sus  aplicaciones más importantes: energéticas.72.  La  primera  de  estas  es  producida  por  el  aprovechamiento de las caídas de agua. es limpia.           Página 70  . La energía nuclear. medicinales y sanitarias.  En  este  trabajo.  la  energía  nuclear  es  una  de  las  tres  principales  fuentes  de  energía  eléctrica.   Actualmente. es la  producción de energía en reactores nucleares. depende del régimen de precipitaciones. El campo de aplicación de los  mismos es muy vasto. y  a  los  procesos  de  transformación  de  los  minerales  radiactivos.  junto  con  la  hidráulica  y  la  térmica. confiable en el suministro y no  contaminante.1 USOS ENERGÉTICOS    El principal uso de los minerales radiactivos en la actualidad.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  16.

        COUNTRY (Click name for Country Profile) Argentina Armenia Belgium Brazil Bulgaria Canada China Finland France Germany Japan Korea RO (South) Lithuania Russia Slovakia Spain Sweden Switzerland Ukraine United Kingdom USA WORLD** NUCLEAR ELECTRICITY GENERATION 2008 REACTORS OPERABLE 1 Oct 2009 REACTORS UNDER CONSTRUCTION 1 Oct 2009 No. Reactores nucleares en principales países.5 809.1 15.0 2601 %e 6.2 29.4 18.825 REACTORS PROPOSED Oct 2009 URANIUM REQUIRED 2009 tonnes billion kWh 6.3 140.3 84.9 56.9 240.3 26. Energía eléctrica generada en el país por tipo.405 Tabla 48. Fuente: Ministerio de Planificación Federal.2 28. Francia y Bélgica.8 3.9 35.888 REACTORS PLANNED Oct 2009 No.  siendo  los  principales  Lituania.4 61.0 14.8 2.  este  valor  asciende  a  más  del  40%.3 22.2 39.3 52.world‐nuclear.7 76.6 72.7 88.5 144. Fuente: www.2 47.4 14.org/info/reactors    Página 71  .  En  muchos  países  de  Europa.900 No.  Inversión Pública y Servicios.405 U 122 51 1002 308 260 1670 2010 446 10569 3398 8388 3444 0 3537 251 1383 1395 531 1977 2059 18867 65.72.1 32.3 24.4 13.3 42. 2 1 7 2 2 18 11 4 59 17 53 20 1 31 4 8 10 5 15 19 104 436 MWe 935 376 5728 1901 1906 12652 8587 2696 63473 20339 46236 17716 1185 21743 1760 7448 9399 3237 13168 11035 101119 372.7 15 No.9 14.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Tabla 47.  por  el  contrario.0 39.8 2.1 152. 1 0 0 0 0 2 17 1 1 0 2 6 0 9 2 0 0 0 0 0 1 52 MWe 692 0 0 0 0 1500 17540 1600 1630 0 2285 6700 0 7130 840 0 0 0 0 0 1180 47. Secretaría de Energía.5 56.5 19.4 53. 1 0 0 1 2 4 34 0 1 0 13 6 0 7 0 0 0 0 2 4 11 135 MWe 740 0 0 1245 1900 4400 36380 0 1630 0 17915 8190 0 8000 0 0 0 0 1900 6400 13800 148.3 9.6 65.9 16.3 43. 1 1 0 4 0 3 90 1 1 0 1 0 2 37 1 0 0 3 20 4 19 295 MWe 740 1000 0 4000 0 3800 79000 1000 1630 0 1300 0 3400 36680 1200 0 0 4000 27000 6000 25000 303. Dirección Nacional de Prospectiva    Se observa del cuadro anterior que la energía nucleoeléctrica representa menos del 10%  del  total  de  la  electricidad  del  sistema  interconectado  nacional.0 418.

  éste  se  parte  en  dos  “fragmentos  de  fisión”.  se  distinguen  los  núcleos  “fisionables”. que depende  de  la  energía  de  los  neutrones  que  interactúan  con  dichos  núcleos. como veremos mas adelante.    16.1 Fisión nuclear  Los núcleos pesados (con número másico cercano a 200) son inestables y se encuentran  menos  unidos  que  los  de  elementos  intermedios  (A  próximo  a  60).  La capacidad de fisión de los núcleos se mide a través de la “sección eficaz”. En el instante de la fisión se libera una importante  cantidad de energía.U‐233  y  Pu‐239.  la  energía  cinética  de  los  fragmentos  de  fisión.  ya  que  así  aumenta  la  probabilidad  de  fisión.  como  el  U‐238  y  Pu‐240. Este es el campo de trabajo de la Ingeniería Nuclear. Por lo tanto.  de  modo  que  la  fuerza  nuclear  venza  la  repulsión  eléctrica.  Se  busca  que  choquen  a  alta  velocidad.  que  solo  fisionan  con  neutrones  de  muy  alta  energía  (la  sección  eficaz  del  U238  para  neutrones  lentos  es  prácticamente  cero).000 de  veces  más  grande  que  la  energía  química  proveniente  de la  unión  de  un  átomo de carbono con dos átomos de oxígeno en la combustión del carbón.1.  Por  lo  tanto.  se  vence  la  barrera  y  el  núcleo  fisiona. la radiación beta y la radiación  gamma.  y  para  ello. vemos la potencia generada  por  los  dos  reactores  en  funcionamiento  y  la  que  tendrá  el  “reactor  planeado”          (Atucha II).  A  medida  que  esa  energía disminuye.  en forma análoga a la tensión superficial que impide que se derrame agua de un vaso.  se  debe entender qué son la fisión y la fusión.  produciéndose  radiaciones y liberándose energía.  por  lo  que  tienden  naturalmente  a  partirse  en  dos  núcleos  más  livianos  mediante  una  reacción  llamada  “fisión  espontánea”.2 Fusión nuclear  El proceso de fusión está controlado por dos clases de fuerzas. se liberan neutrones y neutrinos.72.   Para  poder  explicar  el  funcionamiento  de  los  reactores  nucleares  y  sus  aplicaciones. la eléctrica y la nuclear.  como  U‐ 235.  y  actúa  hasta  grandes  distancias.  que  son  isótopos  radiactivos.  principalmente  (más  de  un  80%).  Esta  energía  nuclear  es  alrededor  de  20. para que ocurra la fusión es necesario que se  acerquen  hasta  distancias  extremadamente  pequeñas.  se  repelan.  que  pueden  sufrir  reacciones  de  fisión  con  neutrones  de  cualquier  energía.  de  los  “fértiles”. la capacidad de fisión.  El  hecho  que  en  una  reacción  de  fisión  se  produzcan  neutrones es lo que permite la aplicación tecnológica de este proceso: con un neutrón se  induce la fisión. Es por  ello  que  se  busca  en  los  reactores  desacelerar  a  los  neutrones.  La  fuerza  nuclear  actúa  a  distancias  extremadamente  cortas  y  hace  que los núcleos se fusionen.     16. Es así que la  fisión  de  1  Kg.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  En  la  tabla  anterior  figuran  los  datos  sobre  la  generación  eléctrica  en  los  principales  países productores de energía nuclear.   Cuando  esto  sucede  con  un  núcleo  de  uranio  235. La  fuerza  eléctrica  hace  que  los  núcleos. En el caso argentino.  de  uranio  235  produce  tanta  energía  como  el  quemado  de  600  Tn.  con  carga  positiva. se produce energía y se recupera el neutrón para utilizarlo en una nueva  fisión.  la  energía  cinética  de  los  neutrones  y. de  manera que se necesita una perturbación para desencadenarlo.000. Al chocar un neutrón o  un  fotón  gamma  el  núcleo.  Sin  embargo.  Se  emite  además  una  radiación  beta  (β)  y  gamma  (γ).1. la sección eficaz aumenta y por lo tanto.  de  carbón  mineral  o  petróleo. que se distribuye entre los neutrinos. Estos últimos pueden producir núcleos fisionables mediante reacciones de captura  neutrónica.  se  Página 72  .  existe  un  efecto  de  “barrera”  que  impide  este  suceso.

 De  esta manera.ar    Los plasmas aparecen en pequeñas cantidades en tubos fluorescentes.  fuel‐oil. se definen como el lugar donde se producen reacciones en los  núcleos  de  los  átomos. ya que mientras  las  térmicas  usan  carbón.  o  se  emplean aceleradores de partículas.  gas  o  petróleo  para  calentar  calderas  de  agua  que  producen  el  vapor.  En  este  apartado  trataremos  los  reactores  de  potencia.  o  partículas  nucleares.  Los  elementos  que  tienen  esta  propiedad son el uranio y el plutonio.  liberando  energía  principalmente  cinética  en  los  fragmentos  de  fisión.  “reactores  de  investigación”.3 Reactores nucleares  Como su nombre lo indica.  Una  mezcla  de  partículas  con  carga  eléctrica  positiva y negativa en cantidades aproximadamente iguales se conoce como plasma.cnea.  Para  que  el  deuterio  y  el  tritio  comiencen  a  fusionarse  en  cantidades  significativas  se  requieren  temperaturas  superiores  a  los  10  millones  de  grados  centígrados.gov.72.     16.  a  las  instalaciones  se  las  denomina  “reactores  de  potencia”  y  en  el  segundo. al igual que los  otros dos tipos de energía de base mencionados.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  calienta  una  mezcla  de.  Vimos  que  hay  núcleos  que  al  ser  chocados  por  neutrones  se  parten.  se  puede  obtener  energía  como  principal  objetivo.  en  la  sección  de  radioisotopía  y  aplicaciones  derivadas. Un reactor típico calienta agua a partir de las reacciones  de  fisión  en  cadena. que  constituye el cuarto estado de la materia       Figura 49.  El  Sol  es  un  gran  reactor  nuclear  natural  donde  la  fusión  se  mantiene  permanentemente  y  se  libera  una  enorme  cantidad  de  energía.  A  estas  temperaturas los átomos chocan con tanta fuerza que se rompen.  que  en  la  mayoría  de  los  casos  se  transforma en energía eléctrica. separándose el núcleo  (positivo)  de  los  electrones  (negativos).  que  llega  a  la  Tierra  principalmente  como  radiación  electromagnética. en los que la velocidad de las partículas es menor a la requerida  para  que  ocurra  fusión.  las  nucleares  utilizan  combustibles  fisionables  para  proveer  el  calor  necesario.  produciendo electricidad. Fuente: www.  En  el  primer  caso.  por  ejemplo. es el movimiento de turbinas a partir de  una  fuerza  externa:  el  agua  en  las  plantas  hidroeléctricas  y  el  vapor  en  las  nucleares  y  térmicas. carteles luminosos  o en un arco eléctrico.   Los  reactores  de  potencia  generan  energía  nuclear.  abordaremos los de investigación.  deuterio  y  tritio  (isótopos  del  hidrógeno). que por ello se utilizan como combustibles en los  Página 73  . Plasma. La diferencia principal está en la forma de generar ese vapor.1.  Más  adelante  nos  referiremos  brevemente a las perspectivas para el futuro en el desarrollo de reactores de fusión.  luego  el  agua  a  presión  genera  vapor  y  éste  último  mueve  una  turbina que hace girar el rotor de un generador eléctrico.  A  partir  de  ellas. el principio de generación eléctrica de una central nuclear.

72. de manera que hay que lograr que en su  conjunto  brinden  la  “economía  de  neutrones”  exacta  para  mantener  al  reactor  estable. Se denominan “barras de control y seguridad”.  y  al  haber  mucho  hidrógeno  en  equilibrio  en  el  agua. por ejemplo. como el berilio (con excelentes propiedades pero costo  muy alto). de lo  contrario se produciría una reacción en cadena cada vez más exoenergética como sucede  con  las  bombas  nucleares.  indio.  El agua pesada es una molécula que no se compone de dos átomos de hidrógeno y uno  de oxígeno.  El  núcleo  del  reactor  de  Atucha  I.   Otro  aspecto  muy  importante  es  la  cantidad  de  energía  liberada.  el  acero  estructural  como  el  uranio  238. Los demás  materiales  que  componen  el  reactor. De los isótopos del uranio. hafnio.  por  ejemplo.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  reactores.  tanto  el  agua.  cuenta  con  29  barras  de  control  y  se  necesitan  solo  3  para  detener  el  proceso  en  el  acto.  se  busca  frenar  cada  uno  de  estos  neutrones  para  aumentar  la  probabilidad  de  choque  con  otros  núcleos.  Para  ello.  Además. el que tiene mejores propiedades para la fisión es el  U235. absorben neutrones con distinta eficiencia. el agua pesada (D20) tiene 20 nucleones (con 4 de los hidrógenos).  Se  usan  materiales  absorbedores  de  neutrones  para  este  fin  (alta  sección  eficaz).  Un  elemento  con  un  solo  protón  es  el  hidrógeno. por lo que es más  “pesado”.  que  se  asocia  a  la  cantidad de fisiones y por lo tanto a la cantidad de neutrones.  liberando  gran  cantidad  de  energía. litio.  con  protones.  En  general  se  usan  elementos  de  bajo  peso  atómico  y  pequeña  sección transversal de absorción. plata.  el  empleo  de  agua  en  lugar  de  grafito.  moderador de algunos modelos de reactores soviéticos como el de Chernobyl.  principalmente  cadmio. necesita un núcleo de uranio 235. etc. El deuterio es un isótopo  del hidrógeno que cuenta con un protón y un neutrón en su núcleo. Para que se produzca la fisión.  se  mueven  las  barras  entrando  más  o  menos  en  el  núcleo  del  reactor  según  cuanto  se  las  necesite.  En  caso  de  Página 74  .  es  esta  última  utilizada  para  frenar  o  moderar  los  neutrones  (“moderador”). así se obtiene una cantidad de energía controlable. el agua natural o el agua pesada.  Por  otro  lado. y un  neutrón a muy baja velocidad. Lo que se busca es que de  cada fisión se libere un neutrón.       Figura 50.  que tienen prácticamente el mismo tamaño y se encuentran en “reposo” en los núcleos  de  los  átomos  de  los  materiales. Mientras que una molécula de agua liviana tiene 18 nucleones (16 de oxígeno y  2 de los hidrógenos). Fisión nuclear    Cada fisión da lugar a más neutrones y por lo tanto nuevas fisiones (reacción en cadena).  que  provocaría  daños  en  el  reactor. sino de dos átomos de deuterio y uno de oxígeno. reduce el  riesgo  de  incendio.

  La  transferencia de calor del circuito primario al secundario se realiza en un “generador de  vapor”.   La  turbina  tiene  una  sección  de  alta  presión  y  varias  de  baja.  En  un  tercer  circuito. Fuente: www.cnea.  incluso  se  pueden  usar  compuestos  orgánicos  y  metales  líquidos  como el sodio. cuyo número depende de la potencia eléctrica de la central.  es  decir. y una aleación de sodio‐potasio. Se  utiliza  el  agua  de  los  ríos  o  la  atmósfera  para  el  enfriamiento.  El  refrigerante  debe  ser  anticorrosivo.72.gov    Un  elemento  esencial  en  los  reactores  es  el  “refrigerante”. Usualmente se utilizan gases como el anhídrido carbónico y el helio. Por lo general se elige esta última opción para que no sea el  refrigerante  en  contacto  con  elementos  radiactivos  el  que  pase  por  la  turbina. Barras de control de hafnio en Atucha I.   Cuando  un  reactor  está  crítico.  El  vapor  que  sale  de  la  turbina  de  alta  presión  contiene  humedad  que  debe  ser  retenida  nuevamente.  se  encuentra  a  una  potencia  estable.  por  lo  que  suelen  encontrarse centrales nucleares próximas a un río o con grandes chimeneas que entregan  calor a la atmósfera.  tener  una  gran  capacidad  calorífica  y  no  debe  absorber neutrones.  El vapor que sale del mismo (a aproximadamente 600°C) debe “secarse” antes de  ingresar a la turbina en un separador de humedad.   El  agua  empleada  de  este  modo  puede  pasar  a  vapor  (como  en  los  reactores  BWR).  encargado  de  evacuar  la  energía  liberada  por  el  núcleo. como el agua pesada o liviana. luego el vapor se transfiere a las  turbinas de baja presión.  Esto  se  consigue haciendo pasar el vapor por un recalentador.  La  “masa  crítica”  es  la  cantidad  de  combustible  capaz  de  obtener esta situación de estabilidad.   Página 75  .  el  vapor  que  sale  de  la  última  turbina  pasa  nuevamente  a  estado  líquido a la temperatura adecuada para volver al generador de vapor (ciclo cerrado).02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  recalentamiento  y  de  ser  necesaria  la  detención  inmediata  del  reactor. el litio.  constituido  por  los  elementos  combustibles.  o  permanecer  en  estado  líquido  y  calentar  un  circuito  secundario  donde  se  produce  el  vapor que va a la turbina.  se  puede  introducir  ácido  bórico  en  el  núcleo  que  cumple  la  misma  función  que  las  barras  de  control.  en  cada  fisión  se  libera  un  neutrón.  o líquidos. que tienen menor transferencia de calor pero  son  más  económicos.      Figura 51.

  En  Argentina. el plutonio no es  un  elemento  natural.72.  El  uranio  natural  se  encuentra  como  una  mezcla  de  U235  (0.  El  uranio  puede  convertirse  nuevamente  en  UF6  y  recircularse  para  su  enriquecimiento. dejando como desecho productos de fisión como el plutonio.   4°) Uso en el reactor.  Esta  reacción  Página 76  . Ciclo del combustible nuclear argentino.  el  ciclo  del  combustible  nuclear  consta  de  las  siguientes operaciones.  2°) Conversión y enriquecimiento. representadas en la figura 52.      Figura 52. Es decir.1.    Estas operaciones se pueden resumir en las siguientes etapas:    1°) minería y concentración del uranio.7%)  y  U238  (99.  el  primero  un  núcleo  fisionable  (produce  reacciones  en  cadena)  y  el  segundo  fértil.  pero  puede  producir Pu‐239.1 Combustibles nucleares y materiales     En  la  sección  anterior  se  describió  el  proceso  de  transformación  del  mineral  de  uranio  hasta  la  obtención  de  dióxido  de  uranio.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  16.  Este  último  no  es  fisionable.  utilizado  como  combustible  en  los  reactores  nucleares. temporal o definitivo.   El uranio se encuentra en la naturaleza acompañado por otros elementos y es necesario  un  proceso  mecánico  y  químico  para  purificarlo. en la que se separa el uranio aún utilizable y se aíslan cantidades de  plutonio  u  otros  productos  de  fisión  utilizables  en  otros  reactores.  pero  no  es  rentable  este  procesamiento  mientras  existan  menas  ricas  en  uranio  que  se  puedan  explotar.  sino  que  es  producido  artificialmente  en  reactores  a  través  de  reacciones nucleares y su principal isótopo.   5°) Reelaboración.3%).   6°) Almacenamiento de residuos. el Plutonio‐239.   3°) fabricación de elementos combustibles.3. isótopo que fisiona en forma similar al U‐235. es obtenido a partir de una  captura  neutrónica  (reacción  neutrónica  distinta  a  la  fisión)  del  U‐238.

 también pueden producir nuevo material fisionable.  Para  utilizar  el  torio  con  agua  como refrigerante es necesario proteger el metal con una funda.  dependiendo  del  tipo  de  reactor.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  consta  de  dos  pasos:  1°)  el  núcleo  compuesto  excitado  vuelve  a  su  estado  fundamental  emitiendo  radiación  gamma.     239 239 U 1 n  (92 U )* 92 U    0  239 239 0 0   92 U 93 Np  1   0 v  239 239 0 0 93 Np 94 Pu  1   0 v  238 92 El  plutonio  presenta  ciertas  dificultades  que  hacen  que  trabajarlo  sea  una  tarea  muy  difícil.  y  su  oxidación.  Los  reactores  pueden  usar  uno  o  dos  materiales  fisionables  simultáneamente.  Si se quiere usar uranio natural como combustible. por lo que las  fisiones se producen por neutrones rápidos. en la que el uranio 238 se transforma en plutonio.    Si  bien  puede  representar  una  ventaja  en  materia  de  ahorro  de  combustible.72.  como  en  las  centrales  argentinas.  Su desventaja es que se torna altamente radiactivo en contacto con el núcleo del reactor. o bien U‐235 y Pu‐239. Sin embargo. luego de unos  meses  parte  del  material  fértil  U‐238  se  habrá  transformado  en  Pu‐239.  y  que  por  lo  tanto  hasta  ahora  no  sea  tan  difundido  su  empleo  en  centrales  nucleares.   En los reactores reproductores rápidos (FBR).  incluso  a  baja  temperatura. su utilización como combustible nuclear  está cada vez más difundida. tiene una  excelente resistencia a la corrosión en una aleación de sodio‐ potasio y también en litio a  600°C.   En un reactor nuclear “compiten” las pérdidas de neutrones con la cantidad de fisiones.  es  muy  rápida. La captura del U‐238 y su conversión en Pu‐ 239  solo  tienen  lugar  en  estas  condiciones.  se  presenta  en  su  totalidad  como  Th‐232.  se  oxida  fácilmente  y  se  dilata  con  cualquier cambio de temperatura. Se requiere entonces una eliminación rápida del  calor  y  por  ello  se  usa  sodio  líquido. sin embargo.  también  utilizado  como  combustible  en  los  reactores. Es decir.  Su  resistencia  a  la  corrosión  en  aire  y  en  agua  hirviendo  es  muy  baja.  aunque  la  cantidad de material fisionable total es menor que la inicial (con solo U‐235).  porque  la  energía  se  libera  en  forma  más  abrupta.  excelente  conductor  térmico  que  permanece  en  estado líquido en un amplio rango de temperatura (hasta 890°C a presión atmosférica).  y  así  en  muchos el combustible contiene U‐233 y U‐235. su escasa resistencia a altas temperaturas y su elevada corrosión  en agua y otros medios. o el torio‐232 en U‐233. por eso suele ir acompañado por estos elementos en el reactor.  se  obtiene este nuevo elemento también radiactivo pero de vida media prolongada.  El  núcleo  tiene  una  zona  fisionable  y  una  fértil.  por  lo  que  existe  mayor  peligro  de  sobrecalentamiento y fusión del núcleo. habrá muy pocos núcleos fisionables  Página 77  .  2°)  produciendo  un  doble  decaimiento  β  negativo. teniendo en cuenta el ahorro de combustible que posibilita  (ver más adelante en “Perspectivas…”).  El  uso  de  uranio  metálico  está  limitado  por  su  baja  temperatura de fusión.  esta  situación  es  más  peligrosa  que  cuando  se  tienen  reactores  no  reproductores. se pueden emplear estos últimos dos tipos  de combustibles.  aunque  varían desde el  dióxido de uranio cerámico ligeramente enriquecido. uranio  en  tubos de aleación de magnesio hasta dióxido de uranio en tubos de aleación de circonio.  que  mediante  una  reacción  de  captura  similar  a  la  anterior  produce  el  isótopo  fisionable  U‐233. Su principal característica es que no utilizan moderador.   El  Torio.Cabe destacar que  los  reactores  no  reproductores  que  utilizan  uranio  natural.  Los  combustibles  empleados  en  las  centrales  nucleares  se  encuentran  en  estado  sólido.  elemento  que  existe  en  forma  abundante  en  la  naturaleza.  Es  una  sustancia  altamente  tóxica.

  Los  tubos.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  (U235).  Cuando  se  habla  de  “elemento  combustible”.). de manera que permita el paso del refrigerante por las  barras o placas llevándose el calor.  Las  vainas  son  aleaciones  metálicas  que  permiten  encerrar  herméticamente el material combustible para evitar el escape de productos de fisión (en  su  mayoría  gases)  y  reacciones  químicas  indeseables  al  entrar  en  contacto  con  el  agua.  el  agua  pesada  no  es  radiactiva  y  existe  en  la  naturaleza. Los elementos combustibles contienen en su interior  pastillas  de  dióxido  de  uranio. cromo. por lo que deberán reducirse lo mayor posible las pérdidas de neutrones en otros  materiales (la absorción por parte de los mismos).gov    Página 78  . Elemento combustible. Fuente: www.  ambos  casi  siempre  de  zircaloy  (aleación de circonio con hierro.  debe  describirse  el  combustible  propiamente dicho.  consiste  en  separar  los  isótopos  del  uranio  natural.  se  utiliza  la  primera  en  caso  de  que  el  núcleo  contenga  uranio  natural  (tiene  menor  sección  eficaz  de  absorción).  etc.  Deben  permitir  una  buena  conducción  de  calor  generado  en  su  interior  y  tener  baja  capacidad  para  absorber  neutrones.  Con  respecto  al  moderador. por lo que se usan técnicas que buscan aprovechar las  muy pequeñas diferencias de peso y tamaño.. níquel. etc. como se representan en las  figuras siguientes. el material contenedor del mismo y la disposición geométrica que el  conjunto toma en base al diseño.  aluminio.              Figura 53.72.  acero. como el agua pesada  absorbe  menos  que  el  agua  liviana.  En  cambio.  El  proceso  de  enriquecimiento.  Las  centrales  nucleares  argentinas.  de  alrededor  de  un  centímetro  de  alto  y  uno  y  medio  de  diámetro.  aunque  de  cada  1000lt  de  agua  común.  Un  método  químico  sería  difícil  de  aplicar  por  reaccionar  U238 y U235 de la misma forma.  además  de  resistencia  a  la  corrosión  y  a  altas  temperaturas.  a  orillas  del  río  Limay.  El  material  que  mejor  satisface  estos  requerimientos  es  el  circonio.  Argentina  tiene  una  planta  de  este  tipo  en  Pilcaniyeu.  se  depositan  en  tubos  de  zircaloy.  Estas  pastillas.  que  abastece  a  las  centrales  nacionales y el resto lo exporta. tratado  en  apartados  anteriores. Argentina cuenta con una Planta Industrial de Agua  Pesada  en  Arroyito  (Neuquén). un litro y medio es pesada.  que  forman  una  “vaina”.  si  se  utiliza uranio enriquecido como combustible puede emplearse agua de cualquier tipo o  grafito  como  moderador.  están  unidos  por  elementos  estructurales.  Embalse  y  Atucha  I. Es por ello que.  usan  uranio  natural  y  agua  pesada. Muy pocos países en el mundo hacen esto.  mientras  que  reactores  experimentales  como  el  RA‐6  emplean uranio enriquecido y agua natural.cnea. estaño.

  En  Argentina  el  RA‐8  es  un  ejemplo  de  estos  últimos.  Existen  también  los  reactores  de potencia móviles.1. y de investigación o  experimentación.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  En  las  imágenes  superiores.ar    El  edificio  de  contención  es  una  gran  estructura  de  acero  cilíndrica  con  una  cúpula  semiesférica. fabricados en el país en las plantas  que la CNEA posee en el Centro Atómico Ezeiza.3.  que  provee  una  barrera  de  seguridad  adicional.  Página 79  . que se observan en la siguiente imagen.gov.  a  la  izquierda  se  ve  un  combustible  de  reactor  BWR  y  a  la  derecha combustibles de la Central Nuclear Embalse.  1)  Extracción  del  mineral  de  uranio  y  los  procesos  de  purificación  hasta  obtención  del  concentrado  de  uranio.     16. Este es el último eslabón del ciclo de  combustible nuclear.  2)  producción  de  dióxido  de  uranio 3) Fabricación de las pastillas de UO2 y los elementos combustibles   En las centrales nucleares.  en  los  que  la  producción  de  combustible  nuevo  excede  la  cantidad  necesaria  para  mantener  la  reacción  en  cadena. mientras  que el hierro absorbe los rayos gamma.  y  el  edificio  de  contención  (de  hormigón).72. que contiene las siguientes etapas y termina con la introducción de  uranio  en  el  núcleo  del  reactor. Fuente: www. al encontrarse en contacto con material radiactivo. El material radiactivo se encuentra aislado del medio ambiente por 3 barreras:  las  vainas  de  zircaloy  que  componen  los  elementos  combustibles  (fuel  cladding). para disminuir la probabilidad de que la radiactividad de los  productos  de  fisión  se  libere  al  medio  ambiente.  El  hormigón  tiene  alto  contenido de hidrógeno. debe  estar dentro del edificio de contención.  Se  distingue  un  tercer  tipo. aquellos que generan electricidad.  dentro  de  los  cuales  se  encuentran  los  “de  potencia  cero”.  contenido  dentro  de  un  edificio  de  hormigón  de  por  lo  menos  90cm  de  espesor. que se utilizan para propulsión de barcos o aviones. Su objetivo es  probar  nuevos  materiales  y  conceptos  en  la  generación  nucleoeléctrica  futura. generador de  vapor y bomba de refrigerante).cnea.2 Clasificación de reactores nucleares  Una primera clasificación de la enorme cantidad de reactores en el mundo los divide en  reactores nucleares de potencia.  los  reactores  regeneradores.  se  aplica  el  concepto  de  barreras  múltiples.  el  recipiente  del  reactor  o  “vasija  de  presión”  de  acero.       Figura 54. Todo el circuito primario (núcleo. Barreras de contención  de un reactor.  que  funcionan como prototipos de nuevos diseños con una potencia muy baja. resistencia al choque térmico y a altas temperaturas.

CANDU.  Metales líquidos (sodio. BWR.      A  Reactor  De agua a  presión. vapor de agua.  en  orden  descendente. Su  Agua  tecnología fue  liviana  desarrollada  (común)  principalmente en  Suecia. sodio‐potasio).  Según la velocidad de los neutrones:                 En  el  siguiente  cuadro  se  presentan  los  reactores  de  potencia  más  utilizados  a  nivel  mundial.72.U. litio. pasa por un  intercambiador de calor  del cual sale como vapor     PWR  Es el uso más  extendido  Rápidos  Térmicos  Según el combustible utilizado:  A uranio natural. introducido en tubos de  magnox  (aleación  de  magnesio).02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Los  distintos  tipos  de  centrales  nucleares  de  fisión  se  diferencian  entre  sí. El  vapor se separa del agua y  pasa a la turbina     Página 80  . aire. sales fundidas.  empleado  en  Francia  y  Reino  Unido. En el cuadro. anhídrido carbónico).  A uranio enriquecido (proporción de uranio‐235 de 3‐4%) Ejemplos: PWR.  Según el moderador utilizado:  Agua común (H20)  Agua pesada (D2O)  Grafito  Berilio  Según el refrigerante utilizado:  Agua común  Agua pesada  Gases (helio.  B  De agua en  ebullición  BWR  Muy empleado.  según  las  características  del  reactor  que  albergan.  Óxidos mixtos a partir de U y Pu.  Sigla  Características  Moderador  Combustible  Agua  liviana  (común)  Uranio  enriquecido en  forma de óxido    Refrigerante  Agua que circula a gran  presión (100 veces la  atmosférica). absorbe el  calor que se genera en el  núcleo. Atucha I y Atucha II.  Otro  tipo  es  el  GCR.E. se marca en negrita el tipo utilizado en Argentina en las  centrales de Embalse. E.  con  grafito  como  moderador  y  anhídrido  carbónico  como refrigerante. cuyo combustible es uranio natural en forma de metal.  Los  reactores  pueden  clasificarse  siguiendo  diversos criterios.U. Ejemplos: PHWR. y  Alemania Occidental  Uranio  enriquecido     Agua que alcanza  ebullición en el núcleo.

  moderado  y  refrigerado  por  agua  pesada  presurizada. Fuente: www.  Francia es el país más  adelantado.  es  decir.3.72.  ya que la  fisión se.UU)    F  Reproductor  rápido  FBR  Diseño actualmente  ó  en desarrollo.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  C  De agua  pesada  HWR   ó  PHWR     Desarrollado  Agua  principalmente en  pesada  Canadá. de  modo que no sólo  produce energía sino  también combustible  nuclear     No emplea. asesorada por CNEA).  a  120km  de  Buenos  Aires.  siendo  la  primera  central  nuclear  en  el  país  y  en  Latinoamérica.cnea. El vapor se  óxidos de uranio  produce en  y plutonio  intercambiadores de calor  introducidos en  vainas de acero  inoxidable  E  Refrigerado  HTGR  Versión mejorada del  Grafito  por gas a alta  anterior. Distintas alternativas de reactores de potencia.  cuenta  con  un  reactor  de  potencia  que  utiliza  uranio  natural  (aunque  comenzó  a  emplearse  también  uranio  levemente  enriquecido)  como  combustible. en un edificio contiguo.  Es  una  central  de  tipo  PHWR.    Tiene.  Página 81  . Se  encuentra  a  orillas  del  río  Paraná. (Atucha.  en Alemania.  Las centrales  argentinas son de este  tipo.  Embalse)  Uranio natural  en forma de  óxido en tubos  de zircaloy  Agua pesada que se  mantiene a presión para  evitar que entre en  ebullición.1.3 Atucha I  Comenzó  a  operar  en  1974.  Fue  diseñada  y  construida  por  Siemens  (Alemania)  y  operada  desde  un  principio por la CNEA (hoy la opera la empresa estatal NASA. Sale a gran  temperatura y en el  intercambiador de calor  (por el que circula agua  liviana) se produce el  vapor     D  De gas  avanzado  AGR  Diseño innovador en  Grafito  su momento  Oxido de uranio  Anhídrido carbónico  enriquecido.  contenido en  tubos de acero  inoxidable     Combustible y  Helio  moderador en  forma de lecho  de piedras  esféricas  (bochas)     Mezcla de  Sodio líquido. Se  produce más plutonio  del que consume.  dos  piletas  de  almacenamiento de elementos combustibles quemados. Desarrollado  temperatura.gov      16. Gran  Bretaña y EE.  además. aún no  LMFBR  explotado  comercialmente pero  muy prometedor.  Produce  con  neutrones  rápidos  Tabla 55.

  de  manera  que  el  agua  circula  entre  ellos. de los cuales 335 son entregados a la red nacional y el resto es  consumido por la planta. contenida en un tanque de acero.  que  continúa  en  estado  líquido  a  300°C  por  estar  presurizada.  entrega  calor  al  agua  común (sin haber contacto). que da como resultado 357  MW de potencia eléctrica. Componentes de la CNAI.  contenidas  en  barras  de  zircaloy. Fuente: www. Los  elementos combustibles miden 6 metros  de  longitud  y  tienen  36  barras  cada  uno.      Figura 57.  En el generador de vapor.  material  poco  absorbente  de  neutrones  (importante en núcleos de uranio natural).cnea.72.  Alrededor  del  conjunto  está  el  agua  pesada  del  moderador.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Figura 56. Fuente: www.ar/multimedia/images    El reactor genera en promedio 1179 MW de potencia térmica. el agua pesada.gov    Página 82  . se convierte en vapor. Centrales Nucleares Atucha I y Atucha II.  Se  colocan  en  los  canales  refrigerantes. Como combustible se usa dióxido de uranio natural en forma  de  pastillas.na‐sa. que sin estar a presión.com.

 ya que aporta gran parte de las fisiones que se producen a lo largo de la  vida útil del elemento combustible. aunque hoy en día utiliza  una parte de su combustible con uranio levemente enriquecido (0.1.3. Edificio del reactor CANDU.  con  uranio  natural  y  agua  pesada de moderador‐refrigerante.   Fuente: teknociencia. Se ubica a 110km de la ciudad de Córdoba y su potencia  neta es de 600MWe.files.  En  CNAI.  como  cualquier  combustible.  denominado  CANDU. con poco  U235).71%). La instalación se aprecia  en la siguiente imagen.  hay  que  reemplazar  los  elementos  más  gastados  cada  un  cierto  tiempo.  menor  que  si  se  usara  uranio  enriquecido. Si bien parece  representar  esta  una  variación  muy  pequeña  con  respecto  al  U235  del  uranio  natural  (0.   Utiliza  un  reactor  de  tipo  PHWR.  se  cambian  en  promedio  1.2  elementos  combustibles  por  día  (operando a plena potencia).4 Embalse  La Central Nuclear Embalse Río Tercero comenzó a operar en 1983 y fue construida por  empresas canadienses e italianas. permite reducir el número de elementos combustibles casi a la mitad y duplicar  el rendimiento en energía. A diferencia del de Atucha.  Esto  se  hace  con  el  reactor  operando  (“online”).  mientras que en reactores con uranio enriquecido se hace cada dos años.72.  disminuyendo  paulatinamente  la  producción  de  neutrones  y  la  cantidad  de  fisiones.      16.com/2009/06/candu_reactor_nuclear.  se  va  consumiendo  con  el  uso. Su interior  es recorrido por tubos horizontales que contienen el refrigerante.85%). este reactor utiliza tubos  a presión en lugar de un recipiente a presión para contener al refrigerante.png  Página 83  .02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  El  uranio.       Figura 58.   El núcleo de Atucha I fue diseñado para usar uranio natural. con el reactor  apagado. Es importante señalar también la contribución del plutonio  en este proceso. Como hay escaso material fisil (se emplea uranio natural.wordpress. El núcleo del  reactor está contenido en un tanque cilíndrico horizontal llamado “calandria”.  lo  que  reduce  el  aporte de potencia. y dentro de estos hay  tubos más pequeños que albergan los elementos combustibles de 50 cm de largo (uranio  natural en forma de pastillas cerámicas en vainas de zircaloy).

  donde  a  través  de  paredes  metálicas  transmite  dicha  energía  al  agua  liviana  del  circuito  secundario  (generador  de  vapor  –  turbina). El agua pesada y los  elementos combustibles necesarios para la central serán producidos en el país.72.   La  incorporación  de  esta  central  nuclear  significó  triplicar  la  capacidad  de  generación  nucleoeléctrica del país.  TIPO DE REACTOR POTENCIA TÉRMICA POTENCIA ELÉCTRICA BRUTA/NETA Recipiente de presión SIEMENS 1. (NASA).3. ya que el total asciende a 935MWe de potencia neta (entregada  a la red).A. Se  ubica  en  Zárate.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  El  agua  pesada  del  refrigerante  es  bombeada  a  través  de  los  tubos  que  contienen  los  combustibles para recoger el calor generado en ellos.  Lo  demás  (generación.     Figura 59. se resumen las principales características de las centrales  nucleares mencionadas.1.109 MWt 648 Mwe Agua pesada (D2O) Uranio natural TIPO DE REACTOR POTENCIA TÉRMICA POTENCIA ELÉCTRICA BRUTA/NETA MODERADOR Y REFRIGERANTE COMBUSTIBLE Recipiente de Presión 2. Núcleo del reactor de Atucha II.  adyacente  a  CNA1. seguramente en 2010. Fotografía tomada por NASA en julio de 2009    En el siguiente cuadro.175 MWt 745/692 MWe Agua pesada (D2O) Uranio natural MODERADOR Y Agua pesada REFRIGERANTE (D20) COMBUSTIBLE Uranio natural o uranio levemente COMBUSTIBLE enriquecido Página 84  . luego viaja hacia los generadores de  vapor.  circuito  terciario.179 MWt 357 Mwe TIPO DE REACTOR POTENCIA TÉRMICA POTENCIA ELÉCTRICA BRUTA/NETA MODERADOR Y REFRIGERANTE Tubos de presión (CANDU) 2. en asociación con la CNEA.  La  finalización  de  la  obra  está  a  cargo  de  Nucleoléctrica Argentina S.     16. etc. La carga y descarga del combustible también se realiza  “online”.5 Atucha II  Es  una  central  nucleoeléctrica  que  va  a  aportar  692MW  eléctricos  netos  al  sistema  interconectado nacional una vez que entre en funcionamiento.) es igual que antes.

  Así  quedan  almacenados  en  soportes  ubicados en el fondo de las piletas por no menos de 10 años. tubos en "U" Incolloy 800 Una etapa de alta presión.na‐sa. 50 Hz GENERADOR ELÉCTRICO GENERADOR ELÉCTRICO Tabla 60.  etc. destacamos la que  tendencia  para  los  próximos  años  es  de  un  enorme  crecimiento  de  esta  actividad. aislándolos del medio ambiente en contenedores especiales.  Los  primeros  son  resultantes  del  procesamiento  de  los  elementos  combustibles  quemados  en  el  núcleo  del  reactor.  filtros  de  aires. Pasados los  10 años y en caso de que las piletas agoten su capacidad de almacenamiento. los residuos  pueden  colocarse  en  silos  de  hormigón  armado  o  contenedores  de  acero.     Los reactores de investigación poseen un núcleo pequeño con alta emisión de neutrones.  resinas  en  purificaciones  químicas.  Página 85  .     16. tubos en "U" Incolloy 800 Dos verticales. Cuatro polos.  media  o  baja. Esta expansión se debe principalmente a las ventajas competitivas  ya  explicitadas:  menor  consumo  de  combustible.1. Tensión 22 KV.  aumento  del  precio  del  petróleo. 50 Hz GENERADOR DE VAPOR GENERADOR DE VAPOR GENERADOR DE VAPOR TURBINA Una etapa de alta presión.  Los  residuos  de  media  y  baja  actividad  se  producen  mayoritariamente  como  consecuencia de procesos de limpieza internos de la central.   El  agua  sirve  al  mismo  tiempo  como  blindaje  a  la  radiación  y  como  refrigerador  de  los  elementos combustibles que siguen perdiendo calor luego de su extracción.  Países  como  EEUU.com.5 Perspectivas para el futuro de la energía nuclear    En el apartado denominado “mercado de uranio” del presente trabajo. líquidos usados en distintas  partes  de  la  planta. Vel.    16. Dos etapas de baja presión.  generando un volumen de residuos mucho menor a los reactores de potencia. 50 Hz GENERADOR ELÉCTRICO Una etapa de alta presión. Características centrales nucleares argentinas. Velocidad: 1.  Cuando  se  extraen  del  reactor.4 Desechos radiactivos    Los residuos producidos en la generación nucleoeléctrica se pueden clasificar según si su  actividad  es  alta.000 rpm Dos polos tensión 21 Kv.1.500 rpm Cuatro polos. Tensión de generación 21 KV.85%) Dos verticales. Velocidad: 3. tres etapas de baja TURBINA presión .72.  con  una demanda de uranio en aumento mayor al de la oferta que provocará un incremento  de  precio.  Estos  desechos  son  compactados  y  cementados  en  barriles  de  200lt  y  almacenados  en  depósitos  especialmente  diseñados  hasta  que  su  actividad  disminuya  a  un  nivel  que  permita su liberación como residuos comunes. donde  se  enfrían  y  pierden  parte  de  su  radiactividad.ar/centrales. son colocados en piletas de almacenamiento de 15‐20 m de profundidad.  Francia  y  Alemania  los  almacenan  directamente  en  formaciones  geológicas  profundas. Fuente: elaboración propia con datos de  http://www.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  (0. tres etapas de TURBINA baja presión . tubos en "U" Incolloy 800 Cuatro verticales.: 1500 rpm.  La  “Internacional  Energy  Agency”  prevé  la  construcción  de  1000  reactores  nuevos antes de 2050.

  se  acordó  entre  los  países miembros (uno de los cuales es Argentina).  El  costo  total  del  combustible  nuclear  es  de  1800US$  por  kg  de  UO2  obtenido.  a  pesar  de  los  altos  costos  de  capital  y  la  necesidad  de  tratar  todos  los  desechos  producidos.  en  el  que  se  incluyen  los  costos  operativos. Sin embargo.  Este  valor  es  considerablemente  menor  al  equivalente  en  petróleo. los costos variables son menores. etc.  los  reactores  rápidos  refrigerados  por  sodio.50  centavos/kwh.  economía.  gestión  de  desechos.  mejora  de  la  eficacia.000KWh por kg.   Por  otro  lado. una vez instalada la planta. en muchos países. competitiva frente a los combustibles fósiles y el  gas. En la reunión  del  Foro  Internacional  de  la  Generación  IV  de  septiembre  de  2002.       Gráfico 61. mejor utilización de los recursos.                     Fuente: www.  se  buscará  aumentar  la  utilización  de  plutonio  junto  con  el  combustible  convencional de uranio (MOX). de los cuales un 51% corresponde al uranio natural (53U$/kg U3O8).  lo  cual  se  puede  apreciar  en  el  siguiente  gráfico. sitúan y situarán a la energía nuclear en  una posición cada vez más destacada como opción energética….    Dentro del propio sector nuclear también se producirán grandes cambios.  gas  o  carbón.  el  costo  total  sería  0. Costos de producción de las distintas alternativas para generación de electricidad.world‐nuclear.  La energía nuclear es. etc.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  exigencias del protocolo de Kyoto a los combustibles fósiles.72.  los  reactores  supercríticos  refrigerados por agua y los reactores de muy alta temperatura. un 3% a la  purificación  y  conversión. de mantenimiento y de combustible (se excluyen los de capital o instalación). los reactores de sales  fundidas.org/info/inf02. para emplear cada vez más combustibles generados por  Página 86  .  Por  otro  lado. Considerando una producción promedio de 360.  un  32%  al  enriquecimiento  y  un  14%  a  la  fabricación  del  elemento combustible. Estas incluyen los reactores rápidos  refrigerados por gas. la elección de 6 tecnologías de nuevos  reactores para que sean desarrollados antes de 2030. los reactores rápidos refrigerados por plomo.  Los  avances  en  seguridad.  no  proliferación. fácil almacenamiento.  los  costos  de  instalación  son  mayores por la necesidad de utilizar materiales especiales y sistemas de seguridad muy  sofisticados.

  WNA  (World  Nuclear  Association)  señala  que. No es casualidad que de los seis  reactores  mencionados. Hoy en  día  ya  existen  modelos  que  incorporan  el  torio.  Actualmente.   Por  su  parte.  MOX (combustible de óxidos mixtos) hoy en día provee el 2% del combustible nuclear.  el  desarrollo  del  torio  siempre  ha  tenido  grandes  dificultades. a los combustibles fósiles.  y  se  comercializa  en  forma  de  óxido  PuO2. La producción de hidrógeno por este medio  no libera gases contaminantes. cuyos subproductos  son fuertes emisores gamma y son inestables (Ej.   El avance en I+D del plutonio permitió que cada vez sea más utilizado como combustible  nuclear.  más  aún  considerando  el  esperable aumento de precios de este último.  la  comisión  de  energía  atómica  canadiense  (AECL)  firmó  acuerdos  para  implementar el uso del torio en reactores CANDU de China.   Sin  embargo.   Los reactores rápidos permitirán la utilización de otros elementos como el Torio. Como aspectos positivos destaca la posibilidad de usar un recurso tres veces  más abundante que el uranio y la producción de menos desechos radiactivos. 3) Preocupación  por la proliferación del U‐233 para armas nucleares.  aún  así.  Afirma  que.  que  se  mezcla  con  uranio  empobrecido  (producto  secundario  de  una  planta  de  enriquecimiento)  o  natural. Talio‐208). Se considera al hidrógeno como el producto más adecuado para reemplazar. Es por ello que se avanzará con el desarrollo  de Reactores Reproductores. sostiene que todavía se  requiere mucha investigación antes de comenzar a comercializar este elemento. Los problemas incluyen: 1) alto costo de fabricación.  en el transporte. El único país  que hasta ahora hizo grandes esfuerzos en I+D para emplearlo fue India. dada la alta radiactividad  del U‐233 separado del Th‐232. 2) Difícil reciclado por estar  presente el isótopo Th‐228.  La  gran  ventaja  que  tiene.  se  están  diseñando  reactores  en  Canadá y EEUU que emplearán MOX como combustible en su totalidad.  aunque  se  espera  una  gran  expansión para los próximos años.         Página 87  .  a  pesar  de  contar  con  algunos  aspectos  atractivos.  los  reactores  de  muy  alta  temperatura  se  orientan  a  formar  parte  de  un  complejo industrial en el que el calor generado se utilizaría para otros fines industriales.  lo  cual  es  mucho  más  económico  que  enriquecer  uranio  para  obtener  altos  niveles  de  U‐235.  Empezó a utilizarse comercialmente en la década del ´80 y hoy en día es demandado por  más  de  30  reactores. sorteando dificultades como su alta toxicidad. un emisor alfa con dos años de vida media. Finalmente. y que los  esfuerzos  en  ella  no  serán  suficientemente  grandes  mientras  se  mantenga  la  enorme  disponibilidad  de  uranio.  un  elemento  muy  abundante.  es  que  la  concentración  de  material fisionable asciende rápidamente agregando un poco de plutonio (con un 7% de  Pu  equivale  al  combustible  típico  con  4%  de  U‐235).  Un  tercio  del  plutonio  es  separado  para  usarlo  en  MOX.  es  un  factor  importantísimo  para  el  sostenimiento de la energía nuclear a largo plazo. Se obtiene del plutonio recuperado de otro reactor o  reciclado  de  armas  nucleares. este isótopo contiene colas de U‐232.  cuyas  prospecciones fueron limitadas hasta ahora por el bajo precio de mercado. logrando un importante ahorro.  lo  cual  induce  a  pensar  que  tendrá  una  gran  expansión  a  futuro.  principalmente  PWR  europeos.72.  como  la  producción  de  hidrógeno  o  su  mismo  uso  en  la  industria  o  en  el  sector  doméstico.  cuatro  sean  rápidos:  los  isótopos  de  plutonio  son  todos  fisionables  en  este  tipo  de  reactores.  además  de  la  posibilidad  de  reprocesar  combustible  usado. A mediados de  este  año.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  el reactor. con menor  duración.

72.  y  Nagasaki.  el  6  de  agosto  de  ese  año.2m de largo y 1.  tres  días  más  tarde.  La bomba de Hiroshima pesaba 4.  y  destruyendo  el  90%  de  la  ciudad.  La  bomba  de  Nagasaki era de plutonio.  Página 88  .  por  el  material  inflamable  y  la  radiación. Los métodos utilizados  fueron la difusión gaseosa y.  a  dañar  hasta  4.  El  16  de  julio  de  1945. Grado de enriquecimiento del uranio en sus aplicaciones. Contenía un  90% del isótopo Pu‐239. pesaba 5tn.6km de diámetro y alcanzó.   Causó la destrucción total de un área de 1.  se  hizo  estallar  la  bomba  en  Álamo  Gordo  (Nuevo  México). base del funcionamiento de estas armas. Fuente: www. medía 3.5tn.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  16.5 de diámetro.  en  el  marco  de  la  Segunda  Guerra Mundial. fueron lanzadas dos bombas sobre las ciudades japonesas de Hiroshima.1 Historia de la bomba atómica    El  desarrollo  de  armas  nucleares  fabricadas  a  partir  de  materiales  radiactivos  como  el  uranio y el plutonio la inició el gobierno de EEUU con el “Proyecto Manhattan” en 1939. que se preparó en reactores nucleares (ya existían desde 1942).  siendo  su  principal  supervisor  y  coordinador. Ambos tenían en  cuenta  que  el  uranio‐238  es  ligeramente  más  pesado  que  el  isótopo  fisionable  U‐235.  que en ese entonces era muy difícil de extraer del uranio natural.8km.  Muchos  de  los  sobrevivientes  de  la  explosión  fallecieron más tarde por efecto de la radiación.answers.  Posteriormente.  Fue  capaz  de  destruir  media  ciudad. la separación magnética.  lo  que  fue  la  primera  prueba  atómica  en  la  historia.  capaz de producir una reacción en cadena.2 USOS BÉLICOS    16. medía 71 cm de diámetro.  Se investigaba en ese momento la manera de obtener grandes cantidades de Uranio‐235.  matando  a  decenas  de  miles  de  personas  en  segundos. posteriormente. y las generaciones posteriores sufrieron  numerosos casos de leucemia.     Figura 62. 3m de largo y contenía  U‐235 casi puro.com    Oppenheimer  estuvo  involucrado  en  el  proyecto  Manhattan.2.

 como catalizadores. no comienza por sí solo una reacción en cadena.  La  masa  crítica. lo empuja hacia el centro de la esfera comprimiéndolo hasta alcanzar  una densidad supercrítica. que produce el  mismo efecto que 1000 tn de TNT.2 El mecanismo de la bomba    La explosión de una bomba atómica pone de manifiesto la inmensa cantidad de energía  producida durante la fisión nuclear. solo haría falta fisionar un átomo de estos elementos.  Se  utiliza una mezcla de berilio y polonio en pequeñas cantidades.  del  diseño  y  la  altitud  en  la  que  se  detona.  mayoritariamente  su  isótopo  Pu‐239.   Fuente: www. comienza la reacción  en  cadena  que  da  lugar  a  la  explosión  nuclear.  En  una  fracción  de  segundo.exordio. Teóricamente. Explosión de la bomba atómica de Hiroshima.  Cabeza detonadora.com/1939‐1945/militaris/armamento/bombasAtomicas2    16. Al dispararse el iniciador de neutrones. siendo de 50kg para el U‐235 puro  al 100%. Actúa como un catalizador para causar una explosión mayor  Página 89  . Ya se mencionó la inestabilidad de núcleos pesados  como el uranio.  cantidad  mínima  necesaria  para  comenzar  la  reacción. por su parte.  con  capacidad  de  fisionar. Para iniciar la explosión se disparan los detonadores que hacen que el  material  explosivo  estalle. depende de la pureza del material a fisionar. mientras que la de Nagasaki fue de 25. por lo  que  se  necesita  un  material  altamente  radiactivo  que  libere  neutrones  rápidamente. ya que los  neutrones liberados crearán nuevas fisiones.  Este  último  no  puede  dar  lugar  a  una  reacción  en  cadena.72.  todos  los  núcleos  de  los  átomos  del  material  comprimido  son  golpeados  por  los  neutrones  y  se  rompen.  y  el  exterior  revestido  con  material explosivo.  pero  por  captura  neutrónica  forma  plutonio.  Cuando  impacta contra él. dependiendo de los procesos de  refinamiento  utilizados  para  obtener  U‐235  puro. La de Hiroshima fue de 15kilotones.  enviando  una  onda  de  choque  hacia  el  plutonio.2. hasta 20 megatones.   Los mecanismos que componen una bomba nuclear son:    Altímetro/sensor de presión.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Figura 63. dando lugar a una reacción en cadena con  progresión  geométrica. El plutonio.   Una  bomba  nuclear  de  este  tipo  consiste  básicamente  en  una  esfera  hueca  de  plutonio  que  contiene  en  su  interior  un  iniciador  de  neutrones.   La fuerza explosiva de una bomba atómica puede variar desde un kilotón. contrariamente al U‐ 238. y la posibilidad del U‐235 de absorber neutrones.

 inhibiendo la reacción en cadena. que dan como resultado un núcleo de helio.       Deflector de neutrones. Es de U‐238. Tiene una parte de sección esférica y cóncava y una pequeña con  la forma y tamaño de la sección que “falta” de la otra parte.   Sistema  de  armado/Fuselajes.  pero  no  utilizan  materiales  radiactivos  como  combustibles.  Es  una  parte  de  la  bomba  que  solo  se  inserta  cuando está próxima a su lanzamiento     Figura 64. rodeadas de polonio y berilio.  Detonador  De uranio. que hace  de escudo para los neutrones. La masa más  pequeña es inyectada violentamente hacia la más grande.  Protege  de  la  radiación  natural  al  personal  que  la  maneja  y  a  los  circuitos  de  la  bomba. Inician la detonación tanto de bombas de uranio como de  plutonio.  De plutonio.  ya  que  el  flujo  de  neutrones  puede  cortocircuitar  los  mismos y causar una detonación accidental.  Se requiere un gran aporte energético para iniciar esta reacción en cadena. Evitan una detonación accidental. Bomba de uranio.  por  lo  que  no  les  daremos  especial  atención. alcanzando la  masa supercrítica y realizándose la reacción en cadena en una millonésima  de segundo.72. Tiene una forma esférica con 32 secciones de plutonio de igual  masa y forma. En el caso del artefacto lanzado sobre Hiroshima. La primera bomba de este tipo se hizo estallar  Página 90  .  La  bomba  de  fusión  o  H  consiste en la liberación de una gran cantidad de energía a partir de la fusión de núcleos  de deuterio y tritio.  Se utiliza nitrato de urea. por lo que se  usan bombas de fisión como iniciadores. la masa de  uranio era del tamaño de una manzana y produjo una explosión tan potente  como 20 kilotoneladas de TNT.  Escudo  protector. isótopos del hidrógeno.    Existen  otros  dos  tipos  de  bombas.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Explosivos.

3 Tratado de No Proliferación Nuclear    Luego  de  la  Segunda  Guerra  Mundial. Cesio – 137 y Estroncio – 90.   En  su  primer  artículo.  Irán  está  siendo  investigado  por  la  Agencia Internacional de Energía Atómica bajo sospecha de haber violado el tratado. que restringe la posesión de armas nucleares.   que permanecían en el área de pruebas durante mucho tiempo siendo perjudiciales.    con  marcados  efectos en el ecosistema de la región. el  desarme y el uso pacífico de la energía nuclear. Francia.  Actualmente. En la  bomba  H  el  50%  de  la  energía  liberada  se  obtiene  por  fisión  nuclear  y  otro  tanto  por  fusión.  Muchas  de  estas  medidas  de  desarme. por ser los únicos que hasta 1967  habían realizado pruebas nucleares. La temperatura alcanzada en la “zona cero” (centro  de la explosión) fue de más de 15 millones de grados.   En 1968.   La bomba de neutrones o N comenzó a desarrollarse en EEUU a finales de los ´70. que producían radionucleidos como Carbono‐14.  los  Estados  Nuclearmente  Armados  se  comprometen  a  no  transferir armas ni tecnología sobre armas nucleares a otros países.  incluidas  en  “trece  puntos”  en  la  modificación  del  año  2000. al día de hoy  187 estados  han  acordado sus términos.  continuaron  haciéndose  pruebas  con  bombas  atómicas.     16.  Pakistán. se firmó el Tratado de No Proliferación Nuclear entre las principales potencias  mundiales. por lo que empezaron a  realizarse en forma subterránea.  en  desacuerdo  con  su  condición  de  Estados  NNA.  El  artículo  VI  resalta  el  derecho  a  desarrollar  energía  nuclear  para  fines  pacíficos y el VI señala que los estados armados iniciarán negociaciones para reducir sus  arsenales.72. Reino Unido. se firmó un acuerdo que prohibió los testeos al aire libre.   Solo a cinco estados  parte se les permite la  posesión de armas  nucleares: EEUU.  Israel  y  Corea  del  Norte  se  encuentran  fuera  del  tratado. Rusia y China.2.  continúan  aún  sin  llevarse  a  cabo. y en el segundo.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  en  Eniwetok  (atolón  de  las  Islas  Marshall)  el  1  de  noviembre  de  1952. El tratado tiene tres pilares: la no – proliferación. fundamentalmente rayos X y gamma de alta penetración.  los  primeros  tres  porque  nunca  lo  han  firmado. En  1963.  Página 91  .  India.  mientras  que  Corea  del  Norte  renunció  en  2003. con lo  que  se  consigue  una  bomba  que  produce  una  radiactividad  mucho  mayor  que  una  bomba H. En la de neutrones se consigue bajar la energía obtenida por fisión al 5%. los  No  Nuclearmente  Armados  se  comprometen  a  no  desarrollar  armas  nucleares  (no  proliferación).

  lo  que  permite.gov.  el  haz  de  iones  se  extrae  e  impacta  contra  el  núcleo.       Figura 65.    Página 92  .  se  producen  desbalances  entre  los  protones  y  neutrones  que  estabilizan  al  núcleo.   Para  agregar  o  sacar  protones  de  un  núcleo.   Figura 66. la aceleración se  hace en tubos a los que previamente se les hizo vacío.  se  lo  bombardea  con  cationes. de la misma forma que en la fusión nuclear.72. para usarlos como fuentes de neutrones en  lugar de generar electricidad. A través de lentes electrostáticas o magnéticas los iones penetran en el  tubo y se dirigen hacia los núcleos. lo que hace. se utilizan “fuentes de  iones”  para  obtenerlos. PRODUCCIÓN ARTIFICIAL DE RADIOISÓTOPOS    Así  como  existen  minerales  radiactivos  en  la  naturaleza. que se desprendan  de sus electrones. La forma más primitiva de acelerar iones  es atrayéndolos con una placa cargada con alto potencial electrostático.  que  los  iones  den  vueltas  (perpendicularmente  al  campo)  entre  dos  electrodos  conectados  a  una  fuente  de  alto  voltaje.  Hemos  visto  que  en  la  fisión  de  este  elemento  se  liberan  neutrones  generando una reacción en cadena. se bombardean núcleos estables generando  radionucleidos  con  exceso  de  neutrones. se utilizan recintos capaces de controlar  el  encadenamiento.  los  átomos  se  sumergen  en  un  plasma  a  alta  temperatura.ar    Para agregar neutrones a un núcleo.  Al  alcanzar  la  energía  deseada.  despojando  o  agregando al núcleo de alguno de ellos o induciendo elementos para fisionarlo. Previo a eso. se los debe acelerar hasta que alcancen energías tan altas como  para vencer la repulsión electrostática nuclear.  mediante  un  campo  magnético.  En  ellas.  Para  lograr  que penetren el núcleo. Isótopos obtenidos como productos de fisión.  En  ellas. se utiliza como fuente por excelencia al uranio. Esquema de un ciclotrón. En este caso. Fuente: caebis.  como  son  los  reactores  nucleares.  En  la  siguiente  imagen  se  presentan  algunos  isótopos que se pueden obtener con esta técnica como productos de la fisión. que  tiene  en  exceso.  que  contienen  núcleos  inestables  como  el  uranio  o  el  torio. Para obtener una aceleración mayor se curva el tubo. Este dispositivo se denomina “ciclotrón”.  se  pueden  generar  artificialmente  radionucleidos  mediante  reacciones  nucleares  en  compuestos  estables.  En  reactores  pequeños  de  investigación se limita la generación de calor.cnea.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  17. De esta forma.

 Fuente: caebis.  la  mayoría  son  utilizados  para  mantener  la  reacción  en  cadena.  con  el  propósito  de  investigación  y  producción  de  radioisótopos.  están  conformados  por  un  combustible  nuclear. además  de  las  funciones  de  moderador  y  refrigerante.  Otras  facilidades  son  conductos. investigar  sobre radiaciones.  las  condiciones  de  diseño  exigen  que  se  utilice  uranio  enriquecido.  un  refrigerante  y  materiales  estructurales de soporte.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Argentina cuenta con 6 reactores de investigación.      Página 93  .  aunque  si  superan  100kW de potencia. El agua. conocer mejor el  comportamiento  de  los  reactores  energéticos  y  para  docencia.72. De los millones de neutrones que hay en el núcleo del reactor.  un  moderador. que conducen los neutrones hacia el lugar o sala de experimentación. desarrollar e implementar terapias de cura de cáncer.5 MW  10 W  Uranio  Uranio  Uranio  Uranio  Uranio  Uranio  enriquecido al  enriquecido al  enriquecido  enriquecido  enriquecido  enriquecido  COMBUSTIBLE  al 20% en  al 90% en  al 3% en  20% en    20% en uranio  al 20% en  235  uranio 235  uranio 235  uranio 235  uranio 235  uranio 235  TIPO DE ELEMENTO  Barra  Barra  Barra  Placa MTR  Discos  Placa MTR  COMBUSTIBLE  Cilíndrica  Cilíndrica  Cilíndrica  1970‐1974  1987  1958  1967  1971  1982  A  OPERACIÓN  a punto de  Continúa  continúa  continúa  continúa  reiniciarse  reiniciarse    RA‐0  RA‐1  Ciudad  Centro  Universitaria  Atómico  ‐Córdoba‐  Constituyentes  Universidad  Nacional de  CNEA  Córdoba  Tabla 67. el RA‐1.  mientras  que  en  1967  se  inauguró  el  RA‐3.     REACTOR  RA‐3  RA‐4  RA‐6  RA‐8  Centro  Universidad  Centro  UBICACIÓN  Atómico  Nacional de  Atómico  Pilcaniyeu  Ezeiza  Rosario  Bariloche  Facultad  OPERADOR  CNEA  de  CNEA  CNEA  Ingeniería  Producción  de  Investigación Investigación  Investigación   Investigación  Radioisótopos  Investigación  USO  y docencia  y docencia  y docencia  e  investigación  POTENCIA  1 W  40 KW  10 MW  1 W  0. Reactores de investigación en Argentina.  En  la  siguiente  tabla  se  resumen  las  características de todos ellos. se implementan circuitos de refrigeración forzada.  barras  de  control.  Su  principio  de  funcionamiento  es  similar  a  los  reactores  de  potencia. se puso  en  marcha    en  1958.   Los reactores de investigación tienen lo que se llaman “facilidades de irradiación” donde  se  colocan  las  muestras  a  irradiar  o  los  experimentos  a  realizar.gov.   Por  lo  general  estos  reactores  se  refrigeran  por  convección  natural. El primero de ellos.cnea.  Como  combustible.  ya  sea  llenos  de  aire  o  algún  material  específico.ar    Los  reactores  de  investigación  proveen  neutrones  para  producir  radioisótopos  de  uso  medicinal e industrial.  Algunas  de  ellas  son  simplemente espacios dentro del núcleo o en la zona del reflector donde puede colocarse  el  experimento.  sirve  también  como  blindaje  contra  la  radiación. analizar materiales mediante técnicas no destructivas.  mientras  que  los  restantes sirven para realizar experimentos.

  n.  y  se  conoce  también  como  radiación  ionizante. Esto se relaciona  con  que  los  radionucleidos  pueden  emitir  más  de  un  tipo  de  radiación.  cambios  de  fase.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  17. una planta de fabricación de fuentes selladas de Co‐60.1.1 Trazadores  Son sustancias radiactivas que se introducen en un determinado proceso con el objeto de  estudiar  su  evolución  temporal  y/o  espacial  a  través  de  su  detección  o  medición.1. Desde hace más  de 40 ańos la CNEA produce. lo que estudiarlos o afectarlos de distintas  formas.1 Usos industriales    17. de un mismo núcleo se pueden emitir partículas alfa. un alto porcentaje de los radioisótopos que son empleados en la República  Argentina en áreas tan diversas como la medicina.1. su energía e intensidad..   Debe  agregarse  en  una  cantidad  mínima.   El Centro Atómico Ezeiza es el lugar donde se producen la mayoría de los radioisótopos  utilizados  en  el  país. etc.  sino  también del tipo de radiación.  Permiten  investigar  variables  del  proceso  como  caudales  de  fluidos. el ciclotrón.  El  alcance  y  el  modo  de  interacción  dependen  no  solo  del  radioisótopo.  velocidades  en  tuberías.. se produjo una expansión en el empleo pacífico de diversos  tipos de isótopos radiactivos en distintas áreas científicas y productivas.  alfa.  e+. la industria y la investigación. una planta de  producción  de  radioisótopos.   En este sentido.  tomando  recaudos  de  usar  blindajes  adecuados. esta no es tan rigurosa ya que los radioisótopos empleados  para dos fines completamente opuestos muchas veces son los mismos. o radiación gamma.  Los atributos que debe reunir un trazador son:       No debe perturbar el sistema en el que se introduce  Debe  tener  un  corto  período  de  desintegración  para  no  quedar  dentro  del  sistema.  velocidad  de  desgaste  de  materiales.  Estas  interactúan con los materiales que atraviesan.  Esto  se  debe  a  que  la  radiación  emitida  puede  atravesar  paredes  y  ser  detectada  con  facilidad.  por  provocar en el material que atraviesa la formación de iones.   Desde finales de los años ’40.  medicinales. no mayor.  La energía que emite debe ser la adecuada para poder detectarse.     17.  filtraciones.  veremos  cuándo se usan cada una de estas instalaciones.72.  etc.  Esta  última  es  la  que  mayores  aplicaciones  tiene  cotidianamente. por medio de sus reactores de investigación y aceleradores  de partículas.  Página 94  . que no atraviesan una lámina de plástico o aluminio.  que  requiere  una  ancha  placa  de  plomo  para  detenerse.   Si  bien  a  partir  de  ahora  hacemos  una  distinción  entre  las  aplicaciones  industriales.  Entre  sus  instalaciones  se  encuentran  el  reactor  de  investigación  RA‐3. que se frenan en  un papel.  ya  sea  de  naturaleza  electromagnética  (X  o  gamma)  o  partícula  (e‐.  funcionando  como  “espías”  que  brindan  información  a  un  observador  externo. beta.  A  medida  que  abordemos  las  distintas  aplicaciones.  p+).1 Aplicaciones tecnológicas de radioisótopos y  radiaciones    Gracias  al  uso  de  reactores  nucleares  hoy  en  día  es  posible  obtener  importantes  cantidades de material radiactivo a bajo costo. sanitarias.  una  de  producción  de  Mo‐99  por  fisión  y  una  semi‐ industrial  de  Irradiación. y las propiedades del material.

  movimiento  de  fluidos.  que  en  virtud  del  cierre  hermético  no  hay  contaminación  del  equipo  ni  posibilidad  de  radiactividad  en  el  producto  y  que. se encuentra la  del relevamiento de la porosidad de las paredes del pozo.  de  las  cuales hay dos tipos: para uso médico (en radioterapia) y para uso industrial. permitiendo inferir cuáles son las posibilidades de que  un medio geológico albergue petróleo.  convirtiéndose  en  Co‐60.  exponiéndolo a un flujo de neutrones. se irradian aros de  pistón  con  neutrones  para  determinar  su  nivel  de  desgaste.1.  se  las  coloca  en  recipientes  a  prueba  de  colisiones  llamados  contenedores. que consiste en el análisis de la  respuesta  de  la  interacción  de  la  radiación  gamma  con  los  materiales  que  conforman  estas paredes.2 Fuentes selladas de Cobalto 60  El  mayor  uso  industrial  de  radioisótopos  es  en  forma  de  fuentes  selladas.  cada  átomo  de  cobalto  absorbe  un  neutrón  liberado  por  fisión  del  combustible  nuclear.  Ambos  emiten  radiación  gamma  de  alta  energía.  a  países  como  EEUU.   Página 95  .  pérdidas  en  cañerías.  de  manera  que  puede  detectarse  este  radionucleido  y  medirse en el aceite de refrigeración.  en  general.  obteniéndose  64Cu. en la que se agregan dos radionucleidos (uno  de  lantano  y  otro  de  sodio)  para  determinar  el  tiempo  de  transporte  en  un  horno  rotativo. los requisitos de seguridad son fáciles de satisfacer.  De  esta  desintegración  se  obtiene  energía  ionizante  (en  forma  de  rayos  gamma)  que  tiene  gran  aplicación  en  procesos  industriales.  un  átomo  radiactivo  que  se  desintegra  emitiendo  una  partícula  beta  y  dos  rayos  gamma.  Las  ventajas  de  esta  técnica  son  que  el  operador  nunca  ve  el  material  radiactivo. Actualmente se  exporta  aproximadamente  el  90%  de  la  producción.   El  Cobalto‐60  es  un  metal  que  emite  energía  en  forma  de  rayos  gamma  al  decaer  radiactivamente.  Para  transportarlas.  Dioxitek  S.72.  es  decir.   Otro caso es el de la industria del cemento.1.700.  Se  utilizan  principalmente  para  preservación  de  alimentos. Es envasado en el Centro Atómico Ezeiza (CAE).000 U$S al país por año. En la industria metalúrgica.   En  la  prospección  petrolífera  se  utilizan  equipos  que  determinan  las  propiedades  del  terreno a grandes profundidades. Así se obtiene información acerca de  las distintas etapas de cocción.  Cobalto‐59.  Estos  cuentan con  un blindaje de plomo para frenar la radiación gamma y un blindaje térmico para que la  energía ionizante proveniente de las fuentes no alcance el exterior. y en base a la cantidad presente se evalúa el nivel  de desgaste y corrosión. corrosión. pudiéndose seguir desde el exterior del horno. determinaciones de masas. se emplean para detectar volumen y tamaño  de  yacimientos. En este último caso. Japón.  pero  distinguibles  una  de  la  otra.A  es  la  empresa  argentina  que  se  encarga  de  fabricar  dichas  fuentes.   El Co‐60 se encapsula herméticamente en fuentes de distintas geometrías y dimensiones  de acuerdo a su uso.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Los  trazadores  tienen  múltiples  aplicaciones  en  ciencias  básicas.  Inglaterra.     17.  biología. Dentro de las técnicas de perfilaje. Se utilizan para ello fuentes de cesio – 137.  para  terapia  radiante  y  para  esterilización  de  insumos  médicos  desechables.  Francia. Para su producción.  perfilaje  de  pozos  petroleros. etc.   En Argentina se produce el 10% del radioisótopo Co‐60 a nivel mundial.  Se  obtiene  a  partir  del  cobalto  en  su  estado  natural.  En  él. en tanto. etc.  La  superficie  de  los  aros  es  cobreada. lo que representa un ingreso de más de 1.  fuentes  selladas. se usa el reactor de la Central  Embalse.  medicina. en recipientes de  doble  pared  de  acero  inoxidable.  agronomía e industrias.

02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Figura 68.  Iridio‐192 y Cesio‐ 137 para menores espesores y Tulio‐170 para materiales livianos. izquierda: para uso médico.  material  apícola  y  productos cosméticos.   El principio físico es la transparencia de los metales a las ondas electromagnéticas.  alimento  para  mascotas. por lo  que  se  utilizan  rayos  X  o  gamma.com.  que  veremos  con  mayor  detalle  en  las  secciones  correspondientes a Medicina Nuclear y Aplicaciones sanitarias:       17. material de laboratorio.  en  la  que  se  generará  la  imagen.  La  radiación  impresiona  una  placa  fotosensible  adecuada.                            Fuente: www.  se  proyectará  de  distinta  forma  de  acuerdo  a  las  densidades  de  sus  partes  constituyentes. el Co‐60 se utiliza en la Planta Semi‐industrial de irradiación.  sumamente  útil  para controles de calidad.  equipos  quirúrgicos  y  odontológicos. de la estructura interna de un  objeto.  esterilización  de  fármacos  y  producción  biomédicos.  Esto  se  logra  por  la  exposición  de  ese  objeto  a  un  haz  de  radiación  que.  productos  veterinarios.  Este  método  se  aplica  en  ensayos  no  destructivos.  y  obtención  de  mejoras  en  productos  orgánicos.  Página 96  . envases.  Se  utilizan fuentes de Cobalto‐60 para aceros de espesor mayor que 5cm.  La  planta  incluye  un  laboratorio  de  procesos  que  analiza  y  ensaya  la  posibilidad  del  empleo  de  dosis  altas  de  radiación  para  la  conservación  de  alimentos.1. destacando que se realizaron 1606 servicios de irradiación a  clientes  externos  e  internos.1.3 Radiografía industrial  Una radiografía es una imagen de proyección en un plano.  menciona  los  siguientes. Se emplean fuentes radiactivas de este isótopo para irradiar diversos  materiales.72. La  CNEA  resalta  el  aumento  de  los  servicios  brindados  por  esta  planta en su Memoria 2008.   Productos  biomédicos  descartables. que se puso  en marcha en 1970.  estos  últimos  tienen  mayor  poder  penetrante.   Alimentos.  Como  principales  productos  procesados  en  el  mismo  año. derecha: para uso industrial.  prótesis. Fuentes selladas.  al  atravesarlo.dioxitek.ar    En Argentina.

 Los neutrones lentos serán capturados por los núcleos en función de su  sección  eficaz.  o  puede  haber  penetración  inadecuada  de  la  soldadura.fi. partes más opacas del objeto. La absorción en la falla es menor que en la zona uniforme y por eso la  placa está más oscura     Figura 69. Radiografía industrial.   La  Neutrografía  es  un  caso  particular  de  radiografía  en  el  que  se  emplean  neutrones  como radiación.72.  lo  que  se  traducirá  como  zonas  oscuras  indicando partes menos densas y zonas claras.  Para  impresionar  la  placa  fotográfica.  entre  80  y  120  keV. los distintos niveles de absorción.  es  necesario  convertir  de  alguna  manera  los  neutrones  en  otra  radiación  ya  que  éstos  producen  imagen  alguna  por  sí  solos. hacen que la impresión en la placa radiográfica se vea como en la  siguiente imagen.   Los  equipos  de  rayos  X  pueden  ser  de  distintas  energías.ar/7201/ENSAYOS%20NO%20DESTRUCTIVOS.uba.  que  impresiona  el  film.                                                                                                        Fuente: materias.     Las  gammagrafías  se  aplican  enormemente  en  la  detección  de  defectos  en  soldaduras:  pueden  estar  corridas  las  placas  soldadas  (defecto  offset).  se  emplean  láminas  de  cadmio  o  gadolino  como  conversoras.  para  usos  medicinales y hasta 200‐300 keV para industriales.  materiales  que  capturan  los  neutrones  y  emiten  radiación  gamma.  Por  lo  tanto.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Cuando se emite y hay una falla interna.pdf      Las  radiaciones  gamma  pueden  tratarse  según  la  ley  de  Beer‐Lambert  de  la  absorción:  I=I0e‐µt.  lo  que  en  radiografía  se  ve  como  una  diferencia  de  espesores  (una  zona  más  oscura  que  otra). µ el coeficiente de  absorción y t el grueso del material absorbente.   Página 97  . donde I e I0 son las intensidades final e inicial de los fotones. en base a los  diferentes espesores.

 Se puede considerar a las radiografías como un  caso particular de estos sistemas.  es  posible  estimar  el  espesor  de  una  lámina  (midiendo  la  radiación  que  la  atraviesa). Fuente: www. permite realizar mediciones  sin  contacto  físico  directo. que como otros tantos instrumentos radioisotópicos. En esta  imagen se observa que el espesor es monitoreado por el detector D que mide la radiación  atenuada  por  la  lámina. Dentro de ellos también se encuentran los sensores de  nivel.cnea.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos    Figura 70.  se  emplean  fuentes  gamma.  En  la  imagen  siguiente.gov      También.  conociendo  las  leyes  de  absorción  de  radiación  para  diferentes  materiales  y  distintos  tipos  de  radiación.  Luego.  el  líquido  absorbe  parte  de  la  radiación  y  disminuye la señal en D. como Sr‐90.  o  emisores  de  neutrones  por  fisión  espontánea.  emitida  por  F.  una  señal  emitida  por  D  controla  la  presión ejercida por los rodillos.  fuentes  radioisotópicas  de  laboratorio  como    252Cf.  pero  al  interponerse.  Un  sistema  industrial  que  usa  una  fuente  de  este  tipo  consta  además  de  un  detector  separado  de  ella  a  una  distancia  fija. ajustando automáticamente el espesor de la lámina.gov. Fuente: caebis. Sensores de nivel. Radiografía con neutrones.72.  Se  han  obtenido  con  este  método  radiografías de estampillas o billetes.   Página 98  .  se  pueden  probar  las  radiografías con radiación de corto alcance como α o β para lo cual se emplean fuentes  emisoras  que  se  colocan  en  contacto  con  el  objeto.  la  radiación  emitida  por  F  es  detectada  por  D.cnea.  Si  el  material  es  metálico.ar      Se utilizan como fuentes de neutrones: un haz extraído del núcleo de un reactor nuclear.   Si  el  objeto  a  radiografiar  es  muy  delgado  y/o  de  densidad  baja.  mientras que si es papel o plástico se pueden utilizar fuentes beta.     Figura 71.  y  el  material  absorbente  se  coloca  entre  ambos  y  contiene las variables objeto de estudio.

 P‐32 y Tc‐99m.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Figura 72. Fuente: www.  Los radioisótopos y fuentes de radiación se emplean con propósitos de diagnóstico.   Página 99  .    En  los  procedimientos  radioterapéuticos  se  irradian. A principios  de  la  década  del  70. o  con  fines  terapéuticos  para  el  tratamiento  de  tumores  malignos.cnea.  en  el  caso  de  la  teleterapia  se  utilizan  fuentes  selladas  o  aceleradores  de  partículas.  ya  que  las  células  cancerígenas  tienden  a  acumular  más  fosfatos que las células normales. Au‐128 se  aplica al tratamiento de tumores cerebrales.  el  99mTc).  con  elevadas  dosis.  ubicadas  a  cierta  distancia  del  paciente.  aunque los aceleradores están creciendo en importancia.  especialmente. El primero se usa para determinar la  circulación  sanguínea.  cuya  aplicación  más  conocida  es  tal  vez  la  comprobación de la densidad de cigarrillos.  los  tejidos  afectados  de  los  pacientes.  mientras  que  en  la  braquiterapia se emplean fuentes selladas colocadas en contacto o a muy poca distancia  de  los  tejidos  a  irradiar. Otros radioisótopos empleados  en fuentes selladas: I‐125 para tratamientos de tumores sólidos y en próstata. El radioisótopo de fósforo es útil para  identificar  tumores  malignos. el Tc‐99m se emplea en el estudio de la  estructura anatómica de los órganos mediante aparatos radiográficos (ver más adelante  en “…Mo‐99”).2 Aplicaciones en Medicina     En los últimos años.  El  mismo  aparato  usado para  la determinación del nivel en un punto puede servir para la medición de la  densidad si la fuente es lo suficientemente fuerte para transmitir una señal a través del  fluido.  El  Co‐60  es  el  más  difundido  para  este  tipo  de  tratamientos.  la  actividad  de  la  glándula tiroides donde dicho isótopo se acumula.  los  avances  más  significativos  se  están  obteniendo  en  el  campo  de  la  oncología.  Actualmente.  el  metabolismo  de  las  grasas  y.  puede  aplicarse  radiaciones  beta. Sensores de espesor.1.  su  desarrollo  y  evolución  se  acentuó  gracias  a  la  electrónica.72. para  obtener información anatómica o funcional sobre el estado de la salud de los pacientes. Por su parte. Cuando se trata de diámetros  pequeños.    Entre  los  más  importantes se encuentran el I‐131.  al  aporte de nuevos instrumentos de detección para el diagnóstico por imágenes (Cámara  gamma)  y  a  la  aparición  de  nuevos  radionucleidos  (en  particular.gov      Con  instrumentos  similares  se  pueden  medir  también  densidades.      17. La fuente más común para este trabajo es de Cs‐137. el campo de la medicina nuclear creció enormemente.  reumatología  y  endocrinología  mediante  el  uso  de  radionucleidos  emisores  beta.

  Para  medir  el  metabolismo  del  cerebro  se  utilizan  agentes  emisores  de  positrones  en  un  tomógrafo.  se  usan  fuentes  abiertas  que  comprenden  radiofármacos  metabolizables.   Es difícil realizar la oxidación  De  esta  manera. como ya mencionamos.72.  En  la  braquiterapia  se  emplean  fuentes  selladas  que  por  lo  general se implantan en la zona tumoral y permanecen allí de 72 a 96 horas. el estado de diversos  órganos  del  cuerpo  humano. mediante centelleografías con Tc‐99m y otros agregados.  El  radiofármaco  es  la  18F‐fluordeoxiglucosa  y  mide  la  glucosa  en  el  cerebro. que puede ser inyectado vía intravenosa o unirse a moléculas para ser  inyectado en forma oral. así como el volumen y circulación sanguíneos.   En el tratamiento de hipertiroidismo. en situación normal o patológica. Se administra al paciente un  cierto  tipo  de  fármaco  radiactivo  que  permite  estudiar.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  Se ha probado con éxito la irradiación con neutrones para el tratamiento de tumores.  Xe‐127.       Página 100  .   Hígado.  por  ejemplo. es una técnica que permite el estudio de las cámaras del corazón y los  grandes vasos. se encontraba consciente. La  teleterapia  se  realiza  focalizando  un  haz  de  radiación  sobre  el  tumor.   Circulación sanguínea.  las  diferentes  técnicas  implementadas  y  la  variedad  de  radiofármacos  disponibles  permiten  estudiar  los  distintos  procesos  fisiológicos  o  bioquímicos  que  ocurren en el organismo.  En  diagnóstico  de  procesos  inflamatorio‐infecciosos. por medio de un dispositivo de alta tecnología emisor  de  positrones.  media  y  alta  energía.  comentamos  que  hace  unos  días (noviembre de 2009).   Trato gastrointestinales.    Por otro lado.   Corazón.  En  la  obtención  de  imágenes  cardiovasculares.   Metabolismo.   Función pulmonar.    El  angiocardiograma.  se  descubrió  que  un  hombre  que  se  creía  estaba  en  estado  vegetativo desde hace 23 años.  De  este  modo  se  puede  examinar  el  funcionamiento  los  órganos mencionados. Aquí se utiliza el Tc‐99m.  con  equipos  de  baja. ya  que se acumula en la glándula tiroides. así como también para localizar infartos  del miocardio.   Pulmón. se emplea I‐131.  mediante  imágenes  bidimensionales (centelleografía) o tridimensionales (tomografía). en el diagnóstico. se utilizan radiofármacos para diversos estudios de:            Tiroides.  administrado  en  forma  de  cloruro.  I‐123.  El  Ga‐67  se  usa  para  localizar lesiones inflamatorias.  Ej.  El  desarrollo  de  nuevos  radiofármacos  capaces  de  atravesar  la  barrera  hematoencefálica  (BHE)  permitió  realizar  estudios  del  cerebro.   Algunos ejemplos de las aplicaciones de radiofármacos en diagnóstico:    En  el  estudio  del  sistema  nervioso  central  (SNC).  Además.  Un  ejemplo  es  el  Estroncio‐89.  utilizado  en  el  tratamiento paliativo del dolor producido por las metástasis óseas.   Riñón.   Casi  el  80%  de  los  compuestos  radiofarmacéuticos  utilizados  con  fines  diagnósticos  contienen Tc‐99m.  un  indicador  de  su  actividad  Como  dato  anecdótico.

 lo cual impide la posibilidad de exportarlos. la producción del radiofármaco 18‐FDG fue de 1290 dosis  y  la  facturación  de  $1.  En  2008.  enzimas o virus. fue de  $6. Facturación de los principales radioisótopos elaborados en el CAE.1. que consiste en  tomar muestras de sangre del paciente y añadir algún radioisótopo que permite obtener  mediciones precisas respecto de hormonas y otras sustancias de interés. en el mismo año.ar/xxi/memorias/2008/mb2008.  tanto  de  diagnóstico como terapéuticos. el  Selenio  ‐  75  para  el  estudio  del  páncreas  y  el  Cobalto  ‐  57  para  el  diagnóstico  de  la  anemia. como proteínas. se utilizan radiofármacos como el Cromo ‐ 51 para la exploración del bazo. En 2008.  la  producción  y  comercialización de radioisótopos de reactor para uso médico fueron las siguientes:     Tabla 73. Ciclotrón de Producción.gov.  Otra aplicación conocida de los radioisótopos es el radioinmunoanálisis.  se  puso  en  marcha  en  1994.2.cnea.ar  Página 101  .  Cr‐51.   La  CNEA  ha  producido  y  desarrollado  la  mayoría  de  estos  radiofármacos.        Figura 74. En él se produce Ti‐201 para uso médico y F‐18.cnea.305.  que  reemplazará  al  I‐131  en  algunos  estudios  diagnósticos.  El  único  inconveniente  es  que  el  período  de  desintegración  de  los  radioisótopos  producidos  con  este  aparato  es  muy  corto.575    17.72.                                                   Fuente: www.  ambos  en  el  CAE.052. La elaboración de radioisótopos Mo‐99 (ver aparte). I‐131.  por la venta de radioisótopos. P‐32 y Samario‐153 se realiza a partir de la irradiación de blancos en el reactor de  investigación  RA‐3  y  su  procesamiento  se  efectúa  en  la  Planta  de  Producción  de  Radioisótopos  y  Radiofármacos.gov.640.  un  ciclotrón  de  producción  de  energía  variable  (protones  de  hasta  40MeV). Fuente: caebis.  en  el  Centro  Atómico  Ezeiza.asp  El total facturado por la CNEA.  Próximamente  producirá  el  radioisótopo  I‐123.1 Ciclotrón   Como  respuesta  a  la  necesidad  creciente  de  productos  de  distintos  radioisótopos  utilizados  en  Biología  y  Medicina  Nuclear. que forma parte de la molécula  F‐deoxiglucosa (FDG).02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  También.

  se  irradian  envasados  herméticamente  en  Plantas  de  Irradiación.1.       Figura 75. Xe‐133.  se  enfrenta  a  un  conjunto  de  fuentes  de  Co‐60  de  alta  actividad. producido en la fisión del uranio.  comenzó  a  comercializar generadores de Tc‐99m en hospitales y centros de salud.  El  proceso  parte  de  la  irradiación.  La  radiación gamma no induce reacciones nucleares.   En el CAE. por lo que el material irradiado no se  activa.72.  de  placas  de  aluminio  y  uranio  enriquecido  (al  90%)  aleados. La imposibilidad de abastecimiento  externo  de  uranio  U‐235  al  90%  obligó  a  CNEA  a  reemplazarlo  por  uranio  de  bajo  enriquecimiento. Fuente: www.  A  partir  de  1975.  para  garantizar  la  continuidad  de  la  producción  nacional de Mo‐99.gov    17.  Los  materiales  sometidos  a  esterilización  (jeringas.  y  se  completa  con  un  proceso  radioquímico que permite obtener Mo‐99. formando parte de un radiofármaco. en desarrollar su  propio blanco de aluminuro de uranio de bajo enriquecimiento. la preocupación mundial relativa al uso de uranio altamente enriquecido.   Sin embargo. entre los productores de Mo‐99 por fisión.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  17. Miniplaca de aluminuro de uranio.I‐131.  se  puso  en  marcha  la  Planta  de  producción  de  molibdeno  por  fisión.2. Este  isótopo es generado por decaimiento de Molibdeno‐99. Más del 70% de todos los procedimientos médicos que  se realizan con radioisótopos hacen uso de él.1 Radioesterilización  El  material  a  tratar.  Diez  años  más  tarde.  mediante  un  sistema  de  mando  a  distancia.  gasas.  Así  es  como  Argentina  se  convirtió en el primer país.  por  sus  características. permitiéndole continuar  con crecientes saldos exportables.1. la CNEA alcanzó el dominio de la tecnología de separación de Mo‐99 a partir  de  los  productos  de  fisión  del  U‐235  enriquecido.  es  ideal  para  la  realización  de  diagnósticos  por  imágenes  y  estudios de procesos metabólicos.3 Aplicaciones sanitarias    17.  La  radiación  elimina  bacterias.  llevó al corte del suministro de este material nuclear. debido a que  el  período de desintegración de este isótopo era tan corto (6 horas) que solo podía aplicarse  cerca  del  CAE.3.  gérmenes patógenos y otros microorganismos. Cs‐ 137)  a  partir  de  la  irradiación  con  neutrones  de  blancos  de  bajo  enriquecimiento  (U‐ 235<20%)  incluyendo  la  recuperación  del  uranio  empleado.     Página 102  . El Proyecto Mo‐99 tiene como objetivo desarrollar la tecnología de  producción de Mo‐99 y otros radioisótopos de interés comercial (Sr‐90.2 Producción de Mo‐99  El Tecnecio‐99m es el radionucleido de más amplio uso en la medicina nuclear ya que.  etc).cnea.1.  en  el  RA‐3.  menor  al  20%.  produciéndose  el  efecto  deseado. Las instalaciones actuales permiten satisfacer  la demanda nacional y exportar este radionucleido a todo Latinoamérica.

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17.1.3.2 Agricultura y alimentos   La preservación de alimentos se basa en los efectos que la radiación, en dosis menores a  la  esterilización,  provoca  en  algunos  alimentos.  De  acuerdo  con  la  cantidad  de  energía  entregada  al  producto  alimenticio,    se  pueden  lograr  distintos  efectos.  Entre  ellos,  se  pueden  destacar  el  bloqueo  de  procesos  enzimáticos,  que  reducen  o  eliminan  la  brotación  de  tubérculos  como  la  papa  y  la  cebolla;    y  el  retardo  del  proceso  de  putrefacción  en  carnes  o  vegetales  mediante  la  eliminación  de  bacterias,  que  aumenta  considerablemente el tiempo de conservación y almacenamiento.  En los tubérculos, el tratamiento con energía ionizante inhibe totalmente el brote, que  disminuye su calidad, permitiendo extender el período de almacenamiento y por tanto,  incrementando la disponibilidad de sus productos en el mercado.    Con  mayores  dosis  de  radiación  gamma,  se  pueden  esterilizar  insectos  para  evitar  su  propagación,  preservando  productos  frutihortícolas  y  granos  y  retardando  su  envejecimiento (ej. champiñones); también parásitos, como el causante de la triquinosis  en carne de cerdo. Se puede triplicar el tiempo de comercialización de carnes frescas, por  reducción de los microbios contaminantes, lo que se denomina “radurización”, y retardar  la maduración de frutas como el mango o la banana.   Con respecto al tratamiento en insectos,  por lo general se suministran altas emisiones de  radiación sobre insectos machos mantenidos en un laboratorio, impidiéndoles, una vez  dejados  en  libertad,  el  apareamiento.  La  radiación  no  solo  produce  la  muerte  o  incapacidad de reproducción de los adultos, sino también extiende su acción a la larva o  a los huevos. Esto disminuye notoriamente las pérdidas producidas por el consumo que  efectúan  los  insectos  en  granos,  harinas  y  legumbres  mientras  se  encuentran  almacenados. De la misma, forma, se controlan plagas como la mosca de la fruta, que en  países como Chile permitió la expansión de sus exportaciones agrícolas. Se fomenta así el  comercio internacional de productos frutales que muchas veces se ve obstaculizado por  los rigurosos controles de plagas.  En el caso de los alimentos frescos, es imposible utilizar la pasteurización por calor. Es  por  ello  que  la  pasteurización  con  energía  ionizante  aporta  una  solución  eficaz,  reduciendo  las  pérdidas  por  descomposición  y  prolongando  el  período  de  frescura.  Un  ejemplo  es  la  frutilla,  alimento  muy  perecedero,  cuyo  período  de  conservación  logró  duplicarse,  o  también  los  pescados  y  mariscos,  que  ahora  pueden  llegar  a  mercados  en  forma fresca.    

    

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Figura 76. Alimentos irradiados y sin irradiar. Fuente:  caebis.cnea.gov.ar 
 

La  radiación  ionizante  no  deja  residuos  tóxicos,  como  sí  sucede  en  tratamientos  químicos con pesticidas o plaguicidas, y no incrementa la temperatura de los productos  procesados, lo que implica una gran ventaja. Para que un alimento resulte exitosamente  conservado  por  irradiación  es  necesario  seleccionar  la  dosis  de  radiación,  temperaturas  de irradiación y conservación, tipo de envase, presencia o no de oxígeno en él, etc.   Una instalación de este tipo es una sala blindada de hormigón armado, con paredes que  frenan la energía emitida por las fuentes. Los productos a ser irradiados se mueven por  sistemas mecánicos. Las fuentes de Co‐60 producidas en Argentina son apropiadas para  estos  procesos.  Como  ya  expresamos,  la  CNEA  posee  una  planta  semi‐industrial  de  irradiación  que  utiliza  fuentes  de  este  material.  La  instalación  consta  de  un  recinto  de  irradiación,  del  portafuentes,  de  la  pileta  de  las  fuentes,  del  mecanismo  elevador  y  del  sistema de transporte de muestras. Los muros y techos del recinto de irradiación son de  hormigón con espesores de hasta 1,80 m.  
 

  
Figura 77. Planta de irradiación del CAE. Se observan las jaulas de irradiación colgadas que se desplazan al  recinto donde se encuentran las fuentes. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 

El portafuentes es una estructura rectangular de acero inoxidable, cuyas dimensiones le  permiten alojar la carga de diseño con el exceso necesario para considerar el decaimiento  de  las  fuentes;  es  decir,  aloja  fuentes  de  Co‐60  que  reemplazarán  a  las  utilizadas, 

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 Monografía: Minerales Radiactivos 

teniendo  en  cuenta  que  el  período  de  desintegración  de  este  material  es  de  5  años.  El  agua  de  la  pileta,  de  6  m.  de  profundidad,  donde  se  almacena  la  fuente,  actúa  como  blindaje  cuando  ésta  se  encuentra   en  posición  de  depósito.  Un  mecanismo  elevador  lleva la fuente desde esa posición en el fondo de la pileta, hasta su posición superior, de  irradiación.   La CNEA también ha diseñado y construido un Irradiador Móvil. Este tipo de irradiador  presenta  la  ventaja  de  poder  ser  trasladado  a  cualquier  sitio  donde  se  requieran  sus  servicios,  con  el  consecuente  beneficio  derivado  del  ahorro  de  tiempo  de  traslado  y  de  costo  de  transporte  de  los  productos  a  ser  procesados,  especialmente  si  se  trata  de  mercaderías perecederas.   

    
Figura 78. Irradiador móvil montado sobre un camión. Fuente: caebis.cnea.gov.ar 
 

La  OMS  sostiene  que,  al  igual  que  los  alimentos  pasteurizados,  aquellos  procesados  de  este  modo  son  inocuos.  En  un  documento  elaborado  junto  con  la  OIEA,  afirma  que  cualquier alimento puede ser irradiado con dosis de hasta 10kGy (Gy:  Gray – absorción  de  energía  de  un  joule  por  kg  de  masa)  sin  que  se  produzcan  pérdidas  nutricionales  o  efectos tóxicos para el consumidor. Las energías emitidas por las fuentes empleadas, de  Co‐60 y Cs‐137, son menores que las necesarias para contaminar los alimentos.     17.1.3.3 Medio ambiente  El  tratamiento  de  efluentes  cloacales  se  realiza  con  energía  ionizante,  garantizando  la  eliminación  total  de  los  riesgos  de  transmisión  de  enfermedades  causadas  por  agentes  patógenos.  La  pureza  del  efluente  tratado  permite  su  utilización  como  abono  orgánico  natural o como relleno sanitario.   Por  otro  lado,  se  utilizan  técnicas  nucleares  para  detección  y  análisis  de  diversos  contaminantes.    La  técnica  de  Análisis  por  Activación  Neutrónica  consiste  en  irradiar  una muestra de tal forma de obtener luego los espectros gamma que emite, procesando  la  información  con  ayuda  computacional.  El  espectro  aporta  información  sobre  los  elementos presentes en la muestra y las concentraciones de los mismos. De esta forma se  puede determinar la contaminación del agua o el smog generado en las ciudades.    

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  Por  ejemplo.  En  el  ámbito  de  la  biología.760 años.  Además.  la  radiación  provoca  un  mayor  entrecruzamiento  de  las  redes  poliméricas.  movimiento  de  agua  en  suelos. cabe mencionar el  Tandar. etc.  el  carbono‐14 se usa para fechar obras de arte.  Este  isótopo  es  producido  continuamente  en  la  atmósfera  por  los  rayos cósmicos.  oceanografía.  la  introducción  de  compuestos  radiactivos  marcados ha permitido observar  las  actividades  biológicas hasta en sus más  mínimos  detalles. Por su parte. el 90% de  la miel que  produce se  destina a exportación.  azufre‐35  para  marcación  de  insectos  y  tritio  para  biología  molecular. geología y climatología. por lo que el factor sanitario  incide directa o indirectamente en la rentabilidad de la producción apícola argentina. Es decir.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  17. electrones y rayos gamma con distintos materiales.  Algunos  de  los  radionucleidos  utilizados  son  Fe‐59  para  estudios biológicos.  se  puede  obtener información respecto de estructuras cristalinas. Como el carbono 14 se desintegra  con un periodo de semidesintegración de 5. la actividad existente debido al C‐14 disminuye a  la mitad.  relocalizar  y  mantiene  para  llevar  adelante tareas de investigación entre las que pueden citarse las siguientes:    Monitoreo  del  medioambiente  utilizando  a  la  abeja  melífera como  indicador  de  contaminación radiactiva e industrial.  Además.  En Argentina. se realizan investigaciones vinculadas  de neutrones. es posible llevar a cabo diversas  investigaciones  en  el  campo  de  las  ciencias  de  los  materiales.  en  el  Centro  Atómico  Constituyentes. en el acelerador  lineal de electrones del Centro Atómico Bariloche.  y  se  emplea  para  obtener  información  acerca de la estructura atómica y subatómica de la materia.  En  ella.  Esta  técnica  es  muy  útil  en  arqueología.    En relación a la apicultura.  Página 106  .  etc. La  utilización  de  esta  técnica  se  emplea  para  restaurar  objetos  artísticos. estudios de  monocristales. investigación y otras aplicaciones    El carbono 14 se utiliza en la datación. por ejemplo maderas.  La  CNEA  cuenta  con  colmenas  propias  que  multiplica.1. defectos en sólidos.  logrando materiales de extrema dureza y resistencia al desgaste.  capaz  de  acelerar  todo  tipo  de  iones. lo que permite determinar su autenticidad.  como  son  la  preservación  de  obras  de  arte  y  la  apicultura. y se incorpora a toda la materia viva.   La  primera  se  encuentra  dentro  de  una  aplicación  conocida  como  radiopolimerización. cada 5760. de manera que midiendo con precisión su actividad en un organismo. Argentina es el primer exportador a nivel mundial. que permite estimar la edad de los fósiles y otras  materias  orgánicas.  El  haz  producido  bombardea  núcleos  (blandos)  de  distintos  tipos. y sus  principales destinos son EEUU y  la  UE.    Se  podrían  mencionar  muchos  más  usos  de  los  radioisótopos  en  las  distintas  ramas  científicas. Estos son mercados con exigentes normas de calidad.   En  el  campo  de  la  investigación  está  muy  difundido  el  uso  de  trazadores  en  técnicas  experimentales  de  laboratorio.  antropología.4 Datación.72.  utilizando haces de neutrones generados por reactores.  dando  un  gran  impulso  a  los  trabajos  de  carácter  genético.   Irradiación  de  materiales  apícolas  como  método  de  profilaxis  para  el  control  de  enfermedades bacterianas y parasitarias. se puede  inferir  la  edad  de  la  muestra. carbono‐14 para estudio de fotosíntesis y mediciones de respiración.  que  es  un  acelerador  electrostático  que  comenzó  a  operar  en  1986. la proporción entre el carbono 14 y  el  carbono  12  (isótopo  estable)  en  un  espécimen  dado.  proporciona  una  medida  de  su  edad aproximada.  Resaltaremos  dos  de  ellos. además de los reactores de investigación ya expuestos.  distribuciones  y  concentraciones  de  elementos  livianos  en  función  de  la  profundidad en sólidos.

  Del  mismo  modo.  se  han  desarrollado  procedimientos  de  muestreo  y  análisis  que  permiten  evaluar  la  presencia  de  materiales  contaminantes  en  una  zona  dada.gov.  de  la  miel  producida.  Son  un  indicador  biológico  que  permiten  obtener  información  sobre  alteraciones  en  el  medioambiente. cera y polen con rayos gamma de cobalto‐60.  la  contaminación  acuífera  generada  por  determinadas  industrias.     Figura 79.   Se utilizan técnicas nucleares como la espectrometría alfa.  etc.  concentraciones  de  compuestos  químicos.   La  presencia  de  cinc  en  la  miel  es  indicadora  de  un  mal  manipuleo.  Las  abejas  se  utilizan  como  muestreadotes  o  trazadores  móviles. irradiando  en  el  reactor  RA‐3  del  CAE.  néctar  y  agua.  Al  igual  que  otros productos alimenticios mencionados en secciones anteriores. la CNEA trabaja con  la miel en la planta de Irradiación Semi‐Industrial del Centro Atómico Ezeiza. Fuente: caebis.ar      Página 107  . beta y gamma y el análisis por  activación neutrónica instrumental. accidentes o por proximidad a instalaciones nucleares. En la miel y en las propias abejas se refleja el  uso  de  pesticidas  y  herbicidas.  que  no  solo  generarían  barreras  a  la  exportación  sino  también  provocan  la  muerte  de  la  colmena.  En  sus  vuelos  recorren  grandes  áreas  recolectando  polen. como se observa en la siguiente imagen. ante la presencia de  microorganismos  patógenos  que  pueden  causar  enfermedades.  por  parte  de  los  apicultores.72. la presencia de minerales en la corteza terrestre y la contaminación radiactiva  producto de pruebas nucleares.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos   Estudios de irradiación de mieles.cnea.  También  se  somete al material apícola a la radiación ionizante para esterilizarlo. donde elaboran sus productos.  radiactividad. Técnicas nucleares utilizadas en Apicultura.  la  presencia  de  metales  pesados  como  el  plomo  y  el  arsénico  alerta  sobre  el  riesgo  de  enfermedades  toxicológicas  que  pueden  contraer  los  consumidores  de  esas  mieles  por  ingestión  frecuente.  y  resinas  vegetales  que  llevan  a  las  colmenas.

  la  energía  nuclear  está  posicionada  como  una alternativa eficaz y eficiente frente a otras formas de generación eléctrica.  y  sus  tareas  de  investigación  en  reactores  experimentales. nos consideramos  satisfechos  por  haber  logrado  incorporar  nuevos  conceptos  que  resultarán  útiles  en  nuestro desarrollo profesional.  los  prejuicios  o  preocupaciones  que  supone  la  energía  nuclear  y  la  radiactividad  y  que  habían  frenado  su  crecimiento.  Las reservas de uranio y otros minerales radiactivos en la Argentina son suficientes para  satisfacer la demanda interna y la vida útil de los reactores nucleares nacionales.  y  mejores  condiciones de seguridad en las centrales nucleares. que permitirá no sólo obtener  la confianza de la población. relacionados a la extracción y concentración  Página 108  .   resulta esencial llevar adelante una reactivación del Plan Nuclear que permita evaluar la  posibilidad  de  poner  fin  a  la  importación  de  minerales  de  uranio  y  abastecer  dicha  demanda  con  la  producción  nacional  de  aquellos  yacimientos  que  cerraron  sus  puertas  en  las  últimas  décadas.  Hoy  en  día.  Sus  ventajas  competitivas  y  su  rápido  crecimiento  permiten  vaticinar  un  rol  protagónico  en  los  próximos  años. ya que al  ser tema tan polémico abundan textos con alto grado de subjetividad.  la  confiabilidad de las fuentes significó otro inconveniente que debimos enfrentar.  Por  otro  lado.72. estos permitieron  superar. Al mismo tiempo.  decidimos  no  ahondar  en  ciertas  cuestiones  técnicas  que  excedían  nuestros  conocimientos  y  el  objetivo  de  esta  monografía. encontramos numerosos puntos de  contacto con los conceptos vistos en clase.  y  en  ese  libreto  Argentina  no debe faltar. Aún así.  determinadas aplicaciones tecnológicas de los radioisótopos.  no  sólo  exporta  la  instalación  de  los  reactores  sino  también  diversos  servicios  de  post  venta  (mantenimiento.  Destacamos  el  autoabastecimiento  y  la  creciente  exportación  de  los  radioisótopos  más  importantes. como los  combustibles  fósiles  o  el  agua. exploración y explotación  debe recibir una inversión acorde con tal condición.  Aún así.  De  alguna  manera.  en  casi  todo  el  mundo. Entendemos que el uranio es un mineral estratégico para el desarrollo de  la economía de nuestro país y que por lo tanto su prospección. lo cual en un país subdesarrollado es altamente meritorio.   En  los  últimos  años.  se  necesita  un  fuerte  compromiso en el tratamiento de los residuos radiactivos. se nos presentaron algunas dificultades a lo largo  de su desarrollo.  esto  implica exportar tecnología.  el  litio  y  el  plutonio.  teniendo  en  cuenta  el  accidente de Chernobyl y la proliferación de armas nucleares acaecidas el siglo pasado.   En  relación  a  nuestra  investigación.  materiales  especiales  más  resistentes  y  confiables. CONCLUSIÓN    Finalizando  la  primera  década  del  siglo  XXI.  como  por  ejemplo.  creemos  que  los  objetivos  que  nos  planteamos  al  comienzo fueron cumplidos.  decidimos  concentrar  nuestro  trabajo  en  el  mineral  de  uranio  por  ser  el  de  mayor  aplicación  industrial.  Al estudiar este tema.  que  le  permitieron  ganar  licitaciones  sobre  dichas  instalaciones  frente  a  grandes  potencias  nucleares.  los  avances  en  investigación  y  desarrollo  lograron  una  mayor  economía  de  combustible.  etc). sino también evitar graves consecuencias a largo plazo. Por ello.02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  18.  En  numerosos  pasajes  del  trabajo debimos aplicar nuestro criterio para decidir qué aspectos merecían un enfoque  más  detallado  y  cuáles  no  resultaban  mayormente  representativos. como la enorme cantidad de compuestos radiactivos existentes y su no  menos  diversificada  variedad  de  aplicaciones.  Para  alcanzar  un  resultado  satisfactorio.    Si  bien  hicimos  referencia  a  muchos  de  ellos  como  el  torio.  tratamiento  de  residuos  radiactivos.   Sumado  a  ello.  Aún  así.  podemos  apreciar  la  enorme  cantidad  de  actividades  que  realiza  la  Comisión  Nacional  de  Energía  Atómica.

02 – Industrias I      Monografía: Minerales Radiactivos  de los minerales de uranio. como la lixiviación.  pero se pudieron comprender utilizando los conocimientos adquiridos en la materia.       Página 109  .   Por  último. Otros procesos.72.  es  importante  destacar  la  tarea  del  Ingeniero  Industrial  en  una  amplia  variedad de actividades. desde la búsqueda de nuevos y mejores materiales y el desarrollo  de  técnicas  más  eficientes  hasta  la  realización  de  análisis  económicos  sobre  la  factibilidad de un proyecto. en búsqueda del progreso nuclear. no fueron desarrollados.

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