V SIMPOSIO INTERNACIONAL DEL ORO CN 1

TECNOLOGIAS AMBIENTALES PARA LA MINERÍA AURIFERA Cianuro: destrucción, recuperación y lixiviantes alternativos ***gorro*** Desde aproximadamente finales del siglo XIX, el cianuro de sodio es empleado intensamente en operaciones auríferas para la disolución o lixiviación de oro. El proceso fue patentado en el Reino Unido por J.S. MacArthur y los hermanos W. y R. Forrest el 19 de octubre de 1887. En la actualidad, las exigentes normas ambientales obligan a la utilización de tecnologías que permitan tratar efectivamente los efluentes y cumplir con la legislación, con la ventaja de tener una operación económica y ambientalmente viable. En la presente edición, el semanario MINAS Y PETROLEO presenta una breve descripción de las tecnologías existentes para el tratamiento de efluentes generados en el proceso de lixiviación con cianuro, así como la potencial aplicación de agentes lixiviantes no cianurados. ***fin gorro*** El vocablo cianuro se refiere principalmente a una familia de compuestos que contienen el radical CN-. Generalmente, el término hace referencia al cianuro de hidrógeno o ácido cianhídrico (HCN), así como de cualquiera de sus sales conocidas: cianuro de sodio (NaCN), cianuro de potasio (KCN) y cianuro de calcio (Ca(CN)2). El primero de ellos es el compuesto ampliamente utilizado en operaciones metalúrgicas. Aproximadamente el 13% del cianuro fabricado en el mundo es utilizado en la minería del oro y la plata, el resto es empleado en la producción de compuestos orgánicos sintéticos, adhesivos, partes electrónicas de computadoras, nylon, pinturas, cosméticos, colorantes, retardantes de fuego, productos farmacéuticos, entre otros. En la naturaleza, el cianuro es formado, excretado y degradado por miles de animales, plantas, insectos, hongos y bacterias. Los niveles de cianuro potencialmente liberado por la digestión o inadecuada preparación de plantas cianogénicas pueden llegar a concentraciones de cientos de partes por millón. La ingesta de estos vegetales puede originar la muerte en animales y el envenenamiento del ser humano. El cianuro se encuentra en almendras, albaricoques, bambúes, frijoles germinados, cerezas, aceitunas, papas, sorgo, y soya, entre otros. En procesos industriales asociados con la extracción de oro y plata se conocen varias formas de cianuros: total, libre, y disociable en ácido débil (WAD, por sus siglas en inglés). TOXICIDAD DEL CIANURO La inadecuada manipulación o empleo del cianuro lo convierte en un compuesto potencialmente tóxico. A nivel tisular el cianuro actúa sobre el sistema respiratorio de los mamíferos e impide a las células utilizar oxígeno inhibiendo las actividades de las enzimas respiratorias. En Canadá, el cianuro puede ser descargado en valores de CN- total de entre 1-2 mg/l y CN- WAD de 0.1 – 0.5 mg/l; en Estados Unidos los límites establecidos por la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés) son de 0.2 mg/l de cianuro WAD y 1 mg/l de cianuro total. En el Perú, la legislación establece niveles de cianuro total de1 mg/l; 0.1 mg/l de cianuro libre y 0.2 mg/l de cianuro WAD. Diariamente los seres humanos tienen contacto directo con el cianuro o sus derivados a través de los alimentos que consume y productos que utiliza. De otro lado, en la industria minera son numerosos los trabajadores

o disminuyendo la concentración del cianuro WAD. Los mamíferos terrestres son afectados de manera limitada. Un aspecto a tomar en cuenta lo constituye la exposición de animales domésticos y salvajes a plantas cianogénicas y recipientes que contengan cianuro empleados en el control de predadores molestos. La causa principal de muerte por cianuro involucra la ingesta de plantas cianogénicas. los animales pueden verse afectados por los efectos del cianuro. debido principalmente a que las operaciones mineras se encuentran debidamente aisladas. el proceso de reciclaje involucra la remoción del cianuro de la solución o la pulpa. METODOS DE DESTRUCCION La mayoría de procesos de destrucción operan bajo el principio de convertir el cianuro en un compuesto menos tóxico mediante un proceso de oxidación. y físicamente no es posible evitar su ingreso a los cuerpos de agua. Los tratamientos para el cianuro pueden ser clasificados como procesos destructivos o procesos de recuperación. reacciones químicas o biológicas son utilizadas para convertir al cianuro en un compuesto menos tóxico. El proceso también requiere de cobre soluble para catalizar la oxidación del cianuro siendo el producto final el ión cianato. En el mundo existen procesos reconocidos por su efectividad en el tratamiento de soluciones o pulpas cianuradas: * Inco (SO2/Aire): Desarrollado en los años ’80. el proceso que emplea dióxido de azufre (SO2) y aire se encuentra en aplicación en más de 30 operaciones mineras en el mundo.V SIMPOSIO INTERNACIONAL DEL ORO CN 2 que tienen contacto frecuente con este reactivo no reportándose accidentes fatales o muertes originadas por la intoxicación de este compuesto. En los primeros. Los organismos acuáticos son más sensibles a los efectos tóxicos de este reactivo. eliminación de soluciones provenientes del proceso de Merrill-Crowe. pero a diferencia de éste utiliza peróxido de hidrógeno (H2O2) como agente oxidante. METODOS DE TRATAMIENTO Los sistemas o métodos de tratamiento del cianuro deberán estar dirigidos a eliminar la potencial toxicidad del reactivo para la vida silvestre y acuática. El componente más vulnerable del ecosistema a los impactos adversos de una exposición al cianuro lo constituye la vida acuática. Un segundo grupo de animales afectados por este compuesto químico son las aves migratorias y acuáticas que llegan a pozas o espejos de agua abiertos con altos contenidos de cianuro. * Peróxido de Hidrógeno: La química del proceso es similar al proceso Inco. • VIDA SILVESTRE Además del hombre. y de filtraciones. La principal aplicación de este proceso está en el tratamiento de pulpas de relave. Los cianuros de fierro son removidos durante el proceso por precipitación de complejos insolubles de cobre-fierro-cianuro. . así como de las aves. Este problema ambiental es evitado mediante la colocación de coberturas o “bolas flotantes”. mientras que en los segundos. soluciones sobrenadantes de presas de relaves. pero también es efectivo en el tratamiento de soluciones para la oxidación de cianuros libre y WAD. Estos procedimientos podrían incluir la remoción del cianuro de: pulpas de relave de operaciones de molienda. como el coyote. cuyos elevados niveles de cianuro provocan una parálisis permanente de las extremidades. En presencia de cobre soluble como catalizador el cianuro es transformado a ión cianato (OCN-) de menor toxicidad. soluciones de exceso de operaciones de lixiviación en pilas o “vat”.

es transformado en nitrato. En esta planta. El principal microorganismo involucrado en la aplicación de la tecnología es Pseudomonas sp. * Precipitación de Cianuros de Fierro: Las diversas formas de cianuro (libre. en la que éste producto se hidroliza para producir ión cianato. la clorinación alcalina fue el método ampliamente utilizado para la destrucción de cianuro pero progresivamente ha sido reemplazada por otras metodologías. es una tecnología de reciente aplicación en algunas operaciones auríferas. el amonio. * Destrucción Biológica: Los tratamientos biológicos se han convertido en una alternativa interesante para la industria minera debido principalmente al éxito obtenido por Homestake Mining en su planta de Lead. Para soluciones es recomendable el empleo de otros métodos de destrucción como peróxido de hiidrógeno. Estados Unidos. . * Clorinación alcalina: En una época. El fierro precipita bajo la forma de complejos insolubles de fierrocobre-cianuro.V SIMPOSIO INTERNACIONAL DEL ORO CN 3 La tecnología es aplicada de manera exitosa al tratamiento de soluciones más que con pulpas debido a que el consumo del reactivo con este último es mayor. El proceso de precipitación está limitado a situaciones donde las reacciones pueden ser controladas y donde los precipitados pueden ser rápidamente separados y almacenados. un proceso aeróbico es empleado para remover cianuro. El proceso es efectivo en el tratamiento de bajos niveles de cianuro pero el método resulta relativamente caro por el elevado consumo del reactivo. altamente tóxico para la vida acuática. tiocianato. WAD y total) pueden reaccionar con fierro ferroso para originar una variedad de compuestos solubles e insolubles. el proceso es efectivo en la oxidación de cianuro libre y WAD. La destrucción de cianuro requiere de dos etapas: la primera. también conocido como ácido de Caro. amonio y metales provenientes de soluciones cianuradas. El reactivo se origina de la reacción entre el ácido sulfúrico y peróxido de hidrógeno y debe ser preparado momentos previos a su utilización puesto que se descompone muy rápidamente. La destrucción con peróxido de hidrógeno es utilizada para tratar soluciones con concentraciones relativamente bajas de cianuro luego del cual pueden ser descargados adecuadamente al medio ambiente. En una segunda etapa. Asimismo. el cianuro es convertido a cloruro cianógeno (CNCl) y la segunda. South Dakota. El ácido de Caro es utilizado en el tratamiento de pulpas. cianato. * Acido de Caro: El ácido peroximonosulfurico.

Remoción de Ferrocianur o • • Remoción cianuro WAD Aplicación en pulpas Aplicación en soluciones . que luego es absorbido en una solución alcalina de hidróxido de sodio. RECUPERACION DE CIANURO En la actualidad. • • • • Biológico • • • Rec. Bacterias. En ambos procesos se busca remover el cianuro bajo la forma de cianuro de hidrógeno (HCN) gaseoso.V SIMPOSIO INTERNACIONAL DEL ORO CN 4 Método de tratamiento SO2/aire • • • H2O2 • • Acido Caro • • Precip. El ión bisulfito y el ácido sulfuroso han recibido importante atención en la lixiviación de menas auríferas carbonáceas. La thiourea ha recibido gran atención como potencial sustituto del cianuro en la lixiviación del oro y ha sido empleado comercialmente en algunas operaciones industriales. Fe • • • Carbón activ. Natural • • • • Guía para la selección preliminar de procesos de tratamiento de cianuro. El complejo auroso formado es un anión que contiene la sal del ácido orgánico producido. y un oxidante. existen dos procesos de recuperación de cianuro de aplicación en numerosas operaciones mineras: Acidificación-VolatilizaciónReneutralización (AVR) y Cyanisorb. Durante el proceso de reciclaje el cianuro puede ser recuperado y reutilizado mediante el reciclaje de las soluciones cianuradas en circuitos metalúrgicos. especialmente Bacillus subtilis. El principal inconveniente de estas alternativas es su viabilidad económica. El proceso emplea oxidantes como el oxígeno y los iones tetramin cúprico e hipoclorito. A un pH cercano a 8. Amonio es un buen lixiviante del oro formando el complejo diamina aurosa. y la extensiva aplicación comercial del proceso. Entre las variables técnicas que deben tenerse en cuenta incluye el pH de aplicación. se conoce de la existencia de otros productos con capacidad para extraer el oro contenido en las menas. han demostrado su capacidad para disolver oro desde menas. El hipoclorito de sodio es un sistema efectivo para la lixiviación de oro. las investigaciones sobre las características del reactivo. el tratamiento de menas auríferas a nivel de laboratorio requiere de altas concentraciones del reactivo y su elevado consumo se debe a su rápida descomposición. Cianuro • • • Aten. los cianuros libre y WAD son convertidos en HCN gaseoso. SUBSTITUTOS AL CIANURO Aunque el papel del cianuro como lixiviante de metales preciosos es reconocido ampliamente. El amonio cianuro es aplicado a la lixiviación de óxidos de cobre/oro sobre todo en menas que contienen cobre soluble en cianuro con un elevado consumo del reactivo. el entendimiento de la complejidad química del proceso. Generalmente.0. como glicina. El principal inconveniente lo constituye la elevada concentración del reactivo (100 g/l) para mantener la plata en solución. El proceso requiere de la presencia de aminoácidos.

5 – 9.5 Sulfito de sodio Alta 8 – 10 Alfa hidroxinitrilos Moderada 7–8 Malononitrilo Moderada 8-9 Cianamida de calcio Pobremen. definido 9 (?) Polisulfuros alcalinos Alta 8–9 Bisulfuro biocatalizado Pobremen.10 Amonio/Cianuro Baja 9 .5 Bromocianuro Alta 6–7 Sulfito/ SO2 Alta 4-5 Bacterias Alta 7 – 10 Bromuro/bromo Alta 1–3 Thiourea Alta 1–2 Thiocianato Baja 1–3 Agua regia Alta Menos de 1 .V SIMPOSIO INTERNACIONAL DEL ORO CN 5 Algunos lixiviantes alternativos al Cianuro Reactivo Concentración pH Amonio Alta 8 . definido 8 – 10 (?) Hipoclorito/ Cloro Alto cloro 6 – 6.11 Tiosulfato de amonio Alta 8.